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1 CICLO - A TERCEIRA POTNCIA VOLUME 2 P-6 - 10

O Herdeiro do Universo

O Herdeiro do Universo

O Exrcito de Mutantes
Volume 6

O Herdeiro do Universo

Invaso Espacial
Volume 7

O Exrcito de Mutantes

O Herdeiro do Universo

Base em Vnus
Volume 8

O Herdeiro do Universo

Socorro Para a Terra


Volume 9

Batalha no Setor Vega


Volume 10

O Exrcito de Mutantes
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O Exrcito de Mutantes Invaso Espacial Base em Vnus Socorro Para a Terra Batalha no Setor Vega

1 Ciclo A Terceira Potncia Volume 02 Episdios: 06 - 10 de 49

N 06

De H. K. Scheer
Traduo

Richard Paul Neto


Digitalizao

Vitrio
Reviso e novo formato

W.Q. Moraes

A Terceira Potncia, criada pela tcnica dos arcnidas e pela energia de Perry Rhodan, instalou-se na solido do deserto de Gobi, onde estabeleceu um centro de atividades capaz de desafiar os ataques concentrados das superpotncias terrenas. At mesmo a primeira luta travada contra inteligncias extraterrenas vidas de conquista, que procuraram aproximar-se da Terra depois de terem recebido notcia de sua existncia atravs do sinal de socorro, emitido pela nave destroada dos arcnidas, pde ser decidida a favor da Terceira Potncia e a bem da humanidade. Mas Perry Rhodan sabe perfeitamente que precisar de mais gente para resistir a novos ataques e levar avante os seus planos. Por isso cria o Exrcito de Mutantes.

na poltrona. Conseguimos disse Rhodan em tom tranquilo. Aos poucos os homens comeam a compreender que no Perry! somos ns os seus inimigos, mas o espao imenso e A voz de Reginald Bell soou abafada no recinto de teto misterioso. Mas convm que esses cavalheiros tirem da baixo e no produziu o menor eco. O homem de cabelo cabea a ideia de extensas relaes diplomticas. Sem ruivo, olhos azul-claros e rosto largo comprimiu o boto dvida, gostariam de trocar uns vinte ou trinta de parada e, numa atitude de expectativa, virou-se para a embaixadores conosco. Acontece que sob o aspecto porta. Perry Rhodan entrou. diplomtico somos um caso todo especial. Ao que parece No grite tanto, Bell! disse, sem mover um j esto se habituando a isso. Anote a resposta: msculo da face. Seus olhos irradiavam curiosidade. No quer falar pessoalmente? Foi voc que me chamou? Espero que o assunto seja Tenho motivos para no fazimportante. lo. Reginald Bell voltou-se Reginald Bell deu de ombros. Personagens principais deste episdio: novamente para o painel do Parecia no entender. Mas acabou equipamento de som. Durante trs assentindo com um movimento de Perry Rhodan Chefe da Terceira Potncia segundos comprimiu a tecla de cabea. retrocesso. Transmitirei sua mensagem. Reginald Bell Amigo e principal colaborador Tenho uma mensagem de Diga-lhes que fiquei satisfeito de Rhodan Genebra, dirigida a voc. Chegou h em receber uma resposta to positiva. poucos minutos. Considero altamente elogivel a Crest e Thora nicos sobreviventes da nave Perry Rhodan aproximou-se do compreenso com que o assunto foi arcnida destruda na Lua painel. tratado em Genebra. No entanto, H algum resultado positivo? prefiro deixar para outra oportunidade Allan D. Mercant Sofre um atentado de uma Esperava que as grandes potncias meu pronunciamento sobre o nova potncia aliengena levassem ao menos um dia para estabelecimento de relaes chegar a um acordo a nosso respeito. diplomticas, j que a reduzida Homer G. Adams Novo Ministro das Se houve uma conferncia extenso territorial de nosso pequeno finanas da Terceira Potncia relmpago, provavelmente a tero reino ainda no justifica a presena de finalizado sem terem chegado a uma embaixadores. Apesar disso, sempre concluso. Fale logo, rapaz! O que estaremos abertos a quaisquer houve? contatos. Oua! Quero que voc mesmo desfrute todas as Muito obrigado pela orientao. Quebrarei a cabea fases da sua vitria. para descobrir como devo redigir o texto... Bell ligou o aparelho e reclinou-se na poltrona. A resposta ser transmitida imediatamente, meu Aqui fala a Secretaria da Federao das Potncias caro! No h tempo para quebrar a cabea. Com a Mundiais. Estamos chamando o senhor Rhodan. Temos velocidade alcanada na conferncia de hoje as instrues para, logo aps o trmino da conferncia, superpotncias da Terra estabeleceram um novo recorde. E informar-lhe o resultado que segue e que tornado pblico voc vai manter a mesma velocidade. simultaneamente por meio de um comunicado transmitido Voc sempre foi perito em dar ordens... por todas as emissoras. E voc tem sido perito em execut-las. O futuro Os representantes dos pases da OTAN, do Bloco exigir de voc um aumento considervel do grau de Oriental e da Federao Asitica conferenciaram hoje obedincia e de iniciativa que j aprendeu. sobre o status internacional da organizao conhecida Obrigado pela confiana, chefe! Mais algum como Terceira Potncia. As ocorrncias dos ltimos dias, desejo? em especial os acontecimentos que se desenrolaram fora Voc poderia pedir aos representantes de Pequim na da atmosfera terrestre, causaram srias preocupaes em conferncia que comeassem a estudar a possibilidade de todo o mundo. A aproximao de uma nave espacial nos vender um trecho de terra. No pretendo instalar o pertencente a uma inteligncia desconhecida, que sem a estado soberano da Terceira Potncia em territrio menor dvida foi realizada com intenes hostis, deve ser alugado. encarada como uma ameaa a toda a Terra. Depois de Qual deve ser o tamanho de nosso reino? discutido minuciosamente o assunto, os delegados da indagou Bell. OTAN, do Bloco Oriental e da Federao Asitica A nave esfrica ficar no centro. Ao redor dela se chegaram concluso de que a destruio da nave inimiga estender o territrio bloqueado da Terceira Potncia. O na superfcie lunar foi devida exclusivamente atuao da mnimo de que precisamos uma extenso de terra com Terceira Potncia. Em face disso, as potncias que um raio de cinquenta quilmetros. participaram da conferncia, admitiram certa lealdade da Perry Rhodan saiu, sem aguardar que o amigo Terceira Potncia perante os interesses comuns da confirmasse com um aceno de cabea. Por mais humanidade e decidiram reconhecer a Terceira Potncia, importantes que as negociaes em perspectiva fossem como um estado soberano, com a extenso territorial que para ele e para o mundo, havia assuntos ainda mais atualmente ocupa. Pede-se ao senhor Perry Rhodan que prementes a serem tratados. Eram assuntos que confirme o recebimento deste comunicado e apresente ultrapassavam em muito o simples estabelecimento de propostas concretas para o estabelecimento de relaes contatos e os preparativos para uma srie de decises diplomticas. definitivas. Bell comprimiu a tecla de parada e voltou a reclinar-se Saiu da nave. A pequena distncia dali, bem no centro

da cpula energtica, que atingia dez quilmetros de dimetro, estava nave esfrica dos arcnidas. Mais ao longe outro objeto atraa a ateno. Era o gigantesco autmato positrnico, retirado da nave. Esse aparelho formava o ncleo definitivo da Terceira Potncia; suas reaes microfsicas poderiam conduzir os destinos da histria da humanidade. Era o crebro. Rhodan utilizou o traje especial que lhe possibilitava vencer em poucos segundos um percurso relativamente extenso. No se via ningum. Perry esperava encontrar tambm no interior do grande recinto a solido de que tanto precisava. Mas no estava mais sozinho; viu-se diante de Thora. Ol, Rhodan! exclamou ela. Thora. Sente-se atrada pelo altar do seu poderio? Sinto-me bem em meio civilizao a que perteno. Alm das runas e dos vestgios de uma tecnologia arcnida, a Terra nada tem de atraente para uma mulher da minha origem. Rhodan lanou-lhe um olhar penetrante. No sabia se devia vestir a carapua. Resolveu retribuir o elogio ambguo. difcil compreender a indiferena dos arcnidas. Quando encontram alguma coisa de atraente, o que bastante raro, isso s acontece no ambiente a que esto habituados. Comigo, que sou um ser humano, acontece exatamente o contrrio; o que me atrai a novidade. Atrs deles ouviram-se passos. Voltaram-se e viram Crest, o ltimo descendente da dinastia reinante em seu mundo natal. Ol! disse este em tom amvel e com a maior naturalidade, como se em toda sua existncia nunca tivesse conhecido outro cumprimento que esta frmula terrena. Est disposto a trabalhar com o crebro, Rhodan? Quero que a mquina responda algumas perguntas das quais depende o destino da humanidade, da humanidade no sentido mais amplo. Quer dizer que voc nos inclui nela? Perfeitamente confirmou Rhodan. So os arcnidas humanos. Sem dvida estamos de acordo em que tudo aquilo que para ns representa a civilizao galctica est em perigo. Estamos empenhados numa causa comum, Crest. No nos abandone. Isso soa como uma solicitao e uma censura. Desculpe Crest! Uma censura contra voc seria uma injustia. Sem o seu auxlio no teramos conseguido destruir a nave desconhecida. Mas bem sabe que esse ataque de surpresa talvez no passe de um primeiro indcio do perigo que paira sobre ns. possvel que possamos dispor de alguns anos para nos prepararmos. Mas tambm possvel que j amanh nos defrontemos com a tarefa de salvar a civilizao galctica da destruio total. Conto com a hiptese menos favorvel. Por isso a deciso to premente. Veja s! Esse homem se arvora em advogado da civilizao galctica disse Thora em tom montono, como se no passasse do estgio final de um crebro robotizado. Implora nosso auxlio, atravs do qual pretende alcanar o poder, mas, esquece-se de quem somos. Rhodan dominou-se. Voc sabe perfeitamente que essa acusao no tem o menor fundamento. No faz muito tempo que voc se declarou disposta a rever seu juzo sobre os habitantes da Terra. Ainda sente uma inclinao irresistvel de tratar-nos

como criaturas semisselvagens e subdesenvolvidas? Por favor, no responda! Vou responder por voc. Como nicos sobreviventes da expedio dos arcnidas, voc e Crest precisam da ajuda do planeta Terra. Precisam dos homens porque no existe nenhum caminho de volta, a no ser com o auxlio deles. E, quer queiram quer no, tero de partilhar dos perigos, das preocupaes e das angstias dos terrenos, enquanto o perigo vindo do espao csmico representa uma ameaa para todos ns. Sua obstinao, gerada por uma ridcula presuno de casta, s poder atingir voc mesma. Ser que precisa de outras provas alm dos acontecimentos dos ltimos dias? A humanidade terrena no passa de um conglomerado disforme respondeu a arcnida. No posso negar que o destino nos imps interesses comuns. Mas duvido da capacidade de uma humanidade corroda de rivalidades, que nem conseguiu superar os antagonismos em seu prprio planeta. No se ofenda Rhodan, mas continuo a afirmar que voc pertence a uma raa primitiva. Crest interrompeu-a. E uma raa jovem disse. E dotada de grandes reservas de vitalidade que devem ser mobilizadas. O destino de uma raa determinado por seus grandes gnios. No necessrio que, de um dia para outro, toda a humanidade seja conduzida a um estgio mais elevado. Umas poucas pessoas dotadas de bastante inteligncia sero suficientes. Rhodan sei perfeitamente do que capaz, depois de ter concludo o treinamento hipntico; conseguimos mobilizar seu crebro, que se encontrava em estado de ociosidade numa proporo de mais de quarenta e cinco por cento. Quer dizer perguntou Thora em tom de dvida que a condio primitiva dos terrenos no resulta de uma estrutura biolgica subdesenvolvida, mas apenas da renncia inconsciente ao exerccio de certas faculdades? Crest confirmou com um aceno de cabea. Certas reas do crebro humano so afetadas por uma curvatura, e por isso nunca so ativadas. Nas pessoas designadas como gnios so utilizados. Os prprios homens j descobriram que o quociente intelectual do indivduo nem sempre depende do volume do crebro, muito embora de incio essa interpretao fosse a mais bvia. Einstein, um dos maiores terrenos de todos os tempos, constitui prova evidente disso. O volume do seu crebro era igual ao de qualquer pessoa medocre. Sua grande superioridade espiritual s pode ser explicada por um grau extraordinrio de ativao de todas as reas de seu crebro. Com o treinamento hipntico de Rhodan conseguimos um resultado semelhante. Ento por isso que devemos reconhecer em Perry Rhodan o chefe dos terrenos disse Thora com um trao de ironia. Como arcnida, dispenso uma colaborao nessas circunstncias. Tal procedimento seria incompatvel com o nvel de desenvolvimento de nossa raa. Ningum est falando num chefe dos terrenos respondeu Rhodan, elevando ligeiramente o tom da voz. Apenas procuro uma conciliao razovel entre os seus interesses e os nossos. Apelo para a razo, no para os preconceitos ou os ressentimentos. Voc est pondo em prtica aquilo de que acusa nossa raa. No serei presunoso a ponto de renunciar ao seu auxlio nesta hora difcil. Tenho o maior prazer em exprimir o meu agradecimento pelo auxlio que j nos foi dispensado. Se voc acha que pode dispensar o auxlio da humanidade, 6

isso problema seu. No quero impingir minha colaborao. E agora, com sua licena, eu me retirarei. Perry Rhodan cumprimentou com um gesto e deu as costas aos arcnidas. Dirigiu-se ao painel de comando do grande crebro robotizado. Depois de ter concludo as primeiras manipulaes, sentiu a presena de Crest atrs de si. Podemos ajudar Rhodan? Thora acaba de afirmar que no quer intrometer-se nos assuntos dos terrenos. Voc pensa da mesma forma, Crest? Gostaria de ajud-lo, Rhodan. Mas s se for necessrio. No seria correto se os arcnidas se intrometessem desnecessariamente nos assuntos dos terrenos. Obrigado, Crest disse Perry, oferecendo a mo ao seu interlocutor. Tentarei fazer o trabalho sozinho. Apesar disso sua presena representaria um conforto para mim. Jamais um homem teve de solucionar um problema como o que tenho diante de mim. Isso me deixa um pouco nervoso, compreende? Qual a indagao que quer ver respondida? A indagao sobre o caminho que devemos trilhar juntos para o futuro. Perry Rhodan voltou-se para a grande mquina. O significado das indagaes que lhe transmitiria ultrapassa em alcance toda e qualquer deciso que at ento algum tivera que tomar. Toda a humanidade estava em jogo. Um zumbido quase inaudvel partiu das clulas positrnicas. O crebro havia sido ativado. Aguardava as perguntas que teria de responder. O crebro robotizado no estava sujeito a qualquer influncia psicolgica; trabalhava exclusivamente em conformidade com as leis da lgica. Era de todo imune ao significado de qualquer pergunta. No conhecia os critrios valorativos que o homem adota inconscientemente. S se interessava pelo significado e pelo contedo da matria nele introduzida. Calculava as probabilidades do resultado de um jogo de futebol ou uma eleio poltica com a mesma naturalidade do desfecho de uma guerra mundial. Se qualquer resposta no correspondesse aos acontecimentos futuros, isso seria devido nica e exclusivamente a uma formulao incorreta das perguntas. Tudo dependia, portanto, das perguntas que Perry Rhodan introduzisse na mquina. J nos preparativos, se valeu das potencialidades da formidvel mquina. Introduziu nas clulas positrnicas todos os detalhes que lhe pareciam importantes para a avaliao da pergunta-chave. Levou algumas horas examinando a formulao definitiva das questes. A memria da mquina apresentava uma reao trplice. Atravs das clulas interpretativas do estgio final, fornecia o resultado em forma de palavra falada, de palavra escrita e de imagem. Os cristais de armazenamento de dados conservavam as respostas com todas as caractersticas. A fita escrita corria num carretel onde seu contedo era resumido automaticamente atravs de palavras-chave adequadas. A imagem e o som eram projetados em faixas paralelas da mesma fita e os impulsos positrnicos garantiam a perfeita sintonia. O exame preliminar das questes produziu um resultado quase inacreditvel. A humanidade teria de optar entre 22,3 bilhes de possibilidades, para encontrar um caminho aceitvel para o futuro. No entanto, no se poderia afirmar que s uma das solues fosse correta, enquanto todas as outras eram

erradas. A escala das vantagens e desvantagens deslizou na tela sob a forma de um espectro de cores. Realizados mais de cem processos de eliminao, ainda havia mais de mil solues recomendveis do lado positivo da faixa espectral. Perry Rhodan teve de encontrar novas perguntas limitativas, para chegar cada vez mais perto do problema bsico. No incio, ainda surgiam ligeiras discusses com Crest e Thora. Mas, medida que a experincia prosseguia, tornava-se cada vez mais calado. Quando o crepsculo comeou a entrar pela vigia, Thora levantou-se e declarou que desejava ir ao seu camarote. Precisava de descanso, e por isso queria desfrut-lo fora da gravitao natural da Terra, que, com o tempo, estava se tornando desagradvel para ela. Crest seguiu seu exemplo. Se surgir qualquer problema s avisar, Rhodan. Estarei sua disposio a qualquer momento. Rhodan confirmou com um movimento distrado da cabea. Est bem, Crest. Levarei algumas horas neste servio. Mais tarde avisarei sobre o resultado. Descanse um pouco. Nenhum dos dois arcnidas desconfiava de que seu aluno-modelo recorrera a alguns truques psicolgicos bem eficientes para afast-los dali. Perry Rhodan preferia estar s na hora em que tivesse de resolver as questes decisivas. A atividade fsica desenvolvida durante a experincia era mnima. Apesar disso transpirava bastante e sofria a tenso formidvel daquelas horas. Mais tarde, ainda naquela noite, ele recebeu a notcia da ameaa de uma nova invaso. A resposta veio quase como um subproduto. Rhodan repetiu a experincia cinco vezes antes de aceitar a soluo com todas as suas implicaes: a invaso j comeara. *** Chamou Reginald Bell pelo aparelho de ondas ultracurtas. Onde voc est neste instante, Bell? No mesmo lugar em que voc me deixou. Esses rapazes de Pequim so duros na queda. Fazem a gente perder horas preciosas com detalhes insignificantes. Eu gostaria de saber qual o assunto que voc est debatendo com eles. Voc mesmo um prodgio de memria! J se esqueceu de que me pediu para que lhe arranjasse um terreno? Vamos deixar isso para depois. Quero que voc desligue imediatamente e venha a bordo da nave. Manoli e os nossos trs amigos dos servios secretos devem apresentar-se o mais rpido possvel. Daqui a dez minutos esta nave deve estar pronta para decolar. E no quero que ningum desembarque, mesmo que eu chegue mais tarde. D o alarma a todo o pessoal da base. Afinal, o que houve Perry? Voc j vai saber. Por enquanto, faa o que estou dizendo! A tripulao concluiu os preparativos para a decolagem dentro do prazo previsto de dez minutos, mas Rhodan os fez esperar at a meia-noite. Finalmente, ouviu-se a voz do Capito Klein: A vem ele! Todos os olhos se voltaram para a tela de imagem que 7

servia para vigiar a entrada da nave esfrica. Perry Rhodan surgiu, em voo baixo, no seu traje de arcnida, e entrou pela escotilha aberta. Pouco depois, chegou sala de comando. Voc pilotar Bell. Decole imediatamente. Preciso falar com Kakuta. Rhodan ligou a tela e chamou Tako Kakuta, que estava no posto central de comando da base. O rosto do japons apareceu no vdeo. Decolaremos agora. Preste ateno subida da nave e desligue a cpula protetora por alguns segundos. O.K.! A esfera disparou na vertical e desapareceu diante dos olhos do japons como uma estrela que se apagasse. Reginald Bell voltou cabea, enquanto as mos executavam inconscientemente as operaes de comando que aprendera. Perry, no quer nos contar o que significa tudo isso? Eric e o resto do pessoal j comearam a duvidar da minha sanidade mental, porque os detive durante algumas horas... Desde hoje de tarde estive conversando com o computador eletrnico. Formulei algumas perguntas decisivas. Foi por isso que demorei tanto. Precisaremos de um verdadeiro fio de Ariadne para encontrarmos nosso caminho por entre os problemas do futuro. E voc encontrou esse fio? Encontrei confirmou Rhodan. Por alguns segundos parecia mergulhado em profunda meditao. Depois endireitou o corpo. Temos de vasculhar imediatamente a atmosfera terrestre, ao menos at a rbita lunar. Segundo uma das respostas do computador, a invaso que esperamos j est em andamento. Manoli foi o primeiro a recuperar a fala. Est se referindo queles intrusos desconhecidos, cuja nave ns conseguimos destruir a alguns dias? Nunca tivemos a menor dvida de que aquilo no passava de uma operao de vanguarda. As informaes de Thora foram corretas. O emissor de raios ultraluz situado na nave dos arcnidas que foi destruda na superfcie lunar mobilizou os inimigos das nossas civilizaes, o nosso sistema para seres de elevado grau de inteligncia. Uma raa empenhada na destruio, como a de Fantan, no se contentar com meias medidas ou com operaes isoladas. Relatei a situao ao computador eletrnico, tanto quanto me permitiam as indicaes fornecidas por Crest. A resposta da mquina foi a seguinte: a invaso j comeou. Peo-lhes, portanto, que ocupem seus lugares. A diviso das tarefas j foi anunciada, e todos sabem o que deve ser feito. Todas as operaes que ainda no eram rotineiras teriam de assumir esse carter. O dispositivo automtico de observao anunciava a espaos regulares: resultado negativo. No houve qualquer localizao de corpos estranhos. Enquanto isso Perry Rhodan treinava suas tarefas com Bell, Eric Manoli, o capito Klein, Li Shaitung e Peter Kosnow. A uma distncia de pouco menos de 400.000 quilmetros do centro da Terra, Perry mandou que a nave fosse conduzida a uma rbita, mas no permitiu que seu deslocamento fosse espontneo, em forma de satlite, pois com isso sua velocidade seria to reduzida que a volta em torno do nosso planeta consumiria quase cinco semanas. Sem reduzir o desprendimento de energia, a nave deslocou-se em sentido quase vertical tangente da rbita terrestre, a fim de anular a fora centrfuga gerada pela alta

velocidade. Isso! murmurou Rhodan satisfeito, quando a gigantesca foice lunar desapareceu a estibordo. Dizem que o computador eletrnico infalvel, no ? a pergunta de Manoli foi formulada de sopeto. Onde est o inimigo, se a invaso j comeou? Pelo que me consta, no existe qualquer campo de absoro para as radiaes de localizao emitidas por esta nave. Falvel o homem confessou Perry Rhodan. Se no houver a invaso, as perguntas que formulei a mquina positrnica no foram corretas. At chego a desejar que eu tenha cometido um erro. Pois cometeu! foi voz de Thora que saiu no mesmo instante dos alto-falantes. Fique sossegado e volte Perry Rhodan. Crest e eu acompanhamos e verificamos seu trabalho. No h nenhuma nave estranha na rbita de Marte. Seria prefervel dedicar-se aos problemas mais prementes que o esperam na Terra. Obrigado pela lio. Crest est com voc? Est no camarote dele. No se lembra de que pediu que descansssemos? Estou acompanhando a palestra disse a voz de Crest, que surgiu no mesmo instante. Posso confirmar a informao de Thora, mas nem por isso as perguntas que voc formulou ao crebro positrnico so necessariamente incorretas. Se o crebro responde que a invaso j est em andamento, no est fornecendo nenhuma indicao exata do pouso na Terra. bem possvel que o inimigo ainda se encontre a muitos anos-luz de distncia e s chegue Terra daqui a alguns dias. A viagem de patrulhamento que est sendo levada a efeito no me perturbou nem um pouco. At acho que se trata de uma boa medida de precauo. Se me permite um conselho, direi que deve ser repetida a intervalos regulares. Seus conselhos sempre sero bem-vindos. Obrigado, Crest! Devo aterrissar? perguntou Bell. Depois de descrever mais uma rbita polar em torno da Terra, meu caro. Enquanto isso, conte-me o que discutiu com Pequim. A Federao Asitica de opinio que o trecho desrtico situado em torno do lago salgado de Goshun, ou mais precisamente a 102 graus de longitude leste e 38 graus de latitude norte o terreno mais valioso que pode existir sobre a Terra. J lhe deram o preo? claro que sim; do contrrio no estaria to nervoso. Pedem sete bilhes de dlares. Por esse preo esto dispostos a ceder um terreno com cinquenta quilmetros de raio em torno da nave. Voc lhes explicou que no possumos sete bilhes de dlares? claro. Afinal, sou um rapaz inteligente. Um bilho seria um bom preo, Bell. Esses cavalheiros de Pequim no cedem um centavo. Seria pura perda de tempo se voc gastasse uma hora nisso. Temos de arranjar o dinheiro. Sete bilhes... refletiu Rhodan. Precisamos a metade disso para instalar nossas linhas de montagem na cpula energtica. E nem sequer essa quantia possumos. O reino mais poderoso da Terra o menor e o mais pobre. um verdadeiro paradoxo, no acha? Bell, no se afaste do assunto. verdade que Kakuta descobriu alguns fornecedores que dispem de boa capacidade de produo. Mas nenhum deles fornece 8

dinheiro. E as contas bancrias que mantemos em algumas grandes cidades chegam a ser ridculas. Precisamos de um ministro das finanas. At mesmo um ministro das finanas far questo de discutir antes de tudo, o seu ordenado. Por mais que faamos, precisamos antes de tudo de dinheiro. Depois poderemos comprar. Terras, fbricas e gente. Precisamos de crdito. E ser que no dispomos de crdito? interveio Eric Manoli. Ser que voc no conhece a velha sabedoria dos banqueiros? Aquele que detm o poder dispe do crdito. Esse tipo de sabedoria encerra uma sugesto de abusar do poder respondeu Rhodan. Suas palavras fazem vir minha mente um assalto. Refiro-me s armas psquicas. Ningum de ns concordaria em que os ameassemos com a superioridade das nossas armas destrutivas. Para conceber uma arma psquica precisamos de uma cabea. Com isso voltamos ao problema do ministro das finanas. Ser que no temos inteligncia suficiente? indagou Bell em tom de expectativa, como se quisesse candidatar-se ao posto. Rhodan formulou uma pergunta direta: Voc pode garantir que dentro de seis meses influenciar os preos mundiais de tal forma que teremos os fornecedores aos nossos ps? Sou astro-navegador e engenheiro eletrnico; tambm estudei medicina espacial e geologia, submeti-me de bom grado ao treinamento hipntico e tenho a impresso de ser um homem bem acima da mdia. Mas no tenho uma boa mo com o dinheiro. Quer dizer que desiste do lugar de ministro das finanas? Quanto minha pessoa, sim. No me sentiria muito bem se tivesse que desempenhar o papel de um gnio universal. De qualquer maneira ter que revelar o desempenho de um gnio universal. Espere at que aterrissemos. Preciso de Tako Kakuta para entrar no assunto sobre o qual quero falar com vocs. A nave esfrica desceu quase na vertical em direo ao deserto de Gobi. A cpula abriu-se por alguns segundos, para permitir o pouso. Quando os homens deixaram a nave, os primeiros raios do sol despontavam no oriente. *** Oito homens estavam reunidos em torno da mesa. Eram Rhodan, Bell, Manoli, Haggard, Kakuta, Klein, Li e Kosnow. Companheiros; acredito que no ser necessrio perder muitas palavras para explicar a situao atual. Dispomos do poder e obtivemos o reconhecimento diplomtico. Mas, apesar de j termos iniciado a montagem de uma indstria, somos uns pobretes. Acontece que de uma hora para outra esperamos a invaso, cujas dimenses ultrapassam nossa fantasia. Convoquei-os para explicar que me verei obrigado a exigir tudo de vocs. Tero de empenhar toda a sua pessoa no objetivo comum. Nosso trabalho no exigir apenas uma soma enorme de energia, mas tambm boa agilidade e capacidade de reao. Bell, voc e Tako Kakuta iro a Pequim fechar o acordo para a compra do nosso territrio. Voc j elaborou

um esquema de pagamento na base de quinhentos milhes de dlares por ms, e assim estar em condies de fechar a operao. Aos demais, pretendo apresentar alguns aspectos de um plano que nos permitir acelerar imediatamente o ritmo produtivo de nossa indstria. Mas antes de iniciarmos a discusso dos detalhes peo-lhes que leiam atentamente este artigo de jornal e me digam se esto lembrados de algumas mincias do assunto nele tratado. Finalmente, apresentem-me sugestes sobre como poderemos usar este caso em nosso prprio benefcio.

II
Um denso nevoeiro impregnava a noite londrina. A umidade que subia do Tmisa penetrava nas roupas e fazia as pessoas tiritarem de frio. Um homem de aspecto pobre, que a altas horas da noite atravessara a Vauxhall Bridge e estava caminhando pela Grosvenor Road, junto margem esquerda do rio, levantara a gola do casaco. O chapu, que cobria as orelhas, talvez tivesse por finalidade cobrir o rosto. Atrs do gasmetro o homem dobrou direita, atravessou a Praa So Jorge em direo Rua Lupus e entrou na Rua Alderney. Parou diante de uma pesada porta de carvalho e puxou a sineta. Depois de uma longa espera uma senhora corpulenta abriu e perguntou o que desejava. Por favor, quero falar com o senhor Barry. Sinto muito, cavalheiro, h esta hora no podemos perturb-lo mais. O senhor Barry est se preparando para dormir. E conforme vejo eu... A senhora tambm estava a ponto de ir para a cama. Mas com o senhor Barry a coisa diferente. Assim que puser os olhos em mim, no pensar mais em dormir. 9

Trouxe um carto, cavalheiro? No necessrio anunciar-me. Conheo o caminho. Muito obrigado. Cavalheiro! disse ela, quando o homem se enfiou pela estreita fresta da porta e permitiu que luz do corredor lanasse um olhar para sua figura estranha. Quem o senhor? No posso deix-lo entrar. Madame, no se incomode comigo. Hiram Barry ainda estava sentado escrivaninha. No fazia meno de ir para a cama. O abajur projetava uma luz forte sobre o escrito, enquanto o restante do aposento estava mergulhado na escurido. Voc no disse que ia para a cama, Milly? disse Barry quando ouviu a porta abrir-se atrs dele. Milly vai para a cama disse o visitante. Aquela voz grave fez com que Barry se virasse sobressaltado. S viu uma sombra parada na escurido. Mas aquela voz lhe revelara tudo. Para Hiram Barry era uma voz inesquecvel. Adams! gemeu. Homer G. Adams completou o visitante. Espero no ter vindo numa hora imprpria. claro que no Adams. Para voc minha casa est aberta a qualquer hora. Como sabe... As coisas que sei j ficaram muito longe. Mas ainda sei. E o que importa. No acha Barry? Voc sempre teve boa cabea, Adams. Conseguiu fazer um bom dinheiro com sua memria, nada mais. Sempre o admirei. claro que tambm o invejo um pouco. No se esquea do dio, Barry. Gosto de ser admirado. E as pessoas que me invejam tambm devem viver. Afinal, a vaidade nutre-se da inveja. Mas o dio pode ser perigoso. Meu caso um bom exemplo disso. No quero que ningum me odeie. O que deseja Adams? No fale num dio que j to velho. No o odeio. claro que no. Dentro de quatorze anos isso passa. No preciso mat-lo mais, pois seu dio transformou-se em medo. Por isso no me importa que continue a viver. Talvez assim lhe retribua alguma coisa. Veio s para me dizer isso? Levou quatorze anos pensando em vingana? No acredito, pois isso o teria arruinado. Alm disso, eram vinte anos, se no me engano. A sentena era de vinte anos. Mas depois de quatorze anos acharam que o castigo j era suficiente. Como deve saber, nesses casos costumam falar em bom comportamento. o que dizem confirmou Barry, que conseguira controlar-se um pouco. Posso oferecer-lhe uma bebida? Se soubesse que no est envenenada, aceitaria. Deixe de gracejos, Adams. Vamos, beba! Ainda sei que gosta de usque. E comece a contar. Gostaria de saber como esto s coisas entre ns depois desses quatorzes anos. No h nenhum motivo para discutirmos nossas relaes. E os anos passados na penitenciria no oferecem nada para contar. Minha visita ser breve, desde que cheguemos logo a um acordo. Um acordo sobre o qu? Preciso de um terno. Tem de ser um terno bom, bem na moda. E s isso? Tome dez libras. O dinheiro ser outro assunto, Barry. Quero primeiro o terno e depois uma mesada. Deve estar lembrado de certa conta no Midland Bank. Naquele tempo

o saldo era de cerca de dezesseis mil libras. Sei que no muito. Parece que estou destinado a nunca ter dinheiro meu, a no ser uma pequena penso. Ainda deve haver juros. Sua pergunta me deixa confuso, Adams. Como posso estar a par da sua conta no Midland Bank? Estou me referindo conta que abrimos em seu nome. Deve estar lembrado de que a transao com Servey Limited produziu um lucro que de forma alguma poderia aparecer nos livros. No sei do que est falando, Adams. Sabe, sim. Nunca procurou descobrir por que escapou sem castigo? Nunca se admirou porque certo Homer G. Adams no quis prestar uma declarao que no o teria livrado da pena, mas que poderia ter enviado certo Hiram Barry a uma viagem to longa como a dele? Ser que acredita que resolvi proteg-lo para que pudesse gastar meu dinheiro? Nada disso. Foi para proteger o meu dinheiro que permiti que continuasse livre. E agora estou aqui para busc-lo. Inclusive os juros. Se descontar o valor do terno, devero ser pouco menos de vinte e quatro mil libras. Especulou-se com o dinheiro, talvez j sejam dois milhes. Mas nem quero saber disso. Para mim bastam vinte e quatro mil libras. Fique com o resto do que tiver ganhado. No quero vangloriar-me, Barry, mas acredito que dificilmente poderia esperar um tratamento mais generoso da minha parte. Barry hesitou antes de responder. Seus dedos cravaram-se no canto da mesa. Adams, voc sabe perfeitamente que vinte e quatro mil libras muito dinheiro. Especialmente para mim. Nunca fiz os meus clculos pelos seus padres. Cada qual deve saber que padres quer adotar. Voc um gatuno pequeno; ningum lhe proibiu de transformarse num grande. Alm disso, parece que esto confundindo duas coisas completamente diferentes. Se enganei algum em doze milhes de libras, isso foi feito exclusivamente com o dinheiro de outro. Meus negcios de bilhes nunca tiveram por objeto a ganncia pessoal. Fiz isso... bem, digamos que fiz por esporte. Fao questo de ser considerado um amador e um idealista. Quero que o mundo veja em mim um ser altrusta que s se empenha pelas grandes causas. Ainda continua a pensar assim? perguntou Barry. Homer G. Adams confirmou com um movimento lento da cabea. Ainda continuo a pensar assim. Nem pense que pretendo retirar-me da cena quando ainda me encontro nos melhores anos da vida. Voltarei. Tive muito tempo para refletir, Barry. E ouvi muita coisa. Mas acho que no est interessado nisso. D-me o terno e o dinheiro, e no o incomodarei mais. Hiram Barry parecia ter chegado a uma deciso. Vamos ao meu quarto, Adams. Dou-lhe meia hora para inspecionar meu guarda-roupa. Adams levou menos de meia hora. Ficarei com este disse depois de trs minutos. Voc pouco maior que eu em estatura; por isso o casaco deve assentar bem em mim. Quanto cala, poderemos encurtar a bainha por alguns centmetros. No escuro ningum se incomodar com isso, e amanh procurarei um alfaiate. Onde posso mudar de roupa? No banheiro. Faa o favor. Muito obrigado, Barry. Vejo que nos entendemos muito bem. Ser que neste meio tempo pode preencher o 10

cheque? Dali a dez minutos Adams voltou biblioteca. No cheque lia-se a quantia de vinte e quatro mil libras esterlinas e a assinatura floreada de Barry. Precisa de algum dinheiro em espcie? perguntou Barry em tom gentil. Decerto, pretende ir a um hotel. Muito obrigado. Voc muito gentil! Mas toda pessoa traz algum dinheiro consigo ao sair da penitenciria. Neste ponto o governo no nada mesquinho. No necessrio que me d mais que aquilo que me compete. Homer G. Adams continua a ser o mesmo po-duro de antes, mas tambm tem seu orgulho e nunca aceita presentes. Passe bem, Barry! Foi um prazer v-lo to disposto depois de todos esses anos e entreter uma palestra to agradvel. Mal Adams acabara de sair, Hiram Barry discou o nmero do Midland Bank e instruiu o porteiro da noite a transmitir um recado ao gerente, na manh seguinte, logo aps o inicio do expediente. Depois discou outro nmero e, por estranho que parecesse, anunciou-se com um nome feminino. O que que voc quer me perturbando a esta hora da noite? Passei o dia todo atendendo a compromissos profissionais e tive de encher-me at a goela. Chame amanh, mas s depois do jantar. Um momento! Voc ficar curado da bebedeira se escutar um instante. Deixe de lorotas. Comigo isso no pega. At... V para o inferno! Voc no est s cheio de usque, mas tambm anda com a gua at o pescoo. Se desligar, vou arrombar sua porta daqui a meia hora e arranco voc da cama. O que aconteceu? Tive de preencher um cheque de vinte e quatro mil libras, e isso sobre minha conta no Midland Bank. Espere a! Ser que voc ficou louco? Ou ser que uns bandidos armados entraram a? Tanto faz! O que voc tem de fazer, meu filho, telefonar imediatamente ao banco para cancelar o cheque e notificar a polcia. O banco j foi avisado, mas de outra forma. Mandarei suprir a conta. No momento s h um saldo de quatorze mil libras. O homem que falava do outro lado da linha despertara por inteiro. Vamos, fale logo! Ser que foi o demnio em pessoa que veio buscar o cheque? Quase acertou. Foi Homer G. Adams, que hoje foi solto da penitenciria. O outro interlocutor ficou sem fala. Antes de responder soltou um gemido. Adams foi solto? Nesse caso no diga nada polcia. Era exatamente o que pretendia fazer. S voc vai ficar sabendo disso. E, caso no se lembre do expediente, bom que saiba que o banco abre s nove da manh. *** A primeira pessoa que se apresentou no guich do Midland Bank no dia seguinte foi Homer G. Adams. Nem parecia perceber o rosto do funcionrio, que se contorcia nervosamente. Como que entediado, olhava para o teto, onde uma fileira de lustres antigos parecia convidar contagem de lmpadas. Parecia ter muita pacincia. Um

observador por mais atento no teria percebido que seus olhos vigiavam tudo que se passava ao seu redor. Havia uma indagao que atormentava aquele homem pequeno, de cabea grande. Ser que a conta apresentava saldo suficiente? Barry poderia t-la liquidado, pois afinal lhe pertencia. Depois de uma longa espera o funcionrio voltou. Sinto muito, cavalheiro! O saldo da conta no suficiente. No podemos pagar-lhe o valor integral deste cheque. Qual a diferena? Faltam cem libras. S isso? Por que tanto espalhafato? Gostamos de ser corretos nos menores detalhes, cavalheiro respondeu o funcionrio. Se quisessem ser corretos poderiam ter concedido um crdito de cem libras ao titular da conta. Em princpio, o senhor tem razo. Mas existe uma anotao de que esta conta deve ser tida como liquidada aps o pagamento do cheque. No h problema. Contento-me em receber o saldo, desde que no me faa esperar mais que cinco minutos. Adams recebeu o dinheiro e saiu da zona bancria pelo caminho mais rpido, que era o metr. Desceu no Picadilly Circus, fez compras e almoou no aeroporto, em Croydon. O garom que o serviu viu nele um homem nervoso e desconfiado. Ser que vai demorar muito? No posso perder o jato para Tquio. A partida s 13,45, cavalheiro. Falta mais de uma hora e meia. Como nosso servio rpido, no haver problema. Homer G. Adams no parecia tranquilizado. Logo aps dirigiu-se em voz alta a um vizinho de mesa. Queira perdoar, cavalheiro. O senhor tambm viaja para Tquio? No avio que parte s 13,45? O homem fitou-o. Sinto muito. Meu voo parte as 13,20 e no vou ao Extremo Oriente. Desculpe cochichou Adams com a voz resignada. Almoou com uma pressa extraordinria, olhando constantemente para o grande relgio da parede. Pagou quando foi servido o ltimo prato e saiu da mesa, ainda mastigando. Dirigiu-se ao guarda-volumes. Escute aqui! Ser que o senhor pode verificar se as malas registradas neste ticket j se encontram a bordo? Ah, o voo destinado a Tquio? disse o homem depois de ter lanado um olhar para o talo. Neste instante a bagagem est sendo colocada a bordo! Tem certeza de que no esqueceram minhas malas? O homem respirou profundamente. Teve de esforar-se para no perder a calma. claro que no! Pois o senhor est com o recibo. Nosso trabalho executado com toda cautela. No h necessidade de controles adicionais. Queira desculpar. Se o senhor diz, deve ser verdade. Na sua timidez fingida, Adams parecia satisfeito. Mas outras preocupaes pareciam atorment-lo. Depois que lhe tinham dito que os passageiros ainda no podiam subir a bordo, dirigiu-se apressadamente para a sada norte do aeroporto e chamou um txi. Vamos para Epsom. Depressa! O motorista fez o que pediu. Ao chegar a Epsom, foi regiamente recompensado. Outro motorista recebeu a 11

incumbncia de levar Homer G. Adams a Dorking. Ali, Adams tomou um terceiro txi para voltar a Croydon. J eram 13,35. Ser que o senhor consegue chegar a Croydon em dez minutos? impossvel, cavalheiro! Faa o possvel disse Adams em tom amvel. No possvel, cavalheiro. Conheo cada palmo do caminho. Se no houver o menor imprevisto, levaremos treze minutos. O.K.! V o mais rpido que puder. As 13,45 iro decola um avio para Tquio. Se conseguirmos v-lo, doulhe uma gratificao de dez libras. Pretende viajar nele? No. S quero v-lo decolar. O motorista fez o possvel e o trfego ajudou. s 13,47 parou junto entrada norte do aeroporto. Adams correu para o hall e viu o avio desaparecer no nevoeiro. Inexplicavelmente, parecia satisfeito, ao contrrio de um senhor que se encontrava perto dele e que deu vazo sua ira em altos brados. De to bem-humorado que estava Adams teve vontade de dirigir-se ao homem. No leve isso to a srio, cavalheiro. Aqui est um companheiro de sofrimento que tem uma sada. Quem voc? Sou seu colega de infortnio. Tenho de estar em Tquio hoje de noite e espero consegui-lo, apesar de tudo. Possui um jato particular? perguntou o estranho em tom mais acessvel. No. Mas daqui a vinte e cinco minutos deve decolar um avio com destino a Sydney, que far escala em Zanzibar. Ali temos possibilidade de conexo com o voo Cidade do Cabo a Tquio. Bem, o diabo quando est com fome come mosca. A que hora o voo da Cidade do Cabo chega a Tquio? Pelas vinte e uma horas, tempo de Greenwich. Sugiro que adquira outra passagem. Muito obrigado. Quer dizer que estaremos em Tquio antes do meio-dia. *** A demora em Zanzibar foi de menos de uma hora. Foram ao restaurante do aeroporto. Adams j descobrira que o nome de seu companheiro de viagem era John Marshall, e que tinha vinte e seis anos. Marshall nada revelara sobre suas atividades profissionais. Alis, Adams no estava interessado, pois ainda no desconfiava da importncia daquele homem. Mas, logo, o jogo de esconder teria um fim. Adams comprou um jornal que um menino oferecia de mesa em mesa. A folha mal sara da rotativa e noticiava acontecimentos de menos de duas horas atrs. Na segunda pgina, Adams descobriu uma notcia que no o surpreendeu muito, pois constava de suas previses com um grau reduzido de probabilidades. Mas significava muito para ele. E tambm para John Marshall. Est interessado em saber o que aconteceu com o avio destinado a Tquio, que perdemos em Londres? O que pode ter acontecido? Explodiu perto de Kiew. No brinque! Leia. Adams passou o jornal ao companheiro, que leu num instante a notcia redigida em poucas palavras.

Santo Deus! Acho que podemos felicitar-nos pela sorte que nos protegeu. Se podemos! A vida muito mais preciosa que os nossos pertences. De qualquer maneira espero que na sua bagagem no haja objetos de valor. John Marshall esboou um sorriso significativo. No havia nada de importante, Adams. Tudo que importante para mim cabe nesta pequena valise, que nunca largo das minhas mos. No haver problema em substituir as roupas perdidas. Quer dizer que meu prejuzo no foi muito grande. Espero que no seu caso no seja diferente. Adams sentiu o olhar perscrutador de Marshall, mas no sabia o que significava. Marshall era jovem, forte e sadio. Seu rosto era franco, e revelava uma honestidade incontestvel. Sempre conseguia levar a palestra de cortesia para assuntos sem importncia, quando a boa educao no lhe permitisse ficar calado. Quando se encontravam sobre o Oceano ndico as coisas mudaram. Voc traz muito dinheiro consigo, no , Adams? disse Marshall subitamente, depois de uma pausa prolongada. Por que diz isso? Deduzo que seja assim, j que observa regularmente sua pasta com a mesma ateno com que olho minha valise. Ningum torce tantas vezes o pescoo para olhar para cima, se no bagageiro s traz uns sanduches ou um jornal. Que interessante! Voc estuda psicologia, Marshall? Isso mesmo. De um tempo para c me ocupo muito com isso. Mas voc est se desviando do assunto. Se quer permanecer no campo da teoria, cabe observar que pouco lhe interessa se tenho em meu poder uma grande soma ou no. Estou perguntando no seu interesse, Adams. Se tiver dinheiro consigo, deve ser muito mais desconfiado. Um olhar para a pasta no suficiente! Enquanto a pasta estiver ali, o dinheiro tambm est. Ou ser que, como psiclogo, voc pode interpretar a situao de outra forma? Sua pasta nova, ainda traz a etiqueta de uma loja da Rua Regent. Aposto que foi comprada hoje de manh. verdade disse Adams perplexo. Aonde quer chegar? John Marshall inclinou-se ligeiramente para frente e esforou-se para falar devagar. bem possvel que algum tenha comprado uma pasta igual. E se for essa pasta que se encontra no portabagagem, a concluso que voc acaba de formular no ser mais vlida. Adams deu de ombros. Pensou na pistola, que se encontrava na pasta. Se Marshall quisesse fazer alguma coisa contra ele, este seria o lugar. O.K.! disse. Pelo que vejo est interessado em ver muito dinheiro junto. Farei sua vontade. Levantou-se, pegou a pasta, sentou e abriu-a. Teve uma sensao igual que se apoderara dele tempos atrs, quando seu grande golpe se revelou um fracasso total. Fechou os olhos e contou at dez. Era um velho hbito seu, que lhe permitia conservar o sangue-frio numa situao crtica. Quando voltou a abri-los, era novamente o velho jogador de Bolsa que parecia no ter nervos. Como sabia que meu dinheiro foi roubado, Marshall? Exijo que fale sem subterfgios e que deixe sua psicologia ambgua de lado. 12

Acho que pouco lhe deve importar como sei. Seria prefervel que perguntasse quem est com o dinheiro. Voc sabe? Acho que sim. Mas gostaria de falar com calma sobre isso. Est disposto a acompanhar-me ao salo de estar? Procuraremos um canto bem isolado. Saram. No caminho, Adams disse: Antes de tudo, gostaria de notificar o comandante sobre o roubo. Faa o favor de reservar um lugar apropriado. No demorou em voltar. Tudo em ordem, no que diz respeito notificao. Espero que possa fornecer mais alguns detalhes. As investigaes policiais s sero iniciadas depois que pousarmos. possvel que isolem o aeroporto e no deixem os passageiros sarem. Mas isso no me d muita tranquilidade. Gostaria de resolver o assunto enquanto estamos em viagem. Em sua opinio, quem o autor do crime? No sei. As suspeitas recaem sobre uns seis ou oito passageiros. Os mesmos se encontram a bordo, ou ser que a pasta j foi trocada em Zanzibar, ou antes, que chegssemos l? Um momento! Verifiquei no restaurante do aeroporto, e tudo estava em ordem. Quer dizer que nosso homem deve estar a bordo. A pasta s pode ter sido trocada durante o embarque. Tivemos de fazer fila e s avanamos devagar. possvel que tenha descansado a pasta no cho algumas vezes. A reconstruo dos fatos correta. exatamente o que imagino. Mas realmente no sei dizer quem foi. S pode ter sido algum que durante o embarque se encontrava prximo a ns. J dei uma boa olhada em toda aquela gente, mas no descobri ningum que andasse com uma pasta igual sua. estranho. Voc sabe to pouco! E apesar disso sua suspeita correspondeu exatamente realidade. Mais uma pergunta disse Marshall, mudando de assunto. A importncia desaparecida pode ser muito elevada para um homem comum. Esse dinheiro tambm faz muita falta a voc? No entendo disse Adams em tom hesitante. Voltou a suspeitar de John Marshall. Muitas vezes suas perguntas so bastante estranhas, Marshall. Mas no posso imaginar que o ladro adotasse um comportamento to estranho como o seu. A resposta de Marshall morreu por entre um sorriso. A porta do salo abriu-se de supeto e alguns homens barulhentos entraram. Dois deles voltaram a fech-la e a trancaram, embora outros passageiros procurassem entrar. Quase todos os passageiros que se encontravam no salo saltaram das suas cadeiras, o que contribuiu para aumentar a confuso. No meio da gritaria no se entendia uma palavra. Subitamente um dos homens pediu silncio com a voz trovejante, reforando seu pedido com a pistola que trazia em punho. Sentem! ordenou o desconhecido. Quero formular algumas perguntas. Qual dos senhores traz uma arma? Faam o favor de avisar imediatamente. No pretendemos tom-la, mas trata-se de fazer uso dela. John Marshall foi o primeiro que levantou o brao. Vrios passageiros seguiram seu exemplo, inclusive Homer G. Adams, depois de ligeira hesitao. Ao todo eram sete. Logo comearam a perguntar o que significava tudo

isso. Silncio! voltou a trovejar a mesma voz. Encontramo-nos numa situao crtica. Alguns dos passageiros dominaram a tripulao e assumiram o comando do avio. Vrios deles entraram na cabina de passageiros, para desarmar todo mundo. O que importa no momento vigiar esta porta, para no deixar ningum entrar. E peo que formulem sugestes de como podemos restabelecer a ordem a bordo. O senhor no pode manter essa porta trancada! indignou-se uma senhora. Meu marido e meus filhos esto na cabina de passageiros. Outras pessoas formularam objees semelhantes. Mas ficaram em minoria e suas palavras no encontraram receptividade. Neste momento no podemos preocupar-nos com problemas desse tipo. Peo-lhes que mantenham a disciplina e no se esqueam do perigo em que nos encontramos. Seria conveniente no exagerar o perigo disse algum que se encontrava num ponto mais afastado. Se enfrentarmos esses bandidos, poderemos levar a pior. Essa gente no deve estar interessada em matar-nos; sem dvida s est atrs dos nossos pertences. Proponho que capitulemos imediatamente, para no arriscarmos a vida. Seu covarde! protestou algum. Outro passageiro manifestou uma suspeita: At parece que voc um dos bandidos. bom que s fale um de cada vez pediu John Marshall. Creio estar em condies de explicar os acontecimentos. O importante vigiar a entrada da cabina de passageiros. Alguns homens armados adiantaram-se e se ofereceram para cuidar desse ponto. Conte! pediu o passageiro que falara em primeiro lugar, dirigindo-se a John Marshall. De incio quero ressaltar que no tenho certeza de nada principiou este. Mas o que sei me leva a desconfiar de que o perigo no de ser menosprezado. No h dvida de que os bandidos esto interessados nos nossos pertences. E trata-se de algo bem definido, no valor de pouco mais de vinte e trs mil libras esterlinas. J se apoderaram desse dinheiro. Se assim, por que fazem tanto espalhafato? perguntou um dos presentes. No querem tirar nada dos outros, inclusive de mim? Provavelmente no. Dificilmente estaro atrs do seu dinheiro. Quando muito, estaro interessados nas jias de sua esposa. Para ns o grande perigo resulta do fato de que os bandidos devem estar empenhados em matar a vtima do roubo, pois o dinheiro e algumas outras coisas que no vm ao caso s estaro seguras em suas mos se matarem esse homem. Quem a vtima? Isso no interessa. Adams no se conformou com a recusa de Marshall. Levantou-se e cumprimentou os presentes. A vtima sou eu. Queiram perdoar se minha presena lhes trouxe tantos problemas, mas a culpa no minha. Adams sentiu a mo de Marshall pousada em seu ombro. Voltou a sentar. Era prefervel que John Marshall falasse. Senhoras e senhores, dentro de pouco tempo sero obrigados a agir. Por isso peo-lhes que se abstenham de 13

perguntas suprfluas. O perigo atinge a todos, por menos interessado que os bandidos estejam na maioria dos senhores. Esto atrs do senhor Adams. Para elimin-lo, no hesitaro em desviar o avio para outro local. Talvez seja um trecho inspito do litoral, a selva da ndia ou as montanhas do Tibet. Acho que j compreenderam que devemos tomar alguma providncia para defender-nos. Enquanto estivermos voando, no corremos nenhum perigo imediato. Mas isso pode mudar logo. At ali nenhum dos bandidos tentara arrombar a porta que ligava o salo cabina dos passageiros. Ainda havia alguns membros da tripulao no trecho no ocupado do avio. Eram dois cozinheiros, um garom e trs aeromoas. Marshall dirigiu-se a eles. Deve haver um telefone para comunicao com a cabina de comando. Ser que posso us-lo? A cortesia numa situao dessas nunca deixa de impressionar. Marshall foi conduzido imediatamente ao aparelho. Um dos garons comprimiu o boto. Do outro lado da linha atenderam. Mas desta vez no se percebeu nada de cortesia. Que quer? Pretende fazer propostas de paz? Fale logo. Adivinhou! Se no fosse isso, no teria entrado em contato com vocs. No haver paz, a no ser que capitulem incondicionalmente. isso que queremos evitar. Afinal, as negociaes servem para alcanar uma soluo conciliadora. No gaste seu flego toa, rapaz. Ainda precisar dele. Um momento! claro que temos algo a oferecer. Sei muito bem que gente do seu tipo no d nada de presente. O que que voc pode nos arranjar? Tenho dinheiro. Isto , um dos passageiros tem. Muito obrigado pela informao. Ainda hoje apanharemos o resto da grana. No se preocupem com isso antes do pouso. Acontece que o dinheiro no se encontra a bordo. No convm falar tanto no telefone. Muita gente est escutando. Voc me garante livre trnsito para ir sala de comando e voltar? Se deixar a pistola para trs, pode vir. Marshall ainda teve de enfrentar problemas com alguns dos passageiros. Uns achavam que a tentativa de negociao era intil, face situao de inferioridade em que se encontravam. Outros, sem rebuos, manifestavam a suspeita de que era um dos inimigos, e que apenas desejava escapar. Mas acabaram permitindo que fosse. Na cabina de passageiros, Marshall foi recebido pelos bandidos, que o conduziram cabina de comando. Enquanto andava, procurou calcular seu nmero. Eram pelo menos dez, o que o deixou bastante impressionado. O homem que se encontrava no assento do piloto era um estranho muito bem trajado. Assumira o comando, ajudado por dois elementos, e parecia domin-lo perfeitamente. Johnny, ocupe meu lugar enquanto converso com este cavalheiro. Bom dia. Foi voc que telefonou h pouco? Marshall sentou sem esperar convite. Gostaria de expor meu ponto de vista sobre a situao. Vocs concluiro se estou com a razo ou no.

Fale seu profeta de meia-tigela. Vocs esto atrs de Adams. J se apoderaram do seu dinheiro. S precisam acabar com ele, para que no os possa incomodar mais. Mas no podem mat-lo e aterrissar em Tquio conforme a previso. Por isso pretendem pousar em algum ponto do sul da sia, de onde desaparecero sem deixar vestgios. O que me importa a sorte dos outros passageiros, nos quais vocs no devem ter o menor interesse. Consegui fazer-me entendido at aqui? Continue meu filho. No deve ser s isso que tem a dizer. Por enquanto s. Minha oferta s faz sentido se a exposio que acabo de fazer for correta. Voc disse que nos arranjaria algum dinheiro. Sabe onde Adams est guardando o resto? O dinheiro que nos oferece de Adams, no ? claro! So mais de quarenta mil libras depositadas no Banco de Montreal. A proposta que fao a seguinte: sacrifico Adams e o resto do seu dinheiro, fora algumas despesas para mim; claro. Em compensao os senhores garantem a segurana dos outros passageiros. Concordam? Em quanto calcula suas despesas? perguntou o chefe. Depois que Marshall mencionara a soma de quarenta mil libras, tornara-se muito mais corts. Duas mil libras. No quero prejudic-los. De acordo. Sua proposta razovel. Como faremos para pr a mo no dinheiro? Ter de fazer de conta que est negociando com Adams. Descobriremos um meio de dissipar suas suspeitas. Afinal, ele estar pagando seu prprio resgate. Tenho certeza de que tem um cdigo para transferncias telegrficas. Dessa forma o assunto poder ser resolvido sem maior perda de tempo. verdade que ele s me conhece desde o meio-dia, quando nos encontramos em Croydon, mas j consegui captar a confiana dele. Mas vamos segunda parte do nosso acordo. Onde pretendem pousar? John Marshall manteve todo o autodomnio. Dispomos de um lugar muito bom perto de Rangun disse o chefe, enquanto no ntimo evocava um ponto completamente diverso. Dali ser fcil entrar em contato com Londres. E seus cordeirinhos no demoraro em encontrar conduo para Tquio. Poderia dizer como seu campo de pouso secreto? Estou interessado nos detalhes, porque no quero correr o menor risco. Era evidente que o chefe estava pensando no sul da ndia, numa regio situada entre as montanhas de Cardamon e a cidade de Madura. O que dava na vista era a transio de uma espessa mata virgem numa rea extensa de estepes. Trata-se de um velho aerdromo para naves que pousam e decolam na vertical. Serve perfeitamente aos nossos objetivos. Nas proximidades s existe uma aldeia de nativos. Assim no correrei maiores riscos. Ento, como ? Vai falar com Adams? Naturalmente. E bom que seja logo. Muito bem. V. C entre ns, consideramo-nos em estado de armistcio. John Marshall voltou. Eles nos deixaro em Rangun declarou aos passageiros. Dali existe conexo para o Japo e a Coria. A nica exigncia que fizeram que aps o pouso permaneamos a bordo o tempo suficiente para que os 14

bandidos se coloquem a salvo. No consegui arrancar mais que isso. muito, se for verdade. Mas pouco se considerarmos que no dispomos de nenhuma garantia de que a promessa ser cumprida. Marshall procurou tranquilizar seu interlocutor. No podemos ser muito exigentes. Se achar que pode conseguir um acordo mais vantajoso, v at l. A maior parte dos passageiros ps-se do lado de Marshall, louvando sua coragem. Enquanto o tom das conversas foi crescendo e uma das aeromoas anunciava que no momento estavam sobrevoando a parte norte do arquiplago das Maldivas, John Marshall, sem que ningum o percebesse, retirou-se em direo ao toalete. Tirou do bolso um minsculo transmissor, que pareceria um tanto estranho aos olhos de qualquer tcnico terreno do sculo XX. Marshall que fala, Marshall. Estou chamando a Terceira Potncia. Por favor, respondam. Aqui fala John Marshall. Por favor, Perry Rhodan, responda! As sereias uivaram e campainhas estridentes tiniram no territrio bloqueado do deserto de Gobi. A voz de Reginald Bell saiu retumbante dos altofalantes fixados do lado de fora das barracas: Alarma nmero um! Os combatentes devem comparecer imediatamente ao comando central. Perry Rhodan, que estava prestes a voltar para junto do crebro robotizado para fazer realizar alguns clculos detalhados, fez meia-volta e correu os duzentos metros. Chegou juntamente com Kakuta, o capito Klein o tenente Kosnow. Minha gente; j encontramos um ministro das finanas explicou Bell. Mas ele se encontra nas mos de uns bandidos. Dentro de poucos minutos ser largado na ponta sul da ndia, onde por certo daro cabo dele. Marshall acaba de transmitir o comunicado. Todos para a nave espacial! ordenou Rhodan. Quando saram da barraca, cruzou com Thora. Mais uma vez a humanidade se encontra em estado de alarma constatou esta em tom indiferente. Precisamos da nave, Thora. No acredito que voc ou Crest tenha outros planos com ela. Fique vontade, Perry. Vejo que mais uma vez tem de resolver um assunto de repercusso mundial. Rhodan no teve tempo de aborrecer-se com o tom irnico em que foram proferidas essas palavras. Continuou a correr, pois a senha ministro das finanas bastara para trazer-lhe conscincia a importncia dos acontecimentos que se desenrolavam naquele instante. Calculara de cabea a distncia entre o deserto de Gobi e o dcimo grau de latitude e conclura imediatamente que mesmo com seu traje de arcnida no chegaria a tempo. A nica possibilidade era a nave espacial, cuja acelerao seria suficiente para vencer em poucos minutos a distncia de quatro mil quilmetros. Exatamente oitenta e cinco segundos se passaram do alarma at a decolagem da nave-gigante. Bell, profundamente reclinado na poltrona, dispensou todos os dispositivos de direo automtica. Peter! gritou, dirigindo-se a Kosnow. Gire o mapa para o sul da ndia. A coisa acontecer a cento e cinquenta quilmetros a oeste de Madura. Temos de ir ao encontro do avio um pouco mais ao sul, Perry. Se conseguirmos avist-lo, tudo dar certo. Da ltima vez que

Marshall anunciou sua posio, encontravam-se sobre as Maldivas. No h problema disse Perry Rhodan em tom tranquilizador. Com este balo mgico conseguiremos. A nave esfrica dos arcnidas voava a cento e trinta quilmetros de altura. Via-se perfeitamente que o globo terrestre girava abaixo deles, como se um punho titnico lhe tivesse desferido um tremendo soco. O planalto do Tibet, o Himalaia, o Nepal, o Ganges deslizaram abaixo deles. Por alguns minutos passaram sobre a gua do Golfo de Bengala, entre Dchaipur e Madras. De repente Reginald Bell avistou o avio. Os homens acotovelaram-se frente da tela. Deve ser o trao cintilante que se v ali. Mantm uma rota bem definida. A altitude de dez mil metros, aproximadamente. Tomara que no nos vejam! disse Kosnow. impossvel! Bell sorriu. Colocamos a capa que nos torna invisveis. Mesmo que esses cavalheiros examinem o cu por cima deles, o mecanismo defletor dos raios luminosos far com que no vejam a menor mancha. Quer que desa mais? Rhodan fez que sim. Aproxime-se a dois mil metros. Devemos aterrissar logo aps o avio. No quero dar muito tempo aos bandidos, para que no tomem qualquer medida defensiva. Ser que podem fazer alguma coisa contra nossos armamentos? Tm muitos refns a bordo ponderou Rhodan. Nestas condies nossa superioridade tcnica no adiantar muito.

III
Que histria de quarenta mil libras essa? disse Homer G. Adams indignado. No tenho esse dinheiro. Se tivesse, no estaria disposto a... Sei que voc um pobreto tranquilizou-o Marshall. Mas no necessrio contar isso aos bandidos. Basta entreter o chefo por algum tempo, at que recebamos auxlio. De qualquer maneira ter de fazer de conta que possui esse dinheiro e que est disposto a dlo em troca da vida. 15

At que recebamos auxlio? disse Adams, esticando as palavras. Ser que voc dispe de relaes que lhe permitem dar expresso a uma esperana desse tipo? John Marshall esboou um sorriso misterioso. Bem, voc pode pensar no assunto. Ainda dispe de exatamente trs minutos at o pouso. A provavelmente o chefo no tardar a cham-lo. Adams olhou para o relgio e a pequena tela que se encontrava sobre a entrada da cozinha de bordo. Ainda faltam mais de dois mil quilmetros para Rangun. Acho que voc errou na conta, Marshall. Nada disso! Vamos aterrissar perto de Madura. No havia tempo para outras perguntas. O chefo j iniciara as manobras de aterrissagem. O avio desceu como uma pedra que despenca num abismo. Os passageiros tiveram de segurar-se. Depois de um baque pesado, o avio parou. Aterrissamos! disse algum. Na tela via-se uma paisagem de estepe coberta de arbustos e mais ao longe, que nem uma muralha, a beira de uma densa floresta. Marshall voltou a usar o interfone. Ao voltar, disse: Adams, o pessoal quer que voc venha comigo. Os outros devem esperar at que as negociaes estejam concludas. Peo aos cavalheiros que mantenham a calma e a disciplina por mais alguns minutos. No h motivo para duvidar do desfecho feliz das negociaes. Marshall e Adams tiveram de usar o elevador para chegar proa, j que o jato se encontrava em posio vertical. Os assentos dos passageiros haviam realizado um giro de noventa graus nas suas articulaes. Sinto observar, chefe, que voc no cumpriu nosso acordo protestou Marshall ao entrarem. Ser que to ignorante de geografia que no sabe distinguir o Norte e o Sul da ndia? Decidimos de outra maneira, Marshall. Mas isso no prejudica nosso acordo. Madura to boa quanto Rangun. Acontece que Madura fica a cento e oitenta quilmetros daqui. Como vai levar os passageiros para l num curto espao de tempo? Deixe isso por minha conta. O que me interessa saber o que Adams acha da minha proposta. Por mais benevolente que se queira ser, sua proposta no passa de um ato de chantagem disse Homer G. Adams em tom contrariado. De qualquer maneira, tomei conhecimento da sua exigncia e tenho de admitir que minha vida valha o dinheiro que possuo. Mas no pensarei em pagar um resgate enquanto minha segurana pessoal no estiver garantida. Peo-lhe que me d suas ideias sobre este ponto. tudo muito simples. Voc assina um cheque, envio um mensageiro a Madura, onde temos possibilidades de entrar em contato com o Banco de Calicut, e aguardaremos para saber se o negcio est em ordem. Assim que a quantia combinada estiver em minhas mos, solto voc e os outros passageiros. O negcio no serve. Em primeiro lugar muito demorado, pois com essa histria de mensageiro perderemos ao menos dois dias. Depois, no h nenhuma reciprocidade de garantias. Como vou saber se me soltar quando estiver com o dinheiro nas mos? Queira pensar numa soluo melhor e procure ser objetivo. At parece que voc ainda no compreendeu a

situao em que se encontra respondeu o chefo em tom mordaz. Acontece que todas as vantagens esto do meu lado, e no estou disposto a desistir delas por causa da sua paixo pela objetividade. Hum! interveio Marshall, cujo rosto apresentou um estranho trao de otimismo. Se algum pode falar em vantagem somos ns, no voc. Seria conveniente que se interessasse um pouco por aquela tela, que lhe pode revelar algumas belezas paisagsticas e outras surpresas. Num movimento reflexivo todos olharam para a tela, onde se viam figuras estranhas que caam do cu. Esses trajes no so de mergulhador esclareceu Marshall em tom satisfeito. Trata-se de uma pequena brincadeira tcnica realizada por uma civilizao superior. O azar seu, pois esses homens so meus aliados. Que tal deixarmos de lado esse jogo de esconder e passarmos s realidades, chefe? Sugiro que coloquem suas armas sobre a mesa, levantem as mos e nos digam onde esconderam os membros da tripulao, para que este jato possa chegar a Tquio sem maior atraso. A nica resposta consistiu num sorriso confuso. No rosto do chefe dos bandidos espelhavam-se a surpresa, a incredulidade, o medo e a raiva. Marshall, voc um sonhador incorrigvel. Deixe de blefes. Esses dois esquisites podem passear vontade por a. Devem estar curiosos por termos realizado um pouso no programado. Dificilmente representaro um reforo para voc. Vamos voltar ao assunto. Estamos no assunto, chefe. Para falar com franqueza, sua leviandade me assusta um pouco. Se fosse voc, j teria procurado liquidar esses visitantes que vieram sem serem convidados. Haja quem compreenda voc, Marshall! s vezes at parece que est se candidatando para ser um membro do nosso grupo. Mas est bem, vamos atirar. Jim, voc pode dar conta do recado. Jim levantou-se com um sorriso de escrnio no rosto e pegou uma pistola automtica. O chefe acionou um mecanismo que abriu uma pequena escotilha. Jim tomou posio de tiro. Apertou o gatilho e manteve a mira centrada sobre os dois vultos estranhos at esvaziar o pente de balas. Ao abaixar a arma fez uma cara de espanto. Ainda esto por a, chefe. Aposto que acertei pelo menos um de cada trs tiros. Algum pode me dar mais um pente de balas? Voc vai gastar munio toa disse subitamente uma voz masculina com sotaque japons. Ningum, a no ser John Marshall, estava preparado para a apario. Os homens viraram-se sobressaltados e encararam o rosto de Tako Kakuta. Quem este? gaguejou o chefe. Estava to confuso que o japons no teve a menor dificuldade em quebrar a ltima resistncia com o psicorradiador que trazia no bolso. Sou amigo de vocs, cavalheiros. Coloquem as armas aqui e recuem at a parede. No lhes faremos nada. Dentro de poucos segundos os bandidos estavam encostados parede e deixaram que os algemassem. Dali a pouco o restante do bando foi dominado e os membros da tripulao puderam ser libertados. John Marshall trocou algumas palavras com o comandante da aeronave, ao qual desejou uma boa viagem a Tquio. Face ao desfecho feliz da aventura os homens rodearam-no, convidaram-no para uma lauta refeio e formularam inmeras perguntas. 16

Sinto decepcion-los! Acontece que sairei de bordo em companhia do senhor Adams. No estou habilitado a prestar todos os esclarecimentos. Peo-lhes que se contentem com o fato de terem escapado sos e salvos e sem prejuzo no seu patrimnio. *** Fico-lhe muito grato disse Homer G. Adams, dirigindo-se a Marshall, depois que o foguete havia desaparecido nas nuvens. Evidentemente, peo que me fornea s explicaes que recusou aos passageiros. Ser que precisa de esclarecimentos? Por que no? Acha que sou algum vidente? o que vamos descobrir. Afinal, voc o maior especulador de Bolsa e manipulador financeiro que j existiu sobre a Terra. Uma coisa dessas no acontece por nada. Em geral os supergnios possuem um sexto sentido. claro que voc possui dons sobrenaturais ou supersensoriais, conforme queira exprimir-se. Voc acredita seriamente nessas lorotas? perguntou Adams. No, respondeu Marshall. No acredito. No devemos confundir cincia com religio. Na primeira sabe-se alguma coisa, na ltima acredita-se. E a parapsicologia uma cincia. Gosto muito de aprender disse Adams com as sobrancelhas levantadas. A nica coisa de que entendi at hoje foi o dinheiro. E com isso revelou bons conhecimentos de psicologia das massas. E a distncia entre a psicologia e a parapsicologia s de um passo, mesmo que esse passo conduza por cima de uma muralha. Voc deve estar surpreso com a apario de meu amigo Kakuta. Quando tiver recebido alguma instruo parapsicolgica deixar de surpreender-se. Quer dizer que voc um fenmeno parapsicolgico? perguntou Adams, dirigindo-se ao japons. Devo confessar que fiquei to surpreendido com sua apario quanto os bandidos. De qualquer maneira, deve haver uma explicao natural para isso. claro que h confirmou o japons com um gesto amvel. Assim que a teleportao for um fenmeno natural para voc, minha apario tambm ser. Tele... o qu? Sou filho de um casal de japoneses que por ocasio do lanamento da primeira bomba atmica, em 1945, ficou exposto a intensas radiaes. Dali resultou uma mutao das caractersticas hereditrias. Tornei-me um mutante. Homer G. Adams ficou calado. Seu sorriso j no apresentava o menor trao de ironia. Depois de algum tempo disse: Voc capaz de, independentemente de quaisquer recursos tcnicos, transformar seu corpo em energia e faz-lo ressurgir em outro lugar. isso? Tako Kakuta confirmou. Em princpio, sim. Acontece que o lugar em que posso ressurgir fica sujeito a limites bastante restritos. possvel que atravs de um treino persistente, eu possa ir aumentando a distncia. Isso formidvel, meu caro. Com esse dom voc poderia... Adams interrompeu-se em meio frase. Um contato importante parecia ter-se completado em seu crebro. Continue pediu Marshall. Kakuta um

homem que sabe apreciar os bons conselhos. Um instante pediu Homer G. Adams. Como foi essa histria da rajada de tiros disparada por Jim? Onde foram parar os dois homens naqueles trajes estranhos? Por que Jim no conseguiu mat-los? Voc est formulando muitas perguntas de uma s vez. Jim no conseguiu nada porque os projteis que disparou foram absorvidos por um envoltrio energtico. Os dois homens no sofreram nada. Retiraram-se para trazer nossa nave at aqui. Afinal, queremos dar o fora daqui o quanto antes. Poderei pedir ao nosso comandante que o leve a Tquio. O que vou fazer em Tquio, Marshall? Dali teria que seguir viagem e fazer outra baldeao em Pequim. Aqui estou muito mais perto do meu destino. Nesta estepe junto s montanhas de Cardamon? Vamos deixar de fingimento, Marshall? Desde Londres voc est atrs de mim, no verdade? verdade. Quando descobriu? Meu crebro deve ter sofrido bastante nos ltimo quatorze anos. S agora comeo a enxergar as coisas. Nossos objetivos eram os mesmos, mas nenhum de ns sabia do outro. um engano seu. Eu sabia. Conhecia as minhas intenes? Desde quando? Desde que saiu da penitenciria. Estvamos muito interessados na sua pessoa. Voc compreender quando Perry Rhodan lhe expuser com todos os detalhes o estado lastimvel das nossas finanas. Por que se lembrou de justamente de mim? De quem iramos nos lembrar? No h dvida de que voc um gnio financeiro. Ainda bem que, depois daquele processo sensacional, ao menos permitiram que continuasse a viver. Encontramos num arquivo diversas notcias de jornal que despertaram nossa ateno. Estudamos o seu passado. Rhodan decidiu conseguir um indulto para voc e acompanhar seus passos, para que logo se encontrasse conosco. Espere a! Afinal, minha pena foi comutada por bom comportamento... Isso no deixa de ser verdade. De qualquer maneira nossos agentes utilizaram certos recursos dos arcnidas para apressar a deciso da Justia. Temos um aparelho psquico, que estimula a capacidade decisria do indivduo atravs de certas radiaes de alta frequncia. Voc j teve oportunidade de assistir ao seu funcionamento. Foi quando Kakuta desarmou os bandidos. Est certo objetou Adams. Voc me apresentou Kakuta, que um verdadeiro teleportador. Alm disso, fez, num espao de poucos minutos, uma demonstrao das conquistas mais formidveis da tecnologia. Mas ainda resta sua afirmativa de que j conhecia minhas intenes quando deixei penitenciria. verdade que nas ltimas semanas acompanhei com o maior interesse todo o noticirio jornalstico sobre Perry Rhodan. Tambm verdade que aos poucos foi surgindo em mim o desejo de ser til a ele, se tivesse possibilidade para isso. Mas no falei com quem quer que seja sobre estes meus planos. Mas pensou neles. Para mim isso basta. Mais uma vez, Adams no soube o que responder. O japons veio em seu auxlio, esboando um sorriso. que John Marshall nosso segundo exemplar parapsicolgico. Isso explica tudo, Adams. um telepata. Basta que voc pense intensamente numa coisa para que 17

ele possa tirar suas concluses. Isso me deixa tonto, meus caros. Afinal, no sou to jovem assim. Deviam ter um pouco de considerao por minha pessoa. Se quiser trabalhar para Perry Rhodan, deve acostumar-se a muita coisa aparentemente inacreditvel. Mas pela nossa experincia no assunto podemos asseverar que o homem se acostuma muito depressa a essas coisas. Ah, a vm nossos amigos. Me entregue sua pasta, Adams. Nem pense nisso. No sou to velho que precise de um carregador por causa de alguns quilos de papel moeda. Alis, falta explicar uma coisa, se bem que a esta altura eu talvez devesse adivinhar tudo. O chefo dos bandidos disse que seu destino seria a cidade de Rangun. Apesar disso, voc sabia que ele pousaria aqui. Tambm descobriu isso por via teleptica? S poderia ter sido. Minha aparente disposio para negociar no passou de um blefe. S tive necessidade de um ligeiro contato com o homem para descobrir seus planos. Assim que soube que pretendia pousar a oeste de Madura, informei nossos amigos no deserto de Gobi. O resto ficou por conta deles. A gigantesca nave esfrica dos arcnidas pousou diante de Marshall, Adams e Kakuta e abriu uma das escotilhas. Quando se encontravam a cerca de duzentos metros de distncia Perry Rhodan surgiu na escotilha e saltou para o cho. Foi andando devagar ao encontro deles. Dali a pouco o dirigente da Terceira Potncia viu-se pela primeira vez diante de seu ministro das finanas. Seja bem-vindo, Adams. Fico satisfeito em saber que encontrou o caminho para junto de ns. Foi um caminho muito difcil, Rhodan, mas tive um prazer imenso em percorr-lo. que no sei ficar sem fazer nada. Foi o que mais senti nos ltimos quatorzes anos. Voc tem problemas financeiros, no tem?

IV
Nova Iorque. Quem caminha da esquina da Broadway com a Quinta Avenida na direo norte encontra do lado esquerdo um edifcio de vinte e dois andares, construdo no fim da dcada de trinta. Mal se v a fachada, j que mais de trinta

firmas penduraram nela propagandas luminosas. H anos ningum se preocupa com a beleza ou a feira desse tipo de enfeite, pois o aspecto desse edifcio em nada se distingue dos demais de Manhattam. S os funcionrios de alguns escritrios situados nas proximidades notaram que numa segunda-feira ensolarada alguns trabalhadores se puseram a executar obras na rea situada entre o stimo e o nono andar. Dentro de poucas horas foi retirada a propaganda de certa marca de pasta de dentes, de um xampu e um pneu antiderrapante. De noite, as letras GCC reluziam em tonalidades amarelo-azuladas. A nica coisa notvel foi velocidade do trabalho, que permitiria a um observador atento tirar certas concluses sobre a mentalidade do patro. No entanto, s no dia seguinte descobriu-se o que significavam as letras GCC. Um anncio de pgina inteira do New York Times deu notcia de que a General Cosmic Company abrira seu escritrio naquele local. A propaganda apontava a empresa como agncia de consultoria e oferecia a qualquer interessado, fosse qual fosse seu ramo de atividade, assessoria e tambm maquinismos adequados a preos extremamente favorveis que, em comparao com as vantagens oferecidas, podiam ser considerados sensacionais. O gerente, Homer G. Adams, seguindo instrues do proprietrio, Benjamim Wilder, contratara trs funcionrias. A nica coisa que trouxera foi muito papel em branco. No havia documentos escritos. Na conversa dirigida s trs funcionrias limitara-se a dizer o seguinte: O proprietrio da firma confiou-me a direo do negcio. Somos um empreendimento novo, que no tem tradio nem antecessores. Fao votos de que com o auxlio das senhoritas dentro de pouco tempo as letras GCC adquiram fama mundial. Exijo o mximo de dedicao e uma correo absoluta. Trazem consigo a vantagem de serem to novas profissionalmente como a firma. Crescero com ela e conquistaro boas posies, desde que nos entendamos bem. Para os servios de registro, escrita e contabilidade dispem de mquinas. Para certos trabalhos intelectuais, como os de clculo e estatstica, temos este aparelhozinho eletrnico, cujo funcionamento eu lhes explicarei daqui a pouco. Quanto ao mais, exijo dedicao ao trabalho e correo, conforme j salientei, e ainda cortesia para com toda e qualquer pessoa que entrar neste recinto. Obrigado. O expediente comeava s oito e meia. Das nove horas em diante eram recebidos os clientes e vendedores. As nove em ponto, a senhorita Lawrence anunciou o primeiro visitante. Era um mensageiro de uma casa de flores, que trazia um buqu de duas dzias de gladolos. O carto que acompanhava as flores trazia a assinatura do proprietrio da firma, senhor Benjamim Wilder. Homer G. Adams guardou o carto com um sorriso condescendente e despendeu uma palavra de elogio para com o chefe ausente. O mensageiro foi dispensado com uma gorjeta de um dlar. No momento em que o mensageiro saa um cavalheiro que se chamava Abrao Weiss, e cuja largura correspondia metade da altura, chegava. Bom dia, senhor Adams! Li seu anncio no New York Times... Queira sentar, senhor Weiss. Weiss deixou-se cair numa poltrona. Parecia bem disposto. Bem, senhor Adams, como ia dizendo, li seu 18

anncio e resolvi dar uma chegada at aqui para saber um pouco mais. Pensando bem, o que o senhor promete no pouco. Depende dos padres que se queiram usar. O que posso fazer pelo senhor, senhor Weiss? Bem... como direi? De incio, minha visita tem um carter puramente informativo. Sou bom nos negcios. Mas tenho muita curiosidade para conhecer todo e qualquer tipo de progresso. Talvez estivesse perdendo alguma coisa se no o procurasse, no ? bem possvel. Diria que toda pessoa que no procura a GCC perde alguma coisa. Muito bem! Isso um timo slogan. Afinal, o que est precisando? disse Adams em tom tranquilo. Embora no apreciasse os modos do visitante, isso no o impressionou. Sim, do que estou precisando? refletiu Weiss. Estou interessado num projeto no Colorado. Talvez seja interessante para o senhor. Entende alguma coisa de usinas de eletricidade? Trata-se de usinas atmicas? No, de usinas hidrulicas. um projeto totalmente convencional. Trata-se de produzir eletricidade com gua represada. No me diga que o projeto conservador demais. Nem penso nisso. Quer dizer que est construindo uma hidreltrica? Isso mesmo. No trecho superior de Arkansas, perto de Cripple Creek. Ou melhor, ainda no estou construindo. Mas minha firma gostaria de receber o contrato. Quer dizer que precisa de uma base de clculo favorvel, para poder concorrer com os outros pretendentes? No bem isso, senhor Adams. Nossa proposta j foi formulada e acredito que temos as melhores chances. Afinal, somos a empresa mais importante no setor. Mas, a ttulo meramente informativo, gostaria de saber se tem alguma coisa no seu arsenal que poderia ser de utilidade para ns. Quero conhec-lo melhor, sabe? Gostaria de saber quem a GCC e o que faz. Talvez em outra oportunidade possamos concluir um negcio. Tenho certeza de que tambm aprecia um contato deste tipo, pois uma firma nova precisa tornar-se conhecida e estabelecer relaes. Neste ponto nossa companhia muito valiosa para o senhor. Homer G. Adams no precisava desse tipo de ensinamento. Apesar disso no deixou perceber seu desagrado. A experincia lhe ensinara que os fanfarres como Abrao Weiss so as pessoas que mais precisam de auxlio. exatamente o que penso disse, em tom amvel, estendendo a caixa de charutos ao seu interlocutor. Aceite, por favor! Ele esperou que seu visitante acendesse o charuto e, depois, continuou: No quero negar que somos uma firma nova, que ainda tem de criar seu campo de relaes. Por isso mesmo, fico to satisfeito em cumpriment-lo a esta hora da manh como meu primeiro visitante. Queira prosseguir. Seu caso muito interessante. A construo de uma hidreltrica um procedimento um tanto antiquado, mas estou convencido de que o ramo ainda tem futuro. A energia atmica representa uma concorrncia mais barata, mas, no fim, tudo se resume a um problema de custos. nesse ponto que posso formular sugestes e propostas bem

convidativas. Durante a longa fala, Adams no tirara os olhos de cima do visitante. Notara um movimento suspeito em seu rosto carnudo. Aos poucos Abrao Weiss deixaria de lado suas maneiras reservadas, pois era evidente que desejava muito mais que uma simples visita a ttulo informativo. Queira desculpar, senhor Adams. Pelo que diz especializado nesse terreno... Somos especializados em quase todos os terrenos. precisamente nisso que reside nossa fora. Quem promete muito nos seus anncios h de cumprir muito. De outra forma nem deveria criar uma firma como esta. Mas voltemos ao seu projeto. Pelo que sei o senhor tem que temer ao menos os concorrentes que formularam propostas baseadas na energia atmica. Hoje em dia a construo de uma hidreltrica especialmente numa zona montanhosa to dispendiosa que suas chances devem ser muito reduzidas. Em compensao, a manuteno de uma hidreltrica mais econmica. Quer dizer, o senhor ganhar o jogo no instante em que puder realizar a construo aproximadamente ao mesmo preo que o de uma usina nuclear. Por um instante Abrao Weiss arregalou os olhos de espanto. Mas logo se controlou. verdade. Vejo que est bem informado. Por favor, prossiga a sua exposio. Compreendeu o problema. Qual a soluo que sugere? Homer G. Adams deu um sorriso gentil. A resposta a essa pergunta j representa um assessoramento pelo qual devia cobrar honorrios. Mas, para mim, hoje feriado. O senhor meu primeiro cliente, ou melhor, visitante e interessado, e por isso concedo-lhe uma entrevista gratuita. De qualquer maneira, meu conselho no lhe bastar se o projeto for levado avante. Precisar das nossas mquinas. Queira dar uma estimativa do custo de uma hidreltrica a ser construda em Cripple Creek. Peo-lhe que informe tambm a proporo desse custo que corresponde aos trabalhos de terraplenagem. Depois disso ouvir minha proposta. O gorducho sugou o seu charuto, como se tivesse de refletir antes de revelar cifras. Finalmente tomou uma deciso. A relao entre as cifras ser a correta. Na realidade no conferem, j que no estou autorizado a revelar qualquer coisa sobre nossa proposta. O senhor compreende, no ? claro que compreendo! S se trata de um exemplo disse Adams com um sorriso significativo. Bem, admitamos que o custo total do projeto importe em 1,3 bilho de dlares. Nesse caso o custo dos servios de terraplenagem, inclusive dos alicerces, atingiria quinhentos e cinquenta milhes. Bem, essas cifras j servem para alguma coisa. Fao-lhe uma proposta. O senhor poderia adquirir minha mquina, que reduz o custo dos servios de terraplenagem em cerca de 90%. Isso significaria uma economia de perto de quinhentos milhes de dlares e eliminaria qualquer concorrncia. Abrao Weiss ficou to nervoso que fez um movimento desajeitado com a mo e espalhou a cinza do charuto sobre a cala. Depois respirou profundamente e exibiu um sorriso forado. Vejo que tem senso de humor, senhor Adams. Pinta utopias que no podem deixar de representar um atrativo 19

para uma pessoa que tenha um interesse real. Seria conveniente que no levasse a hiptese para o terreno das abstraes; devia partir do pressuposto de que o problema que acabo de formular pode transformar-se num problema real para um dos seus clientes. Se acredita que estou brincando comete um engano, senhor Weiss. Estou convencido de que o exemplo que acaba de expor representa boa parte das suas preocupaes. Disponho das mquinas de que acabo de falar. Minha firma est sua disposio para uma demonstrao prtica. Basta telefonar para combinarmos dia e hora, desde que tenhamos chegado a um acordo sobre o preo. Se no tiver um interesse real no assunto, a GCC no poder dar-se ao luxo de realizar uma demonstrao to dispendiosa. Weiss levantou-se. Estava muito impressionado. Adams percebeu que aquele negociante gil se encontrava numa encruzilhada da sua carreira e refletia intensamente sobre o que devia fazer. Depois de algum tempo perguntou: Quer dizer que quer proporcionar-me uma economia de quinhentos milhes. De outro lado, porm, teria de computar o custo das mquinas. Como se apresentaria o clculo aps isso? No h necessidade de preocupar-se com o custo das mquinas na construo da hidreltrica do Arkansas. Essas mquinas representariam um investimento permanente, que lhe permitiria executar mais vinte ou trinta projetos desse tipo. Compreendo. Mas essas mquinas devem ter um preo. O preo fictcio. Se tivesse de ser pago, ultrapassaria o valor de cinquenta hidreltricas. Por favor, deixe-me concluir. O que quero dizer que as mquinas no esto venda. Entro na sociedade com elas, e ambas as partes tero feito um bom negcio. Abrao Weiss teve de esforar-se cada vez mais para manter a compostura. Quer dizer que est atrs de uma participao no negcio? No estou atrs de uma participao, mas tenho receptividade para ela. Com isso o negcio se tornar mais srio. Sugira diretoria de sua empresa que convoque uma reunio especial do conselho fiscal e proponha a esses cavalheiros um aumento de capital da ordem de 51%. Esses 51% so o meu preo. Weiss esboou seu dcimo segundo ou dcimo terceiro sorriso daquela manh. Mas esse ltimo sorriso malogrouse por completo. Com um gesto nervoso pegou o chapu e, andando de costas, dirigiu-se porta. Espero que ainda possamos conversar sobre isso, senhor Adams. Nas condies que acaba de propor, minha firma nunca fechar um negcio com o senhor. Nesse caso s me cabe lamentar que tivesse desperdiado seu tempo precioso. A GCC no tem o menor interesse em realizar negociaes em torno dos seus preos. Nossos clculos sempre so corretos, e por isso no podemos ceder um centavo. So 51%, senhor Weiss. Pense no caso. O representante da construtora de hidreltricas convencionais limitou-se a uma mesura desajeitada e desapareceu na antessala. O nome do prximo cliente em perspectiva era Andr Clment. Os cabelos escuros e sua figura pequena e esguia, bem como o nome, revelavam a ascendncia latina.

Segundo as informaes da senhorita Lawrence, o senhor Clment esperara por mais de quarenta minutos. Homer G. Adams concluiu que se tratava de outro homem com gua at o pescoo. Bom dia, senhor Adams cumprimentou Clment com uma ligeira inclinao do corpo. Bom dia, senhor Clment. Queira sentar. Aceita um cigarro? Muito obrigado. muita gentileza da sua parte, mas no fumo. O senhor que feliz disse Adams. Clment deu uma risada forada. No sou to feliz como acredita. Se fosse no estaria aqui. Precisa de auxlio? De que se trata? De algum aperfeioamento tecnolgico? Ou de alguma forma de assessoramento? Preciso das trs coisas. E preciso logo. Talvez minha exposio lhe parea muito estranha, mas seu anncio foi concebido em termos to gerais que se pode imaginar qualquer coisa. Procurarei ser breve, senhor Adams. Assim que perceber que no o homem que procuro, queira avisar-me. Na pior das hipteses perderei o meu tempo. Conte tudo. Prometo ser franco com o senhor. Represento a Minneapolis Mining Company. Alm da minerao, a empresa tambm se dedica construo de tneis. Como deve saber, no momento est sendo construda uma estrada de ferro de Salt Lake City para So Francisco. Na Serra Nevada ser aberto um tnel de cerca de setenta quilmetros de extenso, que dever sair perto de Sacramento. Desses setenta quilmetros, dez quilmetros j foram concludos. Isto , foram perfurados. Nossa empresa avana a partir do leste, enquanto a concorrente trabalha no oeste. E esta j executou o dobro do nosso trecho. O trabalho transformou-se numa corrida e no h dvida de que ns a perderemos. Por que acha que isso representa uma tragdia? verdade que a introduo de um ingrediente esportivo em toda e qualquer competio constitui uma caracterstica tipicamente americana, mas o senhor deve ter seus contratos com o governo e basta cumpri-los. No vejo como a concorrncia pode incomod-lo. Se estiver interessado, explicarei. Sua firma dispe de experincia no setor de escavaes subterrneas? Pois bom que saiba que se trata de um dos ramos em que nos especializamos. Se quiser fazer um relato minucioso o senhor no estar perdendo seu tempo, senhor Clment. Muito bem. O contrato com o governo no abrange a totalidade do projeto. As ordens de trabalho so emitidas por trechos. Cada trecho contratado com a firma mais capacitada. Se avanarmos no ritmo atual, o governo nos conceder a execuo de cerca de um quarto do projeto. Acontece que nossos clculos foram realizados no pressuposto de que executaramos exatamente a metade do projeto. claro que, num empreendimento desse vulto, tm de ser tomadas providncias de longo alcance, a fim de que a indstria possa fornecer no prazo o material de que se precisa. Por isso fizemos pedidos h um ano e mesmo mais, pedidos esses que so muito superiores s nossas necessidades, se mantivermos o ritmo atual dos trabalhos. Dessa forma, financiamos antecipadamente certos materiais e servios de que nunca nos utilizaremos. O que pagamos equivale ao que pretendamos ganhar. Se 20

computarmos a manuteno de sete mil trabalhadores, o resultado ser trgico. O prejuzo de tal vulto que dentro de poucos meses a Minneapolis Mining Company estar falida. Senhor Adams, peo-lhe que considere minha exposio estritamente confidencial. Alis, em seu anncio o senhor garante a mxima discrio. No perca seu tempo falando em coisas bvias, senhor Clment. Estou me interessando tanto pelo seu problema que j vejo nele um problema meu. Seu problema consiste em abrir um grande furo na montanha, por onde os trens vo transitar mais tarde. Tenho um dispositivo pronto para ser patenteado, que pretendo recomendar-lhe. De que tamanho ser o furo? Ter seis metros de altura e dezoito de largura. Um momento, por favor! Homer G. Adams pegou um papel e escreveu algumas cifras. Dali a alguns minutos disse: Com minha mquina especial o senhor avanar dois quilmetros por dia. Para isso necessrio que todos os trabalhadores e objetos de valor sejam retirados do tnel enquanto a mquina estiver funcionando. Andr Clment deu um sorriso amarelo. No protestou como Abrao Weiss, mas sentiu-se muito abatido. No brinque senhor Adams! Sei apreciar uma piada, mas aqui se trata da existncia de minha firma. No pode apresentar uma soluo realstica? Estou pronto a fazer uma demonstrao com a mquina, senhor Clment. No sou nenhum fanfarro. Nossa mquina transforma a matria em energia. claro que no se trata de um processo espontneo como a reao em cadeia que se processa numa bomba nuclear. A energia liberada armazenada em recipientes especiais e pode ser vendida com um bom lucro. Compreendo seu ceticismo. Mas no se esquea de que est falando com um representante da GCC, que tem por objetivo a mais ampla racionalizao e modernizao tecnolgica. Permita que lhe d um conselho, senhor Clment. Assista a uma demonstrao de nossa mquina. Uma prova realizada com um metro cbico de material ser suficiente. Quando estiver convencido, decida. Est bem disse o homem. Vamos admitir que o senhor conseguisse convencer-nos. Com uma tcnica to revolucionria de escavaes subterrneas deixaremos o mundo de pernas para o ar. Os resultados financeiros sero inconcebveis. Qual seria o custo da utilizao de sua mquina? Uma participao de 51% na sua empresa. Pela primeira vez revelou-se um trao comum entre Andr Clment e Abrao Weiss. Tal qual este, Clment saltou da sua poltrona e encarou Homer G. Adams, como se este tivesse perdido o juzo. Isso ridculo! Ser que o senhor no sabe o que representa a Minneapolis Mining Company? uma empresa de mbito mundial, que o senhor quer enfiar no bolso de uma hora para outra. Ora, meu caro! O que lhe ofereo vale muito mais que 51% da sua firma de mbito mundial. E o senhor acaba de pintar em todas as cores o que ser da Minneapolis Mining Company daqui a seis meses se no aceitar minha proposta. Nessas condies um homem que se prope a, num verdadeiro golpe de mgica, transformar sua firma num empreendimento da maior projeo em todo mundo, e se contenta com uma participao de 51%, s pode ser considerado um verdadeiro altrusta. Andr Clment no pde ocultar o tremor das mos.

Prefiro retirar-me, senhor Adams. Fique vontade! Foi um prazer conhec-lo, senhor Clment. Quando tiver outros problemas, no deixe de me dar honra de sua visita. A secretria anunciou mais sete pessoas que haviam acorrido ao anncio. Mas nenhuma delas chegou a impressionar Adams. Livrou-se delas em cinco minutos. Finalmente pde dedicar-se a um telefonema. Al, Klein. Como foi sua entrevista? J me livrei dela. H duas horas um reprter do New York Post cruzou meu caminho. Senti-me vontade para tomar um drinque com ele. Minha mscara escorregou para o lado, conforme havia sido programado. O rapaz logo me reconheceu. Voc devia ter visto como arregalou os olhos. Logo se ps de sobreaviso e disse de sopeto que sou o tal do capito Klein, um desertor das foras armadas americanas, que tem todo o FBI no seu encalo. Respondi que, sendo um rapaz inteligente, devia saber para quem estou trabalhando. Ele retrucou, com toda ingenuidade que todo mundo sabia disso. Fiz-lhe uma proposta de acordo. Se ele no revelasse minha identidade e, assim, desistisse de um furo espetacular, eu lhe daria a compensao adequada. Contei-lhe tudo que h de interessante sobre invasores desconhecidos, especialmente que, de uma hora para outra, devemos contar com uma invaso de grandes propores dirigida contra a Terra. Ele confiou plenamente nas minhas fontes de informao. Se conseguir convencer o redator-chefe, a notcia dever ser publicada na edio de meio-dia. Muito bem. So onze e trinta e oito. V at a Bolsa. Mantenha-se em contato comigo pelas ondas ultracurtas. Se tiver qualquer dvida, pergunte. O Dr. Haggard e o Dr. Manoli j se encontram no saguo. Tenha cuidado para no deixar perceber que os conhece. Aos olhos do pblico vocs devem ser adversrios. O.K., Adams. Quando a situao se tornar crtica, estarei a postos... *** Na manh daquele dia, a Bolsa de Nova Iorque abrira com um desnimo completo. s dez horas as ofertas oscilavam em torno de dez pontos abaixo dos nveis do dia anterior. Assim mesmo os compradores eram muito escassos. No entanto, os vendedores tambm se mantinham retrados, motivo por que a maior parte dos corretores foi ao restaurante para tomar uma xcara de caf. As cotaes mantinham-se inalteradas. Quem estivesse lembrado da evoluo dos negcios nas ltimas semanas chegaria concluso de que a calmaria constitua um fenmeno altamente favorvel. Aps o surgimento da Terceira Potncia no deserto de Gobi todas as aes caram rapidamente. Em alguns casos a queda chegava a 75%. Quando a terceira guerra mundial estava prestes a irromper as circunstncias indicavam no apenas uma crise econmica, mas um colapso total. Aps isso surgiram provas do poder dos arcnidas. Os blocos polticos do Ocidente e do Oriente aproximaram-se e promoveram a constituio de uma unio de todos os pases da Terra. A invaso de uma nave espacial desconhecida fora rechaada por Perry Rhodan. Os negcios voltaram a animar-se. A f e a esperana dos homens cresceram. E os melhores barmetros desses crescimentos foram s cotaes da Bolsa. Nesse meio tempo, as coisas j se haviam ajustado. O 21

mercado entrara em franca recuperao. A humanidade, farta de sensaes, j se acostumara existncia desse Estado um tanto misterioso situado na sia Central, que costumava ser designado como a Terceira Potncia, muito embora o homem da rua ainda no tivesse compreendido a situao real. As cotaes da Bolsa tornaram-se mais estveis. O estado de marasmo daquele dia era a melhor prova disso. Essa situao perdurou at o meio-dia. As doze em ponto; surgiu a sensao. Poucos minutos antes o Dr. Haggard oferecera algumas aes de companhias petrolferas trinta pontos abaixo da cotao e as vendera imediatamente. Os presentes deram de ombros, mas contentaram-se com a explicao de que mesmo no mercado de capitais vez por outra surge um otrio. Quando saiu a edio do meio-dia do New York Post, Haggard foi tido como um clarividente, pois era o nico homem que conseguira pr seu dinheiro a salvo. O susto, que sacudiu os homens da Bolsa at a medula dos ossos assim que leram a notcia da invaso, no se ligava ao seu bem-estar pessoal, mas nica e exclusivamente ao seu dinheiro. Por alguns minutos no se entendia uma palavra em todo o saguo. Finalmente o senhor Oliver conseguiu fazer-se ouvir atravs dos altofalantes. Senhoras e senhores; seria um absurdo se nos deixssemos influenciar at esse ponto por uma simples notcia de jornal. No existem informaes oficiais. A direo da Bolsa procurar averiguar imediatamente a veracidade do artigo. No mesmo instante, um cavalheiro entrou precipitadamente e declarou em altos brados que a emissora de Pequim acabara de transmitir a mesma informao. 970 pela General Electric gritou uma voz. Por alguns segundos reinou um silncio total. Logo a seguir comeou um murmrio que foi crescendo, at transformar-se num verdadeiro furaco. As cotaes da General Electric naquele dia haviam sido abertas a 995. Enquanto o senhor Oliver, com o auxlio de alguns policiais, restabelecia a ordem no saguo, nos corredores comearam a serem fechadas operaes paralelas. Os otimistas farejaram uma boa oportunidade, os pessimistas procuraram livrar-se do que podiam. S pelas doze e trinta conseguiu-se exercer algum controle sobre a oferta e a procura. Depois das perdas vultosas, a disposio dos compradores diminuiu rapidamente. Correram boatos de que a Bolsa seria fechada, mas muita gente protestou. Os encarregados da GCC ainda se mantinham retrados. Pelas instrues recebidas, a hora de comprar ainda no chegara, embora as cotaes fossem extremamente favorveis. Mas quando os negcios entraram em estagnao, o Dr. Haggard fez uma jogada tmida. Fez com que as cotaes da Standard Oil baixassem trinta e cinco pontos. Com isso os nimos voltaram a exaltar-se. Os preos tornaram a cair. Caram rapidamente. Durante dez minutos, Haggard retirou-se do cenrio. Deixou que os outros trabalhassem. Depois de algum tempo a disposio de comprar excedeu a oferta. s 12:55 h, a Opiat Limited comeou a reagir. Homer G. Adams no seu escritrio soltou um palavro inofensivo e transmitiu suas instrues pelo microfone. Manoli, voc acaba de comprar Opiat. Realize com o capito Klein uma operao paralela que d na vista de todos. Desa quarenta pontos. No poderemos sofrer

nenhum prejuzo, pois tudo ficar em famlia. s 12h57min, a Opiat Limited havia perdido 75% do valor com que abrira naquele dia. Os outros papis apresentavam um comportamento semelhante. Nos ltimos minutos antes da hora do fechamento da Bolsa dificilmente se encontraria um corretor disposto a negociar. Apesar dos prejuzos enormes, tudo indicava que o dia terminaria tranquilamente. Mas no ltimo instante explodiu a maior bomba de Homer G. Adams. Os rdios portteis transmitiram uma notcia extraordinria vinda de Sydney. Uma nave espacial desconhecida levantara uma frota pesqueira que se encontrava no Mar de Timor a uma altura de vrios quilmetros e a deixara cair. O locutor nova-iorquino concluiu o comunicado com as seguintes palavras: A hiptese de nos encontrarmos diante de uma ao da chamada Terceira Potncia deve ser excluda. Face aos ltimos contatos diplomticos, no h mais dvida sobre a lealdade absoluta da mesma. Depois da queda da frota pesqueira no Mar de Timor, na qual pereceram umas quatrocentas pessoas, a nave desconhecida voltou a descer e abriu numerosas escotilhas, ou melhor, comportas de ar. Milhares de seres grotescos saltaram sobre o mar, como se fossem pra-quedistas e, depois de nadarem por alguns minutos, deixaram-se afundar. S pode tratar-se de seres no humanos para cujo organismo a gua um habitat adequado. Resta aguardar os acontecimentos para ver se a operao representa um ato preparatrio da invaso dos continentes. O quartel-general das Naes Unidas emitiu um comunicado, segundo o qual j foram tomadas as primeiras providncias para repelir os invasores. Ningum mais pensou em fechar a Bolsa. As aes pareciam arder nas mos dos seus possuidores. Os corretores mais empedernidos perderam a calma e passaram a vender a qualquer preo. Grandes trustes e conglomerados mudaram de dono no espao de quinze minutos. Eram apregoados como se fossem frutas podres. Ningum parecia preocupar-se com o fato de que ainda havia gente que sacrificava suas pequenas economias por um cesto de frutas podres. No fechamento da Bolsa no havia cotaes definidas. O clima era idntico ao do grande desastre financeiro dos anos trinta. A economia mundial parecia encontrar-se num estado de paralisia total. Alguns capites de indstria arruinados gastaram seus ltimos centavos para comunicar-se com os colegas de sofrimento em todas as partes do mundo, enquanto em 22

certas empresas o silncio da economia moribunda j parecia ter tomado conta de tudo. Era o que acontecia, por exemplo, com a GCC. Homer G. Adams interrompera todas as comunicaes telefnicas e radiofnicas com seus representantes. No queria correr o risco de ser espionado por algum. Sentiase bem em meio quele silncio. Sentado atrs da mesa, refletia e esperava. Pelas dezesseis horas o telefone tocou. Era Abrao Weiss. Al, senhor Weiss. Que tal lhe parece situao, senhor Adams? uma boa piada, senhor Weiss. Amanh tudo estar esquecido. At parece que o senhor o ltimo otimista do nosso planeta. Orgulho-me de ser otimista. Espero encontrar algumas pessoas que pensam como eu. Por que est telefonando, senhor Weiss? Refletiu sobre minha proposta? Ainda est interessado? Claro que sim. Para mim a vida continua. Est bem. Poderamos marcar um encontro para amanh? Arranjarei um avio para o senhor. No necessrio. Iremos no meu. No mais lento que o aparelho mais veloz que o senhor poderia conseguir. O.K., senhor Adams. Muito obrigado. Ento est combinado para amanh, s... Um momento! Est lembrado das minhas condies? Cinquenta e um por cento para o senhor. Naturalmente. Marcaram encontro para o dia seguinte, s seis da manh. Homer G. Adams reclinou-se novamente na poltrona. Seus pensamentos voltaram a ocupar-se do jogo de cifras que havia sido interrompido, jogo este que tinha um fundo bastante real. A palestra com Weiss acrescentara mais um fator que podia ser retirado da lista dos duvidosos. A prxima interrupo s surpreendeu Adams porque este supusera que Clment tambm entraria em contato com ele por telefone. Acontece que o baixinho moreno apareceu pessoalmente. Boa tarde, senhor Adams. Pensamos na sua oferta. A Minneapolis Mining Company concorda com sua proposta. Pedimos que faa a demonstrao com suas mquinas amanh de manh. Amanh de tarde, senhor Clment. De manh tenho um compromisso no Meio-Oeste. Depois do almoo terei tempo para dar uma chegada a Sacramento. Serve para o senhor? Serve muito bem. Assim teremos tempo para evacuar a galeria, afim de que o senhor possa realizar a demonstrao sem qualquer risco. Muito bem! O senhor j conhece minhas condies. J que est aqui, quero apresentar-lhe a minuta do contrato. Peo-lhe que a examine. Assim poderemos assin-lo amanh. Hoje mandarei pass-lo a limpo. Clment leu atentamente. Terminada a leitura, disse: Estamos de acordo com as linhas gerais. Apenas gostaramos de formular uma contraproposta quanto participao. Os diretores da empresa acham que a participao majoritria do senhor os colocaria em situao desvantajosa. Pedem que se contente com quarenta e cinco por cento das aes.

Adams exibiu um sorriso paternal. O senhor ainda mantm a ttica de negociao dos tempos antigos, senhor Clment. Meus respeitos! Ainda tm tanto interesse em manter a maior parte do capital? No ficaram desanimados com o colapso da Bolsa? Nem um pouco. Como devem saber, nossas aes baixaram mais de cinquenta por cento. Apesar disso estou convencido de que se mantm um alto conceito sobre a Minneapolis Mining, ainda mais que outras aes tiveram uma baixa muito maior. Nas condies atuais, o negcio que o senhor vai concluir com nossa firma ainda o melhor possvel, mesmo sem a participao majoritria. H uma hora algum disse que sou o ltimo otimista. Fico satisfeito em ver que existem outros. O homenzinho moreno fez uma mesura elegante. Vejo que nos entendemos muito bem, senhor Adams. Se a Minneapolis Mining conseguir fazer escavaes mais rpidas, daqui a trs dias liderar a construo de abrigos antiareos. Depois da catstrofe do Mar de Timor pouca gente estar disposta a gastar dinheiro em outra coisa. Como v, conhecemos nossa importncia e as chances de que dispomos. E o senhor aproveitar essas chances tanto quanto ns. claro que pode haver algum motivo para esse sentimento de fim de mundo que anda por a. Mas nesse caso nosso prejuzo ser inevitvel de uma forma ou de outra. Estamos nos preparando para o caso de que a vida continue de alguma forma. Quanto a mim, posso estar errado, mas desde que a humanidade existe, ela sempre tem encontrado uma sada. Homer G. Adams sentiu-se emocionado por tamanha confiana na humanidade. Mandarei passar o contrato a limpo e levarei para o senhor amanh. A GCC contenta-se com 45%. Acho que combinaremos muito bem. *** Dois dias depois. A demonstrao do trabalho das mquinas da GCC fora um xito total. Os contratos tinham sido assinados. Homer G. Adams tomou um avio e foi ao territrio da Terceira Potncia, no Extremo Oriente, para apresentar seu relatrio. At mesmo Thora e Crest, que geralmente preferiam manterem-se alheios aos assuntos intraterrenos, haviam aparecido para presenciar o relato. Como est o ambiente l fora? perguntou Perry Rhodan. Espero que no tenhamos colocado um peso muito grande na nossa conscincia. Por um instante Homer G. Adams baixou a cabea. Depois encarou seus interlocutores. Para mim, aquilo que passei nos ltimos trs dias apenas parece repetio de alguma coisa que j aconteceu. Anos atrs me mandaram para a penitenciria por isso. Hoje sei que minha atuao conta com a aprovao dos demais. Fao questo de ressaltar que no me sinto responsvel pelos suicdios cometidos por a. Um homem que no consegue superar a perda de valores materiais carrega um problema que s ele pode resolver. Alm disso, acredito que a causa principal dos suicdios seja o medo da invaso. Todos os olhares dirigiram-se a Perry Rhodan. De qualquer maneira semeamos o desassossego entre os homens. Mas sabemos perfeitamente que esse desassossego era necessrio. A invaso representa um perigo real, que nos ameaa a cada dia e a cada hora. A 23

cena do Mar de Timor, que Bell apresentou ao mundo por meio dos projetores arcnidas como um simples filme tridimensional, poder ser um episdio real de amanh. Temos o dever de proteger a humanidade contra esse tipo de perigo, pois ningum mais est em condies de cumprir essa misso. Por isso mesmo cabe-nos aumentar nosso potencial industrial numa proporo adequada, e para isso temos que exercer uma influncia considervel sobre a economia mundial. Os resultados dos nossos esforos costumavam ser medocres em comparao com as necessidades. Uma entidade que se prope a proteger e unir um planeta precisa dispor da fora necessria. No incio da semana, quando voc foi Nova Iorque, ramos uns pobretes em matria de divisas. Como esto s coisas hoje, Adams? O fator decisivo foi o espetculo proporcionado por Bell com a invaso fictcia do Mar de Timor. As providncias detalhadas que antecederam a operao tambm foram bem executadas. Em poucos dias conseguimos pr a Bolsa de Nova Iorque fora dos eixos. Uma atuao semelhante foi desenvolvida por Kakuta, em Tquio, por Marshall, na Cidade do Cabo, por Li, em Londres e por Kosnow, em Berlim. Com um peclio de alguns milhes de dlares conseguimos adquirir as maiores indstrias e obtivemos a maioria em quatro conglomerados. claro que uma manobra destas no pode ser executada todos os dias, pois o mundo no vai cair pela segunda vez no mesmo truque. Podemos inventar outros truques disse Reginald Bell com a voz indiferente e ligeiramente professoral. Provavelmente quis dar mostras da sua fantasia. Por melhor que disfarcemos o blefe, ele ser descoberto. que sua origem ser a mesma. E isso bastar aos espertos corretores da Bolsa. Alm disso, esse procedimento constituiria uma irresponsabilidade da nossa parte. Ningum pode estar interessado em lanar a economia mundial num caos completo. Uma economia livre est sujeita a leis rgidas. Depois de um grande colapso da Bolsa costuma haver uma poca de calmaria, seguida pela recuperao. A manobra que encenamos ontem s pode ser repetida no mnimo de trinta em trinta anos, pois um colapso total da economia no traria vantagens a ningum. Tambm ns seriamos sepultados sob os escombros. Posso assegurar-lhes que disponho de ampla experincia no setor. Aquilo que alcanamos anteontem foi o mximo que se poderia esperar. Ser que algum dos cavalheiros no concorda com a minha opinio? Homer G. Adams passou os olhos pelos seus interlocutores. A pergunta fora dirigida a todos, mas no havia ningum que no soubesse que no fundo s se destinava a Perry Rhodan. Os resultados corresponderam inteiramente s suas previses, Adams respondeu Rhodan. Sabe muito bem que no princpio tinha minhas dvidas e tambm me teria contentado com menos. Na situao em que nos encontramos hoje s lhe posso manifestar meus elogios e minha gratido. Alm do mais, conseguiu fechar alguns negcios excelentes com as mquinas dos arcnidas. Mas nesse terreno devemos agir com muita cautela. Naturalmente. Neste ponto o direito de veto de Crest continuar a ser reconhecido. Alm disso, voc, Rhodan, que decidir quais dos nossos segredos podem ser colocados ao alcance do pblico. O aparelho pendular matria-energia, que foi colocado disposio s da Minneapolis Mining e do senhor Weiss, da Steel &

Concrete, deve ser considerado obsoleto sob os padres arcnidas. Apesar disso foi muito valioso para ns. Essas empresas, na quais o senhor detm o controle acionrio, sob o nome suposto de Benjamim Wilder, da GCC, j ocupam uma posio de monoplio na sua especialidade e exercero uma liderana absoluta na poca da recuperao econmica. Ao que parece, j no temos maiores problemas econmicos. J dispomos dos sete bilhes exigidos pelo governo de Pequim. No ser mais necessrio adquirir o territrio submetido nossa soberania em prestaes, conforme estava previsto. Pelos meus clculos, poderemos contar com outros quatro bilhes nos prximos quarenta e cinco dias. No muito em comparao s nossas necessidades para a montagem de uma linha industrial. Mas teremos de arranjar-nos. As indstrias controladas por ns no valem muito mais que isso? perguntou Bell. O valor das empresas medido pelas cotaes de Bolsa sofreu uma queda acentuada. Mas voltar a subir. De qualquer maneira, se pensar que podemos utilizar prontamente o capital de uma empresa de, digamos, duzentos bilhes de dlares para levar avante os nossos objetivos, estar fazendo uma conta de quitandeiro. As indstrias que possumos espalhadas pela Terra tm de continuar em nossas mos. Precisamos conserv-las. Por isso s uma frao dos recursos disponveis pode ser desviada para nosso empreendimento no deserto de Gobi. Compreendeu? Compreendi respondeu Bell com um sorriso. Temos muito trabalho diante de ns prosseguiu Rhodan. Nos ltimos dias conseguimos muita coisa. Criamos uma base financeira para nosso empreendimento. Adams ter de esforar-se para conseguir o que ainda nos falta. Conforme acaba de dizer, to depressa no voltaremos a ter dias to grandiosos como os do grande colapso da Bolsa. Por isso torna-se necessria uma srie cansativa de pequenos trabalhos, como por exemplo, os da Steel & Concrete e da Minneapolis Mining. Mas no isto que me preocupa. Levaremos meses, talvez anos, para montar um sistema econmico eficiente em nosso reino. Por outro lado, os problemas no poderiam ser mais prementes. A qualquer momento poderemos defrontar-nos com a invaso do povo de Fantan. O show que Bell ofereceu num passe de mgica poder transformar-se em realidade de um dia para outro. S que a nossos inimigos no desaparecero na gua. Outro problema que me preocupa a falta de material humano. Precisamos de colaboradores feitos de carne e osso, que defendam nossos interesses em todos os continentes. Para esse fim ainda hoje fornecerei instrues a alguns dos senhores. H um detalhe que todos ns devemos ter em mente: sempre que algum nos traga uma pessoa, deve estar plenamente convencido de seu valor e eficincia. Face ao reduzido nmero de pessoas que podemos abrigar em nosso minsculo pas e s exigncias que cada um ter de cumprir, s a elite humana poder aspirar cidadania da Terceira Potncia. Precisamos de gente dotada de capacidades extraordinrias. Em poucas palavras, precisamos de mutantes. De mutantes positivos. Perry Rhodan confirmou com um gesto. No revelou a viso estranha que as palavras proferidas por Bell desencadearam em sua mente. Formulou uma pergunta estranha. Adams, qual o cubo de 2.369,7? 24

O homenzinho lanou um olhar de espanto para Rhodan. Pegou a calculadora. No, no quero assim disse Perry Rhodan. Calcule de cabea. Vai demorar um pouco... Pode deixar. 13.306.998.429,873. Alis, h uma coisa que ainda no compreendi. Voc acaba de referir-se nossa participao majoritria na Steel & Concrete e na Minneapolis Mining. Antes, porm, voc havia declarado que s Weiss concordara com a participao acionria de 51%, enquanto Clment conseguiu a reduo para 45%. simples. Antes disso j havamos adquirido na Bolsa sete por cento das aes da Minneapolis Mining. claro que Clment no sabia disso. Perry Rhodan esperou que cessassem as risadas. Muito bem. Acho que podemos dar-nos por satisfeitos. Vamos discutir os detalhes das prximas aes que programamos.

V
O aparelho desceu sobre o gelo da Groenlndia, preparando-se para o pouso. O coronel Kaats enviara a Allan D. Mercant notcias inquietadoras vindas de Nova Iorque. Mercant, que no tinha mos a medir para dar conta do seu trabalho, hesitara antes de viajar para l. Sua fria irrompeu sem rebuos

quando Kaats se limitou a informar que a mutante Anne Sloane, que fora enviada ao Extremo Oriente em virtude de suas faculdades telecinticas, havia desaparecido sem deixar o menor vestgio. Ora, Kaats. Por isso voc no precisava fazer-me percorrer quatro mil quilmetros. Preciso falar com voc, Mercant. Ser que isso no basta? Ser que um agente das foras armadas no muito importante, ainda mais quando se trata de um espcime insubstituvel como um mutante? Voc devia dizer que se trata da defesa interna e da polcia federal corrigiu Mercant sem conter sua indignao. Vou dizer-lhe uma coisa, Kaats. Leve pelo menos um ms sem se preocupar com Anne Sloane. Para descobrir alguma coisa, ela precisar de tempo. uma personalidade parapsicolgica, mas ainda no compreendeu a seriedade da vida. Considero-a uma simples diletante e por isso recomendei-lhe pessoalmente que agisse antes com cautela excessiva que com muita precipitao. Espero que no se oponha a que me retire imediatamente. que l em casa estou afogando nos papis. Fique ao menos para tomar um usque disse o coronel Kaats em tom conciliador. No permitirei que saia daqui nessa disposio. Depois de esvaziar o copo, Mercant disse: Quer saber de uma coisa, Kaats? Se minha vinda aos Estados Unidos serviu para alguma coisa, foi por causa deste usque. No me leve a mal, mas no me venha outra vez com um alarma falso, seno ficarei furioso. Allan D. Mercant ainda estava furioso quando desceu na enseada do fiorde de Umanaque e preparou-se para pousar. O que mais o aborreceu nessa viagem absurda aos Estados Unidos foi sua opinio sobre o caso Anne Sloane, que nunca poderia ter manifestado diante de Kaats. Anne era uma moa delicada, que no servia para trabalhar como agente. verdade que ele mesmo insistira junto a ela para que aceitasse a incumbncia. Mas agora sua opinio era outra. Dois esquims aproximaram-se num carro para receblo. Mercant agradeceu. Andarei at l para respirar um pouco de ar puro. Pouco depois entrou no barraco onde se lia em grandes letras o nome de uma firma, a Umanak Fur Company. Ainda se lia que essa firma se dedicava ao comrcio de peles. Tratava-se, evidentemente, de uma mentira. Seria uma imprudncia permitir que centenas de mercadores ficassem andando nas proximidades da sede do Servio Secreto. Mercant tomou o elevador e foi ao dcimo quinto pavimento, contado de cima para baixo. L teve de fazer baldeao, j que por questes de segurana nenhum dos quinze elevadores ia diretamente ao ltimo pavimento. Era ali, a trs mil metros de profundidade, que ficavam os compartimentos ocupados por Mercant. Os guardas postados nos corredores a nas portas cumprimentaram-no. Entre as quinhentas e tantas pessoas que estavam de servio ali, nem dez conheciam todos os segredos das instalaes. S estes podiam deslocar-se livremente, sem apresentar seus documentos. Para chegar ao escritrio de Mercant passava-se por trs antessalas. Uma vez l, atirou-se na poltrona e reclinou-se confortavelmente. Tocou a campainha para chamar o ordenana. O 25

sargento OHealey no demorou a entrar. No houve nada de extraordinrio na sua ausncia, coronel. Obrigado, sargento. Que horas so? Onze e dezessete, coronel. Mercant ficou satisfeito, pois verificara que eram onze e dezesseis. Da manh ou da noite? prosseguiu. Da manh, coronel. Isso significava que era da noite. Com as indicaes errneas o sargento se identificara satisfatoriamente. Muito bem. Diga ao capito Zimmermann que desejo falar com ele. No momento, o capito no se encontra na base, coronel. Esta realizando um voo rotineiro de patrulhamento. Ser que ele ainda acredita que o inimigo vir rastejando pelo gelo, embora os agentes dos servios secretos de outros pases j estejam oferecendo a porta de entrada desta base uns aos outros? Coronel, no sei o que o capito acredita. Perguntarei a ele pessoalmente. Quero que se apresente aqui dentro de dez minutos. Avise-o pelo telgrafo. Perfeitamente, coronel. OHealey fez continncia e saiu, mas voltou dali a pouco. A ordem foi cumprida, coronel. O capito Zimmermann diz que talvez demore mais um pouco. Acaba de descobrir uma coisa estranha e quer averiguar de que se trata. Que descoberta essa? perguntou Mercant malhumorado. No me disse. Ao que parece ele mesmo no sabia. OHealey obteve licena para retirar-se. Assim que Mercant se viu s, abriu uma gaveta da mesa e ligou o radiotransmissor. Sempre que recebia alguma informao incompleta como a que OHealey acabara de transmitirlhe, preferia estabelecer contato direto. Al, Zimmermann. Responda. Aqui fala o coronel Mercant. Nenhuma voz se fez ouvir na frequncia sintonizada. Capito Zimmermann! Responda imediatamente! O que houve com voc? E que conversa fiada foi essa? Mercant aguardou a resposta, que demorou mais de dez segundos. Zimmermann parecia falar com dificuldade. Sua mensagem teve incio com um gemido. Al coronel. Devo ter ficado inconsciente por um instante. Minha cabea est zunindo e vejo faixas coloridas diante dos olhos. Que diabo! O que houve? No sei, coronel. Voltarei imediatamente. Indique sua posio. Mandarei algum ao seu encontro. Isso no necessrio, coronel. Ser que conseguir sozinho? Com o piloto automtico no haver problemas. O pior j passou. D ordens para que me forneam um vetor de radar. Com isso conseguirei. Como queira. Falarei com o pessoal do controle de voo e logo voltarei a ligar para a recepo. Entre em contato comigo se houver alguma dificuldade. Naturalmente. Obrigado pelo auxlio, coronel! Mercant desligou e falou pelo interfone com o controle de voo. Tenente, fornea um vetor de radar para a aterrissagem do capito Zimmermann. E verifique sua

posio atual. Voc conhece a rota dele. Providenciaremos imediatamente, coronel. Dali a pouco veio informao de que Zimmermann sobrevoava o litoral norte perto de Proven e seguia a rota sul sudoeste. Parecia ter o avio sob controle. O capito Zimmermann realizou o pouso sem maiores problemas. Dirigiu-se imediatamente ao ltimo pavimento, onde foi recebido por Allan D. Mercant. Capito Zimmermann reportando, coronel. Peo desculpar o atraso. Devo ter entrado numa zona de baixa presso. De qualquer maneira o avio sofreu uma repentina acelerao, o que fez com que minha cabea casse para trs. Devo ter ficado inconsciente por algum tempo. Deixe ver. Mercant examinou a ferida. Isso est feio, capito. V imediatamente enfermaria para que cuidem da ferida. Pelo que vejo ainda se encontra no pleno gozo das suas faculdades. Portanto, antes de se retirar diga-me que descoberta foi essa sobre a qual falou com OHealey em termos to vagos? Enquanto proferia estas palavras, Mercant foi surpreendido por um choque violento. Ao examinar o ferimento, ele se colocara atrs de Zimmermann e, com a ajuda de sua pouco desenvolvida capacidade teleptica, captou a impresso de um pensamento. Um pensamento que o assustou profundamente. Por sorte, Mercant era dotado de uma fantstica presena de esprito. Um homem que num espao de poucos anos conseguiu galgar o lugar de dirigente do Conselho Internacional de Defesa deve ser dotado de uma capacidade de reao extremamente rpida. Ao captar a ideia mortfera de Zimmermann, iniciara a frase com que aconselhara o capito a que se submetesse a tratamento. Conseguiu prosseguir sem qualquer interrupo perceptvel. Que descoberta, coronel? Ah, sim, isso foi um gracejo. Quer dizer que se permitiu um gracejo comigo? perguntou Mercant, que ainda se encontrava atrs do capito, que continuava sentado. Na situao em que se achava no estava disposto a desistir dessa posio vantajosa. O gracejo foi dirigido ao sargento, coronel. No podia imaginar que ele o transmitisse ao senhor. Zimmermann, que concepo estranha o senhor tem da organizao dos nossos servios. Enquanto realiza um voo de patrulhamento para proteger a base, permite-se gracejos de mau gosto. Vamos l, diga logo: o que viu? Nada, coronel. Fique sentado, capito! ordenou Mercant em tom enrgico, quando Zimmermann fez meno de levantar-se. Mercant procurou concentrar-se ao mximo. H algum tempo, lera sobre um funcionrio de banco australiano que graas s suas faculdades telepticas conseguira evitar um assalto. H muito descobrira capacidades semelhantes em sua prpria pessoa e comeara a compreender o que significava poder enxergar o corao do prximo nos momentos crticos. H esta hora, estaria disposto a sacrificar dez anos de sua vida se pudesse transformar-se num telepata de verdade. Mas nesse terreno no passava de um principiante. No sabia como reconhecer com clareza o pensamento integral de uma pessoa. No sabia reconstituir a frase que o outro pensara; apenas percebia o essencial. No poderia haver algum mal-entendido? Por que 26

Zimmermann teria a ideia de mat-lo? No havia dvida de que o capito pensava em matar. E o desejo de matar tinha por alvo a pessoa de Allan D. Mercant, chefe do Conselho Internacional de Defesa. Ainda haveria alguma dvida? Mercant olhou por cima do ombro de seu interlocutor e viu a arma no coldre. Logo abandonou a ideia de apoderarse dela num gesto rpido. Zimmermann, que pensava em matar, devia ter suas atenes concentradas sobre a arma e se anteciparia a Mercant, que lhe era inferior em fora fsica. Mercant precisava de sua arma, que ficava na gaveta inferior da direita da mesa, junto ao aparelho de rdio. Num confronto com armas iguais Mercant levaria vantagem, j que o capito no poderia imaginar que seu adversrio estava prevenido. Mas antes de colocar-se nesta situao, teria que se arriscar durante cinco ou seis segundos, ao abandonar o lugar atrs de Zimmermann. Ao faz-lo, proferiu palavras que aguassem a curiosidade do outro e levaram-no a hesitar, conforme esperava. Vou dizer-lhe uma coisa, capito. Acompanhei sua palestra com OHealey e gravei-a em fita. Ouvi mais uma coisa e gostaria que o senhor me desse explicaes a respeito. Acontece que tenho a impresso de que seu comunicado no foi nenhum gracejo. Como explica isto? O qu? A marcha arriscada em torno da mesa comeou. Zimmermann foi-se virando na poltrona para ficar de frente para seu interlocutor. Dali a pouco os dois estavam sentados um diante do outro. Entre eles ficava a enorme mesa. Zimmermann fora vencido pela curiosidade. No atirou; esperou. Mercant ligou o aparelho e no mesmo instante pegou a pistola. Sentiu-se seguro e desligou o aparelho. Zimmermann ergueu-se sobressaltado. Por que desligou? Quer bancar o misterioso, coronel? Calma capito! Quero fazer-lhe mais uma pergunta. O que espera ganhar matando-me? Essa pergunta ps fim ao dilogo. Deixou o capito Zimmermann to perplexo que ele no conseguiu controlar mais os movimentos de seu corpo. Sentiu-se trado e procurou levar avante seu projeto atravs de uma reao precipitada. Num gesto rpido arrancou a pistola do coldre. Mas antes que pudesse coloc-la em posio de atirar, j era tarde. Seu adversrio para falar em termos estratgicos encontrava-se na linha interior. Enquanto Zimmermann teve de executar um movimento complexo antes de poder atirar, Mercant apenas precisava pressionar o gatilho. O corpo do capito Zimmermann caiu molemente ao cho. Antes que pudesse executar seu plano, estava morto. *** O que se seguiu nunca acontecera em todos os anos decorridos desde a criao do CID. O sargento OHealey entrou correndo sem que tivesse sido chamado e tambm sacou uma pistola. Ao ver o chefe so e salvo, conteve-se. O morto que se encontrava no cho representava um mistrio para ele. O que aconteceu, coronel? Acabo de matar o capito Zimmermann. D o alarma! Eu mesmo tomarei as providncias para o bloqueio.

OHealey fez continncia e saiu. Dali a alguns segundos as sereias uivaram em todos os pavimentes. Mercant voltou mesa e tirou o microfone da gaveta em que se encontrava o aparelho de rdio. Aqui fala Mercant. A partir deste instante toda a base se encontra em estado de exceo. Ordem dirigida Companhia de Vigilncia do tenente Houseman: bloqueiem todas as sadas. Exeram uma vigilncia rigorosa sobre os poos dos elevadores. Todas as pessoas que se encontram na base devem dirigir-se imediatamente aos seus locais de trabalho ou de moradia. Os membros das delegaes de pases amigos so solicitados a reunir-se no hotel do pavimento superior. Posteriormente fornecerei outros detalhes. Peo que o coronel Cretcher e o Dr. Curtis compaream ao meu gabinete. Obrigado. Pouco depois o coronel e o mdico entraram juntos. O Dr. Curtis aproximou-se de Zimmermann. Doutor, queira examin-lo para verificar se est morto. Ser que ainda precisa de uma confirmao? Mercant fez que sim. Preciso. Quero que tudo seja feito segundo as normas. Acho que aqui no se pode falar em cumprimento de normas disse Cretcher. Foi voc que matou o capito? No quis que ele me matasse. Quer dizer que voc afirma ter sido atacado pelo capito Zimmermann. Queira desculpar minhas palavras, coronel. Existem testemunhas que possam confirmar que voc agiu em legtima defesa? Queira desculpar de sua parte se lhe falo sem rebuos, Cretcher. Neste momento voc no est desempenhando as funes de acusador. Eu o chamei para ajudar-me a esclarecer os detalhes. O que sei sobre a cena que se desenrolou entre mim e Zimmermann muito pouco. Ele tentou atirar contra mim e eu me antecipei. Os fatos so estes. Preciso conhecer os motivos que levaram um dos elementos de maior confiana de que dispnhamos a tentar um ataque desses. O comportamento de Zimmermann to absurdo que logo faz surgir a suspeita de uma conspirao. Foi por isso que decretei o estado de emergncia. Teremos de adotar medidas prontas e radicais se apurarmos que neste quartel-general existem, alm de Zimmermann, outras pessoas que querem me eliminar e destruir nossa organizao. Mercant dirigiu-se ao mdico. Voc acaba de constatar a morte de Zimmermann, doutor Curtis. Acho que no pode haver a menor dvida sobre a causa da morte. Todavia, quero pedir-lhe que examine a cabea do morto. Vi uma ferida estranha, sobre cuja origem o capito forneceu uma explicao nada convincente. Curtis examinou a ferida e disse: Algum deve ter desferido um golpe muito forte contra a cabea de Zimmermann. Foi um golpe vindo de cima, na vertical. Que diabo, coronel, voc no o matou a tiro? O que quer dizer? Voc o matou a tiro, no a pancada e... H quanto tempo foi produzida a ferida, doutor? Queira verificar. H meia hora mais ou menos. H meia hora o capito ainda se encontrava fora desta base, pilotando seu avio. H muitas testemunhas 27

que podem confirmar isso. No compreendo. No percebeu nenhum sinal de fraqueza em Zimmermann? Se os conhecimentos que adquiri no me enganam, o golpe no crnio j deve ter sido mortal. Nesse ponto o senhor est enganado. Zimmermann estava bem vivo ao entrar aqui. De qualquer maneira seu diagnstico muito interessante. Estou interessado em saber como e onde o capito foi morto da primeira vez e como conseguiu manter-se vivo com uma ferida dessas. Vamos dar uma olhada no seu avio. Queiram acompanhar-me. O aparelho usado por Zimmermann era um avio para quatro passageiros. Mercant Curtis e Cretcher puderam acomodar-se confortavelmente nele. Este o assento do piloto disse o chefe. O capito afirmou ter entrado numa rea de baixa presso. Com isso o avio sofreu uma acelerao repentina e fez com que sua cabea fosse atirada para trs. Acontece que no vejo nenhum lugar em que possa ter batido. A resposta era evidente. Zimmermann mentira. Atrs dele havia o assento nmero trs e, para bater com a cabea no teto da cabina, o capito teria de levantar-se. Alm disso, haveria manchas de sangue disse Cretcher. Mercant mandou chamar a sentinela do campo de pouso. Qual foi o avio que o capito Zimmermann usou hoje? Foi este coronel. Obrigado. s isso. Acomodem-se, cavalheiros. Voltaremos a percorrer o trecho. Mercant decolou e tomou o rumo norte, seguindo o litoral oeste. O comportamento do capito durante o voo foi muito estranho disse Mercant. Quando mandei pedir que voltasse, falou numa estranha descoberta. Pretendia verificar melhor. Depois disso levou algum tempo sem responder. Quando voltou a estabelecer contato disse ter estado inconsciente. Isso deve ter-se passado ao norte de Proven. Depois de ter sobrevoado Proven, Mercant desceu para oitocentos metros. Pediu a seus acompanhantes que participassem intensamente da observao tica. O ar estava lmpido e no havia vento. Se houvesse qualquer vestgio, este ainda devia estar bem visvel, pois ainda no se passara uma hora. Pouco depois Cretcher anunciou uma descoberta. Olhe Mercant! Ali h um rastro de aterrissagem. E h uma mancha redonda logo ao lado. O que ser aquilo? Mercant fez uma curva e voltou. Desceu para cem metros. A mancha redonda era um objeto semiesfrico. Parecia-se com os iglus dos esquims. S que era totalmente preto. Via-se nitidamente o rastro de aterrissagem. No havia dvida de que fora produzida pelo avio de Zimmermann. Aterrissaram perto do iglu preto. Mercant chegou l antes dos outros e ps a mo no objeto. de metal. Que coisa estranha! Quem iria construir um cogumelo destes em pleno rtico? E olhe que no h janela, entrada, nem emenda de solda. Que lhe parece, Cretcher? uma coisa estranha. Mercant bateu no material desconhecido, que designara vagamente como metal. Ouviu-se um som surdo.

Mercant voltou a bater. Deem alguns passos para trs. Isso no tem porta. Apesar disso vamos entrar. Quero saber as quantas, ando. Cretcher seguiu seu exemplo. Abriram fogo contra o cogumelo. Mas o material no cedeu. Assim no adianta. Vou pegar uma carga de explosivo no avio. A carga de explosivo resolveu. A semiesfera preta foi erguida de um lado com a presso e tombou. Embaixo dela encontraram um buraco na neve... e um corpo esfacelado. O corpo estava nu. Curtis pegou um membro, que poderia ter sido um brao. Mas no se parecia com aquilo que em nosso planeta se entende por brao. Tem seis articulaes murmurou o Dr. Curtis, que parecia fascinado. Este ser vem de outro mundo. Est morto e dificilmente poderemos reconstitu-lo. Mas no h dvida de que se encontrou com Zimmermann. O que vamos fazer coronel? Levem tudo que puderem reunir. Receio que Rhodan no saiba de nada sobre este monstro. Tanto mais interessado deve ficar. Acho que este o comeo da invaso que h semanas enche o mundo de pesadelos.

VI
Nagasaki, Japo. No Estdio de Kashiri estavam reunidas quarenta mil pessoas que desejavam assistir ao jogo final do campeonato japons. Sobre as tribunas pesava um calor sufocante e a expectativa quanto ao resultado do campeonato. No bloco F instalaram-se dois homens que traziam aparelhos bem complicados no bolso. Estavam sentados a 28

mais de cinquenta metros um do outro, mas assim mesmo mantinham-se em contato ininterrupto. Os instrumentos de captao de ondas cerebrais trabalhavam quase sem rudo. O leve zumbido que emitiam era abafado pelo vozerio das quarenta mil pessoas. Dada a partida para o jogo, no gramado passaram a desenrolarem-se acontecimentos que no interessavam a Tako Kakuta nem a Reginald Bell. Apesar de tudo, os localizadores de mutantes de Rhodan haviam combinado no despertar a ateno dos presentes. Fingiam certa ateno e executaram um acompanhamento puramente tico da bola, embora no houvesse a menor participao interior. Subitamente Bell recebeu uma notcia de Kakuta. Os minirrdios que portavam eram verdadeiras obras-primas da mecnica de preciso. primeira vista os emissores pareciam resumir-se em duas chapas de plstico sobrepostas, entre as quais, comprimidos ao mximo, estavam todos os elementos tcnicos. Ambos traziam os emissores na parte interna da gola da camisa, onde eram capazes de transmitir uma fala quase cochichada, por meio dos ultrassensveis microfones de laringe. Os receptores localizavam-se no interior do ouvido, onde ocupavam o lugar equivalente a um chumao de algodo. Um exemplar extraordinrio de crebro soou o comunicado de Tako. A 33.000 angstroms verifica-se uma estranha superposio. O que acha? Isso tem um valor extraordinrio, Tako. Ainda que se queira considerar a excitao anormal dos espectadores, uma frequncia desse tipo afasta-se completamente dos padres. Pegou a coordenada do lugar em que se encontra? J anotei. Muito bem. Espera at que eu tambm tenha completado a operao. Reginald Bell trabalhou com uma das mos no bolso. A antena localizadora do seu eletromagnetoscpio, que no era maior que um dedal, fez deslizar seus raios sobre as pessoas reunidas no bloco F. Como Bell j conhecia a anomalia, o servio tornou-se mais fcil. Seu receptor foi regulado para 33.000 angstroms e reagiu automaticamente quando o raio atingiu o corpo que irradiava essa frequncia. Minha coordenada j foi estabelecida, Tako. Pela disposio dos assentos de 135 graus, sete minutos e trinta segundos. Obrigado. Minha coordenada de 46 graus e doze minutos exatamente. Faa o favor de calcular a posio. Tako e Bell realizaram seus clculos independentemente um do outro e conferiram os resultados. Em ambos os casos indicavam o lugar no 844 do bloco F. O.K. disse Bell. Irei at a entrada principal. Ainda faltam vinte e cinco minutos at o fim do primeiro tempo do jogo. Muito bem respondeu Tako Kakuta. Cuide do comando robotizado. O programa de ao fora estabelecido antecipadamente em todos os detalhes. Atravs das numerosas conquistas tcnicas dos arcnidas j se conseguira localizar o presumvel mutante. Durante o intervalo, Kakuta passaria pela fileira onde ficava o lugar no 844. Para evitar qualquer engano, o japons preferia olhar seu patrcio de perto. Tratava-se de um jovem simptico de cerca de vinte e cinco anos.

De passagem, Tako ainda bateu uma fotografia do homem. Depois se dirigiu entrada, passando pela outra extremidade da fileira. Do lado de fora se encontrou com Reginald Bell. Tudo O.K. Aqui est a fotografia do homem. Os robs esto preparados? Bell fez que sim. Guardou a fotografia. Quando o jogo terminou, o homem do lugar no 844 saiu pela direita, onde Bell o aguardava. Estava acompanhado de dois amigos. Por isso os mutantes precisariam ter pacincia. L fora se encontrava, em meio a milhares de veculos, o carro-rob, cujos instrumentos de localizao haviam sido regulados para o mutante. Os homens visados entraram num carro que se encontrava a grande distncia. Com o trfego intenso no era possvel segui-lo de perto. Teriam que depender do localizador de ondas cerebrais. Bell e Tako comunicaram-se pelo rdio. Kakuta procurou aproximar-se de Reginald Bell em meio multido que se comprimia. aquele carro vermelho. Est vendo? To depressa no chegaremos l. Os robs esto muito para trs. Pegue seu carro, Bell. o mais certo. Antes que eu consiga sair dali aqueles rapazes estaro longe. Um momento. Eles esto indo para a direita, em direo rodovia norte. Procure avanar depressa. Ultrapasse sempre que puder e procure grudar-se no vermelho. Ser fcil reconhec-lo. Eu pego um txi. Que tolice! Isso muito demorado. Tako limitou-se a fazer um gesto. Recuperarei o tempo. No se preocupe. Mantenha contato comigo. Conversaremos enquanto seguimos nosso homem. Separaram-se. Reginald Bell ocupava um lugar mais favorvel em meio fila de automveis que se estendia por vrios quilmetros. O carro-rob seguia-o a uma distncia de vrias centenas de metros. O veculo no chamava a ateno dos transeuntes porque seus vidros polarizados no permitiam enxergar o interior. Tako, no seu txi, ocupava a posio mais desfavorvel. Pediu ao motorista que se apressasse. Mas nas condies em que se desenvolvia o trfego no se podia fazer muita coisa. Depois de uma perseguio de quinze minutos chegou o momento em que o japons teve de intervir. Pararam anunciou Bell. Prossegui no meu carro. Ao que parece esto entrando num restaurante que fica numa esquina direita do primeiro cruzamento. Conheo o local respondeu Tako. Volte. Vamos nos encontrar ali mesmo. Instrues ao comando robotizado: continuar de olho no carro vermelho e estacionar perto dele. Tako Kakuta sabia que seu txi levaria pelo menos quinze minutos para chegar ao local indicado por Bell. Preferiu no mais insistir com o motorista para que se apressasse. Sem dizer uma palavra, colocou no assento traseiro uma recompensa generosa de cinquenta ienes e concentrou-se a fim de realizar uma teleportao para a toalete do restaurante, lugar que conhecia perfeitamente. O motorista de txi ficaria dando tratos bola pelo resto da vida para descobrir como seu fregus desaparecera de repente. O que lhe importava era que no sara prejudicado. 29

O corpo de Kakuta passou ao estado energtico e voltou a materializar-se no lugar em que se concentraram seus pensamentos. No momento em que entrou no restaurante tambm chegou o homem do lugar no 844 com seus amigos. No foi difcil encontrar uma mesa prxima sua. Quando Bell entrou, o maior problema j estava resolvido. Vamos tomar um drinque para celebrar. Conseguimos chegar perto do nosso homem. Beberam. A espera no foi desagradvel. O resto do trabalho seria executado pelos robs. Dali a trs horas os trs amigos se separaram. O mutante morava bem prximo dali. O nome escrito na porta de sua casa era Tama Yokida. Quando j havia escurecido algum tocou a campainha. Sem desconfiar de nada, abriu a porta. No havia ningum. Sobressaltou-se com um ligeiro chiado. Mas quando desconfiou do perigo, j era tarde. Respirou o narctico e perdeu os sentidos. Algumas figuras de metal e de plstico carregaram-no para um automvel e saram em disparada. Enquanto o comando robotizado executava o sequestro do mutante Tama Yokida, agindo silenciosa e impessoalmente, Kakuta e Bell prosseguiam na busca de outras pessoas apropriadas aos seus objetivos. Para encerrar sua atuao no Japo adquiriram dois lugares dispendiosos nos camarotes do Teatro Metrpole. Envergando trajes a rigor, compareceram ao espetculo de gala. Quando chegou a hora do primeiro intervalo, j haviam descoberto trs pessoas com um perfil extraordinrio de ondas cerebrais. Acontece que, por questes de segurana, s podiam cuidar de uma pessoa de cada vez. Por isso escolheram a pessoa que apresentava o desvio mais acentuado da frequncia normal das ondas de pensamentos humanos. A primeira suspeita de ser mutante era uma jovem chamada Ishi Matsu. Um cavalheiro a acompanhou at a casa. Ali, o comando robotizado fez com que chegasse porta. Foi sequestrada pouco depois da meia-noite. Enquanto isso acontecia, Reginald Bell e Tako Kakuta estavam no seu quarto de hotel, fumando e tomando conhaque. Fizeram um balano de suas atuaes. Conseguimos doze mutantes. Rhodan pode dar-se por satisfeito. S pediu dez. Voltemos a verificar a lista. Temos Andr Noir, filho de um casal de franceses residente no Japo e Ralf Marten, filho de pai alemo e me japonesa. Os outros so japoneses de verdade: Ishi Matsu, Wuriu Sengu, Son Okura, Tanaka Seiko, Doitsu Ataka, Kitai Ishibashi, Nomo Uatushin, Tama Yokida... So apenas dez. verdade. Mas ainda temos Fellmer Lloyd, que prova a tese de que as mutaes no tm sua origem exclusivamente na bomba atmica. E ainda Ras Tshubai, que fomos buscar na frica. Com isso completamos uma dzia. Voc supersticioso? perguntou Tako de supeto. Por qu? Porque penso no dcimo terceiro homem. Ainda temos dois dias. Colocou um recorte de jornal sobre a mesa. Ah, a histria daquele alemo de Munique. Para mim isso no passa de lorota disse Reginald Bell. No acha que devemos suspender nosso julgamento at examinar o caso? claro que algum pode chamar a

ateno sobre sua pessoa formulando prognsticos sobre o futuro e fazendo com que os jornais os publiquem. Mas, ao que parece Ellert fez tudo para evitar que suas previses chegassem ao conhecimento do pblico. A publicidade corre por conta de um amigo dele. A teletemporao nos abriria um campo de possibilidades inteiramente novas. Sinto-me interessado pelas qualidades desse homem, isto , pelas suas qualidades inteiramente hipotticas. Alm disso, no caso, no precisaremos recorrer ao sequestro. Ao que parece Ellert manifestou o desejo de visitar-nos no deserto de Gobi. Est bem confirmou Bell. Podemos atender ao desejo desse sujeito.

VII
Quando os primeiros raios do sol nascente mergulharam no lago salgado de Goshum, ningum desconfiaria de que o novo dia iria trazer uma srie enorme de grandes acontecimentos. Perry Rhodan programara uma inspeo nos trabalhos que estavam sendo realizados nos pavilhes de montagem. As primeiras peas j tinham chegado de Petersburg, e as colunas de robs haviam instalado os primeiros pavilhes. Ao sair dos seus aposentos, que ficavam fora da nave, Rhodan sentiu sua ateno atrada por um estranho tumulto. Um grupo de quatro pessoas que gesticulavam animadamente aproximou-se dele. Parou. Percebeu que em meio aos homens havia uma mulher, que parecia um tanto acanhada. Bom dia, minha senhora. O que me d a honra? Anne Sloane estava prxima a um estado de prostrao total. 30

Bom dia, senhor Rhodan. Gostaria de falar com o senhor. Eu queria... Por favor, fale! No se constranja. J me conhece? Quem no conhece o senhor? Num gesto desajeitado Anne Sloane tirou do bolso uma fotografia que mostrava a tripulao da Stardust. Onde arranjou isso? Foi meu marido que me deu. Nunca regressou. Foi o nico que no voltou. Gostaria de falar-lhe por um instante. O senhor foi amigo de Clark... Amigo de Clark? A senhora a senhora Fletcher? Anne Sloane possua o dom da telecinese, mas faltavalhe a vontade poderosa necessria a um agente secreto. Reunindo suas ltimas foras, confirmou com um movimento de cabea. Ela est mentindo! disse John Marshall em tom rspido. Anne lanou um olhar apavorado para o telepata. Desistiu de representar seu papel ambguo. Seus olhos encheram-se de lgrimas. Como pode dizer o que estou mentindo? Porque seu nome Anne Sloane e nunca foi casada. Porque foi gente como Mercant e Kaats que a mandou para c a fim de praticar a espionagem. Porque, se fosse um ser humano como qualquer outro, nunca teria conseguido atravessar nosso anteparo energtico. Voc possui capacidades telecinticas, no verdade? Era uma dose excessiva de verdades ministrada de uma s vez. Anne Sloane chorou sem o menor constrangimento. Cuide dela! ordenou Rhodan. Leve-a ao meu gabinete. Anne Sloane no ouviu outras perguntas antes que se recuperasse. Depois disso at conseguiu sorrir. A xcara de caf que Rhodan mandara servir-lhe fortaleceu o inexplicvel sentimento de segurana que tomou conta dela. Marshall cochichou alguma coisa ao ouvido de Rhodan. Este confirmou com um movimento de cabea e voltou a dedicar-se moa. Ento Mercant teve conhecimento de seus dotes e procurou coloc-la contra ns? Ser que voc ainda no sabe disso? Se me lembro do que esse cavalheiro acaba de contar de improviso, percebo que nem mesmo o agente mais esperto ter qualquer chance contra vocs. No compreendo como pode existir uma coisa dessas. O senhor Kaats vivia me dizendo que vocs dispem de algumas vantagens tcnicas, mas de resto no passavam de um pobre grupinho de gente abandonada. Somos um grupinho, mas no um grupinho pobre. O cavalheiro que tanto a impressionou John Marshall. um timo telepata. Alis, Marshall acaba de me dizer que seu desejo de praticar a espionagem nunca foi muito intenso. No ntimo voc nutre o desejo de unir-se a ns. Ser que isso no uma desculpa esfarrapada? perguntou Anne com a voz insegura. Poderia parecer. Mas sabemos que esse desejo to real como as instrues que lhe foram ministradas por Mercant. Afinal, conhecemos seus pensamentos. Anne fechou os olhos. O sentimento de segurana abandonou-a. Embora no fosse nenhum telepata, Rhodan sabia o que se passava no seu interior. Conheo a sensao que se apossa da pessoa que sabe estar merc de um telepata. Um homem desses

penetra nos recantos mais ntimos de sua vida privada e isso a torna infeliz. No verdade? Anne confirmou com um movimento assustado. Esperava encontrar por aqui algo de livre e grandioso. Mas isso no liberdade. Perry esboou um sorriso conciliador. Posso restituir-lhe a liberdade, Anne. Eu j a conquistei. A liberdade? Pode libertar-me de um homem desse tipo? Lanou um olhar de repreenso sobre John Marshall. Posso dar-lhe uma barreira mental. Eu lhe ensino. Trata-se de um misto de tecnologia e de estudos psquicos. Levar apenas algumas semanas para aprender. Quer que fique tanto tempo? Quero que fique para sempre. Se tiver vontade. Anne limitou-se a sorrir. Rhodan dera ordens para que Marshall no se aproximasse com demasiada frequncia de Anne Sloane, a fim de no deix-la mais chocada. O Dr. Haggard foi incumbido de providenciar um alojamento adequado para a moa. Perry Rhodan, o chefe da Terceira Potncia, foi caminhando sozinho em direo s linhas de montagem. Mas ainda assim seus pensamentos no se concentraram exclusivamente na inspeo que pretendia levar a efeito. Um novo problema apresentara-se ao seu esprito. Teria de avaliar todas as possibilidades que este problema lhe oferecia. Fora enviada por Allan D. Mercant, chefe do Conselho Internacional de Defesa. Esse tipo de capacidade humana poderia transformar-se em certa forma de decepo na vida de Rhodan. J o considerara uma figura de primeira ordem em seu grande jogo. Visitara-o no seu abrigo situado sob os gelos da Groenlndia, recebera-o ali mesmo, no deserto de Gobi, como embaixador do Ocidente, e sentira certo tipo de simpatia mtua. Mas subitamente Allan D. Mercant manda algum superdotado para praticar a espionagem no Gobi... Seus pensamentos foram interrompidos por um sinal de alarma emitido pelo rdio de Crest. Que diabo! resmungou Rhodan e acionou o rel de seu traje altamente verstil, que imediatamente eliminou a gravidade e o fez vencer os trezentos metros de volta. Pousou numa comporta de ar e correu para a sala de comando em que Crest se encontrava. Localizou alguma coisa, Crest? Ser que j a invaso? J? Seria a hora mais imprpria que poderamos imaginar. Ainda no h nada de definitivo. Apenas localizei alguma coisa na rbita lunar. Acontece que desde a primeira tentativa frustrada sabemos perfeitamente que um belo dia os habitantes de Fantan traro reforos. Rhodan decidiu prontamente. Vamos verificar e atacar, desde que a situao o permita. No podemos permitir que a Terra corresse qualquer risco. No podemos expor os homens nem os arcnidas. Permite que utilizemos sua nave? Crest sentia-se dominado pela personalidade de Rhodan, motivo por que interpretou a solicitao como uma ordem. Confirmou com um simples movimento de cabea, como quem se abstm de exercer qualquer parcela de autoridade. As sereias de alarma mobilizaram a pequena tripulao da Terceira Potncia. Rhodan transmitiu ordens que eram 31

ouvidas em toda a parte. Klein e Li, queiram comparecer a bordo. Kosnow, voc se encarregar de manter o contato pelo rdio. De resto os trabalhos sero executados de acordo com a programao normal. A posio dos robs tambm permanecer inalterada. Tudo pronto para a decolagem. Li e Klein apressem-se! A nave esfrica decolou na vertical, depois que o anteparo energtico foi retirado por alguns segundos. Depois de ter deixado a superfcie da Terra, o antgravo sincronizado imprimiu-lhe uma acelerao de 50 g. Levaram pouco mais de uma hora para atingir a rbita lunar. S Rhodan e Crest, graas ao seu treinamento hipntico, estavam em condies de assimilar as posies que o radar robotizado transmitia numa sequncia vertiginosa. A capacidade de reao de um ser humano normal seria excedida de cerca de quinhentas vezes. No foi por menos que Klein pediu desesperadamente que reduzissem a velocidade. Rhodan fez-lhe a vontade, pois descobrira que a nave inimiga se deslocava com uma velocidade muito menor. Mais uma vez recorreu-se ao antgravo, pois se tornava necessrio neutralizar a desacelerao de mais de 100 g. O inimigo no tardou a surgir ntido na tela. Isso no uma nave-fuso e a tripulao no composta de habitantes de Fantan disse Li. O que acha Crest? S posso dizer que se trata de uma nave oval motivo por que no pode pertencer aos arcnidas. Nos ltimos sculos nossa raa sempre teve poucos amigos e muitos inimigos. Todas as probabilidades indicam que nos encontramos diante de um inimigo. Perry Rhodan colocou a nave dos arcnidas em posio de ataque e acionou os raios de rastreamento. Essa gente tem uma cpula energtica. Precisamos descobrir a potncia dela. Tratava-se de uma indagao puramente retrica. Rhodan j estava interpretando o raio medidor. Depois de algum tempo disse: Se transformarmos essa nave em energia, colocaremos um novo sol em miniatura no cu da Terra. No estou em condies de formular uma previso exata sobre as consequncias meteorolgicas para nosso planeta, mas sem dvida existe a possibilidade da ocorrncia de enormes catstrofes climticas. A nave oval reforou sua cpula energtica porque nos aproximamos dela explicou Crest. Essa gente sabe perfeitamente que assim se tornam inexpugnveis. Nossa nica chance reside no uso de armas convencionais disse Rhodan, falando quase de si para si. Se consegussemos desencadear uma exploso interna. Acredito que uma carga de dez toneladas de TNT seria suficiente para eliminar o problema. Seu desejo compreensvel, mas irrealizvel. A no ser que se lembre de algum truque. J conheo o truque disse Rhodan em tom spero. S que para lev-lo a efeito devemos realizar alguns ataques fictcios, para que esse pessoal pense que s conhecemos o ataque frontal. A nave dos arcnidas deu um salto e dentro de poucos segundos aproximou-se a quinze mil quilmetros do inimigo. Rhodan disparou raios energticos, cujo impacto na cpula protetora produziu um belo fogo de artifcio, mas no causou nenhum efeito. Acontece que o ataque fictcio trouxe um resultado com que ningum contava. A

nave oval desapareceu subitamente da tela. No que se transferisse para o paraespao ou criasse um campo invisvel por meio de uma curvatura artificial do espao. Acelerou simplesmente para mil metros por segundo e desapareceu no vazio, sob a forma de um ponto que sumiu na amplitude do espao. O resultado foi um espanto geral. Nem mesmo Crest conseguiu escapar a essa impresso. J viu tamanho desempenho de um mecanismo propulsor? Crest sacudiu a cabea. Afinal, nada sabemos sobre as novidades que o progresso faz surgir diariamente no centro da galxia durante nossa ausncia. Existem vrias raas que seriam capazes de um desenvolvimento tecnolgico dessa ordem. E h outros detalhes que devem corresponder s caractersticas da nave oval. Convm indagar ao crebro. *** Perry Rhodan dirigiu a nave para a Terra. A ideia de ao menos ter espantado o inimigo deu-lhe esperana de ter ganhado um tempo precioso. Pousaram e dirigiram-se imediatamente ao compartimento em que se achava instalado o crebro positrnico robotizado. Mas o dia parecia ser de bruxaria. Kosnow dirigiu-se ao grupo e disse que tinha um assunto importante a tratar com Perry Rhodan. O que houve desta vez? H algum do outro lado da cpula energtica que insiste em falar com o senhor. Chegou h meia hora com um avio que regressou imediatamente. Avisou que no precisa mais dele, pois pretende ser seu hspede por muito tempo. O homem disse seu nome? No, mas afirma ser amigo do senhor. Mande-o entrar e traga-o ao meu gabinete. Deve ser vigiado rigorosamente. Rhodan avisou que dali a meia hora se encontraria com os outros junto ao crebro robotizado. Aps isso entrou em seu gabinete, onde aguardou o visitante desconhecido. Kosnow retirou a cpula energtica por alguns segundos e mandou um carro robotizado at a fronteira. Quando se deparou com o visitante misterioso, perdeu a fala por alguns segundos. Mercant! De onde vem? Diretamente da Groenlndia. Bom dia, Kosnow. Como vai voc? O tom coloquial da fala de seu interlocutor fez com que o russo se retrasse subitamente. Bem, obrigado, coronel. Queira vir comigo. Rhodan est esperando. O que isso? Ser que encontrou uma mosca na sua comida? Ou no suporta este tempo maravilhoso? Kosnow manteve-se num silncio obstinado. Conduziu Mercant ao gabinete de Rhodan, onde mais uma vez se desenrolou uma cena que era um misto de cordialidade e reserva. Apenas desta vez o prprio Mercant assumiu um ar srio em meio frase. ...perfeitamente, Rhodan. claro que no vim a passeio. Uma viagem para o Gobi custa um bom dinheiro e as normas burocrticas exigem que apresente um bom motivo para obter o reembolso da despesa. Por ocasio de nosso ltimo encontro voc se mostrou muito mais franco e cordial. No posso negar que compreendo a mudana. 32

Digo-lhe isto para que saiba que no jogo com as cartas escondidas. Est zangado comigo por causa da histria da senhora Fletcher, ou melhor, Anne Sloane, no ? verdade disse Rhodan laconicamente. Mercant prosseguiu: Sabia perfeitamente que jamais poderia confiar muito em Anne Sloane. Pelo menos no poderia confiar nela para a misso que Kaats quis confiar-lhe, mas se, com tudo isso, dei essa incumbncia moa, no lhe deve ser difcil adivinhar para onde se inclinam minhas simpatias. No me venha dizer que elas se inclinam para o meu lado, Mercant. Hoje no estou com muita receptividade para bajulaes. No leve tudo para o lado pessoal. Vim para c somente porque simpatizo com a Terceira Potncia. E no vim por nenhum motivo pessoal. Estou interessado tosomente no bem-estar da humanidade. Vim por estar convicto de que s voc est em condies de repelir a invaso vinda do espao. E veio para ficar por algum tempo, no ? Isso depende de voc. J fazia tempo que Perry Rhodan no ouvia palavras to francas. Sentiu-se bem. Bem, veremos. Por enquanto quero lev-lo ao seu alojamento. Depois conversaremos mais demoradamente. Agora peo que me d licena, pois tenho um encontro importante. H pouco vi quando pousou com a nave dos arcnidas. No duvido que seu trabalho seja muito importante. Apesar disso peo que me oua mais um instante. No foi por capricho que vim justamente h esta hora. Ao dizer estas palavras, Allan D. Mercant colocou sua mala sobre a mesa e abriu-a. Rhodan no teve tempo para formular qualquer objeo. Viu os membros estranhos que seu visitante trouxera dos gelos da Groenlndia e percebeu imediatamente a importncia daqueles fragmentos. O que isso, Mercant? Bem que gostaria que voc me dissesse. Ou Crest. Encontramos bem ao norte do fiorde de Umanaque uma formao estranha, parecida com um iglu. Abrimo-la com uma carga explosiva e encontramos os restos deste ser estranho. No do nosso planeta. Perry Rhodan dirigiu-se ao rdio e pediu que Crest, Marshall, Haggard e Thora comparecessem ao seu gabinete. Pouco depois surgiram os trs homens. Thora no apareceu. Depois de uma breve apresentao Allan D. Mercant forneceu um relato minucioso das recentes ocorrncias na Groenlndia. O destino do capito Zimmermann e os despojos guardados na mala provocaram um enorme impacto. Ningum duvidou de que o planeta Terra havia chegado a uma encruzilhada do seu destino. Os olhares indagadores concentraram-se em Crest. No h mais necessidade de formular indagaes ao crebro robotizado, pois j sabemos de tudo. O capito Zimmermann no foi nenhum desertor ou traidor. Foi uma simples vtima desses seres. No so habitantes de Fantan, so? No. So seres muito mais perigosos e traioeiros. O sinal de emergncia desencadeado automaticamente pela destruio de nossa nave deve ter concentrado as atenes de numerosas inteligncias sobre este setor do espao. Devemos nos conformar com o fato de que a posio da Terra tornou-se bastante conhecida entre os

habitantes da galxia. Algumas raas, tangidas pela curiosidade, pela ganncia ou pelo vandalismo, tentaro invadir o sistema solar. Depois dos habitantes de Fantan chegaram os DI. Os DI so criaturas de rebanho. Quando se avista um, deve-se contar com muitos. O que significa DI? Procurarei explicar com o exemplo do capito Zimmermann. O nome desses seres no pode ser expresso na linguagem dos arcnidas, j que nos faltam vocbulos adequados. DI significa Deformadores Individuais. Posso adiantar que esses seres se contam entre os inimigos mais temveis do nosso Imprio. Dispem de uma qualidade inata que lhes permite abandonar seu corpo em esprito e transferir-se a outro organismo. Seu ego pode manter-se por muito tempo num outro ser e isso de tal forma que o eu trocado por esse tempo. O capito Zimmermann deve ter-se encontrado com um ser desse tipo nos gelos da Groenlndia. Quando compareceu ao seu gabinete, Mercant estava possudo pela vontade do DI. O corpo deste encontrava-se sob a cpula protetora que lhe pareceu to misteriosa e serviu como priso martirizante ao esprito de Zimmermann. Que coisa horrvel! interveio o Dr. Haggard. Ser que esse poder inconcebvel dos DI est ligado a certas capacidades metablicas? Crest sacudiu a cabea. Voc est pensando numa substituio orgnica, no ? Acredita que haja uma trasladao total, inclusive do protoplasma? No nada disso. No h nenhuma deformao metablica. A investidura de um esprito estranho em nosso corpo j um fenmeno demonaco. No houve quem no concordasse com a opinio de Crest. Mas Haggard continuou a desenvolver suas ideias. Subitamente, afastou-se de Mercant. Ainda num movimento sbito segurou a pistola e apontou-a para o visitante. Estamos conversando sobre os DI, mas esquecemos de que Mercant esteve com Zimmermann pouco antes de sua morte. Crest compreendeu o raciocnio de Haggard. Fez um gesto tranquilizador. Guarde sua arma, doutor. Os DI tm de partir do corpo deles para penetrar num corpo estranho. Para realizar uma deformao tm de abrigar-se no seu prprio organismo. Portanto, no h possibilidade de o DI ter passado do corpo de Zimmermann para o de Mercant. E o que feito do DI? Ser que ele se conformou com a morte de Zimmermann? Morreu tal qual o capito. O retorno ao prprio corpo requer certo preparo espiritual. Quase diria que se trata de uma concentrao de foras. este um dos poucos pontos em que podemos encontrar uma compensao para nossa fraqueza. Quer dizer que ambos esto mortos? O DI e Zimmermann? Crest confirmou com um movimento de cabea. Dali a pouco o debate chegou ao fim. Mercant ainda ponderou que era bem possvel que a deformao de Zimmermann no fosse um caso isolado. Crest confirmou a possibilidade. bem possvel que a situao seja muito mais sria do que pensamos. O exemplo de Zimmermann prova que os DI esto realizando ataques isolados pelo menos h uns dois ou trs dias. Devemos pensar em um alarma geral dirigido a toda a humanidade. Cada homem deve vigiar 33

seu vizinho e reportar prontamente qualquer tipo de comportamento estranho ou hostil. Sabe o que significa isso? perguntou Rhodan. Crest fez que sim. Significa o pnico geral disseminado entre os homens. Se encontrar um caminho adequado, recomendolhe que o use. Mais uma pergunta, Crest. Os DI precisam realizar uma aproximao fsica para dar seus saltos espirituais, ou esto em condies de vencer distncias maiores? Operam de perto e de longe. Quando se torna difcil atingir determinado indivduo que se encontra em meio a outros, chegam bem perto. Mas se a vtima se encontra num local isolado, conseguem atingi-lo a partir de uma nave espacial que se encontra a milhares de quilmetros de distncia. *** Uma hora depois. Tako acaba de anunciar sua chegada disse Rhodan, dirigindo-se a Mercant e ao Dr. Haggard, que ainda se encontravam em seu gabinete. Trazem treze mutantes. Mutantes? perguntou Mercant, esticando a palavra. Pelo modo de olhar percebia-se que no entendera nada. So mutantes destinados Terceira Potncia. A tripulao de nossa base, ou melhor, a populao de nosso Estado, dever manter-se reduzida por muito tempo. Por isso devemos substituir a quantidade pela qualidade. S as pessoas mais capazes podem ser recrutadas para o servio da Terceira Potncia. Fundarei um exrcito secreto de mutantes. Trata-se de uma tropa menor e menos vistosa que qualquer outra. Por outro lado, porm, mais rpida, forte e digna de confiana. O exrcito secreto dos mutantes repetiu Mercant, como se fosse o eco de seu anfitrio. Procurou pr as ideias em ordem. Apesar do impacto das impresses que recebera nas ltimas horas, conseguiu formar uma linha coerente de raciocnio, que em ltima anlise se fundava no seu desejo. Rhodan, eu o admiro! Suas palavras poupam-me o trabalho de tomar uma deciso sria. Sinto que confia em mim. Considere-me um dos seus. Obrigado, Mercant. H muito desejo isso. Depois de um aperto de mo, que haviam omitido ao se cumprimentarem, voltaram a falar em Tako Kakuta. Quando comearam a tirar as primeiras baforadas de um cigarro, ouviram a informao de que o avio de transporte se preparava para pousar. Por alguns segundos a cpula energtica do territrio da Terceira Potncia deixou de existir. O avio pousou. Tako foi o primeiro a descer. Suas ordens foram cumpridas, Rhodan! Temos doze mutantes a bordo. A disposio que prevalece entre eles no lhe muito favorvel. A maioria pretende cit-lo perante a Corte Internacional assim que se oferea a oportunidade. Obrigado, Tako disse Rhodan com um sorriso significativo. Pea aos cavalheiros que desam. Mas no procure esconder nenhum deles. No seu primeiro comunicado voc no falou numa dzia, mas em treze. O dcimo terceiro vem da Alemanha. Bell o trar num avio fretado. Sua chegada est prevista para hoje de tarde.

Muito bem! Gostaria de ver os doze que j chegaram. O primeiro encontro de Rhodan com seus mutantes foi muito menos dramtico do que estes haviam previsto. Tomados de indignao, apressaram-se em sair do avio e falavam em altas vozes. Mas a demonstrao de indisciplina logo cessou. medida que os mutantes se aproximavam de Perry Rhodan, silenciavam. Senhoras e senhores, eu tenho muito prazer em cumpriment-los como hspedes da Terceira Potncia principiou Rhodan. Peo-lhes que desculpem a forma estranha, pela qual lhes foi transmitido o convite. Asseguro-lhes, porm, que nenhum dos senhores est sujeito menor restrio em sua liberdade pessoal. Podero morar por oito dias nos alojamentos mais confortveis de que dispomos, sem que isso lhes acarrete qualquer despesa. Nesses oito dias tero oportunidade de participar de um interessantssimo treinamento hipntico, que ter por fim revelar suas verdadeiras capacidades espirituais. Posso assegurar-lhes que poucos sabem sobre suas potencialidades. Considerem o processo como uma forma de jogo espiritual de que participaro. Daqui a oito dias estarei disposio dos senhores e terei prazer em responder a quaisquer perguntas que desejem formular. E ento este avio estar preparado para lev-los para casa, se assim desejarem. Perry Rhodan ainda dirigiu um cumprimento aos mutantes. Aps isso, os entregou equipe formada pelo Dr. Haggard, Dr. Manoli e Marshall. Rhodan aguardou seu amigo Reginald Bell. Mas esse dia repleto de acontecimentos ainda no havia chegado ao fim. Na hora do almoo receberam um novo alarma expedido por Crest. A nave espacial dos DI voltou a aproximar-se. Encontra-se na mesma rbita de hoje de manh. Rhodan, voc no disse que dispunha de um truque? Perry largou o talher e ps-se de p. Isso mesmo, disponho de um truque. E ai da humanidade se ele no for bom. Al, Tako! Comparea imediatamente nave. Decolaremos dentro de um minuto. Perry Rhodan sempre fora um homem extraordinrio. Depois do treinamento hipntico recebido dos arcnidas talvez tivesse atingido um grau de genialidade inalcanvel pelo comum dos seres humanos. Mas naquele instante nem imaginou que servio estava prestando a si mesmo e Terceira Potncia. A cpula energtica deixou de funcionar. A nave esfrica subiu na vertical. O anteparo voltou a fechar-se. Acelerao: 50 m/seg. O velho jogo, o sonho imorredouro da humanidade: vencer a distncia que separa a Terra da Lua em pouco mais de uma hora. Ingressaram na rbita do satlite apesar da formidvel fora centrfuga. S depois de realizada essa manobra foi acionada a energia de frenagem. As ordens e os movimentos de Perry Rhodan eram breves e objetivos. No desperdiavam um suspiro. Uma deciso estava presente ao esprito de todos: eles ou ns! Tako Kakuta, que recebera instrues minuciosas, entrou na pequena nave de servio, que no tinha mais de cinco metros de comprimento, e manobrou em direo comporta pneumtica. Foi quando chegou uma mensagem de rdio vinda do Gobi. Tratava-se de uma notcia desalentadora expedida por Kosnow. Al, Rhodan. Acabo de receber um pedido de 34

socorro de Bell. Est se aproximando num pequeno avio. Queixa-se de fortes dores de cabea e pede que o ajudemos. Diz que no consegue manter o avio sob controle. O que devemos fazer? So os DI! exclamou Crest. Transmita a mensagem de Bell pelos amplificadores, a fim de que eu mesmo possa falar com ele. Al, Bell. Est me ouvindo? Perry! Ajude-me. No consigo pensar mais. No sei o que houve comigo... Ordem de Rhodan dirigida a Tako Kakuta: Salte e tente a teleportao dentro de dez segundos. Resposta de Rhodan dirigida a Reginald Bell: Defenda-se, Bell! Defenda-se. No nenhuma dor de cabea. uma agresso espiritual dos invasores. Encontramo-nos na rbita lunar e atacaremos num instante. Voc me ouve, Bell? Responda! Perry! No aguento mais! A dor insuportvel. Minha cabea est explodindo. Vou... Controle-se! Voc mais forte que eles. Lembre-se do treinamento hipntico dos arcnidas. Voc tem uma vontade poderosa. No ceda! Se o fizer, estar perdido. Esses seres querem devorar seu eu. Controle-se, Bell. Mais um minuto. Meio minuto. Daqui a pouco tudo passar... Perry Rhodan no sabia se poderia cumprir a promessa. Tudo dependia do xito do seu truque, do golpe ttico com o qual pretendia derrotar os DI. O ataque desfechado na manh daquele dia provara que nada se conseguiria com o uso da energia fsica aplicada do lado de fora. A cpula protetora dos DI era muito potente. Mas tambm o seria quando no se sentissem atacados? Tudo dependia disso. Depois de ter desprendido sua minscula nave da gigantesca esfera dos arcnidas, Tako Kakuta aproximouse velozmente da nave dos DI. A nave esfrica realizou um ataque simulado e empreendeu uma retirada aparente em direo a Terra. A primeira etapa do plano de Rhodan foi coroada de xito. Os DI no viram naquele ligeiro bombardeio energtico nenhum motivo para desaparecer precipitadamente. Havia um motivo evidente para essa conduta. Realizavam uma agresso espiritual contra Reginald Bell, que se encontrava a pequena altitude sobre o deserto de Gobi, e por isso tinham de manter-se em sua posio atual. Com isso abriu-se a possibilidade para a teleportao de Tako. Assim que a nave dos arcnidas se havia afastado um pouco dos DI, a vigilncia destes diminuiu. A nave de Tako era to pequena que no poderia ser localizada primeira tentativa. O japons gastou a quarta parte de um segundo para igualar a velocidade de sua nave do inimigo. Distncia para a nave dos DI: sete mil quilmetros. Foi ento que saltou... ...e foi parar na sala de comando da nave inimiga. O segundo durante o qual os cinco Deformadores Individuais que se encontravam presentes foram dominados pelo susto bastou para acender a bomba. Tako voltou a teleportar-se para sua nave e no mesmo instante presenciou a exploso da nave oval. Muitos outros a presenciaram: a tripulao da nave esfrica, a base terrestre do deserto de Gobi e Reginald

Bell, que subitamente se sentiu livre dos incmodos que o atormentavam. Aterrissou so e salvo com o visitante que trazia da Alemanha. *** Oito dias depois. A notcia da nova vitria de Perry Rhodan sobre uma nave espacial inimiga ocupou as manchetes em toda a Terra. A simpatia pela Terceira Potncia, que at ento vinha sendo encarada com certa dvida, cresceu vertiginosamente. Enquanto isso, no deserto de Gobi, foi concludo um dos cursos mais estranhos da histria da humanidade. Na sala de conferncias montada pelos robs estavam reunidas todas as pessoas que se encontravam no territrio da Terceira Potncia. No rosto dos sequestrados no se percebia o menor sinal da indignao que os dominava uma semana atrs. ...e assim vou concluir, meus caros terminou Perry Rhodan. Todos depositaram em mim uma confiana irrestrita, que nunca ousaria esperar. Garanti que poderiam voltar para casa quando o desejassem. claro que, se resolveram ingressar no servio da Terceira Potncia, tero direito a frias regulares. O bloqueio hipntico no os deixar cair na tentao de revelar quaisquer segredos aos que se encontram do lado de fora. Peo-lhes que se levantem. Com a presente cerimnia ficam engajados pelo resto da vida no exrcito secreto de mutantes da Terceira Potncia, exrcito que hoje, no dia de sua fundao, formado de dezoito pessoas. Durante a palestra que acabamos de travar, os senhores deram mostras de estarem cnscios da importncia histrica da instituio no contexto csmico. Conhecem as limitaes da humanidade, que ampliamos ligeiramente com a primeira viagem da Stardust. Tambm conhecem a enorme expectativa de que a humanidade se sente possuda no limiar da era espacial. Sabem que dentro de pouco tempo penetraremos em mistrios de que h poucos anos nenhum habitante de nosso planeta teria suspeitado. Esse salto para a amplido do espao csmico at mesmo no terreno puramente psicolgico representa um martrio para o esprito de nossa raa que ainda se move em limites muito estreitos. Depender dos senhores o bom xito da tarefa de livrar a humanidade de terrveis pesadelos e de vencer o desafio do cosmo. Muito obrigado! Os participantes da reunio foram se afastando. Perry Rhodan ficou aborrecido ao notar que Thora fora a primeira a retirar-se. O que h com ela? perguntou, dirigindo-se a Crest. Pensava ter me aproximado mais de sua pessoa. De qualquer maneira nestes ltimos tempos j se podia conversar com ela; chegou mesmo a demonstrar alguns sentimentos. Mas h uma semana no fala uma palavra comigo e me evita sempre que pode. H uma semana? disse Crest com um sorriso benevolente. No est lembrado do que aconteceu h uma semana? Tivemos um dia muito quente. A invaso dos DI, a visita de Mercant, o problema que houve com Bell... At parece estar esquecido do comeo desse dia. Qual foi a primeira surpresa? Ah! Sim. Foi senhorita Sloane. No v me dizer que Thora est com cimes. Pois isso disse Crest. 35

Nesse caso perdoo tudo. Ver Thora com cimes era a nica coisa que faltava para completar minha felicidade. Crest tambm saiu. Rhodan pensou que estivesse s. Mas subitamente sentiu a presena de uma pessoa. Virouse. Homer G. Adams estava de p bem nos fundos da sala. Uma figura de pigmeu com a cabea enorme que parecia pender para frente. O ministro das finanas da Terceira Potncia fez um sinal. Parecia tmido. Ento, Adams. A viagem o deixou cansado? O homenzinho aproximou-se e sacudiu a cabea. Nessas suas mquinas uma viagem de Nova Iorque ao deserto de Gobi no nada, Rhodan. Mas h uma coisa que me preocupa. No vou brincar de esconder. Acontece que um bom financista no chega a ser um mutante. Assim mesmo incorporou-me ao seu exrcito. No ter sido um engano?

Perry sorriu. Parecia absorto nos seus pensamentos. Diga-me uma coisa, Adams. Qual o cubo de 2.369,7?... 13.305.998.429,873. Calculou neste instante? claro que no. Acontece que h poucos dias o senhor formulou a mesma pergunta. E voc guardou o resultado? Guardei disse Adams, como se fosse coisa mais natural deste mundo. Pois bem disse Perry Rhodan, colocando a mo sobre o ombro de seu interlocutor. Nenhum homem normal seria capaz de lembrar-se de um resultado desses, enunciado casualmente em meio a um debate acalorado. Nenhum homem que possua apenas os cinco sentidos seria capaz disso. Voc possui uma memria fotogrfica.

Perry Rhodan ampliou o crculo de seus colaboradores. Agora so dezoito pessoas. So dezoito pessoas dotadas de capacidades extraordinrias, que valem mais que um exrcito. Essas pessoas chegaram bem na hora, pois logo haver nova invaso do espao.Isto acontece na prxima edio intitulada: INVASO ESPACIAL

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N 07

De

Clark Darlton
Traduo

Richard Paul Neto


Digitalizao

Vitrio
Reviso e novo formato

W.Q. Moraes

A energia humana e a tecnologia superior dos arcnidas uniram-se num superpoder conhecido como a Terceira Potncia. E no foi sem razo que lhe deram esse nome. Pois essa Terceira Potncia, chefiada por Perry Rhodan, j conseguiu evitar as piores catstrofes para a Terra. Mas agora os velhos inimigos dos arcnidas, os Deformadores Individuais, penetram no sistema solar. A Terceira Potncia v-se diante duma ameaa contra a qual nem mesmo os cientistas do planeta rcon conhecem qualquer defesa... comea a Invaso Espacial...

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enchia o espao no qual se encontrava. A pergunta de como tinha chegado at ali surgiu vagamente em seu Subitamente os olhos daquele homem se arregalaram esprito, mas logo se desinteressou pela resposta. Sofrera numa expresso de horror, como se tivessem enxergado um esgotamento total e encontrava-se num hospital. No uma coisa inconcebvel. Mas, fitava o vazio, o azul infinito havia outra explicao. do cu que se espelhava na superfcie do pequeno lago Estava doente. O cansao envolveu-o e apoderou-se de escondido no mato. Logo se tornaram rgidos e apticos. todo o seu ser. Por que ningum cuidava dele? Desconfiou A mo que segurava a vara de pescar no tremia. de que devia haver algum por perto. Esforou-se para Parecia petrificada. No reagiu quando a boia foi arrastada erguer o corpo, mas no conseguiu. Ser que o tinham abruptamente para o fundo. S a vara envergou sob a encontrado junto ao lago e o trazido at ali? No se vira a trao pela qual Sammy Derring esperara em vo a manh si mesmo, sentado junto margem inteira. E agora nem reagiu. do lago? Seus olhos j se haviam Quem pudesse contemplar seus acostumado semiescurido; voltara Personagens principais deste olhos naquele instante recuaria a enxergar. Mas o cansao tornava-se episdio: horrorizado. O pavor infinito cada vez mais forte. Sentiu que iria misturou-se com o espanto. Isso adormecer. Mas alguma coisa remoia Perry Rhodan Chefe da Terceira Potncia. durante cinco segundos. no seu crebro e no lhe dava Nesses cinco segundos ningum sossego. Constatara algo. Mas Reginald Bell Engenheiro eletrnico da Stardust reconheceria naquele homem o preciosos segundos se passaram at e melhor amigo de Perry. estatstico; Sammy Derring, que a percepo atingisse sua funcionrio, j a alguns anos, do Crest e Thora nicos sobreviventes da conscincia e se transformasse em Ministrio da Defesa do Bloco expedio dos arcnidas. Tako Kakuta Membro realidade. Os dedos... as pernas. Ocidental. Era solteiro. Nos fins de Reunindo as ltimas energias, abriu do exrcito dos mutantes. Possui o dom da semana ia invariavelmente ao os olhos uma ltima vez e, teleportao. pequeno lago situado no meio da apavorado, fitou as extremidades dos floresta, para pescar trutas que quatro braos presos ao seu corpo. Homer G. Adams Ministro das Finanas da entregava dona da casa em que Viu garras bem afiadas, com Terceira Potncia. Seu campo de trabalho o ocupava um quarto. No gostava de ventosas. mundo, e as somas por ele manipuladas atingem a peixe, mas era de opinio que o Depois olhou para o corpo. Era casa dos bilhes. esporte da pesca acalmava os nervos um corpo de marimbondo, coberto e fazia bem sade. Mais adiante, duma fina penugem, que se estreitava Ernst Ellert Um homem cujo esprito sabe margem duma estradinha, achava-se no centro. O monstro terrvel em que deslocar-se no tempo. Perry diz que um estacionado seu carro, que era o se transformara subitamente era to teletemporador. segundo hobby de Sammy. No irreal que Sammy deu um suspiro de conhecia outras paixes alvio, fechou os olhos negros e Por cinco segundos Sammy Allan D. Mercant Chefe do Conselho esticou as pernas. Derring estava praticamente morto. Internacional de Defesa e simpatizante de Rhodan. Era claro que tudo no passava de Seu esprito, sua inteligncia, ou um sonho. Como no pensara nisso sua alma, conforme o termo que se prefira usar abandonara antes? o corpo. Mas no o abandonara voluntariamente. Fora Quando se deu conta do fato de que jamais o homem, forado. Alguma coisa mais forte que ele, alguma coisa enquanto sonha, percebe que se encontra nesse estado, j inconcebvel apossara-se de seu crebro, penetrara nele e era tarde. expelira o que antes se encontrava em seu interior. Seu esprito, aprisionado num organismo extraterreno, Durante esses segundos inconcebveis Sammy Derring mergulhou num sono profundo. via a si mesmo sentado margem do lago. Invisvel,

flutuou a alguns metros de altura e olhou para seu corpo. No compreendeu, mas viu. E tambm viu que estava morto, mas continuava sentado no mesmo lugar. Ele, ou melhor, seu corpo, deveria ter cado. Mas continuou sentado e nem se interessou pelo peixe que mordera a isca. No esprito de Sammy surgiu o desejo de levantar o canio, mas o corpo que se encontrava ali embaixo j no obedecia ao seu comando. Alm disso, no havia mais tempo. Os cinco segundos tinham chegado ao fim. O quadro buclico do lago desvaneceu-se diante dos olhos de Sammy ser que ele ainda tinha olhos? e desapareceu. Uma fora invisvel arrastou-o. As cores tremeluziram. Por um instante julgou ver uma esfera imensa abaixo de si. Logo aps sentiu-se envolvido pela escurido. Percebeu que estava sendo arrastado para dentro de alguma coisa. Subitamente os reflexos fsicos retornaram. Sentiu os membros. Pde mov-los. Apesar da escurido conseguiu enxergar. Notou que a escurido no era completa; uma luminosidade fraca

*** Decorridos os cinco segundos, Sammy Derring recolheu a vara de pescar. Contemplou sem maior interesse a truta de quase um quilo e, depois de ligeira hesitao, tirou-a do anzol e voltou a atir-la gua. Colocou a vara distraidamente no gramado e, em passos um tanto inseguros, como se tivesse estado de cama por algumas semanas, dirigiu-se ao carro. Mais uma vez hesitou ligeiramente. Mas logo o centro de memria do intelecto que antes habitara aquele corpo forneceu-lhe as informaes desejadas. Sammy Derring, que j no era o verdadeiro Sammy Derring, deu partida no motor do carro e, guiando cautelosamente pelo caminho esburacado, conduziu-o em direo rodovia. Lanou um olhar ligeiro sobre as placas indicativas. Logo disparou em direo cidade. A senhora Sarah Wabble admirou-se de ver seu inquilino de volta antes da hora de costume. Sua admirao cresceu bastante quando Sammy se limitou a 38

cumpriment-la com um ligeiro movimento de cabea e se trancou no quarto. Nenhuma palavra nada de trutas. O ser que j fora Sammy Derring sentiu-se aliviado ao perceber que a porta trancada o separava dos homens. Sua experincia no comando de organizaes estranhas ainda deixava a desejar. Alm disso, os habitantes deste planeta dispunham de uma boa dose de inteligncia que no era fcil excluir nem conservar. Teria sido fcil eliminar aquele homem, mas as ordens do comandante tinham de ser cumpridas. Esse comandante no se encontrava na Terra. Bem longe, no espao csmico, um objeto oval que emitia um brilho metlico percorria, em queda livre, sua rbita era torno da Terra sem que ningum pudesse perceber seus movimentos. Essa nave no fora concebida pelo crebro de qualquer homem, nem construda por mos humanas. Garras de inseto e patas de ventosa que no eram humanas, mas nem por isso menos hbeis, que as mos dos homens, haviam executado o servio. A inteligncia que comandava os movimentos dos membros de seis articulaes daqueles insetos de quase dois metros de comprimento, cujo aspecto lembrava ligeiramente o das vespas, no ficava a dever nada dos homens. Uma faculdade permitia aos espritos desses seres extraterrenos abandonarem seu prprio corpo e apossar-se de um organismo estranho. Com isso realizava-se uma verdadeira troca. Felizmente ainda desta vez a natureza cuidara para que houvesse um ponto fraco. O esprito que habitava o corpo no qual pretendiam penetrar s poderia ser banido e aprisionado enquanto ficasse encerrado no corpo da prpria vespa. S assim os DI adquiriam liberdade de ao e conseguiam realizar qualquer movimento com o corpo que passavam a habitar. Se o hospedeiro falecesse antes que abandonassem seu corpo, a vespa teria que falecer com ele. E a destruio do corpo do inseto que encerrasse o esprito humano tambm se tornaria fatal. Aqueles que conheciam os insetos chamavam-nos de Deformadores Individuais, ou simplesmente DI, isso por causa de suas qualidades terrificantes. Os DI haviam encontrado a Terra. Esse planeta totalmente desconhecido, situado nos confins da Via Lctea, transformara-se de uma hora para outra no centro duma srie de acontecimentos cujas consequncias ainda eram imprevisveis. Os DI foram atrados pelos sinais de socorro de um cruzador espacial dos arcnidas, que dominavam um imenso imprio espacial e eram os inimigos natos das vespas. No havia a menor possibilidade de vitria na luta contra elas, a no ser que conseguissem localizar e destruir suas naves. Uma dessas naves exploradoras devia ter realizado um pouso de emergncia no sistema solar. No entanto, uma surpresa estava reservada aos DI. A Terra era habitada por uma raa inteligente, que j chegara mesmo a ultrapassar os primeiros estgios da navegao espacial. Estava na hora de cuidar dos terrenos antes que os arcnidas o fizessem. Fora s por esse motivo que o comandante dos DI ordenara a infiltrao no planeta Terra. Tinha certeza absoluta de conquistar em pouco tempo as posies-chaves da cincia e da poltica terrena. Decidira levar a efeito a invaso. Os homens no desconfiavam de nada. Sabiam que nas proximidades da rbita lunar surgira uma nave espacial desconhecida, que fora destruda, mas no sabiam que os

DI possuam mais de uma nave, e mais do que isso, com exceo de umas poucas pessoas, no sabiam quem eram os DI e quais eram suas intenes. *** Quando Sammy Derring entrou no escritrio na segunda-feira de manh e cumprimentou seus colegas, ningum percebeu a transformao que havia experimentado. Remexeu os papis e subitamente chamou a secretria. A jovem entrou e segurou o bloco de ditado. Sammy sacudiu a cabea e disse em tom srio: Traga-me todos os documentos relativos defesa terrestre. Alm disso, desejo examinar os relatrios sobre os progressos alcanados nos setores da pesquisa espacial e da tecnologia dos foguetes. Estou interessado principalmente na eficincia da nossa defesa. Por que me olha desse jeito? Vamos logo, mexa-se! A secretria engoliu em seco e ficou com o rosto vermelho. Mas, senhor Derring... No entendeu o que eu disse? A secretria quis dizer mais alguma coisa, mas logo viu a expresso nos olhos de Sammy. Essa expresso era to estranha, to distante, que a fez estremecer. Ficou sem saber o que dizer. Com um aceno de cabea saiu da sala. Deixou para trs um Sammy Derring muito satisfeito. Ou melhor, o aspecto externo de Sammy Derring. A secretria fechou a porta e ficou parada por um instante. Depois sacudiu a cabea e tomou uma deciso: dirigiu-se ao seu chefe de seo, certo John Mantell. Mantell ouviu em silncio o que aquela linda jovem tinha a dizer. Em sua testa surgiram algumas rugas. Parecia refletir intensamente. Depois de algum tempo sacudiu a cabea. Tem certeza absoluta de que Sammy no estava gracejando? Absoluta. Estava falando srio. Alm disso, aquela expresso nos seus olhos. Nunca vi uma expresso dessas no rosto de ningum. Mantell contemplou-a com olhos perscrutadores. Isso muito estranho! Quer os dados relativos defesa nacional. Deve saber perfeitamente que s o ministro da defesa tem acesso a eles. No ir entreg-los a qualquer funcionariozinho. Ser que ficou megalomanaco? Pela primeira vez a secretria sorriu. Lembro-me de que certa vez, em brincadeira, o senhor Derring disse que seu nome era parecido com o do ministro da defesa. Disse que um dia poderia ser confundido com ele. O ministro Samuel Daring no teria gostado disso nem um pouco conjeturou Mantell. A semelhana de nomes no justifica esse tipo de brincadeira. Falarei com Derring. Diga-lhe que se apresente no meu escritrio s onze horas. A secretria hesitou. O que devo dizer-lhe agora? Diga o que quiser. E agora me deixe em paz; tenho muito que fazer. A secretria foi saindo devagar, mas no voltou sua mesa. Ficou indecisa por alguns instantes; depois pediu que a anunciassem ao encarregado dos servios de defesa. O senhor Smith ficou surpreso ao saber do incidente. 39

Levou o caso muito mais a srio que John Mantell, que provavelmente j o havia esquecido. Pediu secretria que aguardasse na antessala. Mal a porta fechou-se atrs dela, comeou a desenvolver uma atividade intensa. Retirou um telefone trancado num cofre, discou um nmero e esperou impaciente. Teve de repetir o nmero duas vezes. Finalmente a pessoa com que desejava falar respondeu ao chamado. Aqui fala Smith, do Ministrio da Defesa. Aconteceu uma coisa estranha, senhor. totalmente incompreensvel, a no ser que se trate de uma brincadeira. Acontece que h poucos dias recebi instrues do senhor no sentido de observar qualquer pessoa que revele um comportamento anormal e... A voz interrompeu-o. Formulou uma pergunta precisa. Smith encolheu-se e assumiu um porte mais rgido na poltrona. Seu interlocutor devia incutir-lhe um respeito fora do comum. Perfeitamente, senhor. O funcionrio Sammy Derring exige que lhe entreguem os planos secretos da defesa nacional. Alm disso, quer ser informado sobre os detalhes do nosso programa espacial. Manifestou esse desejo com toda a seriedade. Sua secretria afirma que nunca viu tamanha determinao em sua pessoa. Alm disso, ela declara ter notado uma expresso muito estranha nos olhos dele. Houve outra pergunta lacnica, mas desta vez em voz bastante alta: Qual o nome do funcionrio? Sammy Derring, senhor. E como o nome do ministro da defesa? Senhor?! Quero saber como se chama o ministro da defesa. Samuel Daring, senhor. Mas o senhor j sabia disso... Obrigado, Smith. Anote minhas instrues. No deixe que ningum desconfie de nada. A secretria entregar os documentos a Derring. claro que lhe entregar documentos j superados. Derring no deve suspeitar de nada. Entendido? Perfeitamente, senhor. Mais alguma coisa? No fale sobre isso com ningum, ouviu? Dentro de duas horas estarei a. O senhor pretende vir pessoalmente? A voz de Smith falhou. Era uma coisa nunca vista. Allan D. Mercant, o chefe todo-poderoso dos servios de defesa do Ocidente, se daria ao incmodo dessa viagem. E ainda por cima tratava-se duma bagatela. Por certo acabariam por descobrir que o tal do Sammy Derring se permitira um gracejo, j que seu nome era semelhante ao do ministro da defesa. Sim, irei pessoalmente. E no se esquea: o sigilo deve ser absoluto! Avise a secretria. Smith voltou a colocar o telefone no cofre. Quando chamou a jovem, parecia pensativo. Pediu-lhe que sentasse. Depois falou em tom indiferente: No fale com ningum sobre o incidente. Ao que parece, Sammy est... Bem, est doente. Provavelmente se trata de um tipo de alucinao. Daqui a dez minutos lhe mandarei um monte de documentos, que voc entregar ao seu chefe. Compreendeu? Compreendi, mas... No h nenhum, mas! Diga a Sammy que j solicitou os documentos ao arquivo. E no fale com ningum sobre o assunto.

A secretria lembrou-se do chefe de seo. J contara alguma coisa a ele. Mas Mantell parecia no se interessar por isso. Talvez at acabasse esquecendo. Acenou com a cabea. Muito bem, senhor Smith. Avisarei o senhor Derring. Tomara que no volte a olhar-me de forma to estranha. Tenho medo dele. Que tolice... Thompson. Clara Thompson. No h nada a recear, Clara. Acredito que Derring esteja sofrendo de uma perturbao psquica passageira. Ontem fez muito calor; quem sabe se no passou muito tempo no sol. Para Clara Thompson isso no justificaria o fato de que subitamente algum se julgasse o ministro da defesa em pessoa. No entanto, achou prefervel no responder. Despediu-se com um aceno de cabea e voltou sua mesa. No se lembrou mais de Mantell. Quando bateu na porta, Sammy levantou os olhos. Ah, est trazendo os documentos? Ainda no, senhor. Devem chegar dentro de dez minutos. Obrigado. Quando chegarem, no me faa perder mais tempo. Perfeitamente, senhor. Clara sentiu-se feliz quando pde fechar a porta atrs de si. Sammy Derring tinha uma aparncia normal. O brilho estranho dos olhos desaparecera. Mas aquela ordem estpida sobre os documentos secretos continuava de p. Dali a dez minutos os documentos foram trazidos. Estavam guardados numa pasta vermelha, na qual se liam as palavras Estritamente confidencial. Clara fitou a pasta. Sentia-se muito importante ao carreg-la nas mos, embora soubesse quo pouco importante devia ser seu contedo. Por que Smith estaria entrando nessa brincadeira infantil? Haveria algo mais que um simples capricho atrs de tudo isso? Pegou a pasta vermelha, bateu porta da sala de Derring e entrou ao ouvir a voz dele. Sem dizer uma palavra, colocou os documentos sobre a mesa e fitou-o. Notou que em seus olhos surgiu um brilho de triunfo. E viu mais alguma coisa, que no conseguiu interpretar. Havia algo de distante, de infinito. Teve a impresso de olhar num abismo to profundo que atravs dele poderia precipitar-se para a eternidade. Saiu perturbada e voltou sua mesa. Sammy Derring esperou que a porta se fechasse antes de abrir a pasta e examinar os documentos. Logo percebeu que sua misso fora bem sucedida. Ali estavam os maiores segredos deste mundo, ou ao menos os segredos de uma das superpotncias. Outros DI seriam bem sucedidos em vrias partes do mundo. No dia seguinte o comandante saberia quais os meios de defesa dos homens e em que lugar a invaso poderia ser lanada com maiores possibilidades de xito. No bastava apossar-se do corpo desses bpedes desajeitados. Deviam conservar sua independncia, mesmo que estivessem submetidos s ordens de outro chefe. Enquanto examinava os documentos e constatava que haviam superestimado os recursos dos terrqueos, o tempo passava inexoravelmente. Os ponteiros do relgio aproximavam-se da marca das onze horas. Algumas salas adiante John Mantell lembrou-se duma palestra que tivera com Clara Thompson. Por um instante a ideia de deixar as coisas como estavam e no perder 40

tempo com uma brincadeira parecia impor-se sua mente, mas o sentimento do dever acabou vencendo. Era bem possvel que uma brincadeira dessas acabasse em complicaes bastante desagradveis. Comprimiu um boto do interfone. Dentro de poucos segundos ouviu-se uma voz feminina. Clara? Como est Derring? J lhe disse que desejo falar com ele? Clara, que quase chegara a esquecer-se de Mantell balbuciou: Acho que seria prefervel que o senhor no se incomodasse mais com este incidente, senhor Mantell. Deve ter sido uma brincadeira do senhor Derring. melhor no ligar e... Nesse caso no deveria ter falado comigo. Quer fazer o favor de avisar Sammy de que desejo falar com ele. Eu, eu... Com uma expresso de espanto no rosto, Mantell desligou. Ergueu-se de chofre e saiu. Dez segundos depois se encontrou com Clara na porta da antessala. A secretria assustou-se. O que houve? Aonde o senhor vai? sentia-se cada vez mais confusa. Eu queria falar com o senhor. Gostaria de pedir-lhe que agora no perturbasse o senhor Derring. Ele est ocupado num trabalho muito importante... Mantell, surpreso, ergueu as sobrancelhas. Ah, ? Tem trabalho importante para fazer? Bem, vejamos. Passou junto a Clara e abriu a porta da sala de Sammy sem bater. Viu que seu subordinado estava debruado sobre um monto de documentos. Levantou os olhos bastante contrariados e fitou o recm-vindo com uma expresso de perplexidade. Levou perto de cinco segundos antes de reconhecer seu interlocutor. Ora, senhor Mantell. Posso ser-lhe til em alguma coisa? Mantell apoiou os punhos sobre a mesa. Diga-me uma coisa, Sammy. Ser que voc enlouqueceu? Desde quando se permite brincadeiras desse tipo com nosso pessoal? Anda solicitando os documentos mais secretos como quem pede papel higinico! Faz de conta que o ministro da defesa. E nem ele tem o direito de, sem mais esta nem aquela... O que houve com voc? Sammy passara por uma transformao apavorante. De incio seus olhos perplexos fitavam o chefe de seo enfurecido, depois se tornaram vazios e apticos. Quando o brilho retornou, ele se desenhava sobre um fundo implacvel. A voz spera de Sammy perguntou: Como o nome do ministro da defesa? Mantell respirava com dificuldade. No compreendia mais nada. Sammy! Voc est maluco! No me v dizer que esqueceu o nome de nosso chefe! Esqueci, sim. Como o nome dele? Daring. Samuel Daring. Voc devia saber Sammy, pois a semelhana com seu nome j deu causa a alguns enganos bem desagradveis. Mas nem por isso... Calou-se. Sammy saltou sobre os ps. Apontou para o monte de documentos que havia em sua mesa. Se no sou o ministro da defesa, por que me deram os documentos que pedi? Mantell lanou os olhos sobre os documentos. No sabia. Antes que fizesse alguma observao menos acertada, a porta abriu-se atrs dele. Smith entrou, seguido

por Clara Thompson. Logo compreendeu a situao. Em seu rosto via-se uma expresso de contrariedade. Mantell assustou-se. Sabia que Smith com seu aspecto despretensioso possua uma soma muito maior de poderes que ele. Teria cometido algum erro? O que est acontecendo por aqui? perguntou Smith, embora imaginasse o que estava havendo. Dirigiuse a John Mantell. Clara no o avisou de que devia abster-se de qualquer providncia? Ele no quis dar-me ateno interveio Clara. Ela veio me dizer que Sammy se havia permitido um gracejo defendeu-se Mantell. Ia pedir a ele que no futuro se abstivesse desse tipo de brincadeira. A semelhana de seu nome com o do ministro da defesa no deve lev-lo a... Ningum estava prestando ateno a Sammy Derring, que voltara a sentar-se. Subitamente toda vida desapareceu de seus olhos. Estava sentado atrs da escrivaninha, mantendo a cabea numa posio rgida. Os olhos inexpressivos fitavam o vazio, tal qual no dia anterior haviam contemplado o cu, onde no havia nada para ver. Tudo isso no demorou mais que cinco segundos. Depois disso a vida retornou quele par de olhos. Nesses cinco segundos repetiram-se exatamente os mesmos acontecimentos do dia anterior, apenas em sentido inverso. Depois de reconhecer seu engano, o DI sara precipitadamente do corpo em que se hospedara. Agiu num estado de pnico; se tivesse usado alguma habilidade, poderia ter corrigido seu erro. Mas preferiu retornar ao seu corpo adormecido e libertar o intelecto que se achava preso no mesmo. O esprito de Sammy voltou ao corpo que lhe pertencia. Perdera toda a lembrana do que havia acontecido, a no serem alguns detalhes sem importncia que lhe pareciam um sonho. Ainda h pouco estivera sentado junto ao lago, segurando a vara de pescar, e agora estava acomodado atrs de sua mesa. Via diante de si Mantell, o chefe de seo, Smith, e mais atrs Clara Thompson, que o encarava um tanto perplexa. O que havia acontecido nesse meio tempo? O que desejam cavalheiros? perguntou em tom indiferente. Seus olhos caram sobre os documentos que se abriam diante dele. Examinou a pasta vermelha. Estupefato, contemplou seus interlocutores. Como isso veio parar aqui? Smith interveio antes que Mantell pudesse dar expresso sua fria plenamente justificada. Seu raciocnio cristalino fez com que reagisse instantaneamente. No conhecia todos os detalhes da situao, mas lembrou-se de que seu chefe Allan D. Mercant estava a caminho. E tambm isso no acontecia sem um motivo muito poderoso. Havia muito mais coisa atrs daquele incidente aparentemente inofensivo do que qualquer um dos presentes poderia suspeitar. Trata-se de alguns relatrios antigos, j superados. Gostaria que voc os examinasse, Sammy. O ministro pediu-nos que confissemos esse servio a um funcionrio de toda confiana. Sammy ainda parecia perplexo, mas confirmou com um movimento de cabea. Agradeo ao senhor e ao ministro a confiana com que me distinguiram. At quando devo terminar o servio? No se apresse Sammy. Venha, John. Voc tambm, Clara. No vamos perturbar Sammy. 41

Arrastou Mantell, que no compreendia mais nada, e fechou a porta atrs de Clara. Depois suspirou aliviado. Ainda tivemos sorte. Mantell. Voc quase faz uma tremenda tolice. No sei o que h atrs disso, mas o senhor Mercant est a caminho daqui. O chefe dos servios de defesa do Ocidente? disse Mantell com a voz espantada. No possvel! Acontece que verdade. Voc vai voltar ao seu escritrio e no se preocupar mais com Sammy Derring. uma ordem. O ministro da defesa no deve ser informado sobre o incidente. Voc, Clara, tambm vai ficar com a boca calada. Hoje vamos jantar juntos, e ento explicarei tudo. Mas... As oito, no dancing do Pedro. Combinado? Bem... timo! E agora voc vai sentar bonitinha atrs da sua mesa e fazer de conta que no houve nada. E, de fato, no aconteceu nada, no mesmo? Enquanto o avio-foguete que decolara da Groenlndia aproximava-se em velocidade supersnica da sede do Ministrio da Defesa, e enquanto o crebro de Mercant examinava e rejeitava as hipteses mais fantsticas, Sammy Derring estava debruado sobre documentos invlidos e no sabia o que fazer com tanta tolice. Pelo que se lembrava, h poucos instantes se encontrara junto ao lago, aproveitando o fim de semana. No sabia explicar como viera parar subitamente no escritrio. Lembrou-se de que acontecera uma coisa muito esquisita. Tinha a impresso de que sonhara acordado. Essa caverna enorme e estranha com... Sim, com qu? Ah, sim! Com um monstro que parecia uma enorme vespa. E ele mesmo fora o monstro. Teria perdido o juzo? Mas nesse caso no estaria ali, e no mereceria a confiana de seus chefes. Suspirou e resolveu no pensar mais naquele mistrio. Qualquer pergunta seria intil e s despertaria suspeitas. O ministrio no teria lugar para um colaborador que se encontrasse beira da loucura. De qualquer maneira devia ter dormido, pois no se lembrava de que algum lhe tivesse trazido queles documentos. *** Uma coroa de cabelos castanho-dourados e ralos rodeava a calva de brilho fosco daquele homem incrivelmente jovem, cujo rosto tranquilo poderia pertencer a um jardineiro. No era nada disso. Tratava-se de um dos homens mais temveis do Bloco Ocidental, cujo nome at poucas semanas atrs fazia tremer todos os agentes do Bloco Oriental e da Federao Asitica. Allan D. Mercant, chefe do Conselho Internacional de Defesa, preparava-se para uma entrevista com o homem cujo corpo fora ocupado por um DI. No seria seu primeiro contato com uma pessoa dessas. H poucos dias um DI, encarnado num dos seus colaboradores mais chegados, tentara p-lo fora de combate. S se salvara graas sua reao instantnea e a um princpio de capacidade teleptica de que era dotado. Afinal, j comeara a invaso de que poucos homens desconfiavam. Comeara inesperadamente, mas no de surpresa. A contradio aparente podia ser explicada: h pouco tempo uma nave espacial dos DI fora avistada e destruda nas proximidades da rbita lunar; segundo se acreditava, era a nica nave invasora que havia penetrado

no sistema solar. Assim os homens se preparavam para novos ataques, mas no contavam com eles. Mercant sabia perfeitamente que, se no fosse a Terceira Potncia, a Terra estaria perdida. A primeira nave lunar tripulada, chefiada pelo major Perry Rhodan, encontrara no satlite da Terra uma expedio malograda de uma raa extraterrena muito inteligente, que se encontrava em franca decadncia. O chefe cientfico da expedio, de nome Crest, fora acometido de leucemia. Recorrendo a um especialista, o Dr. Haggard, Rhodan conseguira cur-lo. Os arcnidas, era este o nome dos seres extraterrenos, vinham de um sistema planetrio situado a trinta e quatro mil anos-luz da Terra, e estavam procura do planeta legendrio da vida eterna. Aliaram-se a Rhodan e criaram no deserto de Gobi uma potncia que em poucos meses conseguira unir os trs blocos antagnicos da Terra. Seguiu-se o primeiro ataque vindo do espao. Os DI haviam captado os sinais emitidos pelo cruzador dos arcnidas, que fora destrudo na superfcie lunar, e acorreram s pressas para desferir o golpe final em seu inimigo. Mas encontraram a resistncia denodada dos terrqueos, e foram destrudos. Era esta a situao. Mercant sabia perfeitamente que Perry Rhodan era o nico homem que poderia salvar a Terra. Embora os trs blocos de superpotncias ainda nutrissem certa desconfiana por ele, o medo dos DI e das armas dos arcnidas controladas por Rhodan era mais forte e havia outro detalhe, conhecido de pouqussimas pessoas alm de Mercant. Perry Rhodan conseguira reunir alguns dos mutantes produzidos pelas exploses nucleares levadas a efeito na Terra. Esses mutantes, cujas qualidades extraordinrias ainda foram aperfeioadas, formavam o ncleo de um exrcito dedicado proteo de Perry Rhodan. O prprio Mercant, dotado de capacidade teleptica, tambm pertencia a esse exrcito. S ele mesmo e Rhodan tinham conhecimento desse fato, alm dos outros membros do exrcito secreto dos mutantes. O aparelho pousou. Um carro veloz levou Mercant sede do Ministrio da Defesa. Foi conduzido imediatamente presena de Smith, que j o aguardava. Ento, Smith, o que houve? Onde est o homem? Ele no sabe de nada. Quer que o leve presena dele? Quero, sim. Smith ficou muito espantado ao ver que Mercant engatilhou sua pistola e a enfiou no bolso da tnica. Ia avis-lo de que no havia ningum que fosse mais inofensivo que Sammy Derring, mas preferiu calar-se. Calado, foi andando a frente do outro. Mercant seguiu-o, tambm sem dizer uma palavra. Derring ergueu os olhos quando a porta se abriu subitamente, sem qualquer aviso. Havia uma expresso de espanto em seu rosto. Conhecia Smith, mas no sabia quem era aquele homem de rosto pacato. Mas logo percebeu que ele no devia ser to pacato assim. Aqueles olhos pareciam espreit-lo. O senhor Sammy Derring? perguntou o desconhecido. Fique sentado bem quieto e responda s minhas perguntas. E responda sem demora. Ao menor sinal de um movimento suspeito eu lhe dou um tiro. Meu nome Mercant. Sammy ficou estupefato; seu rosto assumiu uma expresso idiota. Deixou cair o queixo e, sem compreender o que se passava, encarou a pistola que Mercant lhe apontava. Com grande esforo gaguejou: 42

O que, o que deseja de mim? Por que pediu aqueles documentos aos quais s o ministro da defesa tem acesso? Os documentos? Santo Deus! O senhor Smith e o senhor Mantell acabam de traz-los. Querem que os examine. Eu os pedi? impossvel. Quer dizer que os trouxeram? Voc nega t-los pedido? No sei de mais nada. Tudo isso muito estranho. At parece que estou sonhando. Explique-se ordenou Mercant, inclinando-se para frente. Parecia muito interessado no que seu interlocutor iria dizer. No tirou os olhos dele. Smith continuava a seu lado. Sammy hesitou. Tudo aquilo lhe pareceu muito estranho. Eu estava pescando principiou. Ao ver a expresso de espanto no rosto de Mercant, apressou-se em acrescentar: Estava pescando no lago onde costumo ir aos fins de semana. Deve ter sido ontem. Subitamente tive uma sensao estranha. Parecia que seria capaz de abandonar meu corpo. E foi o que fiz. Algum segundo depois me encontrava numa enorme caverna. Por um instante acreditei ver a Terra bem abaixo de mim. Foi um sonho maluco. Ao despertar vi-me sentado neste escritrio. O senhor Smith acabara de trazer estes documentos. Posso afirmar que a pura verdade, embora no compreenda. No sei o que houve de ontem para hoje. Mercant confirmou com um movimento de cabea. So coisas que acontecem confirmou em tom corts. Mas no seu caso seria conveniente se descobrssemos. A dona da casa em que moro... poderamos perguntar a ela. Faremos isso. Mercant deu algumas instrues a Smith. Este foi antessala e falou com Clara, que neste meio tempo havia voltado sua mesa. Dali a cinco minutos voltou. Sammy passou a noite em casa. Voltou do seu passeio ao lago ontem de tarde, antes da hora de costume, mas no trouxe nenhum peixe, coisa que nunca acontecera. A senhora Wabble fez questo de ressaltar este ponto. Parecia mudado; foi para a cama imediatamente. Hoje de manh no notou nada de estranho nele. Mercant olhou para Sammy Derring. Voc seria capaz de jurar que voc mesmo? Sammy fitou-o sem compreender. Jurar o qu? Quero saber se j se encontra em condies normais. evidente que h uma lacuna em sua memria. De ontem de tarde at duas horas atrs voc andou dizendo e fazendo coisas de que no sabe mais nada. Algum se apossou de seu corpo e fez de conta que era voc. No ... possvel, sim. verdade que nenhum ser humano seria capaz disso. Mas voc j deve ter ouvido falar que no universo existem outros seres alm dos homens. Ouvi, sim. So os arcnidas. Estou me referindo aos DI, uma raa assemelhada aos insetos, que sabe transplantar seu esprito para outro corpo. No seu caso, o DI cometeu um erro fundamental. Achou que voc era o ministro da defesa, cujo nome semelhante ao seu. No conhecemos os meios de comunicao deles, mas ao que tudo indica so acsticos.

E na lngua inglesa o nome Derring pronunciado da mesma forma que Daring. O ser extraterreno enfiou-se no corpo do homem errado. s isso. Sammy. Voc prestou um servio inestimvel humanidade. Por causa de seu nome. Mercant j voltara a guardar a arma. Percebera que o DI j abandonara o corpo em que se havia instalado. Sammy Derring tinha um aspecto sadio e normal. Isso significava que a ideia de que ningum conseguia sobreviver a esse processo de troca no era verdadeira. Logo se deu conta de que o prximo ataque seria dirigido contra o ministro da defesa, cujo nome era Daring. O mesmo devia ser submetido imediatamente a uma rigorosa vigilncia. Alm disso, Perry Rhodan devia ser avisado, antes que ocorressem novos ataques. Deu algumas instrues a Smith. O agente retirou-se para tomar as providncias necessrias. No compreendia o que havia atrs daquilo, mas estava acostumado a executar prontamente as ordens que lhe eram dadas, mesmo que no as compreendesse. *** Smith dirigiu-se imediatamente a Miller, secretrio particular de Daring. Miller estava muito ocupado. Transmitia ordens pelos aparelhos de intercomunicaes, mensageiros traziam envelopes lacrados, pastas com documentos eram retiradas dos cofres. Miller mostrou-se contrariado quando Smith se atreveu a interromp-lo: Deixe-me em paz. Volte mais tarde. O chefe no tem tempo. No me conhece mais? Claro que o conheo, mas no momento isto no importa. Ser que quer prender o senhor Daring? Quem sabe? respondeu Smith e sorriu ao ver que Miller quase engasgou de raiva. No fique nervoso. Apenas gostaria de formular algumas perguntas. Vamos depressa! Que azfama essa? Por que esto carregando todos esses documentos? So ordens do chefe. Pediu toda a documentao sobre os servios de defesa e a pesquisa espacial. Afinal, o homem no pode carregar tudo isso na cabea. Ser? observou Smith e desapareceu antes que Miller compreendesse o que havia acontecido. Nesse meio tempo Mercant obtivera uma ligao com seu quartel-general situado na Groenlndia. De l o ligaram com a base de operaes de Perry Rhodan, situada no deserto de Gobi. Era ali que ficava o centro da Terceira Potncia, formado num espao de poucos meses. Estava abrigado sob uma cpula energtica invisvel. Mercant ficou sabendo que no seria possvel falar com Perry Rhodan. que este se encontrava em Vnus. No momento em que Smith entrou, Mercant desligou. Levantou os olhos. Depois disse em tom grave: Acontea o que acontecer, Smith, teremos de resolver tudo sozinhos. Pode comunicar logo que Samuel Daring, ou melhor, aquilo em que Samuel Daring acaba de transformar-se, solicitou todos os documentos secretos. No foi o que descobriu? Perplexo, Smith confirmou com um movimento de cabea.

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II
O enorme bloco de pedra jazia em meio plancie desrtica. Os raios de sol o fustigavam. O ar quente tremeluzia, mas no soprava a menor brisa que o espalhasse. Subitamente aconteceu uma coisa inacreditvel. O bloco de pedra moveu-se, como se uma mo invisvel o tivesse levantado. Subiu ao ar com uma lentido incrvel. Se algum pudesse assistir ao espetculo, seus cabelos se teriam arrepiado. O bloco pesava pelo menos duas toneladas, mas comportava-se como se a lei da gravidade no se aplicasse a ele. Subiu que nem um balo de gs deslocou-se ligeiramente na lateral e subitamente despencou para a terra com um rudo tremendo. At parecia que a mo invisvel o soltara. Aos poucos a poeira foi-se assentando. O bloco de pedra jazia imvel, como se nunca tivesse sado do lugar. Os raios de sol voltaram a atingi-lo, aquecendo a face que antes ficara na sombra. Mas a calma no durou muito. O bloco de pedra no teve sossego. Voltou a mover-se, desta vez com maior rapidez e segurana. Subiu a dez metros de altura deslocou-se para o lado. Aproximava-se inexoravelmente das margens de um lago salgado, cuja superfcie lisa no era perturbada pela menor brisa. S quando o bloco de pedra despencou no lago e desapareceu sob a gua formaram-se algumas ondas que se deslocaram em crculo e foram morrer nas margens. A dois quilmetros dali alguns homens estavam reunidos e olhavam em direo ao lago. O mais idoso deles, um gigante de cabelos claros, quase brancos, e crnio alongado, demonstrou sua satisfao com um aceno de cabea. Perto dele estava uma jovem, que tambm fez um gesto de aprovao. O japonesinho a quem eram dirigidos os louvores limitou-se a dar de ombros. Parecia embaraado. Sou um fracasso confessou, sem dar-se conta de que estava fazendo pouco de suas extraordinrias capacidades. No consigo Anne. A jovem Anne Sloane dirigiu-se ao homem de cabelos brancos. No podemos fazer nada, Crest. Tama Yokida muito modesto. O detector de frequncia mental apontou-o como um mutante, e no h dvida de que realmente o . Conseguiu levantar uma pedra de algumas toneladas a dois quilmetros de distncia, e isso exclusivamente com a fora mental. Possui o dom da telecinese, muito embora o mesmo ainda se encontre no estgio inicial. Afinal, levei muitos anos para atingir a perfeio nesse terreno. Tama, se voc for um aluno persistente, tambm conseguir. O cientista dos arcnidas, que participara da expedio malograda que ficara presa na Lua e atualmente era colaborador de Rhodan e dominava as instalaes tcnicas, voltou a confirmar com um movimento de cabea. No desanime Tama. S lhe falta treino. No se perturbe pelo fato de Anne ter alcanado uma perfeio muito maior que voc. Afinal, ela vem treinando h anos, enquanto voc s h pouco tempo teve conhecimento de seu dom. Ficar admirado com o que daqui a alguns anos far com a maior naturalidade. Tenha pacincia! Como sempre, Tama Yokida respondeu com um sorriso de modstia.

Concordo com voc, Crest. Devo agradecer natureza pelo dom com que me presenteou. Quer prosseguir logo no treinamento? Crest lanou um olhar pensativo sobre a superfcie do lago salgado, que voltara calma. Confirmou com um movimento lento de cabea. Ao falar, olhou para Anne Sloane. Anne, voc fez a rocha cair na gua. Suas foras telecinticas so espantosas. Ser que Tama conseguir exercer uma influncia telecintica sobre a rocha a partir daqui? Anne olhou para o japons. No sei. Sei que eu conseguiria fazer o bloco de pedra subir ao ar a qualquer momento. Ser que Tama conseguiria alcan-lo no lugar em que se encontra agora? O lago no muito fundo. Qual a profundidade? perguntou Tama. Preciso saber desse detalhe. Crest ligou um aparelho que trazia preso ao brao. Dr. Haggard? Ser que voc pode nos mandar Ishi Matsu? Sim, para o treinamento. Anne Sloane compreendeu. No aquela japonesinha que sabe olhar atravs de objetos opacos? Crest sorriu. Anne, voc est exagerando. Ishi Matsu no sabe olhar atravs da matria opaca. uma telecineta, nada mais. diferente de voc porque sabe realizar um rastreamento telecintico mesmo com os olhos fechados, tal qual um cego faria com a bengala. Infelizmente essa sensibilidade ttica diminuir na medida em que Ishi dominar a telecinese propriamente dita. Tama sorriu. Minha coleguinha e eu completamo-nos muito bem. Quando nosso trabalho tiver sido coordenado, no haver poder no mundo que nos possa resistir. Hoje j assim disse Crest. Olhou para o complexo de edifcios baixos que rodeavam a nave espacial Stardust, pousada h alguns meses. Acima de tudo estendia-se, num raio de dez quilmetros, uma cpula energtica invisvel, alimentada pelos reatores inesgotveis dos arcnidas. Uma figura franzina veio em direo ao grupo. O caso que nosso exrcito ter de enfrentar no apenas as foras humanas prosseguiu Crest. Antes de tudo, dever estar em condies de fazer em face de inimigos extraterrenos. Os sinais de emergncia emitidos por nosso cruzador, destrudo na lua terrestre, atrairo outras raas de astronautas. Receio que o isolamento do planeta Terra tenha chegado ao fim. Ali vem Ishi. A bela japonezinha usava jeans e blusa branca, que realava sua figura delicada e bem formada. Tama Yokida lanou um olhar de admirao para a colega. At um cego notaria que algo estava se preparando entre os dois. Mandou chamar-me, Crest? perguntou com a voz gentil e aveludada. Mandei, embora por hoje seu treinamento j esteja concludo. Tama fez uma proposta muito interessante sobre a coordenao das capacidades dos mutantes. Est vendo o lago salgado? Pois no lugar em que est aquele arbusto seco, a uns duzentos metros da margem, h uma pedra de cerca de duas toneladas no fundo da gua. Peolhe que procure determinar a profundidade do lago naquele lugar. Seu amigo Tama precisa desse dado para solucionar seu problema. Compreendeu? 44

A moa fez que sim. Deu um sorriso animador ao patrcio e colocou-se numa posio tal que seu rosto apontava para o lugar indicado. Fechou os olhos. A concentrao de seu esprito projetou rugas profundas sobre a testa normalmente lisa. Tama Yokida estava parado bem junto a ela. Quase chegou a toc-la. Mas a proximidade dele parecia no distrair Ishi; pelo contrrio. Ela deu um passo para o lado e segurou seu brao. Cravou os dedos nele como se procurasse apoiar-se. Subitamente... Sinto a pedra! exclamou Tama. Arregalou os olhos e fitou o lago. Sinto-a. Est em meio a outras pedras. A profundidade de vinte metros, no mximo. Crest fez um gesto de aprovao. Muito bem, Ishi! Vejo que os mutantes podem completar-se uns aos outros. Tama, vamos ao trabalho. Tire a pedra da gua e volte a coloc-la em terra, em qualquer lugar. J conhece a posio dela. Tama compreendeu o que Crest desejava. O treinamento dos mutantes cabia aos arcnidas. Perry Rhodan confiara seu exrcito especial a Crest, porque este reunia todas as qualidades para ensinar alguma coisa gente como os mutantes. O grupo ficou imvel. Passaram-se cinco minutos. Dez minutos. Quinze minutos. Subitamente um esguicho subiu no lugar em que a pedra havia desaparecido. As ondas foram-se afastando em crculo para morrer na margem do lado. Algumas se perderam na imensido de sua superfcie. Alguns segundos depois a pedra subiu acima da gua, flutuou por algum tempo, voltou a firmar-se, depois de oscilar ligeiramente, e deslocou-se lentamente em direo margem. Ali despencou para o solo. Excelente! exclamou Crest. Melhorou bastante. Meus parabns, Tama. No fale nisso, Crest disse Tama Yokida em tom modesto. Crest estava a ponto de prosseguir, quando foi interrompido por um ligeiro zumbido. Vinha do aparelho em seu brao. Al! Crest. Era o Dr. Frank M. Haggard, mdico australiano que havia descoberto o soro antileucmico que curara Crest. Falava da Stardust. Crest, temos notcias desagradveis de Mercant. Os DI voltaram a agir. J previa isso. Onde foi? Nos Estados Unidos houve um caso. Apossaram-se do ministro da defesa. No ltimo instante Mercant conseguiu evitar o pior, mas nada pode fazer nos casos que ainda no chegaram ao seu conhecimento. Ele quer saber se pode ajudar em alguma coisa. Crest franziu a testa. claro que vamos ajudar. Mas uma pena que Perry ainda no esteja de volta. Tem tido contato com ele? Desde a ltima mensagem radiofnica no tive mais. J devem ter iniciado a viagem de volta. Tente estabelecer contato com a nave Good Hope. Se conseguir, avise Rhodan. Talvez consiga localizar e destruir a nave oval dos DI. Tako Kakuta est com ele. Tako Kakuta era um teleportador. Certa vez j conseguira transferir-se com uma bomba para o interior de uma nave oval do inimigo e destru-la. Tal qual acontecera com os outros mutantes, tambm no seu caso as radiaes intensas provocadas pelas exploses nucleares de

Hiroshima e Nagasaki, durante a Segunda Guerra Mundial, haviam provocado uma modificao da estrutura cerebral e despertado potencialidades at ento no reveladas. Manterei o receptor ligado, e ao mesmo tempo emitirei o sinal de chamada. Mas devemos fazer alguma coisa enquanto no conseguirmos estabelecer contato. Crest lanou um olhar para Anne Sloane. Devemos, sim. Afinal, para que serve o exrcito de mutantes? Acho que chegou a hora dele dar prova da sua eficincia. *** Os pntanos fumegantes de Vnus foram-se desvanecendo; o planeta transformou-se na foice prateada cujo brilho excedia o do Sol. Evidentemente tratava-se de uma iluso tica, pois na realidade o Sol emitia uma luminosidade mais intensa. Mas a espessa camada de nuvens refletia a luz solar com tamanha intensidade que se tornava quase impossvel contemplar Vnus com o olho desguarnecido. O vulto esguio mantinha-se imvel diante das telas. Seus olhos sonhadores contemplavam o planeta que ia recuando, e que acabara de ser includo nos seus planos. Perry Rhodan compreendera que a Terra se tornara pequena para ele, e que precisava dum mundo exclusivamente seu para construir seu imprio. Eric Manoli, que j de si era um homem calado, estava sentado numa poltrona perto de Perry. Sua figura mirrada quase desaparecia atrs do encosto. Tambm dedicava toda a ateno ao planeta que ia mergulhando no infinito, e que tanto se parecia com aquilo que a Terra devia ter sido h cem milhes de anos. O terceiro homem que se encontrava na sala de comando da nave Good Hope parecia menos impressionado. Todo encolhido, Reginald Bell, engenheiro de bordo da nave Stardust, jazia no leito dobrvel. Seus olhos cor de gelo deslizavam rpidos sobre as linhas do livro que estava lendo. Notava-se perfeitamente que seus cabelos se arrepiavam como se estivesse lendo uma histria de fantasmas. s vezes um sorriso irnico passava pelo rosto largo. No parecia interessar-se pelo planeta que ia recuando na tela. Foi ele que rompeu o silncio compenetrado que reinava naquele recinto. Sacudiu a cabea, fechou o livro e deitou sobre a volumosa barriga. A capa do livro ficou vista. Nela se via a paisagem selvtica de um pantanal. Num dos pntanos via-se uma nave esguia, que afundara at a metade. Um homem parado numa das comportas de ar defendia sua vida com um fuzil de radiaes contra alguns monstros horrendos que pareciam dinossauros. Este sujeito devia ser preso declarou com um profundo suspiro. A meu ver isso uma fantasia doentia. Perry Rhodan no tirou os olhos da tela. Sem virar a cabea, perguntou: Quem devia ser preso? O sujeito que cometeu o crime de escrever este romance. Que romance? Reginald Bell voltou a suspirar. Este aqui: Base em Vnus. um romance utpico. Imagine que foi escrito h dez anos. Naquela poca ningum teria pensado em fazer uma viagem a Vnus. E esse camarada vai escrevendo sem mais aquela, faz algum construir uma nave e instala-se confortavelmente em Vnus, depois de ter atolado com sua 45

nave. Trava lutas heroicas contra o calor e os dinossauros, at que seu amigo aparece com outra nave e o liberta. inacreditvel! Perry Rhodan girou a poltrona e fitou o rosto de Bell. Sempre se admirava com o aspecto ingnuo do mesmo. Todavia, no havia ningum que tivesse um QI to elevado como ele e Bell. Deviam isso ao treinamento hipntico dos arcnidas, atravs do qual lhes foi ministrado em poucos dias um volume de saber superior ao de toda a humanidade. As conquistas de uma cultura e de uma civilizao milenar estavam armazenadas nos crebros daqueles homens. A aparncia de Bell no revelava nada disso. Muitas vezes Perry sentia-se tentado a subestim-lo, quando olhava aquele rosto inocente. Mas sabia perfeitamente o que havia atrs de seus olhos cor de gelo. No vejo nada de inacreditvel nisso. O escritor no tem razo? Em Vnus no existem pntanos e dinossauros? E por acaso no faz calor? Reginald Bell parecia decidido a exprimir suas emoes atravs de suspiros. Pois justamente isso! O que aquele sujeito escreve verdade. At d para desconfiar que j estivesse aqui antes de ns. Ergueu o corpo e apoiou-se no cotovelo direito. Isso uma baixeza! Um sorriso condescendente esboou-se no rosto de Perry. Voc est com inveja; o problema este. Voc no se conforma em saber que h dez anos o autor desse livro j tenha experimentado em sua fantasia a vivncia de coisas que s hoje realizamos. Andou a frente do tempo, e isso deixa voc furioso. Mas esse fuzil de radiaes uma verdadeira tolice. H dez anos no se conhecia sequer os fundamentos tericos de uma arma desse tipo, isso sem falar nos raios laser e maser. De qualquer maneira, ontem essa arma nos serviu para espantar aquele bicho teimoso que pensou que a Good Hope fosse uma maa e pretendia devor-la. Bell parecia desolado. Santo Deus! No fomos ns que inventamos essa arma de radiaes! Que importa? Dispomos dela, embora a tenhamos recebido dos arcnidas. Se no a tivssemos no estaramos aqui, pois nesse caso a Good Hope no existiria mais. Bell desistiu. Est bem, no vamos brigar por isso. Aquele escrevinhador foi um gnio, andou a frente do seu tempo, criou obras imortais e esteve mais adiantado que ns. Ao menos poderia ter cometido um engano, pintando Vnus como um planeta coberto de p. Mas no! Sua descrio exata nos menores detalhes. Onde j se viu? Isso me deixa nervoso! No teremos nada para contar aos homens. Se isso o aborrece tanto, por que l essa histria? Bell no soube o que responder. Nem teria tido tempo. Subitamente o ar tremeluziu por uma frao de segundo entre ele e Perry, e um homem surgiu no lugar em que antes no havia nada. Mais uma vez o mutante japons Tako Kakuta resolvera materializar-se sem se fazer anunciar, isso porque era to preguioso que no queria percorrer como um homem normal os poucos metros que separavam a sala de comando do posto de radiotelefonia. Mas no seria correto chamar o local de trabalho de Tako um simples posto de radiotelefonia. A Good Hope

era uma nave auxiliar do gigantesco cruzador espacial dos arcnidas, que fora destrudo na Lua pela unio das superpotncias da Terra. Thora, comandante do cruzador e nica mulher arcnida da expedio, conseguira salvar a nave auxiliar e fugira para a Terra onde encontrara proteo junto a Rhodan. Essa nave auxiliar era muito grande, se aplicssemos os padres terrenos. Seu dimetro era de sessenta metros, tinha forma esfrica e desenvolvia velocidade superior da luz. Os neutralizadores gravitacionais eliminavam os efeitos da inrcia, motivo por que a nave podia ser acelerada vontade. O armamento excedia tudo que o esprito humano poderia imaginar. No entanto, o raio de ao, segundo asseverara Crest, atingia apenas quinhentos anos-luz, ficando abaixo do mnimo vital dos arcnidas. Com essa nave no poderiam atingir seu planeta natal, ou qualquer base do imprio arcondico. O posto de radiofonia da nave era uma gigantesca central de comunicaes. Tako s compreendia o funcionamento de pequena parte dela. Contentou-se em lidar com o pequeno aparelho de rdio, que captava e transmitia ondas das faixas normais. Com ele, conseguia manter contato com a Terra. Levaria meses para aprender o significado dos outros aparelhos e instrumentos. A comunicao com a base de Gobi estivera interrompida por algum tempo. Mas agora os sinais emitidos pelo Dr. Haggard tornaram-se to fortes que no poderiam deixar de ser ouvidos. Foi por isso que o japons se teleportou para a sala de comando. Como sempre, Bell levou um tremendo susto. No havia nenhum motivo para isso, mas no era qualquer um que conseguia ficar impassvel ao ver um homem surgir do nada. Com mil diabos! Ser que nunca poderemos evitar que esse gafanhoto aparea constantemente sem ser anunciado? Tako deu um sorriso amvel. Da prxima vez anunciarei minha chegada por carta. Combinado? Perry interrompeu a discusso. Estabeleceu contato com o Gobi? Foi por isso que vim confirmou o japons. O sorriso desaparecera; parecia muito srio. H horas Haggard est tentando entrar em contato conosco. Temos ms notcias, Rhodan. A invaso dos DI j comeou. Mercant relatou vrios casos em que os DI se apossaram dos corpos de personagens importantes. Mas, segundo informa Haggard, essa descoberta no serve de nada. Os DI retiraram-se e procuram outra vtima. Reginald Bell afastou o livro ao qual h poucos segundos dedicara tanta ateno. Assumiu uma posio ereta. Em seus olhos surgiu um brilho metlico. A invaso? Pois destrumos a nave dos atacantes. Nesse caso deviam ter duas naves. Perry dirigiuse a Manoli. Deixemos Venus de lado, Eric. Faa a Terra surgir nas telas. Acelerao mxima. A imagem das telas modificou-se. Uma estrela verdeazulada surgiu e ao seu lado um minsculo ponto luminoso, a Lua. Enquanto olhavam, os dois objetos iam aumentando quase imperceptivelmente. Perry voltou a dirigir-se a Tako. Mais alguma coisa? Crest pede que retornemos imediatamente ao Gobi. Quer recorrer ao exrcito dos mutantes; no v outra 46

possibilidade de enfrentar a invaso. Deseja falar com voc. Vamos confirmou Perry e foi saindo. Tako lanou um olhar ligeiro para Bell. Um sorriso esboou-se em seu rosto e logo desapareceu. Quando Perry entrou na sala de radiofonia, o japons j estava esperando junto aos aparelhos. Aqui fala Rhodan. Aqui Haggard. Um instante. Crest quer falar com voc. Perry esperou. Crest. Oua Rhodan. A situao muito sria. Mercant est desesperado. Pediu socorro. Achei prefervel no fazer nada sem voc. Dentro de quanto tempo poder estar aqui? Dentro de duas ou trs horas. Espero que a nave aguente. Quanto a isso no se preocupe, Rhodan. Se avistar a nave dos DI destrua-a. Pea a Tako que se teleporte para o interior dela com uma carga de explosivo. Desta vez sero mais cautelosos. Crest. Esto prevenidos. Tomara que no tenham trazido reforos. impossvel. Os princpios dos DI no lhes permitem estabelecer entendimentos com outras raas. Acham que os poderes de que so dotados lhes permitem liquidar qualquer inimigo. Quase chego a achar impossvel que possamos conquistar uma vitria total sobre eles. Crest, mais uma vez voc nos subestima. Alis, encontrei um local adequado em Vnus. l que instalaremos nossa base; vamos intensificar o treinamento dos mutantes. Isso tem tempo. Em primeiro lugar temos de repelir a invaso. Os homens nem desconfiam do que os espera. Receio que os DI disponham de uma base fixa na Terra, e que estejam operando a partir dela. Seria muito complicado se tivessem de usar uma base mvel montada numa nave. No h nenhum indcio quanto a isso? Nenhum. Fale com Mercant; talvez ele lhe possa dar alguma informao. Afinal, manteve contato com homens que foram possudos pelos DI e voltaram a ser liberados. Perry ficou estupefato. Sempre pensei que um homem que fosse possudo pelos DI tivesse de morrer. Houve alguma modificao? Estvamos enganados. As pessoas atingidas no do mostras de qualquer consequncia prejudicial. Excelente! um ponto favorvel. Mais uma coisa, Crest. Acho que no preciso encarecer a necessidade de jamais sacrificarmos nossa situao proeminente face s potncias mundiais. A unio dos pases da Terra foi devida nossa existncia. Se um dia deixar de existir a ameaa representada pela Terceira Potncia, o mundo voltar a mergulhar no caos dos conflitos que mal acabam de ser superados. Por isso acho que a vitria imediata sobre o invasor constitui uma necessidade vital. Se no a conseguirmos, nosso prestgio ter chegado ao fim. Quase se chegava a ver o sorriso de Crest, quando respondeu: No ser s nosso prestgio que ter chegado ao fim, mas toda a humanidade. E ns tambm O crebro positrnico diz que nos encontramos numa situao crtica. E o que diz sobre as nossas chances? So de cinquenta por cento. J alguma coisa. Perry refletiu por um instante. Depois disse: O raio de ao da Good Hope de quinhentos anos-

luz. Ser que no poderamos atacar os DI em seu prprio terreno? Crest suspirou. Rhodan, voc est revelando um grau de atividade assustador. Mais tarde talvez pudssemos cogitar dessa alternativa, mas acredito que nas condies atuais ela no teria a menor chance. Os DI evitam o confronto aberto, porque no tm necessidade de recorrer a ele, mas costumam manter suas instalaes de defesa em boas condies. Voc no conseguir nada enquanto dispuser apenas da Good Hope. Bem, veremos. Perry ainda no havia desistido da ideia. Por enquanto procure entrar em contato com Mercant. Quero encontrar-me com ele, ou com um representante seu, assim que tornar nossa base. Mais alguma coisa? No momento no. Thora se comporta como uma pessoa sensata. Perry deu de ombros. Ainda bem. At logo mais. Voltou sala de comando depois de ter ordenado a Tako que mantivesse o receptor ligado. Parecia pensativo. Parou por um instante na porta da sala. Thora! Era uma mulher extraordinria, embora estivesse impregnada dos preconceitos doentios de uma raa superior. No entender dela, os homens no passavam de uns semisselvagens. S consentira em colaborar com Rhodan por ter sido forada a isso. Sabia perfeitamente que encalhara num sistema solar estranho, e que sem o auxlio dos homens nunca conseguiria voltar sua terra. Sua prpria raa, que era altamente civilizada, mas decadente, no mexeria um dedo para procur-la, muito menos para salv-la. Era bem possvel que a perda do cruzador de pesquisa cientfica nem fosse notada. Thora era de uma beleza envolvente. Perry quase chegava a acreditar que poderia am-la, se no a odiasse tanto. Mas seria verdade que ele a odiava, ou procurava apenas convencer-se a si mesmo de que era assim? Ainda bem que Crest se encontrava a seu lado, e tantas vezes lhe explicava a motivao psicolgica das atitudes incompreensveis de Thora. Perry Rhodan deu de ombros e entrou na sala de comando. Na tela j se viam os continentes do planeta Terra. Dali a pouco aterrizariam. *** Mercant no viera pessoalmente. A responsabilidade pela segurana do Bloco Ocidental representava um encargo to pesado que preferisse no abandonar mais a fortaleza situada sob os gelos da Groenlndia. Era a partir dali que dirigia a atuao dos rgos que se achavam submetidos ao seu comando e engajava seus homens. Um desses homens era o capito Klein, um dos funcionrios mais competentes do servio de defesa, e tambm um aliado de Rhodan. Mercant designara-o como elemento de ligao com este ltimo. A cpula energtica abriu-se para deixar o capito Klein passar. Dentro de poucos minutos viu-se diante de Perry Rhodan. Crest e Thora mantinham-se em silncio, sentados num sof nos fundos da sala. Bell e Manoli tambm se encontravam ali, e ainda o Dr. Haggard, e o telepata John Marshall, que era membro do exrcito dos mutantes. Perry fez um sinal ao capito Klein. 47

Relate o que houve. Suponho que Mercant lhe tenha conferido plenos poderes, e que esteja informado sobre a situao. muito grave? bastante grave, embora ainda no possamos prever as consequncias da invaso que est sendo levada a efeito s escondidas. Os DI vo aprendendo cada vez mais. No incio agiram com pouca habilidade, o que facilitou sua descoberta. Se bem que isso no adiantou muito, pois nesse caso logo abandonavam o respectivo corpo e lhe restituam seu pensamento prprio. A pessoa atingida ficava sem a menor recordao do que tinha acontecido no meio tempo. Enquanto isso os DI procuravam outra vtima. Hoje podemos afirmar sem receio de erro que agem com tamanha habilidade que a descoberta se tornou quase impossveis. E quando essa descoberta ocorre... Bem, nesse caso temos de matar imediatamente o homem de que o DI se apossou, pois s assim podemos eliminar este. No vemos outra sada. Existe outra sada disse Perry em tom srio. Os DI tm uma base na Terra, onde seus corpos descansam. Nesses corpos so aprisionados os espritos dos homens. neles que ficam encerrados os intelectos que foram substitudos pelos dos DI. Se conseguirmos descobrir essa base e destruirmos os corpos, os espritos dos DI no nos podero causar mais nenhum prejuzo; que precisam manter contato com seu corpo para poderem subsistir. uma histria complexa, mas temos provas irrefutveis de que realmente assim. Perry calou-se por um instante. Atrs dele Thora cochichava insistentemente ao ouvido de Crest. Seus olhos, vermelho-dourados emitiam um brilho suspeito. Estaria disposta mais uma vez a instigar Crest contra os homens? Perry sentiu-se tomado pela raiva, mas conseguiu controlar-se. Um dia ainda mostraria a essa mulher quanto ela precisava dos homens. Prossiga Klein. Qual a sugesto de Mercant? Uma vigilncia constante sobre todos os personagens importantes, para que desse lado no possa haver qualquer infiltrao. a nica sugesto que formulou. No muito reconheceu Perry. Crest levantou-se atrs dele. Quer dizer alguma coisa, Crest? Todos os olhares se dirigiram para o cientista, em cujos olhos surgiu um brilho estranho, que nunca antes se observara. Falou com a voz dbil: Thora conseguiu convencer-me que qualquer luta contra os DI ser intil. J fizemos experincias com eles. At hoje conquistaram qualquer sistema solar que conseguiram encontrar. Se nosso Imprio Galctico no estivesse cercado de um complexo de instalaes defensivas que destroem qualquer nave oval que dele se aproxime, o mesmo j teria deixado de existir. Nenhum poder do universo consegue deter os DI. Perry franziu a testa. E da? Por que resolveu contar-nos isso, Crest? Foi por sugesto de Thora? Crest lanou um olhar desajeitado para trs. Thora veio em seu auxlio. Levantou-se de um salto. Parecia uma deusa da vingana, com os olhos, dourados-chamejantes. Seu cabelo claro mal se destacava da pele, que s aos poucos adquiria um tom amorenado sob os efeitos do sol terrestre. Era bela, duma beleza extraterrena. Sim, foi por minha sugesto Perry Rhodan. Voc sabe perfeitamente que a longa enfermidade de que padeceu enfraqueceu-o bastante. Se continuarmos na Terra

para travar uma luta sem chances contra os DI, desperdiaremos nossas ltimas energias. Sugeri a Crest que deixemos este sistema para procurar outro que ainda no foi descoberto pelos DI. Crest concordou com minha proposta. Est decidido. Perry lanou um olhar de advertncia para Bell. O engenheiro e tcnico eletrnico s vezes tornavam-se muito impulsivo. Estava prestes a mover-se em direo a Thora. Quer dizer que pretende abandonar a Terra constatou Perry em tom indiferente. A mesma Terra que se disps a ajud-la. Quem ajudou quem? fungou a comandante num acesso de raiva. Houve reciprocidade em tudo. Se no fssemos ns, Crest j estaria morto. E se no fossem vocs, a tripulao do cruzador, que foi sacrificada no ataque traioeiro Lua, ainda estaria viva. Estamos quites. Ainda no, Thora. Vou formular uma pergunta, e gostaria que voc respondesse com toda sinceridade. Esses DI esto classificados numa categoria mais elevada que a dos arcnidas? Costumam ser avaliados em nvel mais alto? O rosto de Thora ficou rubro de raiva. Como se atreve a formular uma pergunta dessas? claro que os DI, que no passam duns insetos, pertencem a uma raa primitiva, que no merece habitar o universo. Apesar disso pretende fugir deles? interrompeu Perry em tom irnico. espantoso! Isso no ofende seu orgulho, Thora? Um sorriso perpassou pelo rosto de Crest. Era evidente que a situao era muito penosa para ele, e que se sentia satisfeito com o golpe que acabara de ser desferido contra Thora. A necessidade obriga-nos a isso. Aqui no dispomos das armas necessrias para vencer os DI. Nesse caso temos de venc-los sem as armas necessrias. Criaremos armas adequadas. De qualquer maneira ns, os habitantes do planeta Terra, no estamos dispostos a encarar a invaso dos DI como um fato inevitvel. Vamos defender-nos e acabaremos expulsando esses seres. E voc vai nos ajudar, Thora. Voc no pode obrigar-me. Posso, sim disse Perry em tom tranquilo. Sem a nave Good Hope voc no pode fazer nada. E a partir deste instante nem voc nem qualquer dos seus robs entrar na Good Hope. E no abandonar seus alojamentos situados no interior desta base. Quer prender-me? disse Thora em tom furioso. Seus olhos chispavam de raiva. Voc no se atrever. No quero prend-la. Apenas pretendo repelir a invaso dos DI, e adoto as medidas que julgo necessrias. Certa vez Crest disse que em certo ponto os terrqueos se parecem com os arcnidas da antiguidade. Tem razo. Sabemos ser duros e implacveis quando temos um objetivo diante dos olhos. E meu objetivo consiste em livrar-me dos DI de uma vez por todas, e em encontrar uma arma que possa ser usada contra eles, e que um dia tambm possa ser til aos arcnidas. E no ser voc que vai me impedir. E tambm no vai desertar com a Good Hope. Compreendeu? Ou ser que terei de explicar melhor? Thora lanou-lhe um olhar odiento. Mas no era s dio que havia nesse olhar. Perry sentiu um calafrio ao 48

reconhecer o sentimento que se desenvolvia no subconsciente dessa mulher, e que seus olhos acabavam de revelar. Tratava-se de admirao, e de um pouquinho de dedicao ou amor. Perry sentiu-se perturbado, mas no deixou que ningum o percebesse. Mais tarde teria tempo de analisar esse paradoxo. Por enquanto havia coisa mais importante a fazer. No suspeitava de que nesse mesmo instante tambm Crest tomara uma deciso. De uma hora para outra o chefe cientfico da expedio dos arcnidas, que conhecia muitas raas do universo e com elas mantinha ligaes, deu-se conta de uma realidade patente: um belo dia os homens se tornariam herdeiros do Imprio Galctico. E no sentiu o menor pesar quando essa realidade se imps ao seu esprito. O capito Klein aproveitou a pausa para dizer: O tenente Li Shai-tung, que nosso aliado da Federao Asitica, est desaparecido. Mercant supe que se encontre em poder dos DI. Isso foi um choque inesperado mesmo para Perry Rhodan. O tenente Li era um dos principais agentes da Federao Asitica. Quando recorreram a ele para combater Perry Rhodan, foi um dos primeiros homens da Terra a reconhecer que s a unio de todos proporcionaria uma chance de enfrentar com sucesso o poder dos arcnidas. Quando essa unio se estabeleceu, passou a compreender os objetivos de Rhodan e a sentir estima pelo antigo piloto espacial do Ocidente. Juntamente com seu colega Kosnow, do Bloco Oriental, e Klein, do Bloco Ocidental, passou-se para a Terceira Potncia. Da mesma forma que Klein era o elemento de ligao entre Rhodan e Mercant, Li desempenhava as funes de elo de ligao entre Rhodan e o Servio Secreto da Federao Asitica. E agora os DI se haviam apoderado desse homem. Com isso Perry Rhodan sofria o primeiro ataque direto, afora alguns episdios de menor importncia ocorridos durante o primeiro ataque. Desaparecido? Ora essa! Li no pode ter desaparecido sem mais aquela. O fato que Li desapareceu da Groenlndia, e voltou China sem que tivesse ordem para isso. Mercant acredita que os DI pretendem arruinar as grandes potncias uma por uma. Ser que para isso precisam justamente dos elementos de ligao? Perry lanou um olhar desconfiado para Klein. O capito percebeu o que se passava na cabea de seu interlocutor. Se acredita que os DI me agarraram, sinto decepcion-lo, de forma agradvel, espero disse sacudindo a cabea. Voc no tem nenhuma possibilidade de constatar a presena de um DI? O que est imaginando? No estou imaginando coisas alguma, mas pensei que talvez com os recursos tcnicos de que dispe... O detector de frequncia interveio Bell em tom indiferente. Perry confirmou com um movimento de cabea. Procurou no demonstrar a contrariedade que sentia por no ter se lembrado disso. Era claro que havia essa possibilidade. Esse aparelho ultrassensvel captava e registrava a frequncia das vibraes do crebro humano. Distinguia perfeitamente entre um crebro normal e o de um mutante, embora nesse caso a diferena fosse

insignificante. A diferena entre a frequncia do crebro de um homem e de um DI devia ser muito maior. Isso mesmo, Bell. Isso nos d a possibilidade de identificar qualquer indivduo de que os DI se tenham apossado. Resta saber o que devemos fazer quando isso tiver acontecido. No podemos matar esse indivduo, se houver uma possibilidade de salvar sua vida. E pouco nos adiantar tanger os DI de um corpo humano para outro. Crest voltou a mexer-se nos fundos da sala. Sem dar a menor ateno a Thora, que prosseguia no seu mutismo obstinado, disse: O corpo do DI deve ser destrudo. Com isso o intelecto humano voltar ao corpo a que pertence, enquanto o intelecto do DI morre com o respectivo corpo. o nico ponto fraco que podemos aproveitar. Como faremos para seguir as pegadas do seu intelecto? Crest esboou um sorriso significativo. A experincia ensinar. Afinal, para que temos os mutantes? Quem sabe se no conseguem construir uma ponte entre o corpo e o esprito dos DI? Talvez confirmou Perry em tom pouco confiante. Acreditava ser impossvel seguir uma substncia imaterial num caminho percorrido velocidade da luz. O esprito era energia, e por isso sem dvida constitua uma forma de matria. Podia-se identific-la, mas no segui-la. Ou ser... Klein esperou at que se fizesse uma pausa na palestra. Depois disse: Rhodan, Mercant lhe pede que se ponha no encalo de Li. Sozinho ele no consegue. Li pode provocar um verdadeiro desastre. Na opinio de Mercant os DI faro tudo para que a discrdia volte a reinar sobre a Terra, para facilitar o jogo deles. uma coisa que no pode acontecer. Li est na China? Foi l que o localizamos pela ltima vez. Supomos que se encontre em Pequim. Perry olhou para Bell. Bell, traga Ernst Ellert. Depressa! O engenheiro retirou-se sem dizer uma palavra. S Crest ergueu as sobrancelhas brancas. O que deseja de Ellert? perguntou em tom admirado. Perry sorriu ligeiramente. Como Klein nunca tivesse ouvido falar de Ellert disps-se a dar uma explicao. Ernst Ellert um mutante. Suas faculdades excedem tudo que o crebro humano j concebeu. um teletemporrio. Sabe transportar-se em esprito para o futuro e contemplar o passado que corresponde ao nosso presente. Talvez consiga localizar o esconderijo dos DI Um teletemporrio? resmungou Klein sem que tivesse compreendido. Deu de ombros e no disse mais nada. Perry Rhodan devia saber o que estava fazendo. Quem visse Ellert entrar no conseguiria disfarar certa decepo. Aquele alemo tinha um aspecto absolutamente normal; nada indicava a presena de um dom extraordinrio. Apenas em seus olhos notava-se um brilho tranquilo e constante. Eram olhos que tinham contemplado um trecho da eternidade, assim pensava Perry toda vez que os contemplava. Estamos em conselho de guerra disse Perry a ttulo de cumprimento. Os DI iniciaram a invaso. Apossaram-se do tenente Li, agente dos servios de defesa da Federao Asitica. Tako Kakuta lhe fornecer informaes pormenorizadas, e tambm o acompanhar. Fao votos que sua misso seja tenha xito. Antes de 49

partir, receber dois detectores de frequncia, e obter instrues mais precisas. Perry hesitou um instante. Depois deu um impulso sua mente. Sempre relutei em recorrer aos seus dons, Ernst. Mas peo-lhe que me responda uma pergunta reservada: em esprito voc j esteve no futuro mais de uma vez. Alis, o fato de voc ser capaz de abandonar o corpo vontade e voltar a ele, coloca-o no mesmo nvel dos DI, ou mesmo em nvel superior, j que seu esprito no est preso ao presente. Compreende por que resolvi lanar mo de voc na luta contra os DI? Se existe um homem que pode representar um perigo real para eles, este homem voc. Mas voltemos pergunta que pretendo formular: voc j esteve no futuro por mais de uma vez, Ernst. Encontrou algum indcio de que a Terceira Potncia existe nesse futuro? Seremos bem sucedidos na luta contra os invasores? Uma sombra passou pelo rosto de Ernst Ellert. Sinto decepcion-lo. No o que voc pensa. Acontece que o futuro no uma coisa concreta. Existem muitos caminhos que conduzem para o futuro. Ou melhor, no existe um nico futuro. O presente real, uma resultante do passado perfeitamente determinado. Mas o futuro irreal e incerto. O acontecimento mais insignificante do presente pode modific-lo por completo. Por isso nunca penetrei num futuro imutvel. Compreende o que quero dizer? Quando notou que Perry confirmava com um leve movimento de cabea, prosseguiu. Existem milhares de futuros. Futuros com e sem Perry Rhodan. Mas s uma dessas alternativas se transformar em realidade. Sei que deve estar decepcionado, mas o fato que minha capacidade de transportar-me para o futuro no tem o menor valor. Posso inserir-me num fluxo temporal incorreto e, em consequncia, transmitir-lhe informaes falsas. Como ficou sabendo disso? E por que nunca me falou a respeito antes? disse Perry com um ligeiro tom de censura. No sabia confessou Ellert ligeiramente embaraado. Nos ltimos dias realizei vrias experincias e verifiquei que vrios mundos coexistem simultaneamente no mesmo segmento da linha do tempo. S um deles se transformar em realidade. No tenho elementos para saber qual ser este mundo. Quer dizer que como profeta voc no vale nada disse Perry Rhodan em tom grave. Ellert confirmou com um gesto desolado. Mas o brilho do saber continuou aceso em seus olhos. Estaria mentindo? Perry lanou um olhar de indagao ao telepata Marshall. Este sacudiu a cabea: Ellert no estava mentindo. Dizia a verdade. Por que seria to vidente? Como profeta pode no valer nada, mas como inimigo dos invasores vale muito prosseguiu Perry. Pode abandonar seu corpo e sair em perseguio dos DI. Juntamente com Tako procurarei solucionar o problema confirmou Ellert. Hesitou ligeiramente. Depois acrescentou: Segundo uma das alternativas que se abrem para o futuro, dentro de poucas semanas estar morto. Mas, como acabo de dizer, isso apenas uma das alternativas. Pode ser verdadeira, tanto quanto a outra, segundo a qual num futuro muito distante ajudarei voc a consolidar o grande imprio galctico. Sem dizer uma palavra, Perry seguiu-o com os olhos quando ele deixou a sala de conferncias juntamente com Tako, o teleportador japons.

*** Outra sala de conferncias. Mais de trs mil metros abaixo da superfcie da calota de gelo que cobre a Groenlndia os presidentes dos trs grandes blocos da Terra encontravam-se reunidos. Desta vez no se tratava de elaborar planos para uma ao conjunta contra Rhodan, mas de encontrar um meio de repelir a invaso. Mercant estava presente. Perry Rhodan participou da conferncia atravs da tela plana do dispositivo tico, instalado em uma das paredes do pequeno recinto, onde a cobria totalmente. Perry aparecia em tamanho natural. Os participantes da conferncia viamno e ouviam-no, da mesma forma que ele os via e ouvia. Nem parecia que se encontravam separados por milhares de quilmetros. Depois de uma breve introduo, Mercant pediu a Perry Rhodan que expusesse a situao estratgica. Cavalheiros principiou Perry sem rodeios se no agirmos imediatamente, estaremos perdidos. Felizmente conseguimos a unio definitiva dos povos, de maneira que a Terra se transformou num s planeta. Praticamente todas as fronteiras foram eliminadas. Os senhores, que so os presidentes dos trs grandes blocos, governam o mundo, se abstrairmos de mim e do poder dos arcnidas. Tambm no terreno econmico uma coordenao mais estreita est em vias de ser formada. Devo pedir-lhes que permitam aos meus subordinados que se desloquem livremente nos seus pases. O que quero dizer que os mesmos devem ter livre acesso aos rgos governamentais e s reparties dos servios de defesa. Incumbi meu pessoal de exercerem uma vigilncia ininterrupta sobre as pessoas importantes da Terra, para que qualquer apossamento por parte dos DI possa ser detectado imediatamente. Para isso precisamos de plenos poderes. Peo-lhes que nos concedam. Seguiu-se um silncio embaraoso. Ningum se atreveu a repelir frontalmente a exigncia de Perry Rhodan. Mercant interveio: evidente que os senhores presidentes no deixaro de reconhecer a necessidade premente desse procedimento extraordinrio e transmitiro as instrues correspondentes. No era o que pretendiam dizer? O presidente do Bloco Ocidental confirmou com um aceno de cabea. Depois duma ligeira hesitao o presidente da Federao Asitica e o do Bloco Oriental seguiram seu exemplo. No viram outra sada. Perry respirou muito aliviado. O primeiro round estava ganho. Obrigado, cavalheiros. Com isso no precisaro preocupar-se mais com a defesa contra a invaso. Creio que com os meus homens darei conta do recado. Assim que localizarmos a nave espacial dos invasores, ela ser destruda. Passemos ao segundo ponto. Conforme sabem, criei uma potncia econmica conhecida pelo nome General Cosmic Company. O diretor comercial do truste Homer G. Adams, o conhecido gnio financeiro. Nossas usinas esto sendo montadas em todos os pontos da Terra. Atualmente o capital da empresa de trinta e cinco bilhes de dlares. Se estiverem dispostos a prestar-nos sua colaborao oficial tambm neste terreno, estarei pronto a adiantar a soma de trinta bilhes de dlares para o projeto que temos em perspectiva. O presidente da Federao Asitica inclinou-se para frente. A que projeto est se referindo? perguntou numa atitude de espreita. 50

Perry Rhodan sorriu. Trata-se de uma frota espacial. A Terra precisa de uma frota espacial. Para qu? Existem muitos motivos para isso, senhor presidente. Um deles de natureza puramente econmica. J no segredo que as guerras e as atividades armamentistas so responsveis por boa parte do bem-estar material dos povos. Isto pode parecer cnico, mas no passa duma constatao objetiva. Por isso devemos continuar a guiar nossa atuao por esse princpio consagrado, com a nica diferena de que nossos esforos no mais sero dirigidos aos preparativos para a guerra, mas a um objetivo inteiramente diferente: a frota espacial. A economia mundial pode beneficiar-se com um empreendimento desse tipo. Novas indstrias surgiro, todos os homens encontraro trabalho. Ser necessrio criar fbricas e usinas, e teremos de encontrar meios de produzir matrias-primas e peas at ento desconhecidas. a que residem as vantagens de natureza puramente econmica. Acontece que ainda existe um motivo estratgico para construir uma frota espacial. Os senhores destruram o cruzador dos arcnidas, que se encontrava estacionado na Lua. Um dispositivo automtico provocou a emisso do sinal de socorro, que vem sendo transmitido para todas as partes do cosmos a uma velocidade superior da luz. Os sinais vm sendo captados por inmeras raas. A invaso que est sendo levada a efeito uma das consequncias desse fato. Os sinais podem despertar a curiosidade de outras raas, que talvez se desloquem para c. O planeta Terra dever estar em condies de repelir outras invases. Para isso precisamos de uma frota espacial. Espero que a lgica irrefutvel destes fundamentos no deixe de convenc-los. Os participantes da conferncia convenceram-se da validade dos fundamentos expostos por Rhodan. A proposta foi aprovada por unanimidade. Mas Rhodan ainda no havia chegado ao trmino da exposio. Passou a enfatizar a necessidade de que os trs presidentes que ali se encontravam pensassem seriamente na maneira de formar um governo comum, que administrasse o planeta Terra. Concluiu com uma sugesto concreta: Temos de obter uma garantia definitiva de que nunca mais surgir uma dissenso entre as naes. A formao da frota espacial incrementar a ideia da unio mundial. Mas o esprito de unio tambm deve ser estimulado por atos externos. O governo mundial, que ainda considerado um sonho de utopistas ridicularizados, deve ser transformado em realidade. Nunca a situao se apresentou to favorvel a esse intento como hoje. O perigo comum e os esforos conjuntos para a construo da frota espacial constituiro fatores positivos. Peo-lhes que iniciem quanto antes negociaes dirigidas a esse fim, e isso, meus senhores. Acho que podero prosseguir na conferncia sem a minha presena. No tenho nada a ver com as questes internas. Mercant me informar sobre os pontos essenciais que forem debatidos. Agradeo-lhes pela confiana que vm depositando em mim. No os decepcionarei. A tela apagou-se. Mercant rompeu o silncio: Senhores presidentes, os objetivos esto definidos. Para alcan-los dependemos dos senhores. Achei conveniente convocar o homem que poder assessorar-nos nas questes econmico-financeiras, a fim de que ainda

hoje possamos alcanar um resultado palpvel. Apresentolhes o senhor Homer G. Adams, diretor comercial da General Cosmic Company.

III
Num quarto de hotel de Pequim, Ernst Ellert e Tako Kakuta realizaram seu conselho de guerra. Voc capaz, sim disse Ellert em tom insistente. Lembre-se de que destruiu a nave oval dos DI. Teleportou-se com a bomba para junto do inimigo. Se voc conseguiu transportar uma bomba, tambm deve estar em condies de carregar um homem. Sabe perfeitamente que pode teleportar a matria com que entra em contato. possvel que voc tenha razo disse o japons com um sorriso de cortesia. Tenho de experimentar. Para falar com franqueza, ainda no pensei nessa possibilidade. Pois vamos experimentar. De qualquer maneira o exrcito de mutantes s se consolidar atravs da experincia. Que tal se me levasse com voc numa viagem para o futuro? perguntou o japons em tom srio. Assim cada um de ns estaria retribuindo a gentileza do outro. O rosto de Ellert alargou-se num sorriso. Ento nisso que consiste a coordenao de nossas

foras? ironizou. Se Crest soubesse disso... Subitamente o rosto de Tako assumiu uma expresso sria. Parecia lembrar-se da misso que lhes fora confiada. Encontramos Li declarou. O que faremos com ele? Como poderemos saber se anda fazendo alguma tolice? No podemos prevenir os homens da Federao Asitica, pois no sabemos quem entre eles j pertence aos DI. Nesse instante seus aparelhos de comunicao emitiram um zumbido. Comprimiram o boto de recepo. 51

A voz de Ras Tshubai, outro teleportador pertencente, ao grupo, fez-se ouvir: Ouam, temos trabalho. Li acaba de ir ao aeroporto onde adquiriu passagem para o Stratoliner com destino a Batang. Parte amanh, as seis e trinta e cinco. To cedo! gemeu Ellert, que gostava de dormir at tarde. O que ser que esse sujeito resolveu fazer justamente em Batang? No fao a menor ideia. No falou sobre a finalidade da viagem ao funcionrio que lhe vendeu a passagem. Nem poderia ser de outra forma. Acho que voc vir at aqui. At amanh de manh Li no nos escapar. A que hora chegar a Batang? O tempo de voo de duas horas. Quer dizer que dever chegar pelas oito e meia. Ns o receberemos em Batang disse Ellert. No se preocupe mais com Li, mas d um pulo... Dentro de um segundo o africano corpulento se materializou naquele quarto de hotel. Quando viu que Tako e Ellert estremeceram, deu um largo sorriso. Ningum, nem mesmo um teleportador, jamais se acostumaria a ver um homem surgir do nada. Voc faz alguma ideia do que nosso amigo pretende fazer justamente no Tibet? perguntou o japons. Se no me engano, Batang fica ali pelo Tibet. Voc no se engana confirmou Ras. So mais de dois mil quilmetros. Isso representa um belo salto. Como poderemos execut-lo? Pegamos Ellert pelos braos, e l vamos ns. Acho que conseguiremos. Ras revirou os olhos. Peg-lo pelos braos? No me v dizer que poderemos lev-lo conosco. Por que no? disse o japons. Afinal, ele mais leve que uma bomba de tamanho mdio... *** O aparelho pousou na hora prevista. Li desceu e dirigiu-se ao edifcio do aeroporto, sem olhar para os lados. Parecia sentir-se muito seguro. Tako incumbira-se da vigilncia direta, j que naquelas plagas um japons no daria na vista. O minsculo radiotransmissor que trazia no pulso mantinha-o em contato permanente com seus companheiros. Li no trazia bagagem. Em compensao tinha consigo uma soma considervel em dinheiro. Ningum, provavelmente nem mesmo o prprio Li, saberia dizer como conseguira pr a mo nele. Alugou um quarto no hotel mais caro da cidade, pagou trs dirias adiantadas e no apareceu mais na manh daquele dia. Tako estava sentado num bar que servia vinho de arroz, situado do lado oposto da rua, e procurava matar o tdio. Se no o revezassem logo poderia acontecer que deslizasse para baixo da mesa e mergulhasse num sono feliz. Pelo meio-dia Ras ocupou seu lugar. Tomou um gole de vinho tinto e asseverou que teria muito prazer em ficar ali at o anoitecer. No ntimo o japons tinha suas dvidas. Saiu do bar e dirigiu-se ao hotel, onde Ellert j o esperava. O que ser que Li veio fazer neste lugar horrvel? Ellert estava deitado, lendo um livro. Quando Tako entrou, interrompeu a leitura e formulou a pergunta que mantivera sua mente ocupada por toda a manh. Na verdade, no esperava nenhuma resposta. E no a recebeu. No fao a menor ideia gemeu Tako e

mergulhou na poltrona mais prxima. No ficaria bem perguntarmos a ele. Voc no poderia dar uma espiada no futuro para descobrir as intenes de Li? Como saberei se me encontro apenas num plano de probabilidades do futuro, ou na realidade? Felizmente no estou preso ao corpo. Posso transformar-me em intelecto desmaterializado e deslocar-me livremente, at mesmo em sentido diagonal ao fluxo do tempo. Mas nunca sei se realmente acontecer aquilo que vejo. Pois tente! sugeriu Tako, que no tinha uma ideia exata do problema. Enquanto voc dorme, cuido do seu corpo. Ellert fez um gesto de assentimento e ficou deitado. Isso no pode fazer mal reconheceu. Mas no sei quanto tempo demorar. No deixe ningum entrar no quarto. Entendido? Tako levantou-se e trancou a porta. Quando voltou, Ellert j estava imvel na cama. O japons inclinou-se sobre ele. Subitamente sobressaltou-se. Ellert deixara de respirar. Ou ser que tudo no passava de uma iluso? O pulso era muito fraco. Tako deu um belisco nas bochechas do teleportador, que no reagiu. O japons tambm se deitou e logo adormeceu. No houve nada que perturbasse o sossego daquele fim de tarde. Enquanto isso, Li estava sentado num quarto de hotel, a poucas quadras de distncia. O ser imaterial que se apossara de seu corpo mantinha contato teleptico com a neve de comando estacionada no espao. As mensagens eram precisas e impessoais. Temos que desistir do plano de defender nossa base situada na Terra. O homem chamado de Li tornou-se suspeito. Apesar disso no convm procurar outro corpo, pois com isso teramos de recomear todo o trabalho. Alm disso, os terrqueos suspeitam de Li, mas no tm certeza. Li permanecer em Batang por mais dois dias, depois pegar o Clper com destino aos Estados Unidos. Oportunamente forneceremos novas instrues. Dali em diante Li passou a mover-se sem destino. Tomava suas refeies, dava passeios pela cidade sem preocupar-se cora os homens que o seguiam e agia como um funcionrio aposentado. Depois de trs dias comprou uma passagem para Hong Kong, e dali para Carson City, em Nevada, nos Estados Unidos. Conforme era de esperar, a tentativa de Ellert no produziu o menor resultado. Abandonara o presente e penetrara no futuro. Seu esprito pairara sobre Li, enquanto esse viajava de Hong Kong para Carson City. Um deslocamento lateral no fluxo do tempo revelou outra possibilidade. Viu o mesmo avio, sem Li. Qual seria a realidade? Ellert desconfiou de que seu dom valia muito pouco. O presente representava a encruzilhada, a partir da qual se podia penetrar no futuro por inmeros caminhos. S o presente podia determinar a configurao do futuro. Dessa forma a viso do futuro representava a percepo de milhes de alternativas, e ningum sabia qual dessas alternativas se transformaria em realidade. Face disso, no havia como modificar os acontecimentos do passado. Em compensao teve uma ideia de cujo alcance s comeava a suspeitar. Teria de falar com Perry Rhodan. Se sua teoria fosse exata, os dias dos DI sobre a Terra estariam contados. 52

*** Perry Rhodan cumprimentou Ernst Ellert com um movimento da cabea. Os dois homens estavam a ss na velha sala de comando da Stardust. Por uma espcie de sentimentalismo, Perry gostava de recolher-se a esse recinto sempre que desejava ficar a ss. Ali se sentia tranquilo e foi ali que sua carreira fantstica teve incio. Depois de um ligeiro preparo mental, Ellert comeou a falar. Deixamos que Li viajasse sozinho aos Estados Unidos, pois conhecemos seu destino. A esta altura John Marshall j deve estar cuidando dele. Pelo que sei Anne Sloane tambm se encontra em Carson City. Isso parece confirmar sua suposio de que o prximo objetivo dos DI ser a base de Nevada Fields. Acredito que sim confirmou Perry em tom tranquilo. Enquanto abandonei meu corpo para vigiar Li, constatei um fato bastante estranho. Os DI se comunicam por via teleptica. At consegui acompanhar parte das mensagens que trocaram entre si. Sem o entrave do corpo nosso intelecto realiza um trabalho muito mais perfeito e amadurecido. Acho que, se necessrio, poderia manter contato direto com os DI, mas a meu ver isso no recomendvel. prefervel que nunca saibam dessa possibilidade. Mas h outra coisa. Estou convencido de que ser possvel seguir um DI que abandonou seu corpo. E qualquer teleportador poder fazer isso. Ao movimentarse, um teleportador transfere seu corpo para outra dimenso e faz com que o mesmo se materialize em outro ponto do espao. Transforma-se em esprito, e com isso assemelha-se bastante aos DI. Acredito que nessas condies Tako ou Ras, ou mesmo eu, estaremos em condies de seguir um DI no momento em que ele abandonar o corpo de um ser humano para retornar ao seu prprio corpo. Perry Rhodan escutara com muita ateno. Seu crebro genial examinou as possibilidades, pesou as oportunidades e registrou todos os dados como se fosse um rob eletrnico. Valeu-se do saber imenso que lhe fora transmitido pelos arcnidas. Os centros de memria forneceram informaes. Depois de algum tempo acenou com a cabea. Ernst voc tem razo. Tem toda razo. No deixaremos de fazer uma tentativa. Li deve ter ido a Nevada com uma incumbncia especial. Anne Sloane me deixar informado sobre cada passo que ele der. Mas h outro assunto sobre o qual gostaria de falar com voc. Sabe perfeitamente que nunca me vali de seus dons de teletemporador. De incio me senti impedido por motivos de ordem tica. Alm disso, chegamos concluso de que as mltiplas reas de probabilidades no lhe permitem uma viso ntida do futuro. Todavia, devo pedir-lhe que faa uma exceo. Tivemos um acontecimento muito estranho... Ernst Ellert parecia bastante interessado. Inclinou-se para a frente e segurou o jornal que Perry lhe estendeu. O ttulo parecia saltar nos seus olhos. Comeou a ler com muita ateno. O artigo era o seguinte: MENINA DE SEIS ANOS MATA O PAI COM UM TIRO DE PISTOLA ASSASSINATO MISTERIOSO PRATICADO POR CRIANA

Mesilla, Novo Mxico, 17-2-72. Notcia especial. Um dos crimes de morte mais estranhos do sculo ocorreu ontem em Mesilla, N.M. A pequena Betty Toufry tirou a pistola do pai, que a segurava no colo, e o matou. A criana nunca tivera nas mos uma arma desse tipo, e no sabia como manej-la. No citado artigo ainda se salientava que Allan G. Toufry era um cientista dedicado pesquisa nuclear. Tivera participao decisiva nos ltimos aperfeioamentos das armas nucleares e era um dos responsveis pelas experincias realizadas no deserto. O redator da notcia ainda acrescentava em tom de ceticismo que a criada afirmava peremptoriamente ter visto que poucos instantes antes da tragdia a criana correra alegremente ao encontro do pai, mas de repente estacara. Logo aps a pistola parecia voar s mos da pequena. Naturalmente era o relato de uma pessoa que se encontrava beira de um ataque de histeria no podia ser levado a srio, tinha ressalvado o reprter. De qualquer maneira, o ato de uma criana de seis anos que mata o pai to estranho que requer um minucioso exame psicolgico. Ellert levantou a cabea e fitou os olhos indagadores de Perry. Ento? Que acha? Ellert deu de ombros. No compreendo! O relato da empregada d o que pensar. No acredito que esteja mentindo. Tambm no acredito confirmou Perry. Tenho minhas desconfianas. Mas gostaria de ter certeza. Peo-lhe que se ocupe com a criana. Preciso saber o que ser feito dela. Ser que voc poderia verificar? At certo ponto, sim. Seja qual for o caminho do futuro, isso no altera a personalidade. Pouco importar a rea de probabilidades em que me deslocarei, desde que a menina continue viva. Era o que eu imaginava Ellert. Voc ter que viajar ao Novo Mxico, ou ser possvel faz-lo a partir daqui? Seria conveniente ir at l. Alm disso, estarei perto de Carson City. Perry Rhodan confirmou com um aceno de cabea. Est bem. Pegue o avio imediatamente. E transmita-me suas informaes assim que chegar l. Estou muito interessado na menina. *** Um telepata estava em condies de identificar imediatamente os estranhos padres ideolgicos dos DI. O cerco em torno desses seres estava sendo apertado cada vez mais, mas no seria possvel complet-lo sem perigo. O porto espacial de Nevada era o campo de pouso das astronaves do Ocidente. O cordo de isolamento que cercava a rea impedia a penetrao de qualquer pessoa estranha. Infelizmente tais medidas no tinham qualquer eficcia contra os DI, que a qualquer momento poderiam cruzar a faixa de segurana, sob o disfarce de um corpo humano. Por isso era indispensvel que os homens de Rhodan mantivessem uma vigilncia ininterrupta no interior da zona bloqueada. 53

O capito Burners, do servio de segurana, no gostava disso, mas no lhe restava alternativas seno cumprir risca as ordens de seu chefe supremo, Allan D. Mercant. Muitas dessas ordens tornavam-se incompreensveis a esse homem acostumado a pautar seu procedimento por uma srie de normas bastante simples. Quem no tivesse nada que fazer na base espacial l no entraria. Era muito simples. Mas agora qualquer sujeito estranho podia intrometer-se em assuntos com os quais nada tinha que ver. Era, por exemplo, o caso do tal do Marshall. Esse sujeito andava com um sorriso impertinente na cara sempre que falava com os outros. Fazia de conta que sabia de tudo. Mas no sabia de coisa alguma. Ao menos era o que Burners pensava. Pois bem. Afinal, era um dos homens de Rhodan, e este metia o nariz em tudo. John Marshall, o homem que graas s suas capacidades telepticas conseguira frustrar um assalto de banco na Austrlia e por isso se unira a Rhodan, podia movimentar-se livremente no porto espacial de Nevada. Era perfeitamente compreensvel que aproveitava a oportunidade para conhecer as vastas instalaes da base. Conhecia o general Pounder, chefe da Fora Espacial dos Estados Unidos, bem como seu ajudante, o major Maurice. Mantinha relaes amistosas com o Dr. Fleet, mdicochefe da Fora Espacial dos Estados Unidos, bem como com o Dr. Lehmann, dirigente do projeto cientfico e diretor da Academia de Tecnologia Espacial da Califrnia. Era claro que tambm conhecia o capito Burners. Por enquanto no localizara nenhum DI. Parecia estranho, mas era verdade. John ficou matutando sobre se o fato era intencional ou no passava de puro acaso, mas no encontrou nenhuma resposta. Ficava de olho nas pessoas mais importantes, falava com elas diariamente e examinava seus pensamentos. No descobriu nada de extraordinrio. Hoje o Dr. Lehmann convidara-o para um jogo de xadrez. Tratava-se de um cavalheiro de idade um tanto avanada, que era um adepto apaixonado do xadrez e sentia-se satisfeito por ter encontrado um parceiro digno de medir-se com ele. Evidentemente no sabia que John lia seus pensamentos e assim conhecia antecipadamente seus lances. Xeque-mate! disse em tom de triunfo e recolheu a dama a uma posio que lhe parecia decisiva. Todo satisfeito remexeu o cachimbo, espalhando um cheiro pouco aromtico. Ser mesmo? perguntou o australiano. Pensa que no estou vendo o cavalo? Est enganado. Pronto! E agora? Lehmann, perplexo, fitou o tabuleiro. Realmente pensara que seu parceiro tivesse esquecido o cavalo, j que estava h dez minutos no mesmo lugar, totalmente cercado e sem ser notado, mas infelizmente tambm numa posio inatingvel. John acendeu um cigarro, para fugir fedentina do cachimbo de Lehmann, que acabara de segurar uma dama, erguendo-a num gesto pensativo. Estacou em meio ao movimento. John, que sorria de si para si ao perceber que seu adversrio pretendia deslocar a dama para uma posio que representava certo perigo para seu cavalo, subitamente sentiu-se chocado, pois o fluxo dos pensamentos de Lehmann sofreu uma interrupo abrupta.

O professor apresentava o aspecto de uma figura estarrecida. Os olhos vidrados fitavam o vazio. A mo que segurava a figura de xadrez ficou suspensa sobre o tabuleiro, imvel e sem o menor tremor. Nem mesmo as pestanas se moviam. John sentiu que algo de estranho se introduzia no espao que ainda h pouco era ocupado pelos pensamentos do professor. Retirou-se apressadamente, limitando-se a manter um contato ligeiro, a fim de no impedir a penetrao do DI. Esforou-se para no despertar a menor suspeita, pois sabia perfeitamente que dentro de poucos segundos um dos invasores o contemplaria atravs dos olhos de Lehmann. Dentro de cinco segundos aproximadamente, segundo afirmara Mercant. Realmente. Uma vez decorrido esse lapso, o Dr. Lehmann voltou a mover-se. Num gesto automtico colocou a dama numa posio em que no serviria para coisa alguma. A vida retornou queles olhos estarrecidos, que contemplaram John num gesto indagador. Ento? John procurou concentrar-se. Nunca se vira numa situao to difcil. Quem dera que pudesse penetrar nos pensamentos do DI. Mas isso no era to simples. Os invasores tambm dispunham de algumas capacidades telepticas. Perceberiam logo. E isso no podia acontecer em hiptese alguma. O lance no foi bom, professor. Se quiser, posso coloc-lo em xeque-mate. Mas acredito que estivesse distrado. Por isso quero dar-lhe mais uma chance. Pegou seu cavalo e colocou-o numa situao muito perigosa. Lehmann poderia elimin-lo imediatamente. Mas no o fez. Provavelmente o DI precisava de algum tempo, para absorver as informaes armazenadas na memria de sua vtima. O lance que executou no preenchia qualquer finalidade e infringia as regras do jogo. John fez de conta que no percebia nada. Executou um lance apressado e procurou aproximar-se do esprito desconhecido. Mas esbarrou numa barreira mental que no pde ser vencida. Absteve-se de recorrer a um processo mais violento, pois no quis despertar a ateno do inimigo. Mas j sabia que os DI podem envolver seus pensamentos com uma capa protetora. Era impossvel adivinhar as intenes deles. Talvez a capa se tornasse porosa se permanecessem em contato por algum tempo. Teria de verificar. O jogo assumiu uma feio arrepiante, embora o DI aprendesse depressa. John deixou-o ganhar e despediu-se com algumas palavras indiferentes. Ao concluir, disse: Espero que sua promessa continue de p, doutor. Que promessa? A experincia. Ser que j se esqueceu disso? O senhor disse que eu poderia assistir ao teste da cmara de combusto, que ser realizado dentro de poucos dias. Ah, sim. claro que poder estar presente. Boa noite, doutor. Boa noite. Assim que chegou ao seu quarto, John abriu a mala e tirou um transmissor pequeno, mas muito potente. Dali a poucos minutos estava falando com Rhodan, que no ficou nada satisfeito ao ter que afastar-se da companhia de Crest e dos outros mutantes logo de manh. Quando, porm, ouviu a voz de John, a contrariedade cessou por completo. Esperou at que John terminasse. Depois disse: Fique de olho em Lehmann. Recebi notcias de 54

Anne Sloane. Li est a caminho de Nevada Port. Oficialmente viaja a mando de Mercant. Dever encontrarse com Lehmann. possvel que os dois pretendam executar algum plano que vise paralisao da pesquisa espacial. Toda vigilncia pouca. Entre em contato com Anne assim que ela chegar a. Assim que Ernst terminar a misso atual, ele lhe ser enviado como reforo. Acho que o porto espacial de Nevada ser o ponto crtico da invaso. Rhodan nem desconfiava de que sua suposio seria totalmente confirmada pelos fatos. *** Ernst Ellert no teve a menor dificuldade em seguir o caminho da pequena Betty Toufry atravs do fluxo do tempo. Numa faixa de cinco anos, situada no futuro, descobriu as melhores possibilidades de pesquisar sua personalidade. Houve uma estranha coincidncia entre os mundos paralelos que se abriam diante dele. Quando pairou invisvel sobre a menina e procurou penetrar seus pensamentos, teve uma surpresa chocante. Betty Toufry era telepata. Voltou ligeiramente cabea, como se estivesse escutando. Logo um sorriso de autoconfiana passou pelo seu rosto. Estava sentada na varanda da casa em que vivia com o pai h cinco anos, quando acontecera aquele fato inexplicvel. Quem voc? perguntou sem emitir qualquer som. Ellert compreendia perfeitamente. Decidiu abandonar todo e qualquer disfarce. No adiantaria fingir diante dela, pois logo percebeu que as capacidades telepticas da menina eram mais fortes que as suas. Meu nome Ernst Ellert. Sou um dos colaboradores de Perry Rhodan. E da? disse a menina em tom de espanto. Vem a mando dele? Essa reao deixou Ellert estupefato. O que quer dizer com isso? A menina parecia refletir. Subitamente um sorriso iluminou seu rosto. Ah, sim, Ernst. Quase me esqueo. H cinco anos voc me falou sobre sua excurso ao meu futuro. Foi graas ao encontro que ora estamos tendo que h cinco anos Perry Rhodan me admitiu no seu servio. Desde ento trabalho no exrcito dos mutantes. Nosso encontro de hoje s est ocorrendo para que nossa reunio se torne possvel. Compreendeu? S em parte respondeu Ellert perplexo. Quer dizer que voc trabalha para Rhodan? Preste ateno, Ernst. Sou uma mutante nata. Minhas especialidades principais so a telecinese e a telepatia. Aos seis anos meu quociente intelectual j atingia o dobro do de um adulto normal. Em todas as partes do mundo esto nascendo mutantes. O novo homem est surgindo imperceptivelmente. Um dia ele tomar o lugar do homo sapiens. Isso uma perspectiva terrvel. Por qu? S porque uma poca est chegando ao fim? No vejo nada de mal em tudo isso. O herdeiro do imprio galctico no ser o homo sapiens, mas o homo superior. Ellert sentia-se cada vez mais confuso. Aquela menina, cujo quociente intelectual era muito superior ao seu, falava sobre coisas que na base s eram mencionadas em cochichos. No entanto, quase se esquecia de que se encontrava num futuro situado dali a cinco anos. E tudo

indicava que se movia na dimenso da realidade. Voc poderia responder a uma pergunta, Betty? Com todo prazer. Por que matou seu pai daquela vez? Seus pensamentos hesitaram um pouco, mas logo surgiram com toda nitidez: No fundo tudo no passou de um ato instantneo. Desde que sei pensar, li os pensamentos dele. Minha me morreu durante o parto, por isso dediquei-lhe todo o amor. Quando chegou a casa naquele dia, meus pensamentos correram ao seu encontro, mas esbarraram numa capa, que s pude penetrar com um esforo enorme. Quando consegui, deparei-me com o invasor. Foi uma experincia to apavorante, que fiquei imvel. Meu pai, alis, o ser que naquele dia chegou a casa, j no era meu pai. Tomou-me no brao e me cumprimentou. Depois sentou. Captei seus pensamentos, e esses pensamentos ocupavam-se com a destruio do mundo. Pretendia fazer detonar no dia seguinte os depsitos subterrneos de armas nucleares, a fim de destruir nosso continente. Naquela poca ningum teria acreditado numa criana. Meu ato foi quase automtico. A arma que sempre trazia consigo veio ter s minhas mos, impelida pela energia telecintica de que sou dotada. Depois... bem, depois aconteceu. Ellert no respondeu logo. Seu pesar encontrou expresso em pensamentos de compaixo, que fluam suavemente em torno da menina. Esta ergueu a cabea e lanou os olhos para o cu azul, onde devia encontrar-se o esprito invisvel de Ellert. Ernst, agora volte para junto de Rhodan e conte-lhe o que acaba de saber. Posso dizer-lhe uma coisa: a invaso dos Deformadores Individuais fracassar. A Terra os vencer. Quanto a voc... Seus pensamentos extinguiram-se. Quanto a mim? O que haver comigo, Betty? No posso contar. Esquea-se disso. Por que no pode contar? No devo. No me martirize. Voc representa o ponto de transio da histria da humanidade. Seu destino est ligado estreitamente ao imprio galctico do futuro. Se desconfiasse do que vai acontecer, poderia tentar escapar ao seu destino. E isso no deve acontecer. Siga o caminho que foi traado para voc, para que Perry Rhodan possa atingir seu objetivo. Ns dois nunca mais nos veremos, Ernst... E dentro de cinco anos, agora? O que ser? Onde estarei? Dentro de cinco anos? Meu caro Ernst, daqui a cinco anos voc ver a aurora de uma nova era da histria da humanidade. E voc a ver de um posto cuja posio ultrapassa tudo que nossa imaginao pode conceber. Agora me deixe s, por favor. Ellert sentiu que Betty Toufry se afastava dele. No conseguiu penetrar mais no seu ser. Permaneceu indeciso por alguns segundos. Depois a abandonou, retornando ao presente. Sabia perfeitamente o que devia fazer...

IV
Ento voc tem certeza de que a base terrena dos invasores se encontra em algum ponto localizado no Tibet? 55

Perry confirmou com um aceno de cabea. Crest estava sentado perto dele. Segurava os ltimos relatrios da General Cosmic Company, segundo os quais Homer G. Adams fazia erguer novas fbricas em todas as partes do mundo. A construo de uma frota espacial terrena havia sido iniciada. Ao menos nesse ponto as barreiras nacionais haviam sido demolidas. Tenho certeza, Bell. Os DI querem fazer com que Li se dirija a essa base. Infelizmente no sabemos o que dever fazer l. Os DI s modificaram seus planos quando sentiram o contato mental de Ellert, que agiu com certa falta de cautela. De qualquer maneira no desistiram da pessoa de Li. Ele viajou para o porto espacial de Nevada, onde se encontrou com o professor Lehmann. Estou convencido de que os dois receberam ordens de desferir um golpe grave contra a pesquisa espacial. No sei como poderamos impedir isso interveio Crest. Parecia continuar a duvidar de que algum pudesse estar em condies de resistir aos Deformadores Individuais. Sua raa decadente tornara-se to indolente que no poderia lanar-se num combate contra os DI. Esses seres subjugaram grandes imprios csmicos, sem que ningum conseguisse impedi-los. Pois ns os impediremos retrucou Rhodan em tom spero e enrgico. E dispomos de meios para isso. Aquelas desastrosas bombas atmicas tambm tiveram seu lado bom. As radiaes emitidas por elas produziram uma acelerao enorme da evoluo natural. O homem j realizou algumas das transformaes que normalmente s alcanaria dentro de algumas dezenas de milnios. Os membros do exrcito dos mutantes so os precursores do homem normal que surgir dentro de uns dez mil anos. E isso aconteceu na hora exata. Se no pudssemos contar com os mutantes, estaramos merc dos DI. Crest encarou Rhodan. Nos olhos avermelhados que se viam por baixo da testa alta, ardia um fogo igual ao que Perry j vira em outra oportunidade, quando falara com o arcnida sobre o futuro da Terra e do imprio galctico. Lia-se nele uma expresso de admirao, alegria e confiana, misturada com certa preocupao. Por trs dele lia-se o saber imenso de uma raa antigussima, que assistira formao e morte de vrios sistemas solares. Nas ltimas semanas fiquei pensando muito sobre se o universo governado pelo acaso ou pelo destino disse em tom tranquilo. Quase chego a dar a primazia ao destino. Como no deve ser imenso e inconcebvel o ser que move os fios... Bell mudou o assunto, falando naquilo que mais o comovia: O que est acontecendo em Nevada? Perry Rhodan esboou um sorriso de superioridade. Estamos colocando uma armadilha e esperamos que os DI caiam nela. Se isso acontecer, e tudo indica que ser assim, saberemos dentro em breve se estaremos em condies de repelir a invaso, ou se a batalha est perdida. Tudo depende da exatido da teoria de Ernst Ellert. Acha que nossos teleportadores podem perseguir os DI desmaterializados, desde que eles abandonem sua vtima num estado de pnico? Rhodan confirmou com um aceno de cabea em direo a Crest. isso mesmo. S assim poderemos localizar a base deles. O resto no ser difcil. Talvez consigamos capturar mesmo alguns DI autnticos, isto , seres dessa espcie na

sua forma primitiva. Neste ponto Ellert teve uma ideia formidvel. Tudo depende do resultado da experincia que ser realizada em Nevada. Seria muita gentileza da sua parte resmungou Bell se nos contasse o que deve acontecer em Nevada. Isso pode ser resumido em poucas palavras, meu caro. Crest convm que tambm voc preste muita ateno. O que acontecer o seguinte... *** O novo elemento reunia todas as qualidades que poderiam fazer dele o combustvel ideal para as naves espaciais. No estado slido ocupava um espao muito reduzido; era esta sua maior vantagem. Alm disso, era absolutamente seguro enquanto no fosse exposto a um tipo de radiaes inofensivas, que poderiam ser geradas a qualquer momento por meio de instrumentos extremamente simples. Uma vez atingido por essas radiaes, o elemento sofria modificaes em sua estrutura atmica, e estas dependiam da intensidade das radiaes. Na prtica essas radiaes desempenhavam uma espcie de funo cataltica, sem a qual o novo elemento no passava de uma pea de matria intil. As experincias ainda no haviam sido concludas. O professor Lehmann conseguira criar o novo elemento, que era to barato que uma viagem a Marte no custaria mais que um passeio de bonde, abstradas as despesas de financiamento da nave. Com as radiaes podia-se liberar vontade a quantidade exata de energia que se tornasse necessria. Seria o tipo ideal de propulso base da luz. Evidentemente tudo no passava de teoria. Mas Lehmann aferrara-se ideia, e ningum conseguiria demov-lo. Hoje seria levada a efeito uma das ltimas experincias. Li Shai-tung, na qualidade de enviado oficial de Mercant, tinha livre acesso a todas as dependncias do campo de prova. Quem menos objees tinha a fazer contra isso era Lehmann, que sabia perfeitamente que, da mesma forma que ele, Li tambm era um DI. Os invasores pretendiam desencadear uma reao em cadeia atravs da exposio excessiva do novo elemento s radiaes, e essa reao no poderia ser controlada, acabando por destruir todo o centro de pesquisas. Aps isso os dois DI abandonariam os corpos de Lehmann e Li, que j no teriam a menor utilidade para eles, e procurariam novas vtimas. Era justamente nesse ponto que deveria ocorrer uma modificao. Ellert afirmara que o DI s poderia ser perseguido quando posto em fuga numa situao de pnico e irreflexo, pois assim seu intelecto no teria tempo para preparar-se para a fuga. Em sua opinio, a pressa excessiva no daria ao DI oportunidade de levantar um anteparo mental que lhe permitisse apagar a pista que conduzia para outra dimenso. Tudo isso parecia confuso, mas no deixava de ser convincente. Era por isso que a catstrofe planejada por Li e Lehmann teria de ser desencadeada com uma rapidez fulminante, para ser detida com igual rapidez. Isso, porm, apenas quando os dois DI se tivessem lanado na fuga precipitada, que teriam de empreender se no quisessem morrer juntamente com os corpos de que se haviam apossado. 56

Quando Lehmann entrou na sala dos reatores em companhia de Li, no suspeitou de nada. Os assistentes, que eram seus conhecidos, cumprimentaram-no com toda amabilidade e logo voltaram a dedicar-se aos seus afazeres. Mal chegou a notar dois ou trs elementos novos. O que menos lhe chamou a ateno foi Ellert, o novo eletricista que manipulava algumas chaves secundrias que ficavam perto do gigantesco painel de comando. Tambm Anne Sloane, a pea mais importante do plano, estava postada nos fundos da sala, numa posio em que mal se notava sua presena. A pesada porta de chumbo, que constitua o nico acesso ao centro de reatores, fechou-se com um baque surdo. Lehmann sabia que seria possvel abri-la do lado de dentro. Uma vez iniciada a reao em cadeia, haveria tempo para colocar-se em segurana. Os dois DI s pretendiam retornar aos corpos que lhes pertenciam quando se encontrassem no recesso dos seus gabinetes. O professor aproximou-se da cmara de chumbo, acompanhado de Li e Marshall. Apontou para um bloco metlico do tamanho de um tijolo, que emitia um brilho suspeito atrs de uma lmina de quartzo. Este o novo elemento, cavalheiros. Acima da cmara os senhores veem as antenas de sada das radiaes eltricas, que sofrem um desvio na parte inferior. Essas radiaes atravessam o novo elemento, provocando a alterao de sua estrutura atmica. Ainda no estamos em condies de utilizar plenamente a energia liberada, que se transforma em calor. Esta escala registra a temperatura. No interior da cmara de chumbo existe um revestimento trmico, capaz de resistir a milhares de graus centgrados. Bem, os senhores so leigos no assunto; no compreendero o progresso enorme representado por esta pea singela de metal. A energia nela contida basta para fazer com que uma nave espacial atravesse metade do universo velocidade da luz. Lehmann aproximou-se do quadro de comando. Lanou um olhar perscrutador sobre Ellert. Este, vestido de capa branca, fez de conta que conhecia o professor h muito tempo, mas sabia perfeitamente que um homem to importante no poderia lembrar-se de qualquer funcionrio. O mesmo pensamento devia ocupar o DI que dominava o corpo de Lehmann. As instalaes esto em ordem? perguntou o cientista. Foram testadas e encontradas em perfeitas condies respondeu Ellert, que s conhecia as funes de uma das chaves, a que regulava o suprimento de eletricidade, que por sua vez determinava a intensidade das radiaes. Muito bem. Ligue o mnimo. A chave descansou no primeiro entalho. Havia vinte entalhos. Ningum se atreveria a utilizar a posio mxima. Nem mesmo Lehmann. Nesse caso, a transformao da estrutura atmica seria to rpida que provavelmente a cmara de chumbo derreteria assim que o processo tivesse incio. Nada se modificou atrs da lmina de quartzo. O termmetro comeou a subir. Lehmann acenou com a cabea. Parecia satisfeito. O elemento est gerando calor. A temperatura comea a subir. A primeira posio seria suficiente para suprir um continente de eletricidade por vrios sculos. incrvel! Li permanecia calado. Por que falar? A comunicao

entre ele e Li ou melhor, entre os dois DI, realizava-se pelo caminho do pensamento. John Marshall no teve a menor dificuldade em examinar cautelosamente aqueles pensamentos que iam e vinham de um lado a outro. Tinha de agir com prudncia, pois por enquanto no deveria despertar nenhuma suspeita. Seus conhecimentos cientficos eram muito reduzidos para permitir-lhe que compreendesse toda a extenso da experincia que estava sendo realizada. Mas entendeu a pergunta do DI que se abrigara em Li. Em que posio comea a catstrofe? Na posio sete, respondeu Lehmann por via teleptica. Falando em voz alta, disse: Tcnico, coloque na segunda posio. O plano estava vista. Lehmann iria intensificando as radiaes, at que na posio sete tivesse incio a destruio lenta, mas, inevitvel. Poderia sair calmamente do laboratrio em companhia de Li, a fim de realizar a transferncia para seu prprio corpo. No reator as energias liberadas iniciariam a obra calamitosa. Anne Sloane sabia que seu trabalho estava para comear. Ellert, que continuava junto ao quadro de comando, no podia ser distrado. Teria de concentrar-se nos dois DI, tal qual John Marshall, a fim de persegui-los na fuga precipitada. Ellert abandonaria o corpo, mas permaneceria na dimenso do presente. John identificaria o instante em que os DI resolvessem pr-se em fuga. Enquanto isso o homem que se encontrava fora da vista dos outros se desmaterializaria para seguir os seres estranhos, juntamente com os dois companheiros. Tako Kakuta, o teleportador, encontrava-se atrs de um enorme gerador e no tirava os olhos de Marshall, que lhe daria o sinal convencionado. Tudo daria certo, desde que no se tivessem esquecido nenhum detalhe. Mas ser que no tinham esquecido nada? Ernst Ellert afastou-se ligeiramente do quadro de chumbo. Lehmann observava o termmetro. Nos seus olhos viase um brilho fantico. J no se esforava muito para guardar as aparncias. Li permanecia impassvel. Coloque a chave na posio sete disse Lehmann. Estava na hora. Anne Sloane aproximou-se um pouco. Seus olhos grudaram-se na chave que fora manipulada por Ellert. Devagar no incio, mas logo depois num movimento cada vez mais rpido, foi descendo, passou pela posio nmero sete, para cair subitamente na posio final. Todas as reservas de energia dos geradores atravessaram os condutos, foram irradiadas pelas antenas e atravessaram o novo elemento que voltou a captar a corrente, fazendo com que reiniciasse seu ciclo. Anne sabia que esse processo poderia desenvolver-se por vinte segundos. S aps teria incio uma reao irreversvel em cadeia. Ningum escaparia a ela se o nico caminho da salvao no fosse utilizado em tempo. Voltou-se e dirigiu os olhos para a pesada porta de chumbo. A energia invisvel de seu esprito atravessou o metal e empurrou o trinco do lado de fora. Ningum poderia abrir a porta do lado de dentro. Todos se encontravam presos num inferno que logo desencadearia suas frias. Restavam-lhes vinte segundos, nem um segundo a mais. O professor Lehmann virou-se num movimento instantneo. Por um instante perdeu o autocontrole, 57

quando viu que a chave deslizou para a posio vinte, como que movida por mo invisvel. Segundos preciosos foram perdidos, antes que pudesse retirar as informaes necessrias que se encontravam armazenadas na memria. Ficou sabendo que dispunha de vinte segundos. Mas antes que pudesse saltar para junto do quadro de comando e colocar a chave numa posio segura, o circuito eltrico esfacelou-se sob o efeito da sobrecarga. Fascas saltavam e, formando raios fulminantes, passavam por cima dos fusveis destrudos. Lehmann, apavorado, recuou ao ver que a chave se deformava derretida pelo calor imenso. O cheiro acre da borracha queimada e do metal derretido queimava-lhe o nariz. Um cheiro de oznio enchia o ar. Li permanecia imvel. Palestrou apressadamente com Lehmann que, todo confuso, no lhe dava ateno. Ainda procurava a soluo do enigma da chave deslocada por uma mo invisvel. No chegou a qualquer resultado. Levou algum tempo para compreender que s a fuga precipitada poderia salv-lo. Nem se lembrou de que ainda poderia dispor de cinco segundos para retirar-se em boa forma. No conseguiu abrir a pesada porta de chumbo. Quinze segundos se tinham passado. A catstrofe parecia inevitvel. Dezesseis segundos. Era tarde para abrir o caminho que conduzia a uma nova dimenso. Os DI sabiam que no lhes restava alternativos seno abandonar os corpos humanos, se no quisessem perecer com eles. Retiraram-se sem os necessrios preparativos, transportando-se violentamente para o mundo reservado aos intelectos desmaterializados. Os corpos inanimados ficaram para trs. Imobilizados, aguardaram que seus donos retornassem. Mas isso s aconteceria no vigsimo primeiro segundo. E ento seria tarde. John Marshall fez um sinal a Tako. O japons desmaterializou-se e desapareceu. Inseriu-se no fluxo imaterial dos fugitivos, deixando-se conduzir a um destino desconhecido. A perseguio foi mais fcil do que acreditaria. Dezessete segundos. Anne Sloane concentrou-se na chave incandescente. Empenhou todas as reservas de energia para recoloc-la na posio inicial. No teve xito. Alguns pingos de metal derretido haviam cado e endurecido. Sua fora no foi suficiente para vencer o obstculo. No compreendeu. Sabia que seu esprito era capaz de mover toneladas, mas viu-se obrigada a entregar os pontos diante de uma chavezinha. O esforo fora excessivo; sentia-se esgotada. Dezoito segundos. Ellert, olhe a chave. No consigo mov-la. Dezenove segundos. Um segundo separava-os da eternidade. Ellert agiu imediatamente. Saltou para junto do quadro de comando e procurou forar a chave com todo o peso de seu corpo. Alguma coisa chiou; a presso sbita rompeu os metais fundidos. Num movimento leve a chave retornou posio zero. O circuito eltrico, cuja intensidade ia diminuindo, encontrou um caminho mais fcil, que no o obrigava a percorrer os condutos interrompidos em vrios pontos. A fasca eltrica branco-azulada desprendeu-se de um ponto brilhante e desapareceu no corpo de Ellert. O teletemporador caiu ao solo. O toco de seu brao queimado espalhava um cheiro horrvel. A catstrofe fora evitada. A chave voltara posio zero antes que decorressem

vinte segundos. No vigsimo primeiro segundo Lehmann e Li comearam a mover-se. A vida retornou aos seus corpos. Estupefatos, lanaram os olhos em torno. Maior foi o espanto de Li, que nunca estivera num centro de pesquisas como aquele. Reconheceu John Marshall e Anne Sloane. Logo viu Ernst Ellert, que jazia inerme. Abaixou-se instintivamente, embora no compreendesse nada do que estava acontecendo. A reao de Lehmann foi diferente. No sabia explicar como tinha sido transportado to de repente de junto do seu tabuleiro de xadrez para aquele lugar, mas reconheceu o local em que costumava trabalhar. Tinha conhecimento da experincia que preparara por tanto tempo. E conhecia John Marshall. O que houve? perguntou com a voz tranquila. No me lembro... Deixemos isso para mais tarde, professor interrompeu John. Aconteceu muita coisa. Voc saber. No momento temos coisa mais importante a fazer. Existe algum perigo, Lehmann? O bloco que se encontra sob as antenas ficou exposto durante dezenove segundos s radiaes de intensidade mxima. Isso dar origem a uma reao em cadeia? Lehmann fitou-o estupefato. Dezenove segundos na posio vinte? Quem deu ordens para fazer uma coisa dessas? Responda minha pergunta, professor. Ainda estarrecido, Lehmann sacudiu a cabea. O limite de estabilidade fica em pelo menos vinte segundos. Muito bem. Nesse caso temos tempo para cuidar de Ellert. Anne, v buscar um mdico. O Dr. Fleet parecia ser dotado dum sexto sentido. Mal Anne Sloane afastou o fecho da porta de chumbo, o mdico precipitou-se para o interior da sala dos reatores. Dizem que os instrumentos de medio registraram grandes oscilaes da corrente... Um dos homens foi imprudente interrompeu-o John Marshall. A corrente passou pelo seu corpo. Ellert no se mexia mais. O teletemporador jazia estendido no cho. S agora notaram que seu brao direito fora destrudo pelas queimaduras at a altura do cotovelo. A leso no era mortal. A no ser que o choque eltrico... O Dr. Fleet inclinou-se sobre Ellert e comeou a examin-lo. John explicou ao professor estupefato o que havia ocorrido. Li escutava com uma expresso de dvida no rosto. No compreendia mais nada. Anne Sloane encontrava-se perto do Dr. Fleet, numa atitude de expectativa. Sentia-se responsvel pelo que acontecera a Ellert. Se no tivesse falhado, tudo teria sido diferente. Ainda no sabia explicar por que sua energia telecintica no conseguira mover a chave. Ser que se distrara por causa do nervosismo? O Dr. Fleet ergueu-se. estranho! resmungou com a voz entrecortada. Este homem est vivo. John Marshall voltou-se. Anne Sloane disse: Est vivo. Graas a Deus! No vejo nada de estranho nisso. Foram dez mil volts! ponderou Lehmann. Fitou o corpo imvel de Ellert. muito estranho que tenha resistido a isso. O Dr. Fleet sacudiu a cabea. Voc no compreendeu bem. O homem est vivo, 58

isso uma verdade biolgica. Mas sob o ponto de vista biolgico tambm est morto. Um homem no pode estar vivo e morto ao mesmo tempo disse o professor Lehmann, que sentiu despertar o interesse cientfico, que lhe fez esquecer o que havia acontecido. Isso seria um paradoxo. Pelas leis da lgica voc tem razo reconheceu o mdico. Percebia-se que procurava disfarar a confuso em que se encontrava. Mas ser que aquilo que est acontecendo atualmente ainda tem algo a ver com a lgica? Estes invasores podem ser conciliados com ela? No vm de um universo que subverte nossas leis naturais? No estou nada admirado em ter diante de mim um morto vivo. O que lhe deu essa ideia? O Dr. Fleet apontou para Ernst Ellert, que continuava imvel no cho. Este homem no respira e as pulsaes de seu corao cessaram. O sangue est parado em suas veias. H quanto tempo aconteceu? John olhou para o relgio. Faz cerca de dez minutos. A temperatura do sangue j deveria ter baixado. Mas ainda no aconteceu nada disso. Aposto que amanh a temperatura de seu corpo ainda ser de trinta e sete graus, talvez um pouquinho menos. Mas isso ... Sinto no poder dar-lhe qualquer explicao. S posso constatar o fato. Ellert no est morto, mas tambm no est vivo. Parece que seu esprito abandonou o corpo. John Marshall olhou para Anne Sloane, entre os presentes, s ela, Li e ele mesmo conheciam as condies de Ellert. Quem sabe se o teleportador no efetuara um salto no tempo, a fim de salvar a vida. Quando retornasse... Acho que Perry Rhodan dar a ltima palavra interveio Anne Sloane. Avisarei a ele imediatamente do que ocorreu. O professor Lehmann tirou os olhos de Ellert. O que houve com os DI que fugiram dos nossos corpos? Logo saberemos respondeu John Marshall e saiu em companhia de Li Shai-tung e Anne Sloane. O Dr. Fleet permaneceu em companhia do professor Lehmann, que estava muito indeciso.

V
Tako Kakuta foi arrastado num verdadeiro torvelinho. Sentiu a corrente em que se encontrava. Era a primeira vez que tomava conscincia do estado que das outras vezes s durara uma frao de segundo, e que transferia seu corpo desmaterializado de um lugar para outro. No via nem ouvia nada, apenas sentia. Talvez estivesse escuro em torno dele, e por isso no enxergasse. No teve muito tempo para refletir sobre o estranho fenmeno, pois voltou a materializar-se. Pelos seus clculos tinham-se passado cinco segundos. Ainda era escuro, mas sentia o corpo. Encontrava-se em meio a uma escurido que se ia desvanecendo aos poucos. O brilho dbil parecia vir das paredes que o cercavam. Devia encontrar-se num salo. A temperatura era fresca. Alguma coisa se moveu bem diante de seus ps. Seus olhos, que j se haviam acostumado semiescurido, reconheceram os objetos de formato alongado que jaziam sobre o cho de rocha. Levou alguns segundos at que a certeza o penetrasse como um choque. O que via diante dele era a longa fileira dos corpos sem espritos dos membros do exrcito de invaso. S dois deles deviam ter sido reativados, os que pertenciam aos seres que ainda h pouco ocupavam os corpos do professor Lehmann e do tenente Li. No havia um segundo a perder. Tako desmaterializou-se e logo se viu em meio a uma plancie pedregosa. Os cumes do Himalaia pareciam cumpriment-lo de longe. Procurou avaliar a direo do salto bem calculado que acabara de dar. O salo em que se encontravam os corpos dos DI ficava a cinco quilmetros dali, no rumo exato do sul. Naquele ponto havia um monte muito alto, mas bastante macio. Era uma caverna natural. Bem que poderia ter imaginado. Ps-se a manipular alguma coisa no pulso. Alguns segundos depois ele ouviu a voz de Rhodan: Ento nossa suposio era exata. Fica no Tibet. Qual sua posio, Tako? Encontro-me na Good Hope, a dez quilmetros acima do Himalaia. No sei Rhodan. No poderia usar o radiogonimetro? Um instante. Bell est ligando as telas. Dentro de poucos segundos deveremos localiz-lo. Encontrou a base? Tudo saiu de acordo com as previses de Ellert. Por que ele no veio comigo? Depois de um breve silncio Perry falou: Houve um imprevisto. Ellert sofreu uma forte descarga eltrica. Est morto. Seu corpo est a caminho da base de Gobi. Tako no respondeu. Esperou. Finalmente Perry falou: Talvez tenha acontecido coisa diferente, e Ellert nem esteja morto. Ainda no sabemos. Bell acaba de localizar voc. Estamos a duzentos quilmetros da. Ns, nus encontraremos em poucos minutos. O japons deu alguns passos e sentou num grande bloco de pedra. O crepsculo ia descendo no poente; dali a pouco escureceria. No sabia quais eram os planos de Perry Rhodan. A defesa contra a invaso transformara-se num empreendimento mundial. Um fator integrava-se no outro, e ningum sabia qual era o papel que 59

desempenhava. S um homem possua a viso global. Era Perry Rhodan. A gigantesca nave pousou praticamente sem rudo. O raio antigravitacional incidiu em Tako e elevou-o antes que tivesse tempo de se teleportar para o interior da nave. Numa espcie de jocosidade permitiu que Bell o transportasse para a sala de comando por esse meio convencional. Perry Rhodan j o esperava. Graas a voc localizamos a base do inimigo, Tako. Agora s falta coloc-la fora de combate. Thora concordou em prestar-nos ajuda irrestrita. Ela sente um medo terrvel dos Deformadores Individuais. Compreendo por qu. Crest est em sua companhia, na sala de comando de fogo. Eu assumi a direo e a coordenao. Onde fica a caverna? O japons apontou para a tela. naquele morro achatado. Ficam a cerca de uns vinte metros abaixo da superfcie. Uma caverna natural no Himalaia! disse Perry com um sorriso amargo. Logo devia ter pensado nisso. Esses tipos s poderiam ter escolhido um lugar desses. A Good Hope ergueu-se, livre da fora da gravidade, e flutuou em direo ao morro. Parou a pouca altura acima dele. Perry transmitiu algumas instrues a Thora. Depois se dirigiu a Tako e Bell, que se encontravam na soleira da porta, numa atitude de expectativa. Dentro de trinta segundos iniciaremos o ataque. Thora evaporar a parte do morro que fica acima da caverna. Se tivermos sorte localizaremos a entrada, seno os cadveres dos DI sero queimados. Gostaria de pegar alguns deles vivos. Tako sacudiu a cabea. Isso no possvel. Eles se apossariam imediatamente do nosso corpo. Perry Rhodan concluiu o conselho de guerra com estas palavras: Se utilizar o projetor mental, no. O projetor mental era uma das armas mais inofensivas dos arcnidas. Tratava-se de um aparelho capaz de impor a qualquer homem a vontade de seu possuidor e de transmitir-lhe ordens ps-hipnticas, que so executadas sem a menor resistncia. Perry fazia votos de que seus efeitos tambm atingissem os DI. Subitamente uma forte ventania desabou sobre o cume do morro. As massas de ar frio precipitaram-se de todos os lados para a zona de baixa presso gerada pelo calor, sendo arrastadas para cima. A pedra nua desmanchou-se em gases invisveis e subiu para o alto. A eficcia dos raios energticos era tamanha que a transio do estado slido para o gasoso se fazia com tal rapidez que no havia tempo de passar pelo estado lquido. A uma profundidade de vinte metros surgiu uma abertura. o acesso caverna! exclamou Perry e mandou cessar o ataque de radiaes. A nave desceu. Pousou. Alguns segundos depois a comporta abriu-se e Perry, Bell, Crest e Thora correram para fora. Tako j os esperava. Preferira recorrer ao transporte mais confortvel, o da teleportao. A limitao do campo de ao do desagregador energtico era to ntida que j no se sentia quase nada do calor. O japons desapareceu por um segundo e retornou. aqui anunciou. A poucos metros de distncia. Apresse-se Rhodan. Dois desses seres comeam a se mover. So horrveis. Perry Rhodan correu na frente dos outros. O basto

prateado do projetor mental reluzia em sua mo. Abaixouse para penetrar na abertura e continuou a avanar. Os outros o seguiram mais devagar. Especialmente Bell sentiu dificuldade em evitar que seus ombros largos colidissem com a rocha. Crest e Thora mantiveram-se mais atrs. De repente a caverna abriu-se diante de Perry. Seus olhos logo se acostumaram semiescurido. As paredes emitiam uma ligeira fosforescncia. Sentiu-se uma corrente de ar, vinda no se sabe de onde. Devia haver outra entrada para a caverna. Bell parou pouco atrs de Perry. Acendeu a lanterna que trazia na mo e iluminou a grande caverna. A primeira coisa que viram foi uma fileira de corpos imveis, pouco maiores que os dos homens, mas completamente diferentes. O formato de inseto era inconfundvel. De repente Bell soltou um grito de pavor. A mo que segurava a lanterna comeou a tremer. Perry teve de esforar-se para superar o choque no espao de poucos segundos. Estava preparado para um encontro pessoal com os Deformadores Individuais, mas a realidade era muito pior que a imaginao. Bem frente dele, a menos de dois metros de distncia, estavam dois dos monstros extraterrenos, cujo objetivo era a conquista da Terra. No, nem era isso. Destruiriam a Terra sem a menor contemplao, j que no precisavam dela. Simplesmente no toleravam a existncia de qualquer outra raa. Seus atos eram comandados pelo instinto da destruio. As duas feras tinham o aspecto de gigantescas vespas. Havia o estreitamento na regio da cintura, e os seis membros tambm se encontravam presentes. Dois deles serviam de pernas, pois mantinham a posio ereta. Os grandes olhos emitiam um brilho traioeiro. Duas antenas brilhantes executavam movimentos nervosos por cima da cabea pontuda. A couraa que cobria o peito parecia dura e firme. Perry no refletiu. Dirigiu o projetor mental contra os dois monstros e ordenou-lhes que se pusessem de costas para ele. Esperava que a tentativa desse xito, mas no pde deixar de suspirar aliviado quando notou que os dois DI executaram a ordem sem hesitar. Isso significava que sua estrutura cerebral era semelhante dos homens. Essa circunstncia representava o fator decisivo na guerra entre os homens e os Deformadores Individuais. Saiam da caverna e obedeam s ordens de Tako Kakuta continuou, transmitindo logo suas instrues ao japons. Esperem l fora at que eu chegue. Quando Tako passou perto de Bell com os dois inimigos reduzidos impotncia, o engenheiro geralmente destemido no pde evitar um calafrio. Teve a impresso de que a morte acabara de roar em seu corpo. Nunca conseguimos aproximar-nos tanto destes seres disse Crest numa dbil tentativa de justificar os fracassos de sua raa na luta contra os DI. Nunca acreditamos que o projetor mental pudesse agir sobre eles. Pois eu acreditei, mas no sabia disse Perry, ressaltando uma diferena fundamental entre os terrenos e os arcnidas. A transformao da crena em saber exige certa dose de energia, de que os arcnidas no dispem mais. Thora lanou um olhar de nojo para a fileira de corpos imveis. O radiador energtico tremia em sua mo. Perry adivinhou suas intenes. Ainda no, Thora advertiu. Com isso 60

criaramos um perigo tremendo. Se destruirmos estes corpos, em nmero de vinte e dois, tangeremos vinte e dois homens desmaterializados para o nada. S podero retornar aos seus corpos se os DI os abandonarem. E estes nunca fariam isso, pois no teriam outro lugar para abrigar-se. S poderemos destruir o corpo de um DI quando seu esprito tiver retornado a ele. Quando isso acontecer, no deveremos perder tempo. Vinte e dois homens? respondeu Thora, esticando as palavras. Ser que uma batalha ganha no vale vinte e dois homens? Da minha parte no hesitaria em sacrific-los respondeu Perry em tom soturno. Mas no se trata disso. E no h necessidade de praticarmos um ato dessa espcie. Quero impedir que vinte e dois DI sem corpo faam das suas sobre a Terra. Compreendeu? Algum deve ficar aqui, para observar o retorno dos DI. Assim que perceber que um destes corpos se move, deve destru-lo. Thora confirmou com um lento aceno de cabea. Estava compreendendo. A expresso de nojo apagou-se em seus olhos, sendo substituda por algo diferente, que Perry j havia observado nela. Era uma espcie de admirao e respeito. Respeito por quem?, perguntou Perry de si para si. Dele mesmo ou da humanidade? Isso seria um progresso enorme, muito maior que aquele representado pela batalha ganha contra os invasores. Mas era possvel que a luz pouco intensa da caverna produzisse uma iluso. De qualquer maneira era bem possvel que Thora modificasse sua opinio. Afinal, a retificao de um erro constitui privilgio das criaturas inteligentes, e no havia dvida de que Thora era inteligente. Quem vai ficar aqui? perguntou em tom hesitante. Perry sorriu. Acho que Bell seria o homem indicado. No pde prosseguir. Bell soltou um grito apavorante e apontou para um dos vultos que comeava a mover-se. O ser monstruoso ergueu-se ligeiramente e seus olhos brilhantes lanaram um olhar inexpressivo para a luz ofuscante da lanterna trmula de Bell. Perry tocou no brao de Thora. Se desejar pode destru-lo, Thora. Lembre-se de que os DI so inimigos mortais de sua raa. Se no conseguirmos det-los, acabaro penetrando em todo o imprio dos arcnidas para derrub-los de sua posio de mando. No hesite em matar esse monstro. H poucos minutos voc no desejava outra coisa. Num gesto lento a arcnida ergueu a arma e dirigiu-a para a vespa gigante cujos olhos negros fitavam a luz com uma expresso estpida. A viso transmitia tanto pavor e perigo que Thora no demorou em transformar sua inteno em realidade. O raio ligeiramente violeta da arma, que no fora regulada para a potncia plena, atingiu o corpo do monstro. A dor sbita arrancou o DI da letargia inicial. Mas qualquer iniciativa teria de vir tarde. O monstro nem teve tempo de transmitir uma mensagem de advertncia nave oval estacionada alm da atmosfera terrestre. Um furo incandescente surgiu na couraa do peito e o corpo insetiforme desabou. Thora baixou o radiador. Ento? perguntou Perry em tom indiferente. Foi... foi horrvel confessou Thora, entregando a arma a Perry. No conseguiria fazer isso mais uma vez. Pois isso ter de ser feito mais vinte e uma vezes

disse Perry, e passou a arma a Bell, que a recebeu com um visvel desagrado. Bell, voc sabe o que tem que fazer. No fico aqui sozinho! protestou Bell. Tako ficar com voc tranquilizou-o Perry. um consolo muito fraco resmungou Bell. Quando ele sentir o cho esquentar embaixo dos ps, dar um dos seus pulos para pr-se do lado de fora. Pegou o radiador com uma cara furiosa. Na outra mo segurou a lanterna, deixando a luz deslizar sobre os insetos imveis. Nossa misso ainda no est concluda disse Perry, antes de sair da caverna. Ainda existem pelo menos vinte e um DI, todos investidos nos corpos de homens influentes, que esto empenhados em atirar a Terra no caos e na destruio. Temos de localiz-los. Uma vez que conhecemos todos, no haver problema. Acho que poderei vir apanh-lo hoje de noite ou amanh de manh, Bell. Vou transmitir instrues a Mercant e ao exrcito dos mutantes. Divirta-se! Tako o ajudar a espantar o tdio. *** No instante em que Ernest Ellert tocou a chave fatdica, uma coisa estranha aconteceu. O mais estranho foi que percebeu tudo, pois no perdeu a conscincia por um segundo sequer. Uma dor terrvel atravessou seu corpo, mas logo passou. A sala mergulhou num vazio sem fim. Reflexos coloridos rodeavam-no, aproximando-se e afastando-se. Sons indefinidos, abstratos e pouco meldicos, chegaramlhe aos ouvidos ou aquilo que os substitua. As impresses sucediam-se numa sequencia rtmica, como se ele tivesse penetrado nas pulsaes do universo. Acima e abaixo dele s existia o vazio. No encontrou nada em que pudesse apoiar-se. Teve a impresso de que a grande distncia passava um sol cercado por planetas turbilhonantes. Vias lcteas giravam lentamente em torno do seu prprio eixo e desapareciam no espao. Numa velocidade inconcebvel Ernst Ellert atravessava o fluxo do tempo. Perdera todo o controle sobre o mesmo. Numa queda desabalada precipitou-se no infinito, que nada tinha a ver com a matria. O presente ficou atrs dele tal qual a Terra fica atrs de um raio de radar que corre para o espao. Apenas a uma velocidade muito maior. No havia nada que pudesse deter a queda para o futuro. Subitamente sentiu cho firme sob os ps. A materializao foi to abrupta e inesperada que caiu ao solo e perdeu a conscincia. Nunca saberia dizer por quanto tempo ficou estendido. Mas ao acordar sentiu seu corpo. Teria voltado ao presente, ou ser que transportara o corpo para o futuro? Logo abandonou a indagao. Milhes de anos deviam ter decorrido, pois assistira formao e destruio de segmentos completos do universo. Nunca poderia viver tanto. Mas possua um corpo. Sentiu a pelica sedosa e assustou-se. Quando resolveu abrir os olhos, encontrou a confirmao das suposies mais ousadas. Seu esprito, atirado para o futuro mais longnquo, encontrara um novo abrigo. Mas no fora acolhido num corpo humano. O monstro possua quatro pernas e um grau reduzido de inteligncia, que cabia facilmente naquele crnio, ao lado do intelecto de Ellert. Um pelo macio cobria o corpo. Sou um urso, pensou Ellert, todo confuso. Mas logo reconheceu seu engano. 61

Subitamente uma voz fez-se ouvir dentro dele. Sou Gorx disse a voz em tom aptico. Quem voc? Ellert levou um tremendo susto, mas seu pensamento logo respondeu: Sou Ellert. Voc no se admira de me ver aqui? Por qu? No a primeira vez que recebemos a visita de gente vinda do universo. Onde estou? Nosso mundo chamado de Gorx foi resposta. E como o nome do sol de vocs? Gorx. Ellert no compreendia. Aqui tudo se chama de Gorx? Tudo se chama de Gorx, porque tudo Gorx. Esta explicao levou Ellert beira da loucura. Como poderia saber para onde tinha sido tangido pelo destino? Ou seria esta a Terra que existiria dentro de milhes de anos? Devia apurar ao menos isso. Mas desistiu antes de tentar. Sabia que o choque produzido pela morte orgnica no o tinha atirado apenas atravs da dimenso do tempo, mas tambm atravs do espao. Concentrou-se e abandonou o corpo de Gorx. Viu abaixo de si um ser desajeitado que rastejava sobre o cho grantico. Na parede vertical da rocha havia uma entrada negra que dava para o interior de uma caverna. Ali no obteria resposta s suas indagaes. Ali no! Voltou a concentrar-se. O mundo desapareceu aos seus ps, cedendo lugar ao infinito. Voltou a precipitar-se pela torrente do tempo, desta vez para trs. Quando parou, flutuava no nada. Como poderia orientar-se? No havia nenhum ponto de referncia. No passava de uma minscula gota no oceano, e deveria encontrar um ponto bem definido em qualquer parte do litoral de um dos seis continentes, e isso num instante determinado, medido em termos de segundos. O que importava no era tanto a questo de onde se encontrava, mas a pergunta angustiante de quando se encontrava. E no havia nenhuma resposta a esta pergunta. Talvez um dia a eternidade lhe desse essa resposta. E foi assim que Ernest Ellert, o prisioneiro da eternidade, comeou sua busca de milhes de anos, procura do presente.

comeasse a respirar. Esse homem era Ernst Ellert. Colocaram-no sob uma srie de instrumentos eletrnicos. Grampos metlicos envolviam os tornozelos e o pulso esquerdo. Um capacete cobria a cabea. Perto da sua boca havia um tipo de espelho conectado com clulas anmicas. Qualquer sopro da boca bastaria para acionar todo o mecanismo. Rhodan erigira um mausolu para Ellert como jamais homem algum o havia recebido. Mas desconfiava de que Ellert no era um simples mortal na acepo comum do termo. Bem no seu ntimo nutria a convico de que algum dia, num futuro prximo ou distante, ainda se encontraria com o teletemporador. Era bem possvel que Ellert retornasse espontaneamente. Se isso acontecesse, encontraria seu corpo intacto. Tanto o Dr. Fleet como o Dr. Manoli afirmavam que esse corpo jamais entraria em decomposio. Era verdade que todas as funes daquele organismo haviam cessado, mas a temperatura se mantinha constante ao nvel de vinte e cinco graus centgrados. No baixou mais que isso. Depois de lanar um ltimo olhar sobre Ellert, que jazia imvel, Rhodan mandou que a cmara funerria fosse fechada. Dez minutos depois o poo encheu-se de concreto, que logo endureceu. No havia nada neste mundo que pudesse perturbar o repouso do morto. Nada a no ser o dispositivo aparentemente inofensivo preso ao teto da cmara, pronto para ser acionado a qualquer momento. Se Ellert despertasse, poderia libertar-se dentro de meia hora. O que encontraria quando isso acontecesse? Uma Terra que descrevesse sua rbita nas proximidades de um sol rubro no qual poderia precipitar-se? Ou um planeta no qual uma invaso do espao houvesse eliminado toda forma de vida? Era possvel que jamais houvesse uma resposta. Com o rosto pensativo, Perry Rhodan contemplou os robs que colocaram um bloco em forma de pirmide no lugar em que se encontrava o tmulo. L no horizonte brilhava a esfera gigantesca da Good Hope. *** Quando Bell chegou com seu planador a Gobi City, nome que dava base, suas feies eram sombrias e fechadas. Nas ltimas vinte e quatro horas extinguira a vida de vinte e um seres. Procurava tranquilizar sua conscincia, lembrando que no se tratava de vidas humanas. Mas eram vidas. Teria o direito de destru-los? Tivera tempo de discutir o assunto com Tako, mas no chegaram a qualquer concluso definida. Sem dvida haviam agido em legtima defesa. Se no tivessem destrudo rapidamente os DI que retornavam ao seu corpo, eles teriam alarmado a nave oval que realizava evolues bem acima da Terra. Ou ento se teriam apossado dele e de Tako. Rhodan no tinha razo. No convinha usar a menor contemplao, e a mesma se tornaria muito perigosa. Ao atacarem a Terra os invasores assumiram um risco. Uma vez que foram derrotados, deviam suportar as consequncias. Nem por isso teriam que desistir da luta. A nave oval causava preocupaes a Bell. Perry Rhodan tinha sua opinio a respeito: Com o projetor mental consegui reduzir os prisioneiros a um estado de sono hipntico. Manoli e Haggard examinaram-nos. Pelo que soube os dois mdicos 62

VI
Os robs tinham terminado o trabalho. O poo de cinqenta metros de profundidade penetrava no solo pedregoso do deserto de Gobi. A matria endurecida nas paredes do poo, que tinha a consistncia do ao, protegeria o mesmo para todo o sempre contra a ao das intempries. O lenol subterrneo de gua jamais penetraria no mesmo. No fundo do poo Rhodan mandou escavar uma cmara retangular, onde foram armazenadas reservas de oxignio, material de informaes, instrues e cmaras reservatrios de energia. Um dispositivo automtico de alarma garantiria a pronta atuao em caso de necessidade. No centro da cmara havia um leito. Um dispositivo de alarma ligado a ele tinha o aspecto de um mecanismo complicado. Esse mecanismo, uma vez ligado, entraria em ao assim que no interior da cmara um homem

descobriram diferenas extraordinrias em relao ao corpo humano. Os DI no conhecem o uso da lngua no sentido humano. So telepatas. Uma parte considervel de seu crebro consiste num complicado emissor e receptor orgnico. Receamos que esteja em condies de manter contato a distncia de muitos anos-luz. Conseguiu falar com eles? Em sentido figurado, quero dizer. Consegui manter contato com esses seres atravs de Marshall. Qual foi o resultado? perguntou Bell em tom de expectativa. No conseguimos muita coisa respondeu Perry. Eles so estpidos. S o projetor mental fez com que relatassem algo, mas no poderamos descobrir mais do que eles sabem. Pretendiam destruir a Terra. isso mesmo: tinham a inteno de destruir nosso planeta. No tm qualquer interesse poltico ou econmico por ns, e muito menos foram guiados por um motivo desse tipo. Apenas no toleram quem quer que seja ao seu lado. uma concepo muito simples e drstica, no ? No precisamos carregar nenhum escrpulo moral se resolvermos golpear com a mesma violncia. Sero eles ou ns, a questo esta. Mais alguma coisa? Fiz com que se colocassem em contato com o comandante de sua nave, evidentemente sob uma vigilncia contnua, para que o informassem sobre a invaso malograda. Marshall inseriu-se na conversa teleptica e entendeu todos os detalhes. O comandante ordenou-lhes que se libertassem imediatamente. Quando lhe disseram que isso era impossvel em virtude da influncia hipntica a que estavam submetidos, ordenoulhes que se suicidassem. Naturalmente impedi isso atravs de uma contraordem imediata. Dessa forma ainda consegui descobrir que a nave deles pousou em algum ponto na Lua e pretende permanecer por l. Os DI aguardam reforos. Acho que seria intil procur-los na Lua. Se tiverem o cuidado de no se expor, nunca os encontraremos. Mas jamais devemos reduzir nossa vigilncia. De qualquer maneira, acredito que por enquanto eles nos deixaro em paz. Ser a calma antes da tempestade ponderou Bell. Evidentemente no estava satisfeito com o resultado da batalha. No seu entender a vitria no fora completa. Um belo dia ajustaro contas conosco. At l teremos aperfeioado nossas armas defensivas e apurado nossos mtodos de luta. No se preocupe Bell. Ellert apontou-nos o caminho certo de lidar com eles. Antes de tudo, devemos observar esta regra: quem encontrar um DI na sua forma natural dever matlo imediatamente. Bell inclinou a cabea. Quem vai matar os dois prisioneiros? Perry Rhodan deu um sorriso indiferente. Usei o projetor mental para evitar a execuo da ltima ordem do comandante. Assim que terminou o interrogatrio, libertei os dois. E ento? Executaram prontamente a ordem de seu comandante. Sabe que num ponto tm uma semelhana extraordinria com as vespas? Possuem um ferro muito venenoso... ***

Mercant s abandonava sua fortaleza subterrnea da Groenlndia em caso de necessidade extrema, e isso mesmo a contragosto. Geralmente a sada daquele abrigo seguro prenunciava acontecimentos bastante desagradveis. Hoje o caso era diferente. Ao entrar no avio pequeno, mas muito veloz e transmitir suas instrues ao piloto, tinha a impresso de estar partindo para uma viagem de frias. Esse sentimento no o abandonou quando andou pela Quinta Avenida de Nova Iorque na direo norte e parou em meio ao torvelinho de gente, para contemplar o arranha-cu de vinte e dois andares que se encontrava do lado oposto da rua. Entre o stimo e o nono andar viam-se trs letras gigantescas, G, C e C. Ento a sede da General Cosmic Company ficava atrs dessas janelas? Se quisesse ser sincero consigo mesmo, Mercant teria de reconhecer que se sentia decepcionado. Esperava que Rhodan ao menos j tivesse adquirido o edifcio inteiro. Bem, talvez seus conhecimentos em questes de negcios fossem muito reduzidos para que pudesse formular qualquer juzo a este respeito. No elevador a sensao de frias foi substituda por uma presso desagradvel no estmago. Deu-se conta de que mais uma vez teria de carregar a responsabilidade em dois ombros diferentes. Bem no ntimo sentia-se ligado aos princpios e objetivos de Perry Rhodan, mas seu dever profissional obrigava-o a cumprir a misso que lhe fora confiada pelo governo de seu pas, fazendo uma visita GCC, que correspondia a um ato de espionagem. Quando disse seu nome secretria Lawrence, o brilho amvel que surgiu nos olhos da jovem quase o fez vacilar na execuo do seu projeto. Mas logo se lembrou de que o bom xito do empreendimento s dependia dele. Se no gostasse ou alguma coisa o contrariasse, diria a verdade a Homer G. Adams, ou de preferncia ao prprio Rhodan. O diretor da poderosa empresa era um homem magro e pequeno, que recebeu Mercant com uma cortesia extrema. A essa hora ningum desconfiaria de que ele sara recentemente de uma priso inglesa, onde fora parar em virtude das enormes falcatruas que praticou. Era o que dizia a sentena condenatria. Mercant apertou a mo de Homer e sentou na poltrona que este lhe ofereceu. Aceitou o charuto e agradeceu, embora detestasse charutos. Homer reclinou-se confortavelmente. O que me d o prazer dessa visita inesperada, Mercant? Foi o chefe que o enviou? So trs coisas ao mesmo tempo, pensou Mercant, admirando a formulao hbil que Adams sabia dar s perguntas. De incio perguntara sobre o motivo da visita. Ao mesmo tempo Homer exprimiu sua estranheza porque Mercant no se fizera anunciar em tempo. Por fim havia uma pergunta-armadilha: se Rhodan estava a par do encontro. Era claro que Rhodan teria avisado Homer se tivesse conhecimento da visita. Mercant sentiu que teria de usar muita cautela para no cair em uma armadilha. Rhodan no sabe que estou aqui disse, mantendo-se fiel verdade. Vim a pedido do governo de meu pas. Gostaria de receber algumas informaes. Era conveniente mostrar logo as cartas. Afinal, o governo do Bloco Ocidental e Perry Rhodan j no se encontravam em estado de guerra. Trata-se da construo da frota espacial conjunta. Homer ajustou os culos de aros de ouro, que lhe 63

davam um aspecto grotesco e antiquado. A frota espacial? Acho que o tema j foi vasculhado pelos peritos. Para ser franco, no entendo muito do assunto. S estou interessado nos aspectos financeiros do projeto. No vim para importun-lo com perguntas sobre as mincias do mecanismo propulsor disse Mercant com um sorriso condescendente. Este ponto no me interessa, porque sobre essa matria devo entender tanto quanto voc. Como sabe, nosso governo contribuiu com a importncia de dezoito bilhes de dlares para o financiamento das fases iniciais do projeto. Em quanto importou a contribuio dos outros governos? Homer ergueu as sobrancelhas. O capital total atinge a cifra de setenta bilhes de dlares disse no tom de quem fala na importncia de cinquenta centavos. Mercant no conseguiu disfarar o espanto. Tanto? disse em tom admirado. No espervamos. Eu tambm no esperava confessou Homer sem rodeios. O fato que a execuo do projeto j foi iniciada. Em todo mundo esto surgindo novas usinas e centros de produo. Nossos homens trabalham dia e noite nos escritrios. E ao falar em nossos homens refiro-me aos homens do Ocidente, do Oriente e da sia. Pela primeira vez na histria os habitantes de nosso planeta esto empenhados na soluo de um problema comum. A invaso dos insetos, que acaba de ser repelida, deixou patente a importncia da cooperao de todos. Qualquer homem que se deixasse envolver por motivos nacionalistas, mesmo que s em pensamento, seria um criminoso perante a humanidade. A tolice de um nico homem pode abalar a unio que finalmente foi alcanada. De qualquer maneira alguns decnios se passaro antes que toda a desconfiana seja eliminada. Mercant sei que voc est conosco, mas acho que devia romper as ltimas amarras que o constrangem a uma atitude contrria s suas prprias convices. Compreendeu o que quero dizer? Mercant fez que sim. Compreendi perfeitamente. J falei com Rhodan sobre o assunto. Acontece que ele de opinio que por enquanto devo permanecer no meu cargo, j que no sabemos quem o ocupar depois de mim. O mal menor sempre prefervel. verdade admitiu Homer sem pestanejar. Mas prossigamos. Nosso complexo cientfico remete pedidos a todo o mundo. As grandes usinas, que em alguns casos receberam conjuntos laminadores inteiramente novos, j esto produzindo peas da futura frota espacial. Sem que o saibam, os homens esto construindo canhes de radiao. Aqui se fabrica uma parte, ali outra. S depois de montados constituem uma arma; enquanto separadas as peas no passam de fragmentos desconexos, que ningum consegue identificar. A mesma coisa acontece com as naves. Posso assegurar-lhe que dentro de seis meses estaremos em condies de montar em poucos dias nada menos que dez destrieres espaciais capazes de atingir a velocidade da luz. A esta altura j deve ter notado o que a colaborao de toda a humanidade pode realizar. claro que por enquanto ningum sabe disso, e seria conveniente que voc tambm no passasse adiante as informaes que ora lhe estou transmitindo. Mercant respondeu com um ligeiro aceno de cabea. Homer observava-o atentamente. Atrs dos culos, os

olhos astutos emitiram um brilho zombeteiro. Parecia ter conscincia do dilema moral em que acabara de precipitar Mercant. E isso parecia dar-lhe um prazer secreto. Alm disso, fornecemos as mquinas-ferramenta que ainda no so conhecidas na Terra prosseguiu em tom despreocupado, fornecendo informaes que Mercant s esperava conseguir com grande esforo. Elas so construdas segundo nossas instrues, em usinas situadas em outros continentes. Ainda h os materiais que Rhodan foi buscar na Lua. Como sabe a grande nave exploradora dos arcnidas s foi destruda na parte externa. Os compartimentos de carga situados no interior dela permaneceram intactos. E ali que se encontram os segredos da tcnica dos arcnidas. Mercant voltou a acenar com a cabea. Homer acabara de tocar no ponto bsico. Na Lua havia tesouros incomensurveis, mas o Bloco Ocidental no dispunha de nenhuma nave com que pudesse busc-los. Ou ser que dispunham? Mercant sabia que no porto espacial de Nevada se desenvolvia uma atividade febril. Era a primeira vez que o servio de segurana do general Pounder impedia a entrada at mesmo dos encarregados de Mercant. Naquele lugar se passava alguma coisa de que o mundo no devia ter conhecimento. Subitamente tudo parecia clarear no esprito de Mercant. Raciocinou com uma rapidez incrvel. Ligou sua incumbncia, aparentemente inofensiva, com aquilo que Homer acabara de dizer. E compreendeu que o governo do Bloco Ocidental no cumpria o acordo celebrado com Rhodan to estritamente como seria de esperar. *** O general Pounder e o major Maurice caminhavam pelos campos de provas do porto espacial de Nevada. Aproximaram-se de um dos gigantescos pavilhes que brilhavam numa extensa fila sob o sol escaldante do meiodia. A atividade febril que pouco antes se notava ali cessara quase por completo. No se via quase ningum. Aqueles dois homens no conseguiram fugir impresso de serem os ltimos elementos destinados a uma deportao em massa. Era ali que fora construda a Stardust, e mais tarde o foguete que destrura o cruzador espacial dos arcnidas estacionado na Lua. Ao chegar linha de montagem, Pounder percebeu que as aparncias enganavam. O pavilho no possua uma nica janela, ao contrrio dos edifcios prximos, que lembravam gigantescas estufas. Ali a luz solar penetrava desimpedidamente. Mas aquele pavilho fora isolado quase que hermeticamente do mundo exterior. Depois de um exame demorado dos documentos, a sentinela abriu a porta apenas o necessrio para que os dois homens pudessem passar. Uma vez l dentro, sentiram-se ofuscados por um instante. No pavilho no havia nenhuma diviso. Abria-se diante dos dois em toda a sua extenso de duzentos metros de comprimento e quase cinquenta de altura. Os andaimes e os guindastes permitiam o acesso a todos os pontos. As talhas transportadoras mergulharam no ligeiro declive de um tnel, que no vinha tona do lado de fora. Ao contrrio da calma indolente que reinava no terreno do porto espacial, ali notava-se uma atividade febril. O isolamento no deixava escapar o menor rudo para o lado 64

de fora. Homens passavam apressadamente sem dispensar-lhes a menor ateno. Peas metlicas polidas e reluzentes transportadas em vagonetas desapareciam no interior das construes que se erguiam no centro do pavilho. Era ali que se localizavam tambm os escritrios dos tcnicos. O general Pounder, que pela primeira vez levava seu ajudante quele pavilho, parou de repente. Maurice, que se afastara ligeiramente para dar passagem e uma pessoa, levantou os olhos. Teria parado, mesmo que Pounder no se encontrasse no seu caminho. L adiante um torpedo prateado jazia em posio inclinada sobre uma rampa baixa. As vigias redondas enfileiravam-se ao longo da linha do centro, e um guindaste acabara de mergulhar as chapas de um tanque cilndrico na escotilha de carga da parte superior. A menos de cinquenta metros viram a rplica exata da Stardust, a nave espacial que conduzira Perry Rhodan, o primeiro homem que pisou na Lua. E no havia ningum no mundo que soubesse da sua existncia. *** S quatro meses mais tarde, Perry Rhodan teve certeza de que por enquanto os DI no se arriscariam a novo ataque. Quase chegara a esquec-los, pois o mundo vivia sob o signo da General Cosmic Company. Em todos os lugares do mundo surgiam enormes fbricas que iniciavam a produo segundo as instrues dos engenheiros e tcnicos em planejamento. Homer, sentado em seu escritrio de Nova Iorque, parecia uma enorme aranha envolvida na sua teia. As paredes estavam cobertas de mapas nos quais haviam sido fincadas bandeirinhas com inscries ininteligveis. Homer quase s vivia junto ao aparelho de rdio e ao televisor. Vez ou outra at chegava a ir para a cama com eles. O poderio do complexo por ele levantado crescia a cada dia. No parecia estar muito distante o dia em que certo Benjamim Wilder anunciaria que o mundo lhe pertencia, porque ele o havia financiado. que Benjamim Wilder estava atrs da GCC, e ningum suspeitava de que Benjamim Wilder apenas era o nome suposto de Perry Rhodan. Crest no chegou a entender muito bem essa evoluo vertiginosa. Subestimara o dinamismo da natureza humana, embora a julgasse capaz de alguma coisa. Quando pouco antes do pr do sol deixaram os bangals residenciais para respirar um pouco de ar puro, andou frente de Rhodan quase sem dizer palavra. Bell juntou-se a eles. Tambm no disse muita coisa. Num gesto quase inconsciente dirigiram seus passos para a pirmide de trs facetas que se erguia no deserto, abrigando um corpo humano que aguardava o momento de ser chamado novamente vida. De longe viram um vulto esbelto diante da construo alta e esguia. Bell estreitou os olhos. Macacos que me mordam! anunciou em tom ligeiramente dramtico. Algum quer depositar flores no tmulo de nosso amigo. Ao reconhecer o vulto, Crest fez que sim. Perry Rhodan no conseguiu reprimir uma exclamao de surpresa. Thora! disse. O que est fazendo por aqui? Pergunte a ela sugeriu Crest. Sentia-se feliz pela distrao. As conferncias

ininterruptas representavam uma carga pesada para seus nervos. Thora olhou para eles. Seus olhos encontraram os de Rhodan. Pela primeira vez este no descobriu nenhum trao de ironia e desprezo nos mesmos. Neles havia uma pergunta titubeante, que talvez ela tivesse formulado h poucos instantes. Sentiu o embate de uma srie de sensaes estranhas, mas nenhuma delas era de natureza negativista. Foi ela que rompeu o silncio assim que os trs chegaram ao lugar em que se encontrava. estranho que nos encontremos aqui fora, mas talvez no seja nenhum acaso. Perry Rhodan, com voc no acontece o mesmo que se d comigo? s vezes tenho a impresso de que Ellert ainda se encontra entre ns, invisvel. Perry respondeu com um aceno de cabea. No sabia explicar como tambm ela tivesse sentido a mesma coisa. Certa vez Bell manifestara a opinio de que o esprito de Ellert no estivesse em condies de retornar ao corpo que lhe pertencia, e por isso vagasse sem destino pela dimenso do presente. Rhodan e Crest, porm, estavam de acordo em que, se Ellert ainda existisse em estado consciente, no devia encontrar-se no presente. Quando procurou fugir morte orgnica, o choque eltrico o atirara a outra dimenso, da qual no havia nenhum caminho de volta. No havia como conjeturar sobre se essa dimenso se localizava no passado, no presente ou no futuro, mas se estivesse situado no presente. Ellert poderia ter estabelecido contato com eles. Os dons dos mutantes ofereciam possibilidades amplas para isso. S em sentimento ele se encontra entre ns, Thora disse Perry com a voz tranquila. Um dia o alcanaremos se que o fluxo do tempo no o arrastou para muito longe. Alis, por que est interessada no destino de Ellert? Afinal, era apenas um ser humano. Thora procurou ocultar o embarao. Rhodan, o reconhecimento de um erro constitui o privilgio das raas inteligentes. E os arcnidas so inteligentes. Dessa forma meu comportamento se ajusta ao meu nvel mental, se reconheo que subestimei os habitantes deste planeta. Mas nem por isso os reconheo como seres com direitos iguais aos nossos. Ningum vai exigir isso de voc. Ao menos por enquanto disse Perry em tom srio. A reviso de sua atitude hostil j representa um grande progresso. O fato que lutamos e vencemos em comum. Isso constitui um elemento de ligao. Crest deu alguns passos e parou perto de Thora. Agradeo-lhe pelo que voc acaba de dizer, Thora. Com essas palavras voc construiu uma ponte dourada que um dia, num futuro distante, representar o nico caminho que conduz conservao do imprio galctico dos arcnidas. bem possvel que ainda chegue o dia em que Rhodan tambm tenha que passar por ela. Se a ponte de ouro, quero estar por a nesse dia observou Bell sem o menor dramatismo. O problema se conseguirei viver at l. No vejo por que no podemos prosseguir nas pesquisas com a Good Hope disse Crest em tom srio. verdade que j no dispomos do grande cruzador. Mas mesmo que a Good Hope no nos permita retornar ptria, talvez possamos encontrar o planeta da vida eterna. Se tivermos sorte. Seguiu-se um silncio constrangedor, que foi rompido 65

por Rhodan. Temos tarefas mais urgentes, ao menos por enquanto disse, sacudindo a cabea. Os mutantes tm de ser treinados. Para isso pretendo construir uma base em Vnus. Nossa prxima tarefa esta. Nos prximos dias viajarei para Vnus a fim de preparar o acampamento pioneiro. Nossas primeiras observaes levam concluso de que por l no encontraremos qualquer forma de vida inteligente. Quando tudo estiver em ordem na Terra teremos tempo de partir em busca da vida eterna. Mas, para falar com franqueza, no acredito que tenhamos xito nisso. O planeta existe! afirmou Thora. O fogo de um entusiasmo que quase chegava a ser fantico ardia em seus olhos. Os participantes de expedies que retornaram de l relatam isso. Mas o segredo guardado a sete chaves. Se encontrarmos o mundo da imortalidade, teremos de enfrentar uma luta feroz. S acredito quando tiver a prova diante de mim. Mas seria muito bom se pudssemos livrar-nos do medo do tmulo interveio Bell. De qualquer maneira no comunicaria nada companhia em que fiz meu seguro de vida, se me tornasse imortal. Ningum riu. Bell virou-se, um tanto ofendido. Em atitude pensativa contemplou a pirmide, envolta pelos raios dourados do Sol que entrava no ocaso. Perry aproximou-se de Crest e Thora. Estendeu a mo mulher. Ser que daqui em diante podemos ser amigos? perguntou com a voz um tanto insegura. Por um segundo a arrogncia costumeira brilhou nos olhos frios daquela mulher, mas finalmente apertou a mo que lhe era oferecida.

Perry Rhodan, eu o admiro, por mais que o tema. Mas voc h de compreender que um sentimento desse tipo no pode gerar uma verdadeira amizade. Sei que precisamos de voc; temos de completar-nos mutuamente. Ser que uma situao destas pode servir de base a uma verdadeira amizade? Alm de tudo, Crest me constrange. Pelo que v, s aperto sua mo porque sou obrigada a faz-lo. Est satisfeito? Perry fez que sim. Por enquanto estou. Ainda chegar outra oportunidade em que voc ter que apertar minha mo, e ento os motivos sero diferentes. At l tenho de ficar satisfeito com aquilo que voc me oferece. E fico. Permite que lhe agradea? Por um instante os olhares das duas criaturas fundiramse, e suas mos congregaram-se numa unidade. Talvez fosse um momento solene, se nesse instante preciso Bell, com um profundo suspiro, no tivesse murmurado uma palavra: Amm... Aquela palavra retirou toda a solenidade ao pacto que acabara de ser concludo. Talvez apenas porque havia sido pronunciada por Bell. O sol mergulhou sob a linha do horizonte. Subitamente a luminosidade do tmulo apagou-se. Parecia que uma chama invisvel fora apagada no metal de que era feita a pirmide. No cu a primeira estrela comeou a espalhar sua luminosidade. Sem que tivesse conscincia disso, Perry Rhodan enxergou naquele signo um prognstico otimista para o futuro distante.

Perry Rhodan est decidido a realizar uma segunda viagem a Vnus, a fim de montar uma base da Terceira Potncia naquele planeta. Para saber o que o aguarda, acompanhe a prxima aventura de Perry Rodhan em Vnus. BASE EM VNUS

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Enciclopdia Galctica
Povos da Via lctea:
OS ACONENSES Descendentes dos lemurenses, que se esconderam durante a guerra contra os halutenses (48.000 a.C.). Utilizavam ao mnimo possvel navegao espacial, deslocando-se entre os planetas atravs de transmissores fictcios. Como seus descendentes, os arcnidas, possuem a placa ssea ao invs de costelas. Possuem cabelos de negros a ruivos, com pele levemente bronzeada. Consideram-se a maior raa na galxia, e por isso no conseguem colaborar com os terranos. Colonizaram vrios planetas na galxia, mas a maior onda migratria ocorreu durante a Guerra Civil (18.000 a.C.). Desta onda migratria surgiram os primeiros arcnidas, bem como os primeiros antis. Foram acidentalmente descobertos por Perry Rhodan durante o teste de voo da nova nave linear Fantasy, em 2102 d.C. Com a destruio do campo de fora azulado que protegia o sistema, fato que deu o nome de Sistema Azul ao sistema de con. Embora recentemente esta denominao se refira ao sol do sistema, con, originariamente se referia ao campo de fora erguido pelo Acnidas para cercar o seu sistema estelar. Este campo, de cor azul (da o nome do sistema) era um campo hexadimensional mantido por centenas de plataformas espaciais, com geradores enormes situados alm da rbita do planeta mais distante de con.

Considerando que o campo emite no mesmo espectro que con, suposto que foi projetado para camuflar o sistema. Embora a situao tenha mudado consideravelmente desde ento, na poca da descoberta pelos Terranos, estes praticamente no se utilizavam de viagens espaciais, preferindo fazer uso de uma cadeia de estaes de transmissores de matria. Os acnidas voltaram a utilizar-se da navegao espacial. At ento, possuam apenas uma reduzidssima frota, que servia para transporte de novos transmissores e explorao. Os acnidas, convencidos da sua superioridade racial, tm tentado novamente ter o controle sobre a galxia conhecida (frequentemente tentando destruir os terranos). Com este fim, eles usaram vrios subterfgios, tais como o Comando de Energia e a Condos Vasac. O nmero de colnias que possam ter, espalhadas pela galxia, desconhecido. Seu mundo ptrio chama-se Drorah o quinto de dezoito planetas orbitando o sol azul gigante con. O Sistema de con localizado 45.000 anos luz do Sistema Solar. Drorah tem sido o mundo ptrio dos acnidas desde 50.000 a.C. Tem 1.1 G's, uma atmosfera de oxignio, e duas luas. Uma delas do tamanho de Mercrio. A outra s tem algumas centenas de quilmetros de dimetro.

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N 08
De

K. H. Scheer
Tradua

Richard Paul Neto Digitalizao Vitrio Reviso e new format W.Q. Moraes

Perry Rhodan foi reconhecida como Estado legtimo pelas potncias da Terra, e com isso as lutas em torno da cpula energtica montada no deserto de Gobi cessaram como por encanto. Mas nem por isso termina a luta secreta, pois os potentados da Terra ainda alimentam uma desconfiana extrema face Terceira Potncia. No querem conformar-se com o fato de que depois de ter realizado sua misso na Lua, a bordo da Stardust, onde descobriu o cruzador espacial dos arcnidas, Perry Rhodan manipula os acontecimentos deste mundo. Mas Perry segue seu caminho, imperturbvel. E o prximo passo dessa caminhada, que conduzir transformao da Terra numa potncia interestelar, a instalao da Base em Vnus...

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sua vontade aos homens, deixara a economia terrena de pernas para o ar. Fizeram com que as grandes potncias os reconhecessem e se convencessem de que sem eles, isto , Aquele deserto nunca vira tamanha atividade, desde sem a Terceira Potncia, nada poderia ser feito na Terra e que as hordas de Gengis Khan passaram por ali. nos seus arredores. Por entre os grupos de especialistas que haviam *** chegado ao interior da cpula energtica e comeavam a No devemos esperar muito, Rhodan! insistiu executar as ordens de Rhodan, mal se notavam os robs Bell, enrijecendo o corpo musculoso e arrepiando os dos arcnidas. cabelos ruivos numa atitude de desafio. Precisamos Embora haja bastante tempo se encontrassem em antes de tudo, de um posto de minoria, ainda executavam o maior Personagens Principais deste reserva. Temos de... volume de trabalho. Mas os Rhodan fez um gesto episdio: especialistas e as mquinas terrenas tranquilizador. continuavam a chegar No vamos precipitar Perry Rhodan Comandante da nave ininterruptamente. Dentro de alguns nada, Bell. Decolaremos daqui a Good Hope e chefe da Terceira Potncia. dias os pratos da balana se inclinariam duas horas. para o outro lado. Est bem respondeu Reginald Bell O melhor amigo de Perry Nesses dias de nervosismo Bell. Quais so os planos? Rhodan. causado pelo inimigo extraterreno, a Pousaremos na Lua. No viso do trabalho que se desenvolvia quero que o velho cruzador Crest e Thora nicos sobreviventes de naquele lugar proporcionava certa espacial espere por mais tempo. uma expedio espacial do Imprio satisfao a Perry Rhodan. Tudo corria Precisamos de muita coisa que Arcnida. de acordo com seus desejos. A anda jogada por l. Da Lua iremos indstria de acabamento ali instalada diretamente a Vnus. Tako Kakuta Subchefe do Exrcito de que, no entendimento dele, era o nico Interrompeu-se. Parecia Mutantes da Terceira Potncia. fator que poderia conferir pensativo. humanidade a preponderncia que teria Voc tem razo disse Anne Sloane Jovem mutante que possui de exercer nessa rea da galxia, depois de algum tempo. Antes o dom da telecinese. crescia com o mximo de rapidez. O de qualquer coisa precisamos de complexo de edifcios estava quase um posto de reserva. concludo. Dentro de uns quinze a vinte Michael Freyt, Conrad Deringhouse e A ideia era clara e simples. dias se defrontariam com o problema Rod Nyssen Astronautas da Fora Fossem quais fossem as condies de saber se Homer G. Adams Espacial dos Estados Unidos. Viajam Lua na Terra e nas suas proximidades, conseguiria realizar em tempo a a bordo da nave Greyhound e acabam em no havia nada que pudesse planejada fuso das indstrias terrenas Vnus. garanti-los contra um ataque de acessrios, a fim de que o macio de uma raa estranha, fornecimento de mquinas-ferramentas O Comandante Que h 10.000 anos lanado de surpresa. Rhodan no sofresse interrupes. no se cansa de cumprir seu dever. achava que seria uma leviandade Rhodan procurou convencer-se de correr o risco de um extermnio que o tempo trabalhava a seu favor. total por um tempo maior que o Chegara o momento em que potncias estritamente necessrio. Se estranhas comeavam a se interessar instalasse uma base da Terceira Potncia em Vnus no pela Terra. Conseguiram repelir o ataque da nave-fuso de estaria eliminando o perigo, mas evitaria que a catstrofe Fantan, e tambm conseguiriam defender-se dos fosse total. Deformadores Individuais, sem que a Terra corresse um Crest e Thora, antigos comandantes do cruzador risco excessivo. Mas tudo isso representava apenas o espacial dos arcnidas, destrudo na Lua pelos foguetes princpio de uma srie de confrontos; e, ao que tudo dos terrqueos, concordavam com o plano de Rhodan, indicava muitos deles teriam um carter hostil. embora no se interessassem muito por ele. S desejavam A Terra precisava de tempo. No era possvel que a tecnologia terrena, que passava por um eliminar da noite para o dia a vantagem que as raas desenvolvimento vertiginoso, logo atingisse uma fase que estranhas haviam alcanado. lhe permitisse construir uma nave semelhante quela com Talvez fosse possvel faz-lo dentro de duzentos ou que haviam pousado na Lua. Crest costumava dizer com trezentos anos. certa ironia: Se nos deixarem esse tempo, pensou Rhodan, no Tivemos de parar no canto mais afastado da teremos nada a temer. galxia para compreender que a situao do Imprio no Nos ltimos dias seus pensamentos muitas vezes se nada boa. Ningum poder levar a mal que queiramos moviam num verdadeiro torvelinho, pois no sabia de que voltar para casa quanto antes. bem verdade problema devia ocupar-se em primeiro lugar. Compreendia costumava acrescentar em tom srio que devemos o espanto que a atividade febril realizada nas margens do agradecer ao destino. O Imprio precisa de um aliado, para lago salgado produzia em Crest. enfrentar as situaes que surgiro no futuro. E no Quem se desse ao trabalho de pensar nisso veria que poderamos encontrar aliado melhor que a humanidade era incrvel que coisas to fabulosas tivessem sido terrena. realizadas por to poucos homens num espao de tempo Thora hesitaria em fazer coro com estas palavras. A to reduzido. luta que sua razo travava, com intensidade varivel, Mas esse punhado de homens o havia feito. Impusera contra o desprezo intuitivo e emocional que

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nutria pela humanidade, ainda no findara. Thora ainda no se conformara com a ideia de lidar com os homens de igual para igual. No se sabia se no seu pensamento Perry Rhodan constitua uma exceo. *** A nave auxiliar Good Hope decolou ao escurecer. As calculadoras automticas no levaram mais que alguns minutos para determinar a rota da Lua e regular o dispositivo direcional automtico. O nico trabalho da tripulao consistia em comprimir um boto que dava incio operao de decolagem. A Good Hope decolou com empuxo mximo. O impulso produzido pelos feixes corpusculares que saam dos reatores velocidade da luz conferiu-lhe uma acelerao inicial de quase 500 g. A presso formidvel gerada por essa acelerao foi neutralizada no interior da nave. A fora de acelerao reinante a bordo da Good Hope nunca era superior a l g. Uma circunstncia que favorecia a tripulao era a de que os valores da acelerao da queda nos mundos rcon e Terra s divergiam de poucos por cento. Nessas condies uma viagem Lua s durava alguns minutos. Rhodan deixara a Terra muito tranquilo, bastante alegre. Tako Kakuta, o teleportador e subchefe do Exrcito dos Mutantes; trouxera boas notcias. O comando do exrcito fora transferido a Ras Tshubai, pois Tako participaria da expedio. Ras Tshubai dispunha como que de um de co de fila na pessoa da pequena Betty Toufry, uma menina dotada de capacidades espantosas. Rhodan estava convencido de que Ras com sua atividade incansvel, mas prudente, seria o homem indicado para dirigir a ao contra os Deformadores Individuais. Alm disso, no haveria a menor dificuldade em interromper a expedio e voltar Terra pelo caminho mais breve, se surgissem notcias alarmantes. Rhodan pensou em Ernst Ellert. Sentiu-se possudo pela contrariedade que costumava apossar-se dele sempre que se lembrava da perda desse elemento to valioso. Ellert era um mutante que possua um dom singular. Teletemporao era o nome que Rhodan dera capacidade de que o mesmo se achava investido. Reginald Bell usava uma expresso mais prosaica. Costumava dizer que Ellert era um homem que sabia passear, em esprito, no futuro. Ellert parecia morto, e as esperanas haviam morrido com ele. s vezes Rhodan chegava a pensar que, seguindo uma lei metafsica ainda desconhecida, a natureza havia corrigido a si mesma, eliminando Ellert. Ellert era um monstro na verdadeira acepo da palavra; chegava a ser mais monstruoso que os Dl. Quando Rhodan espantou esses pensamentos com um movimento cansado da mo, a Good Hope j se preparava para as manobras de alunissagem. Depois de realizar um movimento de translao correspondente a um quarto da circunferncia da Lua, a nave se dirigiu para o monto de destroos formado pelos restos do antigo cruzador espacial dos arcnidas. Os instrumentos de medio revelaram que a radiatividade dos destroos j se reduzira a um grau que no oferecia o menor perigo. O som estridente do aparelho localizador constituiu um acontecimento um tanto sensacional. Bell, que manejava o localizador, relatou: Objeto desconhecido em Pi zero-cinco, Teta trstrs-seis. No se percebe qualquer movimento na superfcie lunar.

Rhodan procurou na tela as coordenadas indicadas por Bell. O objeto parecia miseravelmente pequeno. No passava de um pontinho reluzente em meio solido da Lua. Rhodan desligou o dispositivo direcional automtico e passou a pilotar a nave. Sem olhar, comprimiu a chave do telecomunicador. A voz do Dr. Manoli fez-se ouvir. O que houve Rhodan? Localizamos alguma coisa, Manoli explicou Rhodan. Procure comunicar-se com o objeto e verifique se h alguma resposta. Bell lhe dar as coordenadas. Entendido. Enquanto a Good Hope sobrevoava os destroos do cruzador espacial e o pequeno ponto reluzente situado sua margem, Bell murmurava as coordenadas que sempre mudavam no aparelho de telecomunicao. O Dr. Manoli trabalhava com o raio direcional, usando um ngulo bem aberto. Depois de algum tempo informou: Nenhuma resposta, Rhodan! Rhodan gritou em direo ao aparelho de telecomunicao de Bell: Mantenha o contato. Descerei mais. Descrevendo uma curva bem ampla e aproximando-se dos destroos em outra direo, a Good Hope perdia altitude. A distncia da superfcie lunar ainda era de oitenta quilmetros. Apesar disso os telescpios de bordo deviam ser capazes de identificar o objeto reluzente. Rhodan duvidava de que se tratasse de um sinal da existncia dos Deformadores Individuais. No havia nenhum motivo especial para esse tipo de dvida, a no ser a esperteza super-humana dos Dl, que no lhes permitiria deixar um objeto to visvel numa rea em que mais cedo ou mais tarde surgiria um veculo humano. Seria uma armadilha? Rhodan virou-se. Crest estava deitado num dos leitos que se encontravam junto parede da sala de comando; Thora encontrava-se a seu lado. Thora, quer fazer o favor de assumir o posto de combate? Uma expresso de tdio surgiu no rosto da arcnida. Levantou-se com um breve aceno de cabea e dirigiu-se a um painel de menos de um metro quadrado, que inclua as chaves de comando de todas as armas que a Good Hope trazia a bordo. Rhodan manteve a nave na vertical do ponto cintilante. Bell, j descobriu o que ? Bell ajustou o telescpio e projetou a imagem sobre uma das telas. Santo Deus! gemeu. uma nave terrena igual Stardust! Rhodan, num movimento rpido, girou a poltrona. Pousar! ordenou. O grito de Bell fez com que a mo que se preparava para acionar a chave de comando parasse a meio caminho: Espere...! Todos os olhares concentraram-se sobre a tela localizadora de micro-ondas, onde a nave estranha aparecia sob a forma de uma mancha luminosa. Dois pontos brancos destacaram-se dessa mancha e, deslocando-se numa velocidade formidvel, dirigiam-se para o centro da tela. Bell virou a cabea. Seus olhos estavam arregalados de espanto. 70

No possvel! disse com a voz baixa, em tom quase solene. Esto atirando contra ns! *** A nave Greyhound, da mesma classe da Stardust, que representava a ltima tentativa das potncias ocidentais de romper o monoplio energtico-cientfico da Terceira Potncia, conseguira deslocar-se at a Lua sem ser detectada e, segundo as instrues ministradas tripulao, manobrara para alm da rea em que se encontravam os destroos do cruzador espacial dos arcnidas. Ali a tripulao esperava encontrar os remanescentes da maravilhosa tecnologia arcondica. Uma vez atingido o ponto escolhido, a nave iniciou as operaes de alunissagem. Para a Greyhound o pouso representava a manobra mais difcil. O dispositivo direcional automtico, alimentado ininterrupta e cuidadosamente pelos sinais emitidos da Terra, encarregara-se do voo, que decorreu sem o menor problema. Mas o ponto de alunissagem ficava fora do alcance dos sinais de rdio. Por isso a manobra exigia toda a habilidade de dois pilotos submetidos a um treinamento de vrios meses. Esses pilotos eram os tenentes Michael Freyt e Conrad Deringhouse. Foram eles que comandaram toda a atividade que o foguete desenvolveu durante a alunissagem. O capito Rod Nyssen, oficial de armas, e o major William Sheldon, especialistas incumbidos do recolhimento do material que esperavam encontrar entre os destroos do cruzador espacial, no teriam nenhuma tarefa a executar e continuavam deitados nos acolchoados antipressionais. Deringhouse relatou com a voz embaraada: Todas as velocidades ao nvel zero, com exceo do deslocamento vertical. O tenente Freyt respondeu: Deslocamento vertical de dez metros por segundo, velocidade constante. Pode-se dizer que descemos como uma folha. Freyt sara da mesma escola que o major Perry Rhodan deixara um ano antes. Parecia ser do mesmo tipo que este: grande e srio, mas com pequenas rugas nos cantos dos olhos, que vez por outra tiravam toda a seriedade daquele rosto que ostentava uma severidade militar. Os dois pilotos envergavam os trajes espaciais. Mantinham os capacetes ligeiramente abertos; o que lhes permitia comunicarem-se sem o auxlio do microfone. Distncia quatro mil anunciou Deringhouse. Pela primeira vez lanou um olhar em direo a Freyt e permitiu-se um sorriso jovial. O capacete jogado na nuca dava-lhe o aspecto de um escolar que pretendia andar de nibus sem pagar passagem. D outra freada! disse Freyt. O solavanco produzido pela desacelerao percorreu a nave. Dali a alguns segundos o reduzido campo gravitacional da Lua voltou a fazer-se sentir. Deslocamento vertical de seis por segundo. Qual a distncia? Distncia de trs mil e trezentos. Freyt acenou com a cabea; parecia satisfeito. A manobra de alunissagem estava decorrendo segundo as previses. A Greyhound levaria perto de dez minutos para

percorrer a distncia que ainda a separava da superfcie da Lua. Para a tripulao parecia um tempo imenso. De qualquer maneira, at aqui no tinha havido qualquer falha e, na opinio de Freyt, seria coisa do diabo se o pouso no fosse bem sucedido. Freyt estava atento sua tarefa, embora no aprovasse os motivos que ditaram sua misso. Estivera presente quando, nos primeiros tempos de existncia da Terceira Potncia, todos os canhes e bombardeiros da Terra dispararam suas cargas contra a cpula energtica. Mas neste meio tempo convencera-se de que nenhum poder terreno alheio a Rhodan teria possibilidade de assumir parte da herana dos arcnidas. Aceitara a incumbncia por ser oficial, e principalmente porque no se exigia dele que praticasse qualquer ato de hostilidade caso tivesse que defrontar-se com Rhodan ou algum dos seus auxiliares. Sheldon rolou seu corpo desajeitado para o lado o tanto que os cintos de segurana o permitiam e reclamou: Ainda vai demorar muito? Estou morrendo de ansiedade! Freyt limitou-se a esboar um gesto. Um sorriso de escrnio aflorou no seu rosto. Alguns minutos. Qual distncia? Mil e oitocentos. timo! A superfcie da Lua desenhava-se como uma bacia rasa, na qual a Greyhound ia afundando aos poucos. Freyt e seus homens haviam sido informados sobre o efeito de panela que invariavelmente atinge os astronautas que pousam em astros de pequeno dimetro. No lugar em que a Greyhound iria pousar o solo parecia ser liso e firme. Freyt, porm, no se limitou a uma avaliao superficial. Alm de controlar a distncia que os separava da superfcie lunar, Deringhouse ficava de olho num instrumento capaz de, a uma distncia de cem metros, registrar acidentes do solo de um centmetro e at menos. Tal qual a Stardust, a Greyhound dispunha de suportes hidromecnicos para o pouso. Esse aparelho compensava facilmente desnveis de at trs metros, e com menor facilidade os que alcanavam at sete metros. Que tal lhe parece o solo? perguntou Freyt. Por enquanto parece ser bom. No existem desnveis de mais de quatro metros. Qual a altitude? Novecentos. Avise quando atingirmos a marca dos quatrocentos metros. Realizaremos mais uma frenagem. Deringhouse confirmou com um aceno de cabea. Freyt dirigiu o olhar para os instrumentos. Indicador de combustvel: o tanque estava com sessenta por cento da capacidade, at um pouco mais. Isso representava um fator favorvel. No seu pouso final sobre a Terra, a Greyhound recorreria frenagem aerodinmica, com uma utilizao mnima dos foguetes. Na decolagem da Lua, Freyt poderia consumir quase todo o hidrognio que ainda se encontrava nos tanques. Pois bem, pensou, quando tivermos chegado l embaixo o ponteiro indicar uns cinquenta e cinco por cento, mas isso ainda muito bom. Quatrocentos metros! anunciou Deringhouse. Cuidado, frear! soou a voz de Freyt como um eco. Mais um solavanco atravessou a nave. Deringhouse ajustou o capacete. Freyt olhou-o. 71

Fechar os capacetes! disse. Dali em diante a comunicao teve de ser mantida por meio dos microfones embutidos nos capacetes. Duzentos! A mo esquerda de Freyt descansava sobre a perna inflada de seu traje espacial. S a direita ainda tinha algumas tarefas a executar. Segurava a chave-mestra do acelerador de emergncia, que controlava a temperatura do reator e o suprimento de hidrognio. Nenhum desnvel superior a um metro! disse Deringhouse. Os segundos arrastavam-se. Deringhouse iniciou a contagem: Oitenta metros... setenta... sessenta... Controle de desnvel pediu Freyt. No h nenhum superior a oitenta centmetros respondeu Deringhouse e prosseguiu: quarenta... trinta... Seguiu-se uma pausa. Um minuto depois a voz de Deringhouse voltou a soar: Suportes apoiados no solo. Completamos o pouso. Silncio! pediu Freyt. Os suportes aguentaram parte do peso da nave. Os dispositivos hidrulicos deslizaram pelos braos cintilantes de ao. Deringhouse, cujo triunfo fora interrompido de modo to brusco, anunciou: Suportes B e C esto no mesmo nvel. Suporte A a menos oitenta centmetros. Freyt repeliu-o com um gesto. Com menos de um metro no compensa. Foi ento que aconteceu. Ouviram o terrvel solavanco e o toque estridente dos alarmas, que fez a nave estremecer. A est abaixando! gritou Deringhouse. Ligue a compensao. Freyt levantou a mo esquerda num gesto instantneo e empurrou o regulador hidrulico. Sentiu-se outro solavanco, quando os suportes B e C procuraram compensar a diferena com A, e depois mais outro. A continua a descer! gritou o tenente. Estamos... o cho est rompendo. Freyt notara-o no mesmo instante. O cho quebradio por baixo da Greyhound estava riscado por fendas negras, que se ampliavam sob o peso da nave. Cuidado! gritou Freyt. Darei a acelerao mxima. Deringhouse reclinou-se na poltrona. Freyt apertou a chave que j vinha segurando na mo direita, e puxou-a para trs. A Greyhound inclinou-se com tamanha rapidez que no houve tempo de reagir ao empuxo dos reatores. Deringhouse mantinha os olhos arregalados presos tela. No! berrou com a voz rouca. Freyt empurrou a chave para trs. Cuidado! Estamos tombando! No adiantava mais. A acelerao de emergncia teria provocado o deslocamento horizontal da nave sobre a plancie pedregosa, fazendo-a espatifar-se contra a cratera mais prxima. O suporte A, que afundara no solo, rompeu-se com um rudo semelhante a um tiro de canho. Na parte posterior do corpo da nave um dos agregados desprendeuse e caiu ao cho. O envoltrio da nave deformou-se, provocando um inferno de rudos uivantes. Seguiu-se o

verdadeiro impacto. Algum gritou. Na parede da cabina surgiu uma fenda, por onde o ar escapou com um silvo agudo. O subconsciente de Freyt aguardava o golpe final, que representaria o verdadeiro fim, mas este no veio. Passou-se um minuto. Freyt abriu os olhos, fechados na expectativa da morte. Incrdulo, levantou-se. Na cabina reinava uma confuso terrvel de instrumentos destroados e turbilhes de poeira lunar que penetrara pela fenda. Deringhouse! chamou Freyt com a voz assustada. Sheldon. Nyssen. Onde esto? Ouviu-se um gemido. Se estiver falando comigo, ainda estou por aqui. Era a voz rouca de Nyssen. Onde voc se meteu Nyssen? Saia da. Onde esto os outros? No fao a menor ideia resmungou Nyssen. Irei at a assim que conseguir tirar estes cintos. Parece que foram eles que me seguraram. Pronto! Parte dos destroos comeou a movimentar-se. A cabea de Nyssen, envolta no capacete disforme, foi surgindo por entre um equipamento amassado de alta tenso e uma caixa deformada a ponto de tornar-se irreconhecvel. Tudo em ordem? perguntou Freyt. Por enquanto sim. Nyssen levantou-se. Nosso quarto est mudado observou. H pouco havia uma parede por aqui. Freyt desatara os cintos e levantara-se. Seu assento de piloto acompanhara a viravolta da cabina. Venha ajudar-me. Afastaram os destroos, abrindo caminho para a parte dos fundos. Nyssen ps a mo na perna de um traje espacial. S pode ser o tenente. Arrastaram-no para fora daquela confuso. O impacto arrancara-o do assento e atirara-o para trs. Provavelmente ficara inconsciente. Ainda respirava. Vamos continuar. Depois de atirarem para o lado os ltimos destroos, encontraram Sheldon. De incio pensaram que apenas estivesse inconsciente. Mas ao vir-lo encontraram o rasgo comprido no seu traje, que ia do ombro at a altura dos quadris. Freyt ergueu-se. Cambaleava naquele cho desigual. A voz rouca de Nyssen disse: Sinto muito, Sheldon. Continuaram a afastar os destroos, at chegar entrada da comporta. A escada soltara-se e suas peas estavam contorcidas, mas no precisariam mais dela. A comporta estava em posio horizontal. Cuide do tenente ordenou Freyt enquanto engatinhava pelo tnel de sada. Parecia ter chegado a um mundo diferente. Fora da escada, nenhuma parte da comporta fora danificada. Freyt comeou a nutrir alguma esperana. Na popa o impacto por certo fora menos violento. Chegou comporta e abriu o compartimento interior. Realizou um controle. No havia mais ar. Ligou o acionador de emergncia. Uma lmpada iluminou-se segundo as previses. A comporta estava em ordem. Freyt preferiu no realizar outros exames. Retornou 72

cabina. Deringhouse estava acordando. Como est? perguntou Freyt. Bem, obrigado gemeu o tenente. Levantou-se com auxlio de Nyssen. Apalpou o traje espacial, procurando descobrir em que ponto do corpo se localizava as dores. Parece que tudo est em ordem murmurou. Freyt parecia satisfeito. Vamos ao trabalho. Iniciaram uma atividade febril. Era o melhor meio de apagar o primeiro impacto da catstrofe. As informaes surgiram numa rpida sucesso: Equipamento de radiocomunicao totalmente destrudo. Eletrnica dos reatores no funciona. Conduto de emergncia em ordem. Finalmente ouviu-se o grito de triunfo de Nyssen: O armamento est intacto! Freyt constatou que o depsito de mantimentos estava praticamente intacto. Encontrou um reservatrio de oxignio que no fora danificado. Poderia encher de ar um dos compartimentos da nave, se que havia algum que no apresentasse nenhuma rachadura. As avarias dos dispositivos eletrnicos dos reatores poderiam ser reparadas. Mas seria intil realizar esses reparos, porque no havia possibilidade de colocar a Greyhound na vertical. Saram. O envoltrio externo apresentava-se ondulado e abaulado. No lugar em que o suporte A deveria apoiar-se havia um buraco profundo. O solo lunar na beira desse buraco s tinha alguns centmetros de espessura. Freyt tomou a palavra: Estamos preparados para uma permanncia de quinze dias na Lua. S depois de vinte dias o pessoal em Terra comear a preocupar-se conosco. No aguentaremos at l. No nos resta alternativas seno prnos a caminho. Sentiu-se irritado pela direo em que Deringhouse fitou os olhos. Olhe ali! O tenente atirou o brao para o alto. Freyt virou-se abruptamente. Estreitou os olhos. No firmamento negro havia um ponto cintilante, que se deslocava numa velocidade vertiginosa. aquela raa maldita! chiou Nyssen. Que raa? Os Dl, aqueles insetos. Freyt hesitou. Nyssen! Assuma seu posto junto aos canhes. S atire quando eu der ordem. Certo. Nyssen saiu correndo. Tenente, ns dois ficaremos aqui mesmo. No temos nada a fazer l dentro. Deringhouse confirmou com um aceno de cabea, sem tirar os olhos daquele ponto cintilante. Desceu mais disse o tenente. A que altitude se encontra agora? Nyssen respondeu prontamente. Se os instrumentos ainda esto em ordem, deve estar a oitenta quilmetros. Quantos projteis podem disparar ao mesmo tempo com a corrente de emergncia? Dois. Pois atire.

Os canos de disparo dos foguetes estavam em posio horizontal, tal qual o resto da nave. Quando Nyssen atirou o solo estremeceu e a nave inclinou-se ligeiramente. Mas, apesar do ngulo de disparo desfavorvel, os projteis descreveram uma curva e subiram na vertical.

II
No h dvida disse Rhodan com a voz spera. Devem ter enlouquecido ou ento... Virou-se. Viu que Thora manipulava o comando do armamento, com uma rapidez algo suspeita. Thora! A palma da mo de Thora bateu numa chave. Rhodan deu um salto, mas chegou tarde. Agarrou-a nos ombros e atirou-a para o lado. Thora deu um grito furioso e caiu ao solo. Rhodan colocou a chave na posio inicial. Bell! Sim, Rhodan. Ela atirou com um dos desintegradores. O ponto desapareceu. A voz de Manoli fez-se ouvir: Cuidado. Acionar o dispositivo de defesa. Os dois foguetes disparados pela Greyhound aproximaram-se, mas tiveram a trajetria modificada pela tela protetora. Passaram ao lado da nave e desapareceram no espao. Thora levantou-se. bom que nunca mais se esquea de que mesmo voc deve aguardar ordens antes de atirar disse Rhodan com a voz tranquila, mas ameaadora. Voc ter de haver-se comigo se qualquer coisa tiver acontecido a essa gente. Thora encarava-o de frente. Terei de haver-me coisa alguma! chiou entre os dentes. Fomos atacados, e costumo defender-me contra qualquer agresso. Acha que isso foi um ataque? Desde que a conheo vive debochando da tecnologia subdesenvolvida dos terrqueos, e agora vem me dizer que essa tecnologia representa uma ameaa? Acontece que essa gente destruiu meu cruzador. Isso s aconteceu porque voc no foi capaz de defend-lo vociferou Rhodan. Voc sabe perfeitamente que esta nave dispe de proteo eficaz contra qualquer arma terrena. Thora ficou calada. O vermelho de seus olhos 73

flamejava por entre as plpebras entreabertas. Est bem disse Rhodan com a voz cansada. Vamos pousar. *** O grito de Nyssen despertou os outros. Meu Deus, o que isso? Estavam acompanhando a trajetria dos foguetes, para observar a exploso. Viraram a cabea e viram a modificao que se processava em silncio nos destroos de sua nave. Deringhouse soltou um gemido, o que fez com que Freyt recuperasse o autocontrole. No se mova! Est bem; esperarei respondeu Nyssen. Meu Deus pensou Freyt apavorado, atacamos as pessoas erradas. A Terra j estava bem informada sobre as armas dos arcnidas, motivo por que Freyt pde identificar o tipo de destruio que estava sendo levada a efeito em sua nave. Sob a influncia de um campo eltrico cuja microestrutura correspondia quela que mantm as molculas unidas sob a forma de cristais, esses cristais se desintegravam, liberando as molculas. O que sobrava era um gs rarefeito, cujas componentes eram as mesmas da matria slida de que se originara. Esticando a cabea para frente, Deringhouse contemplou a obra de destruio. As paredes da Greyhound entraram em decomposio; dali a pouco no sobrava nada. Todo o processo no durara mais que quatro ou cinco segundos. O reator, os mecanismos propulsores e os tanques de combustvel, privados de apoio, comearam a escorregar e caram ao cho. Retendo a respirao, Freyt percebeu que nenhumas dessas peas foram atacadas. Quando o pesado reator, depois de alguns sacolejos, atingiu a posio de repouso, comeou a acreditar em milagres. No estavam atirando mais. Nyssen disse com a voz to dbil que o capito mal podia ouvi-lo. Venha c! Nesse instante uma enorme sombra negra projetou-se sobre a plancie ensolarada. Soltando um grito de pavor, o tenente virou-se e tropeou. Mas era apenas a nave esfrica dos arcnidas que se preparava para pousar. Nyssen teve tempo de admir-la vontade. J a vira antes. Foi h cerca de nove meses, quando acompanhara Freyt no ataque ao cruzador cujos destroos se encontravam diante deles. Acontece que naquela oportunidade a distncia fora muito maior. Meu Deus, que coisa monstruosa! disse com a voz espantada. Freyt olhou-o. Ao que parecia, j recuperara a calma. Muito bem. Vamos at l para pedir desculpas. *** Rhodan viu os trs vultos que caminhavam por entre os destroos. A distncia era to reduzida que se podia estabelecer contato pelo rdio de capacete. Deixem de tolices! ordenou Rhodan com a voz spera. Est bem, Rhodan soou a voz de Freyt depois de algum tempo. Trs nufragos como ns s podem ser razoveis. Rhodan espantou-se ao ouvir aquela voz. Quem est falando? Ser que Freyt? Sim, sou eu.

Quem so os outros? O capito Nyssen e o tenente Deringhouse. Muito bem. Entrem. Rhodan virou-se. Ouvira um rudo s suas costas. Era Thora. Ao ouvir o nome Freyt exaltara-se, jogando para trs o leito em que estivera sentada. Ento Freyt! chiou, quando Rhodan lanou os olhos sobre ela. O homem que destruiu meu cruzador. Rhodan no permitiu que prosseguisse. No foi s Freyt. No o nico culpado, ainda mais se considerarmos que apenas estava cumprindo ordens. Os olhos de Thora chisparam um fogo avermelhado. O que pretende fazer com essa gente? Receb-los a bordo. Tem alguma outra idia? Isso est fora de cogitao. No o permitirei! Quem comanda o cruzador sou eu. O cruzador no existe mais. Esta nave auxiliar pertence ao cruzador. Essa gente no ser recebida a bordo. De to furiosa que se achava, parecia no ter dvida de ter dito a ltima palavra. Mas houve um eplogo, e um eplogo que se revestia de uma importncia decisiva. Os presentes tiveram a impresso de que testemunhavam uma luta singular e extraordinria. Rhodan virou-se para Bell. Bell, abra a comporta A. Pois no. Thora, que lhe dera as costas, virou-se abruptamente. Acabo de dizer... O que voc diz no me interessa respondeu Rhodan. Crest, tomado de uma dor sbita, gemeu. Ningum lhe deu ateno. Esses homens no subiro a bordo da minha nave disse Thora, atropelando as palavras. Acho que fui bastante explcita. Probo... Voc no pode proibir coisa alguma advertiu-a Rhodan em tom enrgico. As palavras que Thora ainda quis proferir transformaram-se num murmrio ininteligvel. Deixou cair os ombros. Crest levantou-se, pegou-a pelo brao e levou-a para fora. Rhodan passou a mo pela testa. Bell deu um suspiro. No corredor ouviram-se passos. A figura esbelta de Freyt surgiu junto escotilha. Fez continncia. Voc tem diante de si um homem contrito disse, dirigindo-se a Rhodan. Peo desculpas pelo engano. Sorriu ligeiramente. As feies de Rhodan permaneceram srias. Que engano? Pensamos que sua nave fosse dos Dl e procuramos destru-la. Por que no responderam s nossas mensagens? Nem sabamos que haviam enviado mensagens. Nossa nave sofreu avarias durante o pouso; o aparelho de radiocomunicao ficou inutilizado. O que veio fazer na Lua? Freyt baixou os olhos. No necessrio responder prosseguiu Rhodan com a voz zangada. Pretendiam remexer os destroos do cruzador para ver se no poderiam conseguir algumas 74

armas aproveitveis para o Estado-Maior da OTAN. No isso? Freyt no respondeu. Empurrando-o para o lado, o capito Nyssen postou-se diante de Rhodan. Major Rhodan, voc j foi um dos nossos. Quando saiu da escola de cadetes, eu j era capito. Infelizmente sou... No se desvie do assunto! Nyssen sorriu. Voc ter que ouvir-me at o fim, tal qual fazia quando ainda no passava de um simples cadete. Sabe perfeitamente como trabalha a Fora Espacial. Recebemos ordem de voar at a Lua e remexer estes destroos. No venha me dizer que no sabe o que teriam feito de ns se no tivssemos embarcado imediatamente. Poderiam ter-me avisado respondeu Rhodan. Subitamente o rosto de Nyssen assumiu uma expresso sria. Falando um pouco mais baixo, disse: Acontece que no qualquer um que pode dar as costas ptria e fundar um clube s para ele. As pessoas que se encontravam na sala de comando retiveram a respirao. Todos entenderam o sentido das palavras de Nyssen; esperavam a reao de Rhodan. Este ficou imvel como uma esttua. No se saberia dizer se a censura lhe causara qualquer impresso. Depois de algum tempo deu de ombros e estendeu a mo para Nyssen. Est bem, capito disse com um sorriso. Voc ganhou. *** Como vai ela? Tudo em ordem respondeu Crest. Se eu fosse voc, no faria uma coisa dessas pela segunda vez. Rhodan deu de ombros. No tive alternativas. Crest confirmou com um vigoroso aceno de cabea. Voc no imagina que energia terrvel h no olhar dessa mulher. Acho que fui a nica pessoa que sentiu todo o impacto desse olhar. At parecia que algum queria varrer meu crebro com uma vassoura de ao. Sorriu para Rhodan. Voc devia estar com muita raiva. No se esquea de que os crebros dos arcnidas so mais treinados e melhor utilizados que os dos homens, mas, em virtude da degenerescncia da raa, so menos resistentes. Os seus ataques brutais podem levar Thora loucura. Estou falando srio. Rhodan confirmou com um aceno de cabea. Estava muito contrariado. Sei disso. Talvez minha inteno fosse essa mesma naquele momento. Crest olhou-o. Parecia assustado. Mas isso... Rhodan interrompeu-o com um gesto. Isso no se repetir disse para tranquiliza-lo. Tenho outros meios para obrigar Thora a agir razoavelmente. Crest seguiu-o com os olhos enquanto atravessava o corredor, em direo sala de comando. Num gesto inconsciente procurou dar aos seus ombros cados uma expresso to orgulhosa como a de Rhodan. Quando se deu conta disso, sorriu. *** Rhodan despendeu algum tempo em subir com a Good Hope at coloc-la numa posio que lhe permitisse

estabelecer contato radiofnico com Washington. Manteve uma conversa demorada com os homens que, segundo supunha, tinham ordenado a Freyt que voasse Lua. Ningum assumiu a responsabilidade, mas todos exprimiram seu pesar pelo incidente. Rhodan no se deu por satisfeito; fez seu preo. Do outro lado houve algum espanto, mas logo se chegou concluso de que no havia nada a objetar s exigncias de Rhodan. Este logo fez a Good Hope pousar novamente no solo lunar e pediu que comparecessem sala de comando os 16 trs sobreviventes da Greyhound, aos quais haviam sido destinados camarotes individuais. Tive uma conversa com o pessoal de Washington principiou. Pediram desculpas, mas isso no me serve de nada. Manifestei um desejo e, face situao atual, resolveram me atender. Lanou um olhar significativo para Freyt e Nyssen, e finalmente para o tenente. Gostaria que vocs ficassem comigo disse. Freyt estreitou os olhos. Deringhouse ergueu-se de um salto. O nico que no reagiu foi Nyssen. Em compensao foi quem falou primeiro. J lhe dei minha opinio, major. Rhodan sacudiu a cabea. No se trata de mudar de campo por puro amor. Preciso de trs bons pilotos espaciais, e os mesmos acabam de cair em minhas mos. Se resolverem aceitar a oferta que lhes fao, a Fora Espacial lhes conceder exonerao com todas as honras. Tudo que tm que fazer dizer sim ou no. Dou-lhes vinte e quatro horas para refletir. Muito obrigado, companheiros. Levantou-se e saiu. Duas horas depois obteve a resposta. Era sim. Rhodan apertou a mo dos trs homens. Estava sorridente. Temos muita coisa importante a dizer comeou. E estamos com pressa. O exame dos destroos do cruzador espacial demorar alguns dias. Gastaram quatro dias nesse exame. Foi um tempo bem empregado. Os robs da Good Hope Rhodan trouxera alguns deles da Terra tiraram do ncleo quase intacto do cruzador tudo que parecia til e podia ser carregado na nave. Muitos objetos tiveram que ser empilhados. Os robs usaram as chapas do cruzador que ainda se encontravam em bom estado para construir um tipo de barraca, na qual abrigaram o restante da carga. Rhodan fez uma relao das mquinas e aparelhos que haviam retirado do cruzador. Grande parte eram bens de consumo destinados s trocas intergalcticas, nos quais Rhodan viu a soluo definitiva dos problemas financeiros da Terceira Potncia. Assim que tivesse em mos o produto da venda desses artigos, Homer G. Adams poderia dedicar sua capacidade genial soluo de problemas mais importantes. Rhodan reservou, para uso prprio, uma srie de canhes de radiao de autopropulso, armas energticas portteis e uma instalao completa para a produo de robs especiais. O exame da nave revelou outra coisa, que o prprio Rhodan nem chegou a perceber. Foi Thora que o avisou. Rhodan dispunha de um camarote especial a bordo da Good Hope, o que tambm acontecia com os outros tripulantes daquela nave de grandes dimenses, calculada para uma tripulao muito maior. Por duas vezes Thora j 75

julgara necessrio procur-lo ali; mas alguns meses j se tinham passado desde a ltima visita. Por isso Rhodan ficou surpreso ao encontr-la em seu camarote naquela noite. Confortavelmente instalada numa poltrona, balanava os ps. Era noite, de acordo com a escala de tempo terrena. Mas l fora, na plancie pedregosa, o sol continuava a brilhar quase com a mesma intensidade de quatro dias antes, quando a Good Hope pousou junto aos destroos da Greyhound. Ao que parecia, Thora no tinha a inteno de voltar a falar no incidente havido com os tripulantes da nave americana. Com um olhar amistoso disse: Acho que j tempo de estabelecermos um bom relacionamento. Rhodan no dissimulou o espanto. o que vivo dizendo h muito tempo respondeu. Fico satisfeito em saber que resolveu converter-se minha opinio. Qual foi a causa da mudana? A reflexo. Rhodan procurou descobrir o que ela queria dizer. No acreditava que de um dia para outro compreendera as ideias que no conseguira assimilar em um ano. Est bem. O que vamos fazer? Da minha parte prometo que no contestarei mais sua posio de comandante desta nave e de outras que ainda vamos construir respondeu Thora. Rhodan confirmou com um aceno de cabea. Fico-lhe muito grato. Rhodan falou devagar e procurou dar um tom simptico voz. Mas no o conseguiu, porque o espanto era maior que a simpatia. De outro lado prosseguiu dependerei de suas luzes em muitos pontos. Thora sorriu. No diga isso. Voc sabe tanto quanto qualquer comandante de cruzador arcondico, inclusive eu. Onde ser que essa mulher quer chegar com estes elogios?, pensou Rhodan. Iremos a um planeta que vocs chamam de Vnus, no ? Sim, naturalmente respondeu Rhodan em tom distrado. Todas as pessoas que se encontravam a bordo da Good Hope j sabiam disso antes de deixar a Terra. Ser possvel levarmos de uma vez tudo que retiramos do cruzador? No. Teremos de fazer trs viagens. Isso levar bastante tempo. Acha que o pessoal que ficou na Terra pode ser deixado s por tanto tempo? Por que no? Ras Tshubai um elemento digno de toda confiana. Alm disso, serei avisado se houver algo de anormal. Thora continuava a balanar os ps. Tinha o aspecto de quem procura lembrar-se de alguma coisa que ainda possa dizer. No se recordou de nada e levantou-se. Seguindo os costumes humanos, estendeu a mo em direo a Rhodan. Fao votos de que tenhamos uma boa colaborao disse. Umas pores de ideias se cruzaram na cabea de Rhodan. No sabia o que significava toda essa conversa. Era a primeira vez em todo aquele tempo que se sentia inseguro.

Seria formidvel se pudssemos conversar mais vezes. No que depender de mim, isso ser feito respondeu Thora com um aceno de cabea. *** Pouco antes da decolagem Rhodan teve uma palestra com Crest. Provocara-a na esperana de descobrir alguma coisa sobre os motivos do comportamento de Thora. Mas quando se viu diante de Crest, no soube como traduzir suas preocupaes em palavras. Mas deixou as ideias vista, de modo que Crest pde l-las no seu rosto. Que tal est o cruzador? perguntou Crest por achar que o problema era to melindroso que seria prefervel no abord-lo diretamente. Ser que existe alguma possibilidade de colocar em funcionamento ao menos o ncleo central? Est se referindo nave espacial? Crest confirmou com um aceno de cabea. Rhodan respondeu prontamente com algumas sacudidelas. impossvel. No sobrou nenhuma pea do mecanismo propulsor. Conseguimos resgatar as instalaes destinadas fabricao de robs. Acho que elas nos sero muito teis. Contando com os robs especiais, quanto tempo ns levaremos para construir na Terra uma nave que realmente esteja em condies de enfrentar o espao? Rhodan deu de ombros. Alguns anos. Est vendo? disse Crest. No vejo nada. Crest sorriu. Conheo algum disse em tom matreiro que apoiou seu orgulho desarrazoado numa ltima esperana de encontrar o caminho de volta sem o auxlio de uma desprezvel raa subdesenvolvida. Quando percebeu que essa esperana no se realizaria... bem, voc viu. Rhodan compreendeu. Quer dizer que durante todo esse tempo ela acreditou que seria possvel colocar o cruzador espacial em condies de navegabilidade? Crest confirmou com um aceno de cabea. Ela se agarrou a essa esperana, mas agora tem de larg-la. No foi fcil. Acho que est precisando de algum apoio. O caminho est aberto respondeu Rhodan laconicamente. *** Rhodan e Bell completaram o clculo da trajetria em quinze minutos. Na sua configurao atual, o tringulo Terra-Sol-Vnus assumia uma posio quase vertical em relao ao Sol. Com isso os clculos tornavam-se mais fceis. Rhodan e Bell utilizaram uma das calculadoras eletrnicas existentes a bordo da Good Hope. Ao contrrio das calculadoras terrenas, que no caso exigiriam uma programao complexa e uma srie de operaes matemticas, o aparelho arcondico trabalhava de forma bastante simples, reduzindo as funes a um mnimo. O voo decorreu sem incidentes. A distncia de 180 milhes de quilmetros foi percorrida em trs horas. Para os trs astronautas americanos, tratava-se de um acontecimento que os levou ao limite da sua capacidade de compreenso. At Nyssen perdeu o autocontrole; o espanto deixou-o mudo. 76

Freyt deu-se conta de como a tcnica dos arcnidas devia ser superior dos terrqueos para permitir que suas naves realizassem voos desse tipo. Subitamente sentiu-se pequenino e miservel. Indagou de si para si como Rhodan teria vencido esse choque, que sem dvida sentira da mesma forma que ele. Ao iniciar-se a operao de frenagem, Vnus surgiu sob a forma de uma bola amarela bem na linha de sua trajetria. De incio surgiu apenas um vago tremeluzir na tela, mas dentro de alguns segundos percebia-se nitidamente o planeta coberto por uma camada de nuvens. A esfera amarela cresceu para alm das bordas da tela e seu brilho foi diminuindo. A turbulncia da atmosfera de Vnus tornou-se perceptvel. Vnus efetuava um movimento de rotao a cada 240 horas. O dia desse planeta tinha a durao de dez dias terrenos. Alm disso, ficava cerca de uns trinta por cento mais prximos do centro de nosso sistema solar que a Terra. Esses dois fatos faziam com que, apesar da atmosfera protetora, houvesse uma diferena considervel entre a temperatura diurna e noturna. Essa diferena ocasionava tempestades to intensas que um furaco dos Caribes seria como uma p de brinquedo comparada com um trator. Mas essas tempestades no atingiam a Good Hope. Era bem verdade que ela oferecia um bom alvo aos temporais que, ao penetrarem na atmosfera, atingiam velocidades de at quinhentos quilmetros por hora; todavia, a energia de que era dotado seu dispositivo estabilizador bastava para mant-la na rota. Bell encarregou-se do localizador. Por ocasio de sua primeira visita a Vnus, realizada h poucos meses, Rhodan efetuara um mapeamento rudimentar de toda a superfcie do planeta, fixando as coordenadas a partir de um ponto arbitrariamente escolhido. O continente equatorial, onde Rhodan pretendia instalar a base, estendia-se dos dezesseis graus de latitude sul aos vinte e dois graus de latitude norte, e de zero a cinquenta e quatro graus de longitude oeste. Sua superfcie correspondia da Amrica do Sul. A extremidade leste fora batizada de cabo Cabea de Co, por causa de seu formato. A linha de longitude zero passava pela ponta desse cabo. O continente ainda no tinha nome, tal qual o mar que o banhavam. Mas Rhodan fizera um estudo detalhado de sua subdiviso e decidira instalar a base na costa norte, junto foz de um rio de mais de dez quilmetros de largura. O terreno estava coberto por um matagal impenetrvel. Ningum desejaria montar o acampamento num ponto afastado da costa. Os graves acontecimentos que se desenrolaram na Terra no permitiram que a primeira expedio fizesse um estudo mais minucioso das formas biolgicas existentes no planeta Vnus. Rhodan e os outros membros do grupo s sabiam que o continente equatorial abrigava vrias espcies gigantescas e primitivas. Sobre a flora no sabiam praticamente nada. As folhas eram verdes como as da Terra, e no havia a menor dvida de que o ciclo da vida se desenvolvia no mesmo sentido que o do planeta Terra. O fator decisivo da escolha de Vnus como sede da base foi a composio surpreendentemente favorvel de sua atmosfera. Era bastante densa para mitigar os efeitos do Sol, que ficava bastante prximo, tornando suportvel a permanncia humana. Durante as duzentas e quarenta horas do dia reinavam temperaturas que em mdia

atingiam cinquenta e cinco graus centgrados. Durante a noite, que tinha a mesma durao, o termmetro indicava treze graus. A camada de nuvens que sempre cobria o planeta fazia com que houvesse uma luz crepuscular e um clima de estufa que se mantinha constante por vrias horas. *** Olhe o cabo Cabea de Co! anunciou Bell. A estranha ponta de terra apresentou-se sob a forma de uma mancha branca sobre o fundo verde reluzente da tela. Rhodan estava realizando a direo manual da Good Hope. Face reduzida exatido dos dados consignados no mapa, o pouso constitua um problema que no poderia ser deixado a cargo da direo automtica. O cabo Cabea de Co deslizou pela tela do localizador, arrastando atrs de si o continente com o litoral que se desenvolvia nas direes noroeste e sudoeste. Depois de algum tempo, o cabo desapareceu por uma das bordas da tela, e os primeiros rios tornaram-se visveis no trecho de terra que ficava abaixo da Good Hope. Rhodan verificou a altitude. Noventa e um mil metros. Comparou o quadro que se desenhava na tela com as linhas de seu mapa. A distncia entre o ponto em que se encontrava a nave e a foz do rio onde seria instalada a base ainda era de quatro mil quilmetros. o rio das Mil Voltas! exclamou Bell. Escolheram esse nome porque nos seus meandros interminveis, o curso d'gua descrevia inmeras curvas e volteios. Bell registrava suas observaes a intervalos regulares, pois sua memria era excelente em relao a mapas e configuraes de terrenos. Freyt, Nyssen e Deringhouse mantinham um silncio compenetrado. Crest e Thora, sentados num dos leitos, observavam as telas. Tako Kakuta entrara em companhia de Anne Sloane; tambm pareciam admirados. Rhodan cumprimentou Anne com um gesto amvel. Ela quase no sara da cabina desde que decolaram da Terra. Manoli, bastante contrariado e olhando de vez em quando para a tela do rastreador, ocupava-se com o equipamento de rdio, que se mantinha em silncio. Se que em Vnus existia alguma forma de vida dotada de inteligncia, a mesma ainda no atingira um estgio que lhe permitisse utilizar a transmisso de mensagens sem fio. Aqui exclamou Bell com a voz alta e alegre fica o... No pde prosseguir. Um tremendo solavanco sacudiu a nave, e o quadro na tela deu um salto para o sul. As sereias de alarma uivaram. um ataque!, pensou Rhodan. Algum nos ataca. Reagiu instantaneamente. Thora. Assuma seu posto de armas. Posto de armas ocupado. Conseguiu localizar alguma coisa? A localizao no reage. Bell! Pronto! Coloque em posio os instrumentos externos. Procure descobrir o que . Est bem. Thora gastou o tempo necessrio para voltar e encar-la desta vez voc vai aguardar minhas ordens 77

antes de atirar. Thora limitou-se a confirmar com um aceno de cabea. Rhodan ps toda a potncia nos reatores. Orientou o acelerador de partculas, que produzia as ondas de matria. Uma simples manipulao da respectiva chave bastou para regular o suprimento da massa de apoio. A Good Hope opunha-se com o empuxo mximo dos seus reatores fora estranha que a impelia para o norte. Rhodan olhou fixamente para a tela do rastreador. Bell anunciou: Campo gravitacional orientado procedente de zero hora trs minutos. Quero uma localizao mais precisa disse Rhodan. Com uma satisfao feroz, constatou que conseguia manter a nave no mesmo lugar. Bell calculou com uma pressa febril. Em palavras apressadas deu a posio: Ponto de origem do campo em 29 graus 18 minutos norte, 15 graus 48 minutos leste. Thora! Tudo preparado. Fogo! Comprimindo um boto, Thora disparou uma srie de foguetes gravitacionais, que no mesmo instante fizeram sua apario na tela de orientao de tiro. No momento da exploso um foguete gravitacional desencadeava um choque de gravidade que, conforme o grau de estabilidade do alvo causava graves danos ou a desagregao total do mesmo. Uma vez que a energia gravitacional se desenvolvia num espao de cinco dimenses, os anteparos capazes de oferecer proteo contra os efeitos dessas bombas eram extremamente complicados. Thora fazia votos de que o inimigo, fosse ele quem fosse, no dispusesse desses anteparos. Na tela de orientao viam-se os minsculos pontos deslocarem-se para o norte. No local calculado por Bell, um pequeno ponto reluzente surgiu na margem da tela rastreadora. um objeto metlico constatou Bell. Os foguetes de Thora prosseguiam na sua trajetria. Aproximavam-se inexoravelmente do alvo. Na atmosfera desenvolviam uma velocidade de Mach 10. Dentro de um ou dois minutos o inimigo deixaria de existir. Rhodan reduziu a energia do mecanismo de propulso da nave; a velocidade aumentou. Ao mesmo tempo dirigiu-a para baixo. Uma exploso pesada como a que seria desencadeada por aquela srie de foguetes era uma coisa linda e muito breve. Cinco minutos aps a exploso pousariam junto base inimiga para verificar o que sobrara. Bell concentrou a ateno sobre a tela do rastreador, enquanto Rhodan controlava os instrumentos de controle de viagem vrias vezes por minuto. Thora foi a primeira que, atravs da imagem da tela de orientao de tiro, tomou conhecimento dos acontecimentos espantosos que se verificaram com os foguetes por ela disparados. Toda a formao, constituda de seis projteis, que at ento desenvolviam trajetrias paralelas e bastante prximas, orientadas para o norte, descreveu subitamente uma curva para o leste, aumentou de velocidade e dali a poucos segundos, sob a influncia do inimigo, deslocou-se para fora do campo de alcance da tela de orientao de tiro.

O susto deixou Thora paralisada. Demorou tanto em virar-se e soltar um grito abafado que Rhodan chegou tarde para ver o que havia acontecido com os foguetes. Thora fez seu relato em palavras confusas. Rhodan correu de volta para o assento do piloto, ps toda a fora no mecanismo propulsor e voltou a imobilizar a nave, submetida ao de dois campos energticos opostos. As ideias cruzavam-se vertiginosamente em seu crebro, originando um quadro bastante vago: os Dl! Era apenas uma suposio, mas entre todas as hipteses possveis era a mais provvel e racional. Os Dl possuam uma base ainda desconhecida na Lua. Era perfeitamente possvel que tambm tivessem concebido a idia de instalar uma base alternativa em Vnus. Havia uma nica contradio que no sabia explicar. Por que no realizaram um ataque direto contra a Good Hope? O raio direcional, consistente de um campo gravitacional orientado, era uma fora relativamente suave face aos recursos de que certamente dispunha um inimigo que sem mais aquela desviava seis foguetes gravitacionais. Rhodan no se deixou perturbar pela confuso causada pelas sucessivas hipteses levantadas por Thora. Fez o que lhe parecia mais acertado: aos poucos foi conduzindo para baixo a Good Hope, que com toda a fora dos seus mecanismos lutava contra o raio direcional. De um momento para outro aguardava um ataque mais eficaz da parte do inimigo desconhecido, mas nada aconteceu. Rhodan procurou compreender a mentalidade daqueles seres que, ao que tudo indicava, desejavam apoderar-se da nave inimiga, mas nada faziam para impedir que a mesma se libertasse de sua influncia. A fora tremenda arrastara a Good Hope alm do paralelo quarenta de latitude norte. J haviam passado pelo litoral do continente rtico, que se localizava quase exatamente no paralelo trinta e oito. Rhodan ps fim discusso que se desenvolvia atrs de suas costas. Vamos pousar anunciou. Espero que com isso consigamos nos subtrair influncia estranha. Provavelmente ser mais fcil nos aproximarmos do inimigo pela superfcie do planeta. No temos alternativas. O inimigo superior a ns, ao menos na quantidade de energia de que pode dispor; tomara que no o seja tambm nos aperfeioamentos tcnicos. Se estiver no mesmo nvel que ns, no ter possibilidade de localizar-nos depois que tivermos pousado. Naturalmente o continente rtico deve oferecer muitas possibilidades de ocultar uma nave como a nossa. Enquanto estivermos dentro do matagal, ou pouco acima dele, seremos invisveis. Por outro lado, no podemos nos dar ao luxo de deixar completamente fora das nossas vistas um inimigo que se encontra em nossa rea de atuao. Assim nada nos resta seno nos arrastarmos pelo matagal. Bell estava a ponto de responder. Mas nesse exato instante os acontecimentos tomaram um rumo completamente novo: o receptor a cargo do Dr. Manoli comeou a dar sinal de vida. O equipamento funcionava com base em hiperondas. Isso significava que o inimigo possua um emissor capaz de operar nessa faixa. Dali se conclua que sua tcnica era bastante desenvolvida. Do receptor saram palavras acusticamente perfeitas, distinguveis uma das outras. Acontece que ningum as entendia, nem mesmo Crest. Responda disse Rhodan, dirigindo-se a Manoli. 78

Nossas intenes so pacficas. No admitimos qualquer intromisso em nossa rota. Manoli fez o que lhe fora ordenado. Mal terminara, quando a resposta comeou a sair do receptor. Rhodan esperara que conseguisse analisar aquela lngua. Mas as palavras continuavam ininteligveis. Afastando Manoli, Rhodan repetiu a mensagem na lngua dos arcnidas. Mais uma vez a resposta veio sob a forma de uma srie de sons incompreensveis. Teve a impresso de que o interlocutor desconhecido repetia constantemente as mesmas palavras. O fato de ser ele mesmo o destinatrio da mensagem no o impressionava. Crest! gritou. Vou retirar a fita. Coloque-a no tradutor e procure descobrir que lngua essa. Abriu o registrador de fita acoplado com o emissorreceptor e cortou a parte da fita que registrara a mensagem do desconhecido. Crest inseriu-a na tradutora automtica. O estranho desistiu de transmitir suas mensagens. Com certa inquietao Rhodan deu-se conta de que esse gesto poderia ser o prenncio de um ataque. Talvez o raio direcional no passasse de uma forma de orientao da nave inimiga. Talvez s agora, quando no obtinha resposta satisfatria s suas mensagens, compreendesse que uma nave estranha se aproximava. Rhodan fez a Good Hope baixar o mais rpido possvel. A altitude ia diminuindo, e a dez mil metros do solo tambm diminuiu subitamente a intensidade do campo gravitacional do inimigo. A mil metros desapareceu praticamente, e a Good Hope recuperou sua capacidade de manobrar. Bell, que reassumira seu posto, observava o trecho de terreno projetado sobre a tela do rastreador. A essa altitude tambm as telas ticas comearam a funcionar. A camada compacta de nuvens ficara para trs a uma altitude de cerca de cinco quilmetros, e o terreno acidentado, talvez montanhoso, do continente polar ofereceu-se, nas telas, viso dos observadores. Montanhas at seiscentos metros de altura anunciou Bell. Rhodan respondeu com um aceno de cabea; parecia satisfeito. Isso basta para esconder uma nave de sessenta metros. Crest, que conclura o exame da fita, aproximou-se do assento do piloto. Rhodan afastou-o com um gesto, antes que comeasse a falar. Um instante, por favor. Dentro de cinco minutos minhas mos estaro livres. Bell comeou a comparar as imagens projetadas na tela do rastreador e do visor tico. A nave continuava a descer. Olhe! exclamou. Nosso lugar ali. Rhodan levantou os olhos. Na direo nordeste, ligeiramente fora da trajetria da Good Hope, uma srie de colinas estendia-se pelo terreno, subindo suavemente at o cume da primeira montanha. A uns dois teros da distncia que separava a plancie do cume abria-se uma cratera. Era redonda e seu dimetro media uns duzentos metros. Suas bordas desciam para as profundidades das colinas. No lugar em que se encontravam no era possvel determinar a profundidade. Rhodan respondeu com um aceno de cabea e modificou o curso da nave. Passou junto montanha, seguiu a linha da cumeeira e parou acima do centro da cratera.

A visibilidade era boa. A Good Hope estava estacionada a menos de cem metros acima da borda da cratera. A profundidade da mesma era de cerca de oitenta metros. Rhodan sentiu-se tranquilizado ao perceber que as paredes no eram muito ngremes, como as crateras vulcnicas. Est bem disse. Vamos pousar. O fundo da cratera estava coberto de um emaranhado de vegetao e de algumas rvores. As telas escureceram quando a Good Hope mergulhou. Rhodan desceu devagar, com muita cautela. Quando as bordas da cratera se erguiam acima do ponto mais alto da nave, o sinal azul de parada iluminou-se no painel. A Good Hope conclura o pouso.

III
Rhodan voltou-se. Crest estava de p atrs dele, com a fita do tradutor na mo. Diz que se trata de uma forma antiga do intercosmo informou. Aqui est a traduo. Entregou o carto a Rhodan. Na linguagem silbica dos arcnidas lia-se a seguinte mensagem: Queiram dar o sinal convencional em cdigo. Bell olhou por cima de seus ombros. Dominava a lngua arcondica, escrita ou falada, to bem quanto Rhodan, Crest e Thora. Sinal convencional! murmurou. Com quem ser que essa gente convencionou alguma coisa? Rhodan sacudiu a cabea. Isso no to importante. O que interessa saber o que vem a ser o intercosmo antigo. Procurou recorrer memria do que lhe fora transmitido pelo treinamento hipntico. Intercosmo? Intercosmo antigo? Ao que parecia Crest tambm no dispunha de uma resposta. Rhodan sabia da existncia de uma lngua denominada de intercosmo. Servia de instrumento de comunicao em todo o Imprio. O intercosmo desenvolvera-se nos ltimos mil anos da escala de tempo terrestre. O adjetivo antigo parecia indicar que havia uma forma ainda mais velha dessa lngua. Mas nem Rhodan 79

nem Crest sabiam dizer quando a mesma se desenvolvera, e por quem era usada. De qualquer maneira era to antiga que no guardava a menor semelhana com o intercosmo falado nos dias atuais. Rhodan levantou-se. Assim no chegaremos a nada. Temos que pr-nos a caminho. Abandonou a suposio de que dera com uma base desconhecida dos Dl. Pela estrutura do seu crebro, esses seres no utilizavam nenhuma lngua para comunicar-se. Se dispusessem de uma base neste planeta, teriam usado a via teleptica para solicitar a senha codificada. Isso tranquilizou Rhodan, embora ele no dispusesse de qualquer informao que lhe permitisse concluir que o inimigo com que se defrontava no era ainda mais perigoso que os Dl. Olhou os presentes um por um e disse em tom compenetrado: No vamos perder tempo. Antes que termine o dia, nossa patrulha deve avanar um bom pedao. *** O que lhe parece? Rhodan estava no seu camarote, em companhia dos dois arcnidas. H meia hora Bell, Tako Kakuta e os trs astronautas americanos haviam sado da nave para explorar os arredores e realizar o levantamento cartogrfico do terreno. Thora parecia abatida. Rhodan indagou de si para si se isso ainda seria efeito da impresso causada pelo cruzador espacial destroado sobre a Lua, ou se o seu estado fora causado pelo surgimento de um inimigo desconhecido, capaz de enfrent-la de igual para igual. Crest inclinou-se. No podemos formular nenhuma conjetura respondeu. No temos qualquer indicao sobre os seres que se pem no nosso caminho. Indagou aos registros? Indaguei; no sabem de nada. Vnus no consta entre os mundos habitados onde nossas naves j aportaram. Rhodan confirmou com um aceno de cabea. Era o que eu esperava. Se os registros soubessem quem vive em Vnus, minha memria recm-implantada devia ser capaz de informar o que vem a ser o Intercosmo antigo. Acontece que no sei; pior que isso, no tenho a menor ideia do que vem a ser isso. Crest ficou calado por um instante. Depois conjeturou: No de todo impossvel que no incio da expanso galctica alguma expedio arcondica tenha avanado at aqui e perdido a comunicao com o planeta natal em virtude de uma catstrofe. Assim se explicaria por que nossos registros nada sabem sobre esta colnia. Rhodan refletiu sobre as palavras de Crest. Da se concluiria que segundo os padres terrenos esta colnia teria pelo menos dez mil anos. Crest fez que sim. Isso mesmo. Foi nessa poca que teve incio a expanso. Alguns sculos depois as comunicaes j tinham sido aperfeioadas tanto que uma colnia recminstalada nunca poderia cair no esquecimento. Muito bem. Suponhamos que se trate de arcnidas, como vocs. Ou melhor, de arcnidas que se

desligaram da terra natal h dez milnios e certamente desenvolveram seu prprio estilo de vida. Isso adiantaria alguma coisa, se no entendem nossa lngua, nem ns a deles? Crest lanou-lhe um olhar de surpresa. Quer dizer... O que quero dizer que temos um inimigo diante de ns, quer se trate de arcnidas, quer no. E continuar sendo nosso inimigo enquanto no pudermos inform-lo sobre nossas reais intenes. Quando pudermos fazer isso, decidir se vai ficar conosco ou contra ns. Ou se vai ficar neutro ponderou Crest. Rhodan estacou. Depois de algum tempo sorriu. Acredita mesmo que neste setor da galxia exista algum que possa ficar neutro nos prximos milnios? Quero dizer mais uma coisa prosseguiu. Teremos de aproximar-nos sorrateiramente da base deles, como se tivssemos um inimigo diante de ns. Se no o fizermos, acabaremos sendo localizados e provavelmente destrudos. Assim que conseguirmos chegar base, teremos de atacar. Faremos o menor estrago possvel, mas no podemos deixar de atacar, nem que seja para entrar e falar com essa gente. No nos abriro as portas espontaneamente. No adianta perdermos tempo quebrando a cabea a este respeito. Crest acenou, numa atitude pensativa. Meu jovem amigo, sua lgica de uma energia assustadora disse com a voz baixa. Embora meu treinamento cerebral tenha sido mais prolongado que o seu, teria levado algumas horas para chegar a essa deciso. De qualquer maneira existe a possibilidade de nos vermos obrigados a atirar contra seres da nossa espcie. Rhodan levantou-se. Ia dizer alguma coisa, mas Thora cortou-lhe a palavra. J pensou? perguntou. Como possvel que h dez mil anos, segundo sua escala de tempo, um grupo se tenha fixado aqui, e em todo esse tempo no tenha conseguido realizar uma colonizao visvel do planeta? Rhodan fez um gesto de assentimento. J pensei nisso. Seria de esperar que num espao de dez mil anos um grupo de colonizadores, por menor que fosse, conseguisse pr sua marca ao mundo que habita. E o que encontramos aqui? O matagal, a gua, os vulces. No h o menor vestgio de uma civilizao. Ser que um campo gravitacional orientado e o desvio de seis foguetes no constituem um sinal? perguntou Crest numa ironia bonachona. Est certo. Mas fora da base no existe nada. Crest fitou o vazio. Que concluso voc tira disso? perguntou depois de algum tempo. Nenhuma respondeu Rhodan laconicamente. Resolvi quebrar a cabea com coisas mais importantes. Assim que conseguirmos penetrar na base deles, l no norte, veremos o que encontramos. *** s cento e oitenta horas, tempo local, Bell retornou com seu grupo. Apresentou-se imediatamente a Rhodan. Entregou-lhe um mapa desenhado numa folha de plstico, que tinham levantado com o cartgrafo automtico. Realizamos o levantamento completo de uma rea com o raio de cem quilmetros em torno da nave. No foi fcil, nem mesmo com os trajes transportadores arcondicos. No nos arriscamos a subir mais que 80

cinquenta metros acima das copas das rvores. Tomara que no tenha sido demais disse Rhodan em tom preocupado. Cinquenta metros? impossvel. A base deles fica a uns quinhentos quilmetros. A uma distncia dessas... O traje transportador funciona com base na gravitao artificial. E uma fonte de gravitao pode ser detectada a milhares de quilmetros de distncia. Bell empalideceu. verdade. Mas oua. Talvez o que descobrimos baste para eliminar suas dvidas apontou para o mapa. Esta rea tem acesso direto ao mar. Um fiorde ou coisa parecida avana at aqui. Fica a menos de dez quilmetros do ponto em que nos encontramos. Nessa altura ainda tem duzentos metros de largura. Um fiorde? Isso mesmo. A gua salgada e imvel. Se no for um fiorde, s pode ser um lago salgado. Rhodan acenou com a cabea. Est bem; prossiga. A gua est repleta de animais de toda espcie. Encontramos peixes completamente normais e um tipo de foca. De resto, s h bichos horrveis; nunca vi nada parecido. Voc vai ficar todo arrepiado. H polvos to grandes que um batalho inteiro pode esconder-se atrs deles; alguma coisa parecida com uma cobra, s que tem seis ps; e outros bichos que ficam parados em cima da gua que nem um tapete fino. S se mexem quando se toca neles. No lhe do a menor chance. Ao menos no deram nenhuma chance pedra que atirei neles; de repente o lindo tapete transformou-se numa bola gosmenta que agarrou a pedra e arrastou-a para o fundo. Rhodan interrompeu-o rindo. Est bem. Mais alguma coisa importante? Bell lanou-lhe um olhar de censura. Pois bem disse com um suspiro. O terreno apresenta um declive para o norte. Localizamos uma cadeia de montanhas a grande distncia. No acreditei nos instrumentos, mas os picos mais altos chegam a mais de dez mil metros! Rhodan deu de ombros. Todo o interior do continente parece ser um emaranhado de montanhas. Os picos mais elevados ficam na regio em que o inimigo tem sua base. Entre eles h alguns vulces bem feitos. Nos demais lugares, o terreno no oferece nada de interessante. Para o leste e o oeste a altitude mantm-se constante, embora haja algumas colinas. Para o sul vai descendo em direo ao mar. O ar fede a fogo e enxofre, mas pode-se respir-lo sem sentir nuseas. Existem animais que so do tamanho do Empire State Building. Vamos devagar, Bell. Est bem; so de um tamanho apavorante. Mas no parecem muito inteligentes. Nyssen testou sua capacidade de reao. No teve a menor dificuldade em flutuar no ar bem frente da boca deles e escapar em tempo. Ainda h dois rios pequenos, que correm na direo geral do sul. No encontramos mais nada. O mapa registra tudo o que achamos interessante. Rhodan assentiu com um movimento de cabea. Voc ficou de me explicar por que aqueles seres estranhos no poderiam localiz-los, mesmo que voassem a cinquenta metros acima das copas das rvores. Esto encurralados no meio das montanhas do norte, e muito provvel que na nossa direo tenham

pelo menos um cume diante do nariz, que lhes roube a viso e a possibilidade de localizao. Rhodan virou-se de lado e examinou Bell dos ps cabea. E voc acha que impossvel que tenham montado suas instalaes de localizao em cima do cume mais alto, para dar-lhe maior eficincia, no ? No, isso no; mas... Parou em meio frase. Bem, saberemos disse Rhodan. Que Deus tenha compaixo de voc se tiver revelado nossa localizao. Por alguns minutos Bell parecia muito abatido. Depois disse: Acho que, se soubessem onde estamos j nos teriam bombardeado. Rhodan sacudiu os ombros. Talvez. *** Pouco depois das cento e noventa horas chegou o crepsculo, e com ele um verdadeiro exrcito de tormentas. Rhodan mandara equipar os principais cronmetros da nave com mostradores adaptados rotao de Vnus. O dia tinha duzentas e quarenta horas de Vnus, e uma hora de Vnus s apresentava uma diferena de cerca de quinze segundos em relao hora terrena. Rhodan decidira manter a patrulha a bordo por mais algum tempo. Achara conveniente explorar em primeiro lugar os arredores da nave, a fim de que os homens pudessem levar o equipamento necessrio para a marcha pela selva. Antes de tudo, quis ter certeza de que a leviandade de Bell no despertara a ateno do inimigo. Se este fosse o caso, no poderiam utilizar os trajes transportadores dos arcnidas, ao menos em voos por cima das copas das rvores. E abaixo delas eram inteis. Na selva do continente polar ningum conseguiria voar. Alm disso, Rhodan postara sentinelas. Ao menos um homem que sabia lidar com os instrumentos de busca e vigilncia da Good Hope tinha de permanecer na cabina de comando. Em caso de emergncia talvez no bastasse que acudissem aos sinais de sirena para defender-se de um atacante. Quem estivesse de sentinela devia gravar numa fita as observaes mais importantes, quer se relacionassem com a tarefa da expedio, quer no. Qualquer indicao, inclusive sobre animais ou ocorrncias da natureza, assumia certa importncia na medida em que contribua para fornecer um quadro de informaes sobre os arredores. Rhodan assumiu o primeiro turno, das cento e noventa as cento e noventa e trs horas. Apagou a luz da cabina de comando, onde no havia mais ningum e, para observar os arredores, colocou uma sonda tica em nvel superior ao da borda da cratera. A tempestade desenvolvia uma fria inconcebvel em meio ao crepsculo. A tormenta vinha do leste, do meio da noite. Utilizando uma sonda aerodinmica, Rhodan mediu a velocidade do vento. Constatou valores de trezentos e cinquenta quilmetros por hora, menores, portanto, que os observados em grandes altitudes. L pelas cento e noventa e duas horas escureceu por completo, o que obrigou Rhodan a conectar a sonda tica com o dispositivo infravermelho. Com isso perdeu o colorido das imagens que surgiam na tela. Os raios 81

infravermelhos projetavam desenhos brancos em fundo negros. Meia hora depois a tempestade comeou a amainar. Bem perto, uma cabea com formato de cobra surgiu por cima da folhagem; pertencia a um animal da classe dos surios. O pescoo encimado por uma cabea minscula executava movimentos pendulares. Provavelmente o animal tentava orientar-se pela tempestade. Rhodan observou atentamente, para descobrir quanto tempo gastaria nisso. Ao que parecia a informao de Bell era correta: os animais no eram nada inteligentes. Rhodan ligou o gravador e falou: Avistei um animal da classe dos surios. Com o pescoo esticado a cabea fica a uns cinco ou seis metros acima da folhagem. Leva dez minutos para orientar-se num terreno que oferece ampla visibilidade. Era bom saber disso. Com isso a patrulha no precisaria dar uma volta enorme em torno de cada surio com que se deparasse. Provavelmente poderia passar por entre as suas pernas, sem que ele percebesse nada. Subitamente ouviu um rudo atrs de si. Virou-se abruptamente e viu o vulto esbelto de Thora luz mortia das telas. No meta um susto destes nos outros disse em tom de gracejo. Existe gente mais nervosa que eu. Thora deu uma risadinha. Vim revez-lo. Seu turno est quase no fim. Rhodan olhou para o relgio. Faltavam mais de vinte minutos. Ambos contemplaram a tela em silncio. Voc devia ter visto isso quando a tempestade ainda uivava disse Rhodan depois de algum tempo. Era um quadro bem romntico. Thora no respondeu. Levou alguns minutos para formular uma pergunta estranha: Est gostando? De qu? Deste mundo. Rhodan confirmou com uma expresso sria. Gosto de qualquer mundo em que ponho os olhos. Conheo muitos deles, alguns bem, outros menos bem. S ficarei satisfeito quando tiver visto todos eles. Prosseguiu depois de uma pausa: Por qu? Voc no gosta? Thora hesitou antes de responder. No sei se compreender. Quem pertence a uma raa como a minha sabe que no encontrar nada de novo no universo. Tudo que descobrimos j foi visto por ns em outro lugar, igual, ou sob uma forma semelhante. Com o tempo a gente se cansa de ver coisas, sabe? s vezes chego a perguntar quando algum filsofo ter a ideia de pedir a abolio das viagens espaciais, j que elas no contribuem para o desenvolvimento espiritual dos seres inteligentes. Rhodan deixou que a ideia lanasse razes em sua mente. No to absurda assim, pensou. Quem tem uma histria de dezenas de milhares de anos no encontra mais nada que seja novo. Suas naves nunca atingiram as outras galxias, ou melhor, nenhuma das raras tentativas nesse sentido teve algum xito. Isso no seria uma possibilidade? Voc fala como um homem respondeu Thora com uma ponta de ironia. jovem, curioso e um tanto impetuoso. Sou um homem disse Rhodan.

Pense no custo de uma expedio intergalctica, e na utilidade que pode proporcionar em comparao ao mesmo. Custo? interrompeu Rhodan em tom exaltado. Quem quer saber de custos quando se trata de um empreendimento novo, que revolucionar o mundo? O desenvolvimento do programa de viagens espaciais dos terrqueos, at a construo da primeira nave lunar, consumiu tanto dinheiro que toda a humanidade poderia viver despreocupadamente na maior abundncia. Algum se preocupou com isso? No. Na sia, na frica e nos pases latino-americanos milhes de pessoas continuaram a morrer de fome, ou de doenas que poderiam ter sido curadas se houvesse o dinheiro necessrio para a compra de remdios. Em vez disso preferiu-se construir uma nave lunar. No sei at que ponto esse tipo de desenvolvimento pode ser compatibilizado com a moral. De qualquer maneira a humanidade um bando de teimosos que no est empenhado em voltar ao paraso, mas em satisfazer sua curiosidade e enfiar o nariz cada vez mais pelo mundo adentro. Quem sabe se a humanidade j no existiria se no fosse assim. No faltaram catstrofes que fizeram tudo para extinguir a chama de sua vida. Falara com certa violncia. Mas Thora compreendeu que essa violncia no se dirigia a ela. Foi o orgulho da raa que o arrebatou. Subitamente Thora invejou-o por esse tipo de orgulho. No sei se, mesmo nos seus melhores anos, nossa raa j esteve to repleta de energia como a sua disse depois de alguns minutos. Rhodan voltou-se e procurou enxergar seu rosto na escurido. Seus olhos vermelhos emitiam um reflexo dbil sob a luz das telas. No parecia que estivesse fazendo pouco dele. A resignao daquela mulher inquietava-o e deixavao acanhado. Olhou para o relgio. Seu tempo terminara. Foi um prazer conversar com voc. Espero que ainda tenhamos muitas oportunidades para isso. Thora cumprimentou-o com um aceno da cabea. Quando fechou a escotilha atrs de si, lamentou no ter ficado com ela. Thora chegara mais cedo. Por que ele no poderia ficar at mais tarde? Talvez estivesse decepcionada. Voltou-se e esteve a ponto de abrir a escotilha. Mas acabou desistindo. Talvez ela lhe lanasse um olhar irnico quando o visse entrar de novo, e isso lhe estragaria a disposio. Devagar e pensativo foi voltando ao seu camarote. Sentou na poltrona e fumou um cigarro. Ligou a tela, mas os aparelhos do camarote no dispunham de sonda, e por isso s viu as paredes escuras da cratera em que a nave estava escondida. *** Rhodan no sabia quanto tempo tinha dormido quando foi acordado pela campainha do interfone. Sentiuse cansado. O rosto redondo de Bell surgiu na tela: Acorde! gritou este. Que diabo, acorde! Ainda meio sonolento Rhodan ps o dedo no boto do interfone e comprimiu-o. O que houve? resmungou. Bell respirou aliviado. J pensava que voc nunca mais... Deixe de prembulos! Quero dormir. Acabo de fazer uma observao, Rhodan. 82

E da? Registre-a no gravador e deixe-me em paz. Nada disso! gritou Bell. As focas saram da gua e esto realizando uma conferncia no cume da montanha. Voc no pode deixar de ver isso. Espantado, Rhodan sacudiu a cabea. As focas? Que focas so essas? Mas logo se lembrou do relatrio que Bell lhe apresentara no dia anterior. Saiu da cama gemendo. Est bem. J vou at a. No se lavou. Apenas acendeu um cigarro. Bell estava boquiaberto diante da tela. Fez um gesto para que Rhodan se aproximasse; no emitiu um som, como se tivesse receio de assustar as focas. Rhodan viu que ele acoplara um ampliador setorial na sonda tica. Dessa forma conseguira aproximar o plat da montanha, situado a oito quilmetros de distncia, de tal forma que se distinguiam todos os detalhes. Tanto a longa encosta daquela montanha de cerca de quinhentos metros de altura, nem seu cume pareciam ser diferentes da borda da cratera no que dizia respeito composio do solo. A vegetao subia pelas paredes da cratera, prosseguia pela encosta, tornando-se cada vez mais rala e deixava o cume completamente vista. Rhodan olhou para o relgio. Era pouco antes das cento e noventa e seis. Bell fora escalado para servir de sentinela depois de Thora. Passou a observar a tela. Bell quis dizer alguma coisa, mas Rhodan interrompeu-o com um gesto. No cume uns grupos enormes de animais estranhos se moviam. Tinham uma vaga semelhana com focas; mas, pela descrio de Bell deviam ser animais da classe dos peixes, que respiravam atravs de guelras. Seus movimentos eram fascinantes. Parecia que alguma coisa fazia com que sempre dessem o mesmo tipo de salto ao mesmo tempo. Que acha disso? perguntou Bell. Voc no disse que so peixes? Sim; tm guelras e enquanto os observamos no puseram a cabea para fora da gua. Rhodan confirmou com um aceno de cabea. Quem sabe se estes peixes no tm pulmo? disse em tom pensativo. Santo Deus, voc acha que a respirao deles to interessante? Gostaria muito mais de saber que tipo de procisso esta que esto realizando. No nada de especial. Na Terra temos coisa semelhante, como por exemplo, a brama do galo silvestre. Bell sacudiu a cabea. Nunca vi um galo silvestre bramar, mas tenho certeza de que no ficam pulando em ritmo como esses animais. Rhodan passou a mo pela cabea. Voc no deixa de ter razo. Subitamente o cansao abandonou-o. Rpido, arranje dois trajes transportadores. Bell levantou-se com um sorriso. Finalmente! Rhodan tomou lugar junto ao interfone e chamou Crest, que devia ficar de sentinela depois de Bell. Informou-o sobre o que este havia observado e disse que pretendiam aproximar-se do bando de focas para observlas de perto e capturar uma delas. Crest concordou e no momento em que Bell e Rhodan terminaram de colocar os trajes transportadores, entrou na sala de comando.

Parece que sua preocupao com o localizador do inimigo desapareceu como por encanto, no ? perguntou Bell quando abriram a comporta externa. Rhodan sacudiu a cabea. No pretendo deslocar-me a cinquenta metros acima das copas das rvores, e, alm disso, no nosso caso, os cumes das montanhas realmente oferecem uma proteo excelente. Bell no o contradisse. Foram voando lentamente bem junto s colinas. Rhodan se armara com uma pistola de radiao, enquanto Bell carregava um desintegrador um tanto pesado. A noite estava escura. De incio a diferena entre a nitidez do quadro que se desenhava na tela e o negrume do nada para o qual olhavam deixou-os irritados. Mas mesmo por entre camada compacta de Vnus penetravam alguns raios de luz, e com o tempo seus olhos acostumaram-se a essa iluminao escassa. Levaram quinze minutos para percorrer os oito quilmetros. No se deslocaram com muita rapidez, para no assustar as focas. Ficaram observando por alguns minutos. As focas tinham cerca de um metro. Geralmente moviam-se como as focas da Terra, apoiando-se na cauda e nas barbatanas. Mas durante a dana conseguiam s vezes desprender as barbatanas do cho, equilibrando-se por meio minuto apenas sobre a cauda. Pareciam engraadas e dificilmente algum imaginaria que esses animais, mesmo atacados, pudessem representar um perigo para quem quer que fosse. Subitamente aquilo que Bell chamara de procisso terminou. No silncio que passou a envolver o plat, Rhodan lembrou-se de que os prprios animais no haviam emitido qualquer rudo alm do arranhar das barbatanas. Parecia ser um grupo silencioso. Tudo indicava que se preparavam para deixar o local. Rhodan deu um empurro em Bell. Ergueram-se de trs da moita que os ocultava e com dois ou trs saltos alcanaram o grupo de focas. A reao dos animais foi instantnea. A maior parte deles desceu em largos saltos a encosta do outro lado, muito mais ngreme. Outros procuraram escapar em meio escurido. Apenas um deles no foi bastante rpido para escapar s mos de Bell e Rhodan. Por estranho que parecesse no se defendeu quando notou que estava preso. Ficou deitado de costas, imvel, fitando os dois homens com seus olhos grandes. Cuidado! disse Rhodan. Pode ser um truque. De repente pode dar um salto e desaparecer. Mas o bichinho no parecia pensar nisso. Permitiu que Bell e Rhodan o levantassem. Puseram a funcionar os propulsores de seus trajes e num rpido voo rasante levaram-no at a nave. Crest j avisara o resto da tripulao de que algo de interessante se passava. Quando Rhodan e Bell entraram na cabina com o prisioneiro, todo mundo j estava reunido. O que pretende fazer com ele? perguntou Manoli. o que quero perguntar a voc respondeu Rhodan. Chegou a observar esses animais? Manoli fez que sim. Acho que dispem de um nvel de inteligncia relativamente elevado disse Rhodan. Como poderamos descobrir se assim? Quem sabe se uma anlise cerebral no resolveria? interveio Bell. 83

Rhodan ps-se a refletir. Isso s seria vivel se o bichinho fosse capaz de conceber ideias lgicas. No custa tentar. A foca estava estendida sobre uma das mesas do laboratrio. Manoli apalpou-a cautelosamente. estranho disse. Sou capaz de apostar que este animal capaz de emitir sons. Por que no fala? Bem junto cabea da foca, em cima da mesa de laboratrio trazida para a cabina de comando, havia um pequeno recipiente de vidro, de paredes bem finas. Subitamente o animal comeou a emitir sons estridentes, deu um salto e quebrou o vidro. Perplexo, Manoli fitou os cacos. Ora essa! disse Rhodan. Devamos ter pensado nisso. No laboratrio, repleto de instrumentos destinados a estabelecer contato com seres de lngua e tcnica de comunicao diferente, havia um receptor de ultrassom, que tinha por fim transformar as frequncias supersnicas, imperceptveis aos ouvidos humanos e arcondicos, colocando-as numa faixa audvel. Colocaram o aparelho perto da foca; ouviu-se uma srie de zumbidos, chiados e chilreios. Tais sons foram gravados em fita, a fim de que o analisador cerebral os conjugasse com os impulsos cerebrais do animal e procurasse realizar a reconstituio lgica da linguagem das focas. Isso, porm, s seria possvel se o animal tivesse emitido uma verdadeira linguagem, e no apenas uma srie de sons inarticulados ditados pelo medo, pela excitao ou pela raiva. O analisador era um aparelho pequeno, se o comparssemos com seu desempenho. Reforava as micro-ondas emitidas pelo crebro e, com base nos modelos ideolgicos armazenados em sua memria, atribua-lhes determinado sentido. Partia do pressuposto de que cada ideia, mesmo vinda de crebros diferentes, originava impulsos idnticos, desde que o crebro fosse do modelo C-O-H, isto , pertencesse a um ser nascido num planeta dotado de uma atmosfera oxigenada. O analisador registrava o resultado sob a forma de impulsos gravados em fitas, que eram interpretadas pelo crebro eletrnico. Rhodan pegou a fita e introduziu-a no computador. A decifrao durou dez segundos. No carto de plstico expelido pela mquina lia-se em linguagem arcondica: Eu,... (palavra indecifrvel, provavelmente o nome), peo aos sublimes... (palavra equivalente a deuses ou divindades) que me permitam voltar ao meu elemento (o mar?), pois em caso contrrio morrerei sufocado. Rhodan ficou perplexo. Imvel, fitou a tira de plstico. Tako! gritou. Pois no! O bichinho est morrendo sufocado. Temos de lev-lo imediatamente at a gua. Est disposto? Tako fez que sim. Segurou a foca nos braos. No haver nenhum problema disse com um

sorriso. No mesmo instante desapareceu, para reaparecer logo aps. Rhodan disps-se a responder s perguntas que comearam a chover sobre ele. No h dvida de que se trata de seres inteligentes declarou. O fato de que o analisador foi capaz de decifrar seus pensamentos j prova isso. Tambm no h dvida de que se trata de um tipo de peixe dotado de pulmo. Esse peixe respira de duas maneiras: pelas guelras e pelo pulmo. Evidentemente a ltima modalidade ainda no est suficientemente desenvolvida. As focas s conseguem sobreviver fora da gua por um tempo limitado. Depois de uma pausa acrescentou: claro que tentaremos novamente estabelecer contato com elas. Procuraremos aprender sua lngua para conversar com esses seres. Mais uma coisa: claro que no foram as focas que instalaram uma base no norte, com uma tcnica superdesenvolvida. Acho que podemos excluir esta possibilidade.

IV
Rhodan marcara a partida para depois do nascer do sol. Mas a noite era to longa que a impacincia dos membros da tripulao terrena no lhe permitiria pass-la na inatividade. Mandou entregar trajes transportadores aos participantes da patrulha, e tambm algumas armas. Alm disso, forneceu-lhes instrues detalhadas. Os membros da patrulha foi ele mesmo Reginald Bell, o Dr. Manoli, os trs astronautas americanos, Tako Kakuta e ainda, por insistncia sua Anne Sloane. Estavam a ponto de sair pela comporta da nave quando o grito de advertncia de Crest soou nos interfones: Aguardem! Localizei alguma coisa. Rhodan mandou que todos permanecessem no interior da comporta. Ele mesmo dirigiu-se apressadamente sala de comando. Crest estava sentado diante da tela do rastreador, onde se via um enxame de manchas luminosas brancas, que se deslocavam nervosamente de um lado para outro, aparentemente sem destino. O que isso? perguntou Rhodan. Diria que so espies robotizados respondeu Crest. No sei se ainda est lembrado: nos primrdios de nossa histria havia instrumentos desse tipo. So apenas sondas radiogoniomtricas, ticas ou de micro-ondas de grande alcance. O tamanho destas aqui no maior que trs ou quatro vezes a palma de minha mo. Modificou a regulagem para ampliar um trecho do campo de observao. Por alguns segundos viu-se um pequeno objeto em forma de disco, que se manteve imvel. Quando Crest voltou regulagem normal, o objeto desapareceu. Ainda no nos encontraram constatou Rhodan. Crest deu de ombros. Quem sabe se no um truque? isso mesmo, Rhodan refletiu. Seja como for, partiremos disse depois de algum tempo. Mas iremos a p; no voaremos. Levaremos um rob-planador, que nos garantir um 84

caminho livre. Olhou para Thora, para ver se ela estava com medo. Sorria para ele. Manterei contato ininterrupto com voc prosseguiu Rhodan. No exponha a nave a qualquer perigo. Quando tiver a impresso de que no podemos nos defender mais sob as nossas cpulas protetoras, suba, mas no muito alto, e d o fora. Seja como for, tentaremos bater o inimigo. Estamos equipados para alguns meses. Se a misso falhar, entraremos em contato para estabelecer o lugar em que possam buscar-nos, ou ento hesitou por um instante ou ento no haver mais nada para comunicar. Naturalmente isso outra possibilidade. Crest confirmou com um aceno de cabea. Sua atitude quase chegava a ser devota diante de tamanha audcia. Deu ordem a Bell para que retirasse o pesado rob-planador dos compartimentos de carga e o instrusse sobre o que tinha a fazer. Teria que trabalhar em base semiautomtica, isto , algum teria que dirigi-lo, pois no havia tempo para elaborar um programa e introduzi-lo em seu centro de memria. Ficaremos com os trajes transportadores explicou Rhodan. Mas torcerei o pescoo de qualquer um que se atreva a voar por cima das copas das rvores sem minha licena. Bell arrastou o rob pela comporta. Os outros o seguiram. Quando chegaram borda da cratera eram duzentas e trinta horas e trinta, meia hora antes da meianoite de Vnus. Rhodan fez o grupo descer pela outra encosta da montanha, em direo ao fiorde. A descida foi muito penosa. Felizmente o caminho ngreme estava livre de qualquer vegetao que lhes impedisse a marcha. Certamente a violncia das tempestades fazia com que nada crescesse naquele declive. O rob-planador, que nada tinha a fazer, avanava ruidosamente frente do grupo, esforando-se para no perder o equilbrio. Atrs dele vinha Rhodan, seguido dos outros. Tako Kakuta formava a retaguarda. A descida para o mar durou mais de uma hora. Do cume da montanha at o mar o grupo havia percorrido dois quilmetros, medidos na horizontal. Impaciente, Rhodan calculou que nessa marcha consumiriam duzentas e cinquenta horas de percurso para chegar base inimiga. Era bem verdade que a descida fora realizada num terreno difcil, mas do outro lado do fiorde as coisas no seriam mais fceis, pois o terreno, que subia lentamente, estava coberto de um denso matagal. Rhodan decidira que o grupo atravessaria o fiorde com o auxilio dos trajes transportadores. Ao nvel da gua no havia perigo de serem localizados, j que o terreno ligeiramente elevado formava um abrigo. O rob-planador atravessou o fiorde sua maneira. Entrou na gua, deixou que a espuma lhe cobrisse as costas e desapareceu. Seu mecanismo era to robusto que poderia enfrentar sem maiores problemas os perigos com que se defrontasse no fundo do mar. Acontece que seu avano impetuoso alarmara os habitantes do mar. Sombras esguias dispararam pelo ar; provavelmente tratava-se de um tipo de peixe-voador. Mais de longe o grito soturno de um animal que homem algum jamais vira cortou a noite, e em vrios pontos luzes coloridas iluminaram a superfcie da gua. So os tapetes disse Bell. Por certo o rob lhes deu apetite, e agora procuram atrair suas vtimas.

Continuaram parados. De qualquer maneira chegariam margem oposta antes do rob, que tinha de percorrer um caminho mais longo, pelo fundo do mar. Anne Sloane achegou-se a Rhodan. Isto aqui me d arrepios disse em tom brejeiro. Rhodan examinou o grupo. Vamos! ordenou. No adianta esperar mais. Tako Kakuta foi o primeiro que desapareceu. Quem dera que eu fosse uma teleportadora disse Anne. O voo foi muito silencioso. Em compensao os seres aquticos fizeram um barulho tremendo. Rhodan passou bem acima de um dos tapetes luminosos. Este pareceu levantar-se em sua direo, contraiu-se e emitiu uma luminosidade mais intensa: depois de ter errado o alvo transformou-se numa bola fosca e desapareceu sob a gua. A travessia durou menos de dois minutos. Tako gritava ininterruptamente para orientar o grupo que devia deslocar-se em direo ao lugar em que se encontrava, onde uma rea livre de vegetao formava uma tima cabea de ponte para o avano na selva. O lugar ficava fora da trajetria inicial, motivo por que Rhodan acionou o dispositivo direcional, que faria o rob sair da gua no ponto indicado. Quinze minutos depois apareceu. Estava irreconhecvel. Faam luz! ordenou Rhodan. Limpem-no. Estava envolto num emaranhado de trepadeiras. Bell o fez parar e pediu a Anne que dirigisse a luz de um refletor sobre ele. Enfiou as mos naquela confuso branco-esverdeada. Subitamente deu um grito. Retirou a mo de dentro do monto de plantas e sacudiu-a. Lanou um olhar perplexo sobre o ser estranho que mantinha os dentes fincados em sua luva. Tinha certa semelhana com um macaco Rhesus, mas seus olhos estavam cobertos por cpsulas sseas que os protegiam da gua. Pareciam bolas de vidro brancas e sem vida. Em vez do pelo, havia uma cobertura de pequenas escamas flexveis. Na ponta do rabo havia ferres pequenos, mas pontudos, e como o animal o agitasse ininterruptamente, Bell poderia sair ferido, por mais resistente que fosse seu traje. Jogue fora esse bicho gritou Rhodan. Terei muito prazer resmungou Bell. Mas primeiro tenho que me livrar dele. Pensou que o mais seguro seria puxar o bicho pelo rabo. Mas o macaquinho intensificou a presso das mandbulas. Assim que Bell soltou o rabo, este voltou a agitar-se e arranhou o seu traje. Bell tentou uma srie de outros truques, mas sem xito. Finalmente teve a ideia de bater com o punho cerrado na cabea do macaco, at que o mesmo desmaiasse. O animal caiu ao cho, imvel. Anne aproximou-se. No est morto tranquilizou-a Bell. Viu? J est despertando. Com um chiado o animal procurou novamente alcanar sua mo com os dentes. Mas Bell reagiu prontamente, atirando-o gua. Depois disso teve mais cautela ao desvencilhar o rob. Terminada a limpeza, dirigiu a luz do refletor para as frestas do aparelho. Deu uma palmadinha naquele artefato que imitava uma torre e disse em tom zangado: Da prxima vez prefiro carreg-lo nas costas. 85

Depois de uma ligeira comunicao com Crest, Rhodan deu o sinal de partida. A luta contra a selva iria comear. *** O rob, que o grupo apelidara de Tom, excedeu a todas as expectativas. Afastava a vegetao como se estivesse lidando com folhas de grama. Ao mesmo tempo fazia um barulho tremendo, fazendo com que os seres de aspecto estranho que pudessem assustar o grupo fugissem espavoridos, mata adentro. Era bastante inteligente para contornar as rvores maiores. Tinha no apenas fora, mas tambm a capacidade de distinguir claramente entre os obstculos que poderia ou no vencer. Dali a meia hora tiveram de fazer uma pausa, porque a mo de Bell comeou a doer. Anne examinou-a e constatou que a dentada do macaco subaqutico passara pela luva, atingindo a mo. O ferimento foi tratado com um medicamento da farmacopeia arcondica. Dentro de poucos minutos as dores cessaram. Espero que todo mundo tire uma lio disso disse Rhodan. Devemos observar uma regra: no tocar em nada. Enquanto no conhecermos as coisas que existem neste mundo, elas so extremamente nocivas a ns. Depois prosseguiram na marcha, sempre atrs das costas largas de Tom. A passagem aberta por este tinha dois metros e meio de altura, e largura suficiente para que duas pessoas andassem facilmente uma ao lado da outra. Vez por outra Rhodan olhava para cima e dirigia a luz do refletor para a folhagem. Nunca se sabia que espcies de animais viviam nas copas das rvores. Mas no via nada. Depois de trs horas pararam e levantaram um acampamento provisrio. Cada uma das barracas infladas dos arcnidas era ocupada por dois homens. Mas, uma vez dobradas, cabiam perfeitamente no bolso de uma cala. Anne foi a nica que ficou s, numa barraca. A escurido prolongada deixou os membros do grupo um tanto perturbados. Deitaram para dormir um pouco, mas dali a duas horas j estavam de p. Rhodan ficou de sentinela. No se sentia cansado. Aproveitou a oportunidade para conversar com Thora. Soube que os pequenos espies robotizados voltaram a aparecer, mas mais uma vez foram embora sem que tivessem conseguido nada. No havia sinais de outra atividade do inimigo. Durante essas duas horas no aconteceram nada de extraordinrio. Ainda bem, pensou Rhodan, no precisamos de problemas. Mas no ntimo sentiu-se um pouco decepcionado por no encontrar nada que saciasse sua sede de aventuras. O ribombar compassado que poucos minutos antes do fim de seu turno passou ao longe, e provavelmente era causado pelas patas de um surio em movimento, constitua um pssimo substituto para um verdadeiro acontecimento. *** Dividiram a marcha em etapas de trinta horas. Nas primeiras duas etapas percorreram cerca de oitenta quilmetros. Isso representava um bom desempenho, j que se deslocavam em meio selva impenetrvel. Ao fim do segundo perodo de trinta horas,

levantaram suas barracas numa clareira que Tom abrira s pressas. Um novo dia parecia raiar por cima da folhagem. Rhodan pediu a Tako que subisse s copas das rvores para verificar se j conseguia distinguir o objetivo. Tako voltou dali a alguns minutos. A cerca de cento e cinquenta quilmetros ao norte comea a cadeia de montanhas. At mesmo em meio ao crepsculo veem-se os enormes paredes. No ser fcil subir por ali. Neste meio tempo Bell e Deringhouse haviam preparado uma refeio. Comeram um tanto cansados e recolheram-se s barracas. No primeiro turno o capito Nyssen ficou de sentinela; no houve nada de anormal. Ao que tudo indicava, os animais que compunham a fauna de Vnus tinham medo dos homens. Poucas horas depois a catstrofe desabou sobre o grupo. O Dr. Manoli estava de sentinela. Sentado diante da barraca que partilhava com Tako, apagara a lanterna, embora Rhodan o tivesse proibido. Sentiu certo prazer em ver como a folhagem opunha uma resistncia cada vez mais dbil luz do novo dia, que comeou a espantar a escurido at mesmo no cho sombrio da mata. Era o segundo dia que passavam em Vnus, segundo a escala de tempo daquele planeta. A selva estava repleta de sons. Mas subitamente Manoli ouviu um rudo que parecia vir de perto. Imediatamente acendeu a lanterna e aguou o ouvido. Ouviu um rastejar. Levantou-se e procurou descobrir de que direo vinha o rudo. Subitamente ouviu um grito estridente; era to pavoroso que o deixou todo arrepiado. Reconheceu a voz de Anne. Com alguns saltos colocou-se frente de sua barraca, abriu o cortinado e dirigiu a luz para o interior da mesma. Anne no estava mais ali. Aquilo que se movia no interior da barraca era pavoroso e repugnante que Manoli no se atreveu a fazer qualquer movimento. No enxergou o comeo nem o fim daquela coisa. Um pedao de carne branca e gosmenta, com um dimetro de aproximadamente trinta centmetros, parecia sair da terra, executando uma srie de contraes espasmdicas. No se via nenhuma articulao, apenas uma srie irregular de anis ligeiramente afundados. Manoli tinha certeza de que esse ser havia aberto o buraco de onde saa. A outra extremidade daquela coisa j havia sado da barraca. Novas massas de carne repugnante saam do solo, para desaparecer do lado oposto da barraca. Era este o rudo rastejante que ouvira. Subitamente Rhodan estava ao seu lado. O que houve? Manoli no teve necessidade de explicar nada. Com a mo trmula apontou para a coisa rastejante. Rhodan voltou a cabea para o lugar indicado. Logo compreendeu a situao. Bell! gritou. Traga o desintegrador. Ouviu-se uma resposta. Rhodan pegou a pistola de radiao, apontou-a para a carne gosmenta e apertou o gatilho. S baixou a arma quando tinha feito um corte fumegante e malcheiroso no corpo do animal. O resultado foi espantoso. A parte da frente parecia no se preocupar com o que estava acontecendo parte de trs. Continuou a rastejar e dentro de poucos segundos tinha sado completamente da barraca. 86

A parte traseira, com a extremidade chamuscada, ficou balanando por alguns instantes sobre o buraco. Subitamente comeou a adquirir novas formas. Com um ligeiro estalido as crostas causadas pela queimadura desprenderam-se do corpo. A ponta achatada esticou-se at formar uma cabea pontuda. Logo esse resto de animal ps-se em movimento: saiu do buraco e atravessou a barraca. Uma das partes do animal seguiu a outra. O espetculo s durara alguns segundos. Rhodan logo compreendeu que por essa forma no poderia socorrer Arme. Saiu correndo e chamou Bell aos berros. Estou aqui! respondeu Bell. Um tipo de verme carregou Anne explicou Rhodan apressadamente. Parece que to difcil de matar como uma minhoca terrena. Temos de ir atrs dele. Contornaram a barraca e descobriram a segunda metade do animal, que seguia pelo rastro gosmento deixado pela primeira. Bell, muito assustado, ofegava. Pegou o desintegrador e abriu uma brecha na selva, na direo que o animal tinha tomado. Compreendeu que tudo dependia de ultrapassarem o animal e alcanarem a cabea da primeira parte. Dessa forma encontrariam Anne. Por um instante Rhodan pensou em mandar Tako frente. Mas o objetivo era incerto, o risco grande demais. Numa atividade furiosa penetraram na brecha, acionaram o desintegrador para abrir outra, tropearam nas trepadeiras. Vez por outra caam sobre o corpo flcido do animal. Contorciam-se de repugnncia, mas logo se levantavam para prosseguir em sua carreira desabalada. Rhodan notou que avanavam muito devagar. Em cada minuto avanavam um metro mais que o verme e, pelo que j tinham visto, o seu comprimento devia ultrapassar tudo que j tinham imaginado. Gastaram dez minutos para atingir o incio da segunda parte do animal. Bell virou-se e dirigiu o raio mortfero sobre o corpo gosmento, at que este se dissolvesse. Tenha mais cautela com a outra parte advertiu Rhodan. No sei se este verme capaz de perceber o perigo. Se for, pode desaparecer com Anne embaixo da terra. Bell fez um gesto de assentimento. Acionou o desintegrador para estender o caminho pelo qual avanavam na selva. Rhodan dirigiu a luz do refletor para frente. A extremidade posterior do verme desapareceu no fim do caminho. Precipitaram-se atrs dele. Enquanto passavam pelo rabo do verme e se esgueiravam por entre os galhos que no puderam ser afastados com os tiros ligeiros do desintegrador, no perceberam, de to excitados que estavam, que o terreno subia ligeiramente. A primeira parte do verme era bem mais comprida que a segunda, que j tinham deixado para trs. Levaram quase meia hora para avistar a cabea pontuda do animal, e tambm Anne. O verme carregava-a de forma estranha. Formou um tipo do lao em torno de sua vtima e segurava-a na parte da frente de seu corpo, levantada em posio oblqua. Anne estava inconsciente. Seu corpo flcido pendia do lao; tudo indicava que at ento no sofrer nenhum mal mais srio. Enquanto se conservavam lado a lado com o verme, procurando um meio de libertar Anne da situao terrvel em que se encontrava, no perceberam que o matagal se abria em torno deles, formando uma clareira coberta com

uma vegetao rala. Fico abaixo dela disse Rhodan. Quando voc atirar; poderei peg-la. Bell confirmou com um gesto. Esperou at que Rhodan atingisse uma posio favorvel junto ao animal, que continuava a rastejar apressadamente, e comeou a cobrir o corpo gosmento com o raio constante do desintegrador. O verme dissolveu-se. Ao que parecia percebeu o perigo que o ameaava, pois se desviou para o lado. Bell teve de dar um pulo para no ser atingido por uma pancada daquele corpo. O animal continuou a mover-se at que Bell havia dissolvido uns sete oitavos do volume visvel do corpo, do ponto em que Bell se encontrava. Subitamente as contores cessaram. Mas Anne continuava presa no lao. Bell preferira no atirar sobre essa parte do corpo do animal, pois receava atingir Anne. Rhodan pegou a pistola de radiao e separou em trs partes do que restava do animal. Depois retirou Anne da massa grudenta que a enlaava. Deitou-a no cho num ponto que lhe parecia seguro e procurou fazer com que recuperasse os sentidos. Ningum percebeu que a poucos metros dali abria-se um buraco redondo de paredes quase verticais, cujo dimetro e profundidade eram considerveis. Ningum viu o ser bizarro e multiarticulado, parecido com um galho fino e reluzente com numerosos ramos laterais, que foi surgindo por cima da borda do buraco e se aproximava do grupo em movimentos espasmdicos. Numa atitude pensativa Rhodan contemplou o rastro gosmento que o verme deixara no solo. Haviam percorrido quarenta metros do corpo daquele animal. Qual seria o seu comprimento total? Quando ele e Bell se puseram a persegui-lo, parte dele ainda se encontrava sob a terra. Ao que parecia, em Vnus tudo sara grande demais: os vermes, os rpteis, os peixes-voadores. A monstruosidade s cessava no ponto em que a evoluo atingia a escala dos seres mais inteligentes. As focas eram uma prova disso, e talvez tambm o macaquinho subaqutico que mordera a mo de Bell. Como este verme gigantesco era indefeso! Sua nica arma era a repugnncia. Conseguira enlaar e carregar Anne, mas nem tentara defender-se dos homens que o atacaram. Anne abriu os olhos. De incio parecia confusa, mas subitamente sentiu-se tomada de pavor. Lanou os olhos em torno e, com um grito, ergueu-se e segurou o brao de Rhodan. Onde estamos? perguntou. O que aconteceu? Com um gesto suave Rhodan obrigou-a a ficar deitada. No se assuste, j passou tudo. O que foi...? Cobriu o rosto com as mos quando a recordao voltou sua mente. Alguma coisa me agarrou e carregou. Era to gosmento e nojento. O que foi? Foi uma simples minhoca respondeu Bell. bem verdade que foi a verso venusiana de uma minhoca. Anne levou algum tempo para acalmar-se. Tirou as mos do rosto e olhou para Rhodan. Onde est? Conseguiram... Rhodan fez que sim. 87

Bell acaba de liquid-lo. Como se sente? Obrigada. Fora o susto; estou bem. O acampamento fica longe daqui? A cerca de uma hora. Se estiver melhor, vamos andando. Anne estava de acordo. Levantou-se. Seu olhar passou junto a Bell, que estava agachado e foi ento que viu. Oh, no! gritou, caindo nos braos de Rhodan. O que foi? Olhe! Bell continuava agachado. Quando Anne apontou para junto dele, quis virar-se. Fique a! berrou Rhodan. No se mova! Bell obedeceu. Rhodan viu o que Anne lhe estava mostrando. Parecia que um galho fino e comprido com uma poro de ramos ainda mais finos tinha cado ao solo. No entanto, no seria de esperar que um galho cado se erguesse lentamente e que seus ramos comeassem a mexer nas roupas de Bell. Aquele ser devia ter uns dois metros de comprimento e, erguido nos ramos que lhe serviam de pernas, sua altura atingia trs palmos. Rhodan apontou a arma e, atirando cautelosamente, dividiu o animal em duas partes. As pernas em forma de ramo dobraram-se. Com um estranho crepitar o animal caiu ao solo. Rhodan guardou a pistola de radiao. Pronto, j pode levantar! disse, dirigindo-se a Bell. Bell levantou-se de um salto e virou a cabea. O que foi? Ali, aquele galho. Bell abaixou-se para levant-lo. No ponha a mo nisso! berrou Rhodan. Ser que voc nunca aprende? Enquanto os dois homens concentravam a ateno no animal morto, procurando descobrir de que tipo era Anne lanou os olhos em torno. Descobriu o segundo p-de-galo e soltou um grito. Rhodan viu que o animal parecia sair diretamente do cho. Logo atirou. Evidentemente os ps de galho eram animais muito mais articulados que os vermes. Um tiro com a pistola de radiao matava-os instantaneamente. Bell tivera a ateno despertada. Ergueu o cano do desintegrador e, avanando com o corpo ligeiramente inclinado para frente, dirigiu-se ao lugar em que o animal parecia ter sado. Cuidado! gritou Rhodan. Depois de destruir um resto de vegetao, Bell viu-se beira do buraco que at ento no haviam notado. Rhodan ouviu-o dar um grito de surpresa e correu para junto dele. Mudo de nojo e espanto Bell apontou para o fundo do buraco, debilmente iluminado pela luz do crepsculo. Rhodan dirigiu a luz da lanterna para o buraco. Seu dimetro era de cerca de trs metros. Seria difcil calcular a profundidade, pois estava cheio de uma massa confusa e crepitante de ps de galho. Deviam ser centenas deles, e pareciam estar espera de alguma coisa. Bell ergueu o desintegrador, mas Rhodan segurou sua mo. Olhe! Parecia que havia mais alguma coisa alm da

confuso reinante entre eles que movia os ps-de-galho. A massa subia e descia em movimentos alternados. Alguma coisa branca surgiu em meio a eles e finalmente apareceu. Era a cabea pontuda de um verme igual ao que haviam liquidado meia hora atrs. Seguiu seu caminho sem deixar perturbar-se pela confuso que reinava em torno dele. Esticando a cabea pontuda, foi subindo aos solavancos por entre a massa de ps de galho. Atingiu a borda do buraco no lugar exato em que Bell e Rhodan se encontravam. Atire! ordenou Rhodan, quando a cabea do verme se sacudia a menos de um palmo da ponta do seu sapato. Bell cobriu com o raio do desintegrador primeiro o verme e depois o resto do buraco. Levou um minuto, talvez mais, at que o buraco ficasse completamente vazio. Agora se via que tinha uns cinco metros de profundidade. No fundo viam-se duas aberturas escuras, de aproximadamente trinta centmetros de dimetro. Eram os pontos de sada dos vermes, que deviam viver numa simbiose estranha com os ps de galho. Anne agarrou-se a Rhodan; tremia por todo o corpo. Voltemos! disse Rhodan. J sabemos que no futuro devemos ter muito cuidado. Rhodan levou um pedao do primeiro p-de-galo, pendurado no cano da pistola. Embora o animal estivesse morto, no se arriscava a toc-lo com as mos. No acampamento, Manoli e os outros membros do grupo j haviam dado cabo do resto do verme que sara do buraco. Rhodan entregou os restos do p de galho a Manoli. Examine-o como puder, mas no o toque com as mos. Fez um breve relato das ocorrncias que cercaram o resgate de Anne. Depois de concluir o exame, o Dr. Manoli disse: Todo o animal formado de uma substncia crnea. Seus rgos esto reduzidos a um mnimo, e tambm so formados de substncia crnea, sempre que esta no prejudica as respectivas funes. Fez uma pausa e remexeu o solo com um galho. Fiquei quebrando a cabea. Analisei uma amostra da substncia gosmenta encontrada no rastro do verme. Contm uma variedade tamanha de protenas e outras substncias, que no possvel que todas elas provenham do corpo desse animal. Minha teoria a seguinte: ao contrrio dos nossos vermes, este um carnvoro tpico, ou melhor, nutre-se da parte interna dos animais. J os ps de galho alimentam-se com as substncias crneas contidas nos corpos dos diversos animais. Mas no esto em condies de procurar seu alimento. Por outro lado, o verme no dispe de qualquer instrumento cortante com que possa romper a pele de suas vtimas. Por isso, as duas espcies fizeram um tipo de contrato. O verme carrega a vtima at a toca, os ps de galho tiram-lhe a pele e devoram-na. A recompensa do verme consiste na parte interna do corpo. Nunca ouvi falar numa simbiose to estranha.

V
Durante o restante da marcha em direo base inimiga s houve dois acontecimentos dignos de nota. 88

O primeiro foi um chamado da Good Hope. Crest e Thora informaram que o inimigo no dera mais sinal de vida. Em compensao as focas voltaram a aparecer. Executando uma verdadeira marcha forada, certamente para voltar em tempo gua, subiram ao cume da montanha e desceram cratera. Sabe o que fizeram? perguntou Crest em tom jocoso. Depositaram um monto de peixes diante de uma das comportas da nave. Deve ser um sacrifcio em homenagem aos deuses. Felizmente Thora percebeu em tempo a marcha das focas e ps o analisador cerebral a funcionar na comporta. O analisador registrou os pensamentos das focas. Juntamente com os dados colhidos pelo detector ultrassnico, estava em condies de reconstituir a maior parte da linguagem das focas. Eu retirei os peixes, para que as focas no se sintam ofendidas quando voltarem. Da prxima vez espero poder falar com elas. O segundo acontecimento foi o encontro com um surio venusiano, pelo qual esperavam h tanto tempo. Acontece que o encontro foi muito menos dramtico do que esperavam. que o gigantesco animal nem notou a passagem da patrulha. Apesar disso, o encontro representava certo perigo. Naquela altura tinham vencido cerca de quatrocentos do total de quinhentos quilmetros. Tinham escalado duas cadeias de montanhas, e atrs da segunda encontraram um vale comprido, coberto por um denso matagal. Rhodan sentiu-se tentado a permitir o uso dos trajes transportadores, para que o grupo voasse por cima do vale bastante profundo. Mas chegou concluso de que a distncia de cem quilmetros, que ainda os separava do inimigo, no oferecia bastante segurana. A gravitao era uma das formas de energia mais fceis de localizar atravs de instrumentos apropriados. At certa distncia do instrumento localizador, nem mesmo os teoremas da tica geomtrica tinham validade. Isso significava que de perto um localizador poderia reconhecer uma fonte de gravitao at mesmo atrs de um canto. Por isso desceram para o vale e se dispuseram a atravessar a selva atrs das costas largas de Tom. Anne Sloane foi a primeira a perceber que diante deles havia alguma coisa de anormal. Parou subitamente; Bell, que vinha logo atrs, esbarrou nela. Rhodan notou que havia alguma coisa atrs dele e tambm parou. S Tom prosseguiu imperturbvel por entre a vegetao, at que Bell o fez parar com um chamado. No ouviu nada? perguntou Anne perturbada. Bell sacudiu a cabea. Nada. Voc ouviu alguma coisa? Anne fez que sim. Estava a ponto de dizer alguma coisa, mas um rudo retumbante cortou-lhe a palavra. O cho estremeceu. Desta vez todos perceberam. Rhodan lembrou-se do barulho retumbante que ouvira no primeiro acampamento.

um surio. Bell no concordou. O que est fazendo? De onde vem o rudo? Est andando. Bell aguou o ouvido. Depois de algum tempo voltaram a ouvir o barulho retumbante. Est andando?! disse rindo. Leva trinta segundos para dar um passo. Rhodan confirmou com um aceno de cabea. Parecia srio. Acha que com essas pernas compridas devia levar menos? Fez sinal para Tako. Tako, suba ali e veja se consegue localiz-lo. Tako desapareceu. Voltou dentro de alguns segundos. Vem do leste informou. Se continuar na mesma direo, dever passar a uns duzentos metros ao norte do lugar em que estamos. Pois suba novamente e veja se no modifica a direo. Esperaram. No adiantava prosseguir, pois iriam em direo ao norte, e dessa forma dariam com os costados bem em cima do surio. O barulho retumbante foi crescendo de intensidade, at assumir a feio de pequenos terremotos. Rhodan olhou por entre a folhagem, procurando ver ao menos o pescoo do animal. Mas o matagal, que os protegia dos furores das tempestades crepusculares, tambm lhes impedia a viso. O passo seguinte foi dado com tamanha fria que at Rhodan estremeceu. No mesmo instante Tako surgiu ao seu lado. Modificou a direo. Vem diretamente para onde estamos. Quanto falta, para chegar aqui? Dois passos. Rhodan olhou para os membros do grupo. A esta altura no adianta fugir disse em tom tranquilo. No h mais tempo para escaparmos. Mas podemos nos defender. Bell compreendeu. Trouxe apressadamente os dois desintegradores. Entregou um deles a Rhodan e ficou com o outro. Aponte para cima, em direo oblqua ordenou Rhodan. Assim que comear a cair, devemos providenciar para que o corpo se dissolva no ar. Bell confirmou com um gesto. Rhodan virou a cabea e falou por cima do ombro: Fiquem bem juntos! Ao longe se ouvia um forte rudo, igual ao de uma cachoeira. O corpo imenso do surio ia afastando o matagal sua passagem. Subitamente escureceu. Uma sombra enorme cobriu a mata. Alguns segundos depois uma coluna imensa irrompeu com um rudo ensurdecedor em meio vegetao, a menos de cinco metros do lugar em que Rhodan se encontrava. Rhodan chegou a ver a pele suja e 89

escamenta, mas logo dirigiu sua ateno massa que se movia em cima deles. primeira vista compreendeu a situao. Cuidado! gritou. Est passando por cima de ns. E foi o que o animal fez. Com o intervalo usual a outra pata estalou em meio vegetao, desta vez esquerda de Bell, ao mesmo tempo em que o ventre penso do gigantesco animal passou por cima daquele grupo de seres minsculos e trmulos. Por alguns instantes a escurido foi completa. A uns cinco metros de suas cabeas pendia o ventre malcheiroso do animal. Mas ningum se incomodou com o cheiro. Todos se indagavam se as duas pernas traseiras tambm passariam por eles sem produzir nenhum dano. Rhodan baixou o desintegrador. Cuidado com o rabo! disse, dirigindo-se a Bell. Pode varrer-nos com uma sacudidela. A imensa massa de carne deslocou-se um bom pedao para a frente. A claridade comeou a surgir do norte. Graas a Deus! gemeu Bell. Mas logo olhou bem para a frente, procurando ver o rabo. Rhodan olhou para cima e procurou adivinhar o lugar em que o rabo do animal tocaria no solo. Ainda estava calculando quando alguma coisa passou ruidosamente bem por cima de suas cabeas. O vento comeou a uivar. Est jogando o rabo para a direita! gritou Bell. Rhodan viu o rabo, que media vrios metros de espessura, voar para o leste. No mesmo instante o gigantesco animal deu outro passo. Rhodan apontou o desintegrador para cima e esperou. Se o intervalo entre um e outro passo era de trinta segundos, qual seria o perodo de oscilao do rabo, que era muito mais comprido? Nada aconteceu. As pernas do surio foram-se afastando, mantendo sempre o mesmo ritmo. No houve o temido golpe de rabo. Rhodan teve a impresso de que mais uma vez o animal modificou seu curso, voltando a deslocar-se na direo anterior. Isso explicaria por que no chegaram mais a ver o rabo. Mais alguns minutos se passaram numa situao tensa de alarma. Finalmente os membros do grupo descontraram-se e comearam a acreditar que o perigo passara. Bell largou o pesado desintegrador e enxugou o suor que lhe cobria a testa. A trilha tem sete metros de largura disse. Se fosse menos, o bicho nos teria pegado do lado direito ou do lado esquerdo. Concluiu que o comprimento do surio, incluindo o rabo, devia atingir mais de duzentos metros. Com base nos dados fornecidos por Tako, Rhodan calculou a altura do animal, includo o longo pescoo, nuns sessenta ou setenta metros. Mesmo nas condies reinantes em Vnus, devia ser um monstro. De qualquer maneira, seu tamanho excedia o de qualquer surio que jamais viveu na Terra. *** Pelo meio-dia do terceiro dia de Vnus, contado a partir de sua partida da Good Hope, atingiram a regio em que supunham localizada a base do inimigo. Era uma rea completamente diversa da que haviam visto nos primeiros dois teros da marcha.

Encontravam-se a cerca de seis mil metros acima do nvel do mar. A respirao tornou-se difcil, embora a atmosfera de Vnus fosse bem mais densa que a da Terra. O zumbido nos ouvidos gerado pelo excesso de presso reinante das baixadas, cedera ao causado pela falta de presso nas alturas. O matagal no os acompanhara. A cerca de cinco mil e quinhentos metros de altura atingiram o limite da zona de crescimento das rvores. O planalto cercado de morros em que se encontravam s apresentava uma vegetao escassa, formada de gramneas ressequidas, arbustos raquticos e alguns troncos nodosos que no chegavam a erguer-se do solo. O ltimo trecho do caminho deixara-os exaustos. s vezes quase chegaram a desistir. Mas alm da lembrana do inimigo, que devia ser localizado e subjugado, ainda havia Rhodan que persistia na misso que traara a si mesmo e forou os demais a submeteremse sua vontade. Pelo alvorecer atingiram a extremidade sul do planalto. Seguindo pela extremidade oeste, sempre sob o abrigo de morros ou grutas, avanaram em direo ao norte, at chegarem extremidade setentrional do complexo. Diante deles erguiam-se montanhas altas como jamais haviam visto. Rhodan tinha certeza de que o inimigo montara os instrumentos de grande alcance no cume da montanha mais alta. Mas mesmo os telescpios mais potentes no permitiriam a ele reconhecer o que quer que fosse ao ponto em que se encontravam. Se que havia algum instrumento l em cima, o mesmo devia estar encravado na rocha, ou oculto atrs de um excelente disfarce. Rhodan mandou construir um acampamento na extremidade norte do planalto. Na tarde daquele dia dividiram-se em dois grupos, que se puseram a explorar os arredores do acampamento. Tako Kakuta, o capito Nyssen e o tenente Freyt chegaram a subir mais de mil metros pelas montanhas, mas a nica coisa que encontraram foi um animal morto, parecido com uma raposa. Anne Sloane e o tenente Deringhouse foram os nicos que ficaram no acampamento. Anne encarregou-se do pequeno instrumento rastreador, que apresentava uma desvantagem: a reduzida capacidade de reao, medida pelos padres arcondicos. Em compensao, reagia a diversas formas de energia. Era capaz de localizar tanto um emissor eletromagntico como uma fonte de gravitao. Mas durante as primeiras horas em que foi posto a funcionar no acusou nada. Rhodan no se sentia muito vontade. Enquanto no sabia onde estava o inimigo tinha que contar com a possibilidade de que o acampamento se apresentava diante dele como se estivesse em uma bandeja. Era bem possvel que, enquanto os membros do grupo cansavam os olhos de tanto procurar, os seres inimigos, fossem eles quem fosse, estivessem ocultos em meio s montanhas, rindo daquela patrulha desajeitada, at o momento em que se cansassem de rir, quando ento passariam ao ataque. O fato de que o local do acampamento fora escolhido com vistas a todos os perigos e possibilidades de ataque, era um consolo muito fraco. No havia a menor garantia de que no existia nenhuma brecha por onde o inimigo pudesse olhar. *** 90

No segundo perodo de trinta horas, depois que tinham erguido o acampamento, voltaram a procurar. Desta vez Tako e os dois americanos tomaram a direo em que Bell, Rhodan e Manoli haviam procurado a vez anterior, enquanto estes ltimos subiram as montanhas pelas pegadas de Tako. A primeira parte da subida pelas encostas ainda suaves daquele cume de treze mil metros foi fcil, mas tambm intil. Contornaram uma extensa rea pedregosa e iniciaram a escalada da parte mais ngreme da montanha. Ainda se encontravam a duzentos metros abaixo do local de que Tako voltara no dia anterior. Levaram uma hora para atingi-lo. O lugar em que Tako havia encontrado a raposa era desinteressante e no apresentava vestgios. Estavam a ponto de retornar, mas antes que iniciassem a descida Rhodan lanou mais um olhar para o alto e estacou. Vejam! Todos olharam para cima. Levaram algum tempo para compreender o sentido das palavras de Rhodan. A parte superior da encosta parecia ficar mais para trs, isto , mais ao norte que a parte inferior. No viram nenhum entalhe, e o cinza homogneo da rocha no permitia qualquer concluso sobre a distncia do desvio de uma das partes em relao outra. De qualquer maneira, l em cima devia haver um planalto que no podia ser visto de baixo. Rhodan continuou a subida. A encosta tornava-se cada vez mais difcil. Avanaram uns cem metros por uma espcie de chamin; mas os cinquenta metros que ainda os separavam do planalto, que agora se desenhava bem ntido diante deles, pareciam intransponveis. Finalmente o acaso veio em seu auxlio. Esse acaso resultou de uma regulagem efetuada h bastante tempo em determinada mquina. Rhodan, que ia frente dos outros, foi o primeiro que sentiu a trepidao da rocha. Uma coisa ameaadora parecia avanar em sua direo. Agarrando-se com uma das mos, Rhodan tirou a pistola de radiao com a outra. Subitamente ouviu um som borbulhante. Virou a cabea e viu que atrs dele o ar tremeluzia e a poeira saa entre duas pedras. No havia nenhuma explicao para o fenmeno. A temperatura do ar parecia ser superior do ambiente, e tudo indicava que sara com enorme presso entre as duas pedras. Rhodan ainda notou que vrios blocos de pedra colocados sobre a extremidade da chamin de que acabavam de sair devia servir para desviar o ar expelido pela mesma, fazendo-o retornar para o seu interior. Pelas pedras que o ar arrastava consigo Rhodan concluiu que o ar quente desenvolvia uma presso enorme ao ser desviado e retornar para o interior da chamin. Se ainda estivessem l dentro, no teriam resistido ao furaco. O fenmeno durou cerca de dois minutos. Depois os sons foram-se tornando mais fracos, o tremeluzir foi cessando e tudo voltou ao silncio. Como antes, a floresta jazia calmamente sob a luz difusa filtrada pelas nuvens. Nesses dois minutos ningum proferira uma palavra. Rhodan rompeu o silncio. Apontando para as duas pedras, disse: Talvez consigamos passar por a. Vamos! Se o vento voltar a soprar, segurem-se bem. Procurando equilibrar-se, foram avanando. Desta

vez Rhodan seguiu em ltimo lugar. Bell foi o primeiro que atingiu a abertura entre as pedras. Lanou um olhar desconfiado para o interior da mesma. Depois deu um passo e desapareceu. Manoli seguiu-o, e depois Rhodan. Descobriram que os dois blocos de pedra no eram outra coisa seno a boca de um canal de cerca de metro e meio de largura, aberto na parte superior, que subia suavemente. O cho e as paredes eram bastante lisas, o que dificultou a escalada, embora a subida fosse suave. Rhodan insistiu para que se apressassem. Achou que a lisura da rocha podia ser explicada pelo polimento resultante de correntezas de ar como a que acabaram de observar. Provavelmente essas correntezas vinham a intervalos regulares, ou ao menos repetidamente em certo espao de tempo. S assim o fluxo de ar poderia ter deixado vestgios semelhantes aos da passagem da gua. Aos poucos a altura das paredes foi diminuindo. Tudo indicava que o canal desembocava no planalto. Essa expectativa no se cumpriu inteiramente. A desembocadura ficava num paredo rompido por um buraco irregular, mas esse paredo no tinha mais de metro e meio de altura. Com um salto, Rhodan colocou-se na parte de cima. L em cima havia uma plataforma com a rea de cerca de dez mil metros quadrados, que na parte dos fundos terminava junto a uma parede de rocha em forma de ferradura. Ao primeiro lance de vistas, Rhodan sentiuse irritado pela lisura extraordinria do cho de pedra. Ao segundo, descobriu uma srie de aberturas rentes ao cho no paredo que subia ngreme do outro lado da plataforma. Ajoelhou-se e examinou o cho. No descobriu nada de extraordinrio. Levantou-se e com um movimento de cabea apontou para as aberturas existentes no paredo. Vamos dar uma olhada naquilo. Sentiram-se tomados de certa desconfiana quando foram caminhando lentamente em direo ao paredo. As aberturas eram de formato irregular. Avanaram com as armas engatilhadas, pois no confiavam naquela calma aparente. Vistas de perto, as aberturas, apesar do formato irregular, apresentavam um aspecto mais ou menos circular. O dimetro era de cerca de um metro. A distncia do centro dos mesmos ao nvel da plataforma correspondia aproximadamente altura de um homem. A distncia entre as aberturas era de uns oito metros. A alguns metros do paredo, Rhodan parou e levantou a mo. Bell estava sua esquerda, Manoli direita. Rhodan tentou romper a escurido que reinava no interior da abertura, mas no o conseguiu. Vejo alguma coisa! disse Bell com a voz baixa. Estava diante de outra abertura. Rhodan foi para junto dele. Esforando bastante a vista, viu no interior da abertura um objeto cinzento. No conseguiu descobrir o que era. Fez sinal para que Bell e Manoli parassem e continuou a avanar. Aproximou-se at chegar a apenas trs metros da abertura e no tirou os olhos da forma sombria. Distinguiu um objeto cilndrico que saa da escurido, terminando junto abertura. Quando descobriu o que se tratava, sentiu-se tomado de pnico por um instante. Nunca vira um desintegrador desse tamanho e, mais que isso, nunca se deparara com um que apontasse to diretamente para sua barriga. 91

Deu um enorme salto para frente, ao mesmo tempo em que gritou para Bell e Manoli: Abriguem-se! *** Antes disso, os seguintes acontecimentos se desenrolaram no interior da montanha: O equipamento de localizao automtica observou alguma coisa e relatou ao comandante: Trs seres penetram no plat de aterrissagem atravs do canal de arejamento. So... Seguiu-se uma descrio detalhada daqueles seres, ou melhor, a trilha sonora de um filme que o equipamento de localizao remetia sala de comando a partir do momento em que Rhodan saltou por cima do paredo do canal. Os ocupantes da sala de comando no se deram por satisfeitos com o relatrio. Exigiram dados mais detalhados sobre os trajes daqueles seres estranhos. O autmato realizou uma localizao estrutural e transmitiu o resultado. Logo aps recebeu a seguinte ordem: Prossiga na localizao e transmita relatrios padronizados. Efetuou a regulagem correspondente. Enquanto isso, o comandante ps em funcionamento outra linha de comunicao direta, atravs da qual transmitiu instrues ao posto de combate do setor F: Alarma grau trs. Regular as peas para fogo dirigido. S atirem por ordem expressa do comandante. Pelos dados resultantes da localizao estrutural, o comandante conclura que aqueles trs seres no eram daqueles em que se devia atirar sem mais aquela. Alm disso, sentia-se um tanto confuso. Teve de esforar o crebro para chegar concluso de que o simples surgimento desses seres estranhos e o aspecto de seus trajes no lhe permitiam formular qualquer juzo concludente. Depois de tantos anos que passara na paz tranquila daquela fortaleza, o comandante sentiu-se tomado de certa impacincia ao dar-se conta de que teria de aguardar mais um pouco antes de satisfazer sua curiosidade. Dessa forma, tudo continuou calmo. O comandante examinou o relatrio tico-eletrnico do localizador e esperou. *** Depois que ficara deitado de bruos durante cinco minutos sem que acontecesse nada, Rhodan comeou a achar graa do susto por que acabara de passar. Quem quer que tivesse colocado o desintegrador naquele local, isso certamente fora feito na mesma poca em que o cho do plat tinha sido polido. Rhodan no tinha a menor ideia quanto ao tempo durante o qual o granito polido tinha de ficar exposto s intempries antes que s restassem algumas manchas do polimento, mas tinha certeza de que isso duraria mais de mil anos. Era pouco provvel que o cano do desintegrador, exposto s intempries tal qual o granito, tivesse resistido melhor que o polimento. Levantou-se, mas teve certa cautela, porque se lembrou de que o reator gravitacional devia funcionar perfeitamente quando desviou a Good Hope de sua rota. Rolara para junto do paredo. Ao levantar colocou-se ao lado da abertura. Lentamente foi se aproximando dela.

Milmetro por milmetro foi avanando a cabea pela borda e olhou para dentro. O cano do desintegrador estava to perto dele que poderia toc-lo com a mo. Seu dimetro era de pouco mais de meio metro. Havia espao suficiente para passar entre ele e a borda da abertura. Sem refletir muito no risco que corria, Rhodan baixou a cabea e saltou para dentro da abertura. Por um segundo angustiante, seu corpo ficou exposto arma. Com movimentos apressados esgueirou-se junto ao cano, escorregou por cima do metal plastificado, muito liso, e foi parar um tanto desajeitadamente no cho acidentado da caverna, na qual a abertura parecia desempenhar a funo de janela. Aguardou a reao; no houve nenhuma. Aproximouse da abertura e chamou Bell e Manoli, pedindo-lhes que se aproximassem. Por uma questo de cautela, fez-lhes sinal para que no se expusessem diretamente ao desintegrador. *** O comandante no deixou de perceber o salto arriscado de Rhodan. Mais uma vez o relatrio ininterrupto do localizador automtico deixou-o confuso. Era difcil de imaginar que algum com o aspecto e as vestimentas daquele estranho se arriscasse a passar bem frente do cano do desintegrador. O comandante teve de reconhecer que o comportamento daquele estranho no correspondia s suas previses. Mas ainda no dispunha de certas informaes importantes, sem as quais no estaria em condies de tomar uma deciso em relao a ele. No estavam prevenidos para dar busca numa caverna. Em outras palavras, no haviam trazido a lanterna. A luz crepuscular que filtrava pelas aberturas era bastante dbil. A caverna devia ter uns cinquenta metros de largura e igual altura. Atrs da segunda e da quinta aberturas, contadas a partir do leste, havia um desintegrador. As quatro aberturas restantes no pareciam preencher outra finalidade seno a de deixar entrar um pouco de luz. Rhodan examinou o desintegrador junto ao qual penetrara na caverna. Fora construdo segundo os mesmos princpios dos aparelhos que, numa verso mais reduzida, se encontravam a bordo da Good Hope. Mas Rhodan sabia que esse detalhe no constitua qualquer indcio vlido da filiao racial de seus construtores. Manoli e Bell puseram-se a examinar as paredes da caverna e deram uma olhada em outro desintegrador. No primeiro desses aparelhos Rhodan j notara que no dispunha de qualquer dispositivo de comando. Outro fato que lhe pareceu estranho foi o de estar preso ao solo, pelo que s poderia atirar para frente. Era bem verdade que essa desvantagem aparente poderia ser compensada pela possibilidade de dar qualquer abertura ao ngulo de emisso do campo cristlico-neutralizador. Dois desintegradores desses seriam mais que suficientes para eliminar qualquer adversrio que se encontrasse em qualquer ponto do plat. Mas a ausncia de um mecanismo de comando deixou-o estupefato. Certificou-se de que a caixa existente na extremidade posterior da pesada arma s continha o gerador destinado produo do campo cristlico. Que decepo, no ? disse Bell. Por qu? 92

Bell sacudiu os braos. Esta caverna. Espervamos encontrar uma fortaleza poderosa, e tudo que vemos um buraco na montanha. Rhodan sorriu. Encontrou algum gerador gravitacional? Que... Subitamente uma luz acendeu-se em sua mente. Deu uma palmada na testa. Ah, sim. Onde est o gerador? Rhodan ainda sorria. Provavelmente as pessoas que construram esta caverna contavam com uma reao igual sua prosseguiu. Qualquer um que no tenha passado pelas nossas experincias h de acreditar que nada mais existe por aqui. Se, alm de tudo, no souber o que um desintegrador, sair decepcionado. Acontece que notei mais uma coisa. Falou sobre a ausncia do mecanismo de comando. Isso significa que se trata de um desintegrador teleguiado. A partir de onde guiado? No pode ser a partir de qualquer canto desta caverna. H outra coisa. Passou a mo pelo cano do desintegrador, liso como um espelho. O metal plastificado um material muito resistente. Dura um sculo sem entrar em decomposio. Mas se este desintegrador existe desde o tempo em que aquele granito polido foi colocado l fora, ser fcil imaginar como devia estar este metal plastificado, a no ser que... A no ser qu...? A no ser que tenha uma conservao muito cuidadosa. Bell compreendeu o raciocnio de Rhodan, mas Manoli ficou boquiaberto. Quer dizer que por aqui existe gente que vem regularmente limpar estes canhes? mais ou menos isso admitiu Rhodan. Mas onde est essa gente? Rhodan deu de ombros. No sou nenhum profeta. Alis, temos uma pergunta muito mais interessante: este desintegrador se for bem tratado, d para atirar. No fizeram nada disso. Se admitirmos que os seres que habitam esta fortaleza raciocinam em termos de lgica humana, ento de esperar que queiram entrar em contato conosco, j que se abstiveram de quaisquer hostilidades. Onde estaro? *** O comandante estava esperando. *** Assim no conseguimos ir adiante constatou Rhodan, depois de ter realizado um exame prolongado e improfcuo do cho e das paredes da caverna. Vamos chamar Anne e Tako. Anne poderia tentar localizar e ativar qualquer mecanismo destinado a abrir uma passagem que se localizasse no alcance de sua atuao. Se esse mecanismo no existir, teremos de pedir a Tako que penetre na montanha. O rosto de Manoli exprimia certa dvida. um comando suicida. Rhodan sacudiu a cabea. Nada disso! A capacidade de Tako est sujeita a leis fsicas. No pode materializar-se no interior de uma matria estranha. Para isso dispe de um freio de

emergncia. Se no houver nenhum espao no interior da montanha, logo encontrar o caminho de volta para o ponto de partida. No me refiro a isso; estou aludindo queles seres estranhos objetou Manoli. Eles no nos fizeram nada. Por que fariam alguma coisa a ele? Bell ofereceu outra sugesto. Por que no tentamos com os nossos desintegradores? Poderamos remover a parede, at encontrarmos a abertura que nos levar adiante. Rhodan confessou que j havia pensado nisso. um risco muito grande. Esses seres poderiam pensar que queremos atac-los, o que os levaria a revidar. Evidentemente dispem de armas mais potentes que nosso equipamento de bolso. de supor que tenham inteligncia suficiente para saber que s queremos abrir caminho. Rhodan concordou. Ento? Rhodan respondeu com um aceno de cabea. Bell ergueu o pequeno desintegrador que trazia na mo, apontou-o para certa rea da parede e comprimiu o gatilho. Foi quando tiveram outra surpresa, que no era menor que aquela causada pela descoberta da caverna e do desintegrador gigante: a parede de rocha permaneceu inaltervel. Com um resmungo de raiva, Bell abaixou a arma, correu at a parede e examinou o trecho sobre o qual dirigira o desintegrador. Nada! gritou com a voz furiosa. Sua raiva era to grotesca que Rhodan comeou a rir. Manoli estava to perplexo quanto Bell. Para ele, que no havia sido submetido ao treinamento hipntico, nada neste mundo poderia resistir a um desintegrador. Uma vez dominada a raiva, Bell procurou recorrer s informaes armazenadas em sua memria. Ento isso! resmungou. Recorreram intensificao do campo cristlico. De onde vir a energia? Rhodan limitou-se a dar de ombros. Era perfeitamente possvel neutralizar os efeitos de um desintegrador de potncia mdia, correspondente ao tipo porttil, atravs da intensificao da estrutura cristlica, que a torna mais forte que a energia destrutiva do desintegrador. Acontece que para uma parede dessa extenso era preciso um suprimento constante de energia da ordem de dez milhes de quilowats, desde que se quisesse proteg-la contra os efeitos de um desintegrador porttil at uma profundidade de cinquenta centmetros. Era uma quantidade considervel, ainda mais se levarmos em conta que aquela parede s devia representar uma parte insignificante da fortaleza. O inimigo Rhodan comeou a duvidar de que realmente se tratasse de um inimigo devia dispor de reservas energticas praticamente inesgotveis. *** observador tico registrou instantaneamente a tentativa de danificar a parede da caverna, realizada por Bell. Uma vez que se tratava de um ato hostil, ou ao menos inamistoso, fez uma advertncia ao comandante atravs de uma ampliao dos impulsos. Mas, tal qual Bell supusera, o comandante possua bastante capacidade de discernimento para perceber que aqueles seres estranhos apenas procuravam um acesso para 93

o interior da montanha. No expediu nenhuma ordem de fogo, mas admirou-se de que os estranhos acreditassem que alm da caverna existissem outros compartimentos. Depois de observ-los por algum tempo, quase chegara a concluir que eram to subdesenvolvidos que logo abandonariam a caverna. O fato de no terem procedido assim, e de terem recorrido a um desintegrador para vencer a parede de rocha, f-lo concluir que esses seres no se enquadravam em nenhum dos esquemas tradicionais. Portanto, s lhe restava esperar. *** As pessoas que se encontravam no acampamento foram avisadas. Assim que retornou com seu grupo, Tako assumiu o comando. Mandou levantar as barracas e distribuiu o equipamento, para ser transportado. Desta vez Tom teria uma tarefa difcil para vencer. Os paredes de rocha daquela montanha de treze mil metros no constituam um terreno adequado para seu vulto avantajado. Houve necessidade de ativar um equipamento auxiliar destinado a gerar uma gravidade artificial, o que diminuiria sua capacidade de carga. S assim conseguiria realizar a subida. Na chamin o transporte teve de ser realizado exclusivamente pelos meios humanos. Tom aguardou pacientemente na entrada at que os trs americanos descessem cordas que o ajudaram a flutuar paredo acima. De qualquer maneira, conseguiram realizar o transporte. Cinco horas depois de ter sido transmitida a ordem de Rhodan, que mandou levantar o acampamento, as barracas e o equipamento estavam depositados na plataforma. Tako e o resto do grupo esforaram-se para levantar Tom por cima do paredo de metro e meio existente na boca do canal. *** O surgimento de Tom representava outro enigma para o comandante. Era claro que j fora localizado quando se deslocava pelo planalto. Mas o exame detalhado s se tornou possvel quando o aparelho foi colocado na plataforma. Tom no combinava com as observaes que o localizador realizara naqueles seres estranhos, exceto nas vestimentas. Os estranhos pareciam ser seres primitivos muito audaciosos, s vezes temerrios, que no sentiam o menor respeito pela tcnica infinitamente superior corporificada nos desintegradores gigantes. Os trajes que envergavam e o rob removedor no poderiam ter sido produzidos por eles. Onde estariam os seres que fabricaram as vestimentas e os robs, sobre os quais o povo dos seres marinhos j prestara algumas informaes? O comandante comeou a compreender que essa pergunta s seria respondida depois que tivesse localizado a nave que h algum tempo ele tentara atrair para a plataforma por meio do raio de suco, j que as instrues que lhe haviam sido ministradas no lhe permitiam abrir fogo contra um artefato desse tipo. Acontece que a nave conseguira subtrair-se ao do raio e pousar, no em qualquer lugar, mas num excelente esconderijo. As indicaes fornecidas pelos habitantes do mar correspondiam ao estado primitivo desses seres. Eram to imprecisas que o comandante s pde fornecer aos robs uma indicao aproximativa da rea em que devia ser realizada a busca. Face a isso, a nave no fora descoberta, e a curiosidade do comandante permanecia insatisfeita.

Agora, porm, alguma coisa parecia acontecer. *** Estavam parados lado a lado junto ao paredo quase vertical existente nos fundos da plataforma. A dois metros deles ficava a abertura onde se encontrava o desintegrador do lado ocidental. Estava anoitecendo. Rhodan lanou um olhar perscrutador para o cu. As nuvens estavam muito baixas, a uns duzentos ou trezentos metros acima deles. Seria prefervel que na hora em que as tormentas crepusculares comeassem a soprar j dispusessem de um abrigo melhor que aquela caverna com as seis aberturas. Quer tentar? perguntou, dirigindo-se a Anne. Anne fez que sim. Rhodan afastou-se e sentou no cho para no perturbar o trabalho da moa. Anne fechou os olhos e comeou a procurar. Algum tempo se passou sem que tivesse qualquer impresso, mas enquanto ia se concentrando, o contedo daquela montanha desenhava-se com nitidez cada vez maior em seu esprito. Evidentemente no se tratava de uma viso. Era antes um sentir e um tatear, uma capacidade perceptiva incompreensvel ao homem comum, que se relacionava com a telecinese. Anne apalpou o corredor que comeava logo atrs da parede da caverna, conduzindo para o interior da montanha. Sups que devia haver uma porta no lugar em que terminava numa parede. Procurou localizar o mecanismo que a abria. No o encontrou e, esgotada, teve de interromper a experincia. Descansou um pouco e comeou de novo. Desta vez encontrou um corredor mais amplo, que atingia a parede a uns dez metros direita do primeiro. Realizou nova tentativa, que tambm se revelou intil. Encontrou um terceiro corredor, e depois um quarto. No havia nada na estrutura dos trechos de parede em que terminavam que revelasse tratar-se de portas e, mais que isso, no encontrou coisa alguma com que pudesse abrilas. A mente de Anne penetrou nos corredores e seguiuos at onde isso foi possvel. Sua capacidade rastreadora tinha um alcance de cerca de trinta metros. Dali em diante tornava-se menos ntida, at cessar por completo. A trinta metros de distncia o feitio dos corredores era idntico ao que se observava junto parede. As paredes eram compactas. Anne no descobriu qualquer indicao da sua finalidade ou do lugar para onde conduziam. A busca mental durara cerca de hora e meia. Anne estava to exausta que teve que deitar imediatamente numa barraca montada no interior da caverna. Rhodan gostaria de ouvir mais alguma coisa, mas Anne limitou-se a murmurar nada e adormeceu. O comandante no teve conhecimento das tentativas de Anne. Os localizadores mecnicos no seriam capazes de detectar a tentativa de um telecineta que, por meio de suas capacidades extraordinrias, procurasse penetrar na fortaleza. O comandante surpreendeu-se com a inatividade aparente dos estranhos. Depois da atividade febril que desenvolveram no incio, esperava coisa diferente.

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VI
Quando Anne despertou, as ltimas horas do dia chegavam ao fim. De to esgotada que ficara, havia dormido quase vinte horas. Rhodan aproveitara o tempo, embora no pela forma prevista. Toda a bagagem foi introduzida na caverna, para que Tom pudesse entrar. Aps isso, as aberturas foram fechadas com pedaos de lona. No resistiriam tempestade por mais de quinze minutos, mas quinze minutos de tempestade representavam um tempo considervel. Quando Anne acordou, Rhodan informou-a sobre suas descobertas. Estava muito abatida. Voc perdeu muito tempo, no ? perguntou. E foi por minha causa. Rhodan sacudiu a cabea. Anne, para ns voc vale tanto que no hesitaramos em deix-la dormir um dia inteiro, um dia de Vnus. Obrigada. Quer pedir a Tako que venha at aqui? Rhodan fez que sim. Est disposto a sair? Perfeitamente. Apenas espera que o informe sobre aquilo que voc observou. Rhodan saiu da barraca. Tako estava esperando junto parede da caverna. Rhodan explicou-lhe o que Anne conseguira descobrir. Tako respondeu com um aceno de cabea. Esteja de volta dentro de uma hora no mximo! insistiu Rhodan. Se demorar mais, suporemos que alguma coisa lhe aconteceu. O rosto largo de Tako abriu-se num sorriso. O que pretende fazer se isso acontecer? Rhodan no se perturbou. Encontraremos um meio respondeu. Pode confiar em ns. Est bem respondeu Tako. At daqui uma hora, o mais tardar. No mesmo instante desapareceu. O rosto de Rhodan tornou-se muito srio. Tinha certeza de que descobriria um meio de ajudar Tako, se algo lhe acontecesse. *** Tako sentiu-se tomado de pavor; ficou arrepiado. Sentiu um golpe quando seu primeiro salto teleportado sofreu um desvio que evitou sua rematerializao no interior de uma matria estranha. Dali a um segundo voltou imobilidade. Estendeu os braos e com a mo esquerda apalpou alguma coisa que parecia uma pedra lisa. A escurido era completa. Tako sabia que continuaria assim. Num ambiente em que no penetra o menor raio de luz o olho no pode acostumar-se escurido. Teria de encontrar seu caminho s apalpadelas, at vencer o receio de usar a lanterna. Por um instante permaneceu imvel e aguou o ouvido. Mas a ausncia de rudos era to completa como a de luz. Sentiu um cheiro estranho que penetrava o interior daquela montanha. Procurou analis-lo. A nica concluso a que chegou foi que nunca sentira um odor semelhante. Tateando, deslocou-se para a direita, mas tambm encontrou um obstculo. Atrs dele e sua frente no

havia nada. Isso significava que se encontrava num corredor. Voltou a aguar o ouvido. Como ainda desta vez no ouvisse nada, acendeu a lanterna. Regulou-a de forma a s emitir um feixe de luz fraco e bem aberto, que bastaria para orient-lo, mas no era visvel distncia. Mesmo luz da lanterna, no conseguiu ver o fim do corredor, nem descobriu nada de extraordinrio. Continuou avanando. medida que o tempo passava sem que fosse molestado, o medo ia diminuindo. Depois de ter caminhado durante dez minutos, repreendeu-se pelo medo que sentira no incio. *** A invaso de Tako foi detectada instantaneamente pelo localizador automtico. A notcia foi transmitida ao comandante, numa faixa de amplitude que chegou a ser dolorosa. O comandante no viu nenhum perigo no fato de um nico homem ter penetrado na fortaleza, mas finalmente teria possibilidade de descobrir alguma coisa sobre as intenes daqueles seres estranhos, sobre sua origem e principalmente sobre as caractersticas dos seres que lhes haviam fornecido o equipamento. Receava que essas informaes no fossem muito agradveis. Provavelmente se constataria que os estranhos haviam aprisionado os dois seres que constituam o alvo principal do interesse do comandante, obrigando-os a entregar-lhes seu equipamento. Em face dessa suposio, que um ligeiro processamento dos dados disponveis transformou numa probabilidade bastante elevada, Tako tornou-se alvo de medidas mais rigorosas que as que seriam adotadas se o comandante conhecesse a situao real. Ordenou ao destacamento policial que capturasse o invasor. Os policiais obedeceram imediatamente. *** Tako indagou de si para si de que serviria essa marcha pelo corredor escuro, aonde j ia tateando h uns vinte minutos. As paredes eram lisas, mas no eram de pedra natural, como acreditara no incio. Estavam cobertas de uma camada de metal plastificado. No descobriu outros detalhes. No havia portas, nem instrumentos embutidos na parede. Absolutamente nada. At onde atingia a luz da lanterna, Tako j se arriscara a regul-la para um feixe de luz estreito, mas potente o quadro era o mesmo. Chegou a acreditar que, se andasse mais um trecho, o corredor terminaria em outra parede, igual que devia existir atrs dele e que, teleportando-se atravs dela, atingiria o ar livre do outro lado do morro. De que pode servir um corredor que simplesmente atravessa o morro?, pensou. Voltou a concentrar a ateno sobre as paredes do corredor. Pensou que nos outros pontos no as tivesse examinado com bastante ateno. Mas as paredes continuavam lisas e compactas como antes. *** Os policiais receberam instrues diretamente do comandante. Sabiam que o invasor era um teleportador natural. Por isso no bastaria agarr-lo; teriam que deix-lo 95

inconsciente, para que no pudesse utilizar seus dons. Tambm sabiam que usava uma lanterna para iluminar o corredor. Dessa forma, no poderiam aguardlo em qualquer lugar. Teriam de postar-se num corredor lateral e golpe-lo no instante exato. Finalmente sabiam que o invasor estava armado. Pelas indicaes que o localizador pde colher, a arma que trazia devia ser de elevada potncia. Os policiais estavam treinados para manter a ordem na fortaleza, se necessrio com o sacrifcio da prpria vida. Mas um instante poderoso dizia-lhes que, sempre que possvel, deviam manter-se afastados dos desintegradores. Os dez policiais que o comandante destacara para a captura do invasor postaram-se, cinco a cinco, em dois corredores laterais opostos, que desembocavam no corredor pelo qual Tako se deslocava. Calmamente, aguardaram que o comandante lhes desse a ordem para abrir a porta e agarrar o estranho. *** Tako estava prestes a voltar. Achava intil percorrer vrios quilmetros num corredor completamente vazio. Gostaria que Perry Rhodan estivesse ao seu lado. Talvez este tivesse alguma ideia de como lidar com aquelas paredes. Parou e voltou-se. Atrs e diante dele, o corredor entediante estendia-se. Um quilmetro j ficara atrs, e para diante s o demnio saberia dizer quanto faltava. Concentrou-se sobre a caverna de onde partira e esteve a ponto de teleportar-se para l, quando ouviu um rudo ao seu lado. Virou-se abruptamente e arregalou os olhos para a grande abertura que se formara na parede. Seres que nunca vira antes se aproximaram luz da lanterna. Provavelmente poderia ter-se salvado se dois impulsos no se tivessem sobreposto em sua mente. Ficou sem saber se devia sacar o desintegrador para livrar-se dos atacantes ou escapar por meio de um salto teleportado. Foi quando uma coisa dolorosa atingiu-o nas costas, imobilizou-o e o fez mergulhar em profunda inconscincia. As instrues do comandante chegaram imediatamente. Transportar prisioneiro ao setor A, pavimento XIV, corredor 2, compartimento 331. Dois dos policiais levantaram o homem inconsciente. O grupo entrou em formao e ps-se em marcha. Desta vez os dez homens seguiram na mesma direo, dispondose a executar as ordens do comandante. O grupo encontrava-se no setor F, perto do lugar em que todos os setores daquele complexo circular se encontravam no centro do crculo. E o pavimento era o de nmero XXI. No corredor que os policiais haviam atravessado a uns cinquenta metros, do lugar em que Tako fora agarrado de surpresa, havia um elevador que funcionava com base na eliminao da gravidade. A plataforma que se movia sob o influxo de um campo gravitacional artificial tinha uma rea suficiente para abrigar os dez policiais e o prisioneiro. A viagem ao pavimento XIV s durou alguns segundos. Os policiais dirigiram-se para a direita. No momento em que atingiram o compartimento 331 do corredor 2 e a porta abriu-se diante deles, receberam uma ordem:

Preparar o prisioneiro para o interrogatrio. Verificou-se que a iluminao do complexo no fora colocada fora de funcionamento. Apenas era utilizada em ocasies especiais, pois subitamente uma profuso de lmpadas espalhou uma luz branco-leitosa na sala de interrogatrios. Os policiais colocaram Tako sobre uma pea de mvel que se pareceria com uma cama, se no estivesse munida de uma srie de instrumentos. Puseram-lhe um capacete e ligaram um dos fios vermelhos que o uniam a um dos instrumentos. Logo reportaram ao comandante: Ordens cumpridas. O comandante respondeu: Voltem aos seus postos. *** No foi pequena a surpresa do comandante ao tomar conhecimento da resposta de Tako pergunta formulada por via hipntica. Teve de rever sua opinio sobre a maneira pela qual os dois seres que haviam fornecido o equipamento tcnico se tinham encontrado com os membros do grupo. Ele o fez com a maior rapidez. Todavia, no se devia esquecer que os estranhos que se encontravam no interior da caverna nada sabiam dessa reviso. Por intermdio de Tako, o comandante soube que para os seres estranhos, as instalaes encravadas na montanha eram uma base inimiga. Por isso seria um erro abrir-lhes as portas sem mais aquela. Fez seus preparativos e disps-se a estabelecer contacto com os estranhos. *** Uma hora se passou sem que Tako voltasse. Rhodan comeou a inquietar-se. Nesse meio tempo haviam recebido o sinal codificado da Good Hope e respondido ao mesmo. A bordo da nave tudo parecia estar na mais perfeita ordem. Antes que atingissem o planalto, Rhodan e Crest combinaram que as mensagens radiofnicas trocadas de hora em hora seriam substitudas por um simples sinal. Seria muito mais difcil captar e localizar um sinal breve que uma palestra prolongada. Pelo mesmo motivo, Tako no levava nenhum equipamento de radiotransmisso. S Anne Sloane conseguira acompanh-lo por algum tempo atravs do rastreamento telecintico. Mas j fazia mais de cinquenta minutos que ele se encontrava fora do seu alcance. Rhodan comeou a compreender que no teria alternativas seno solicitar a presena da Good Hope fosse qual fosse o risco. S mesmo os instrumentos potentes que a nave trazia a bordo poderiam ser capazes de romper aquelas paredes e penetrar no interior da montanha. Foi uma deciso difcil; Rhodan consumiu alguns minutos para justific-la perante sua conscincia. Depois de algum tempo sentou diante do radiotransmissor e disps-se a transmitir a Crest e Thora um relato minucioso, acompanhado de um pedido de socorro. Foi quando Bell irrompeu na barraca. A parede! disse ofegando. A parede est aberta. Rhodan saiu de trs do transmissor e, passando junto a Bell, precipitou-se para fora da barraca. Algum ligara 96

um refletor porttil que iluminava um pedao da parede. Bem no meio da rea iluminada via-se uma abertura. Rhodan no hesitou. Preparar para a partida! gritou com a voz retumbante. Peguem lanternas, armas e um radiotransmissor. Rpido! No tinha a menor ideia de como surgira abertura na parede. Talvez Tako tivesse localizado o mecanismo que movimentava a porta. Mas se fosse assim seria difcil de compreender por que no retornara no tempo combinado. Apesar disso, no refletiu. Mesmo que a abertura no passasse de uma armadilha, o grupo, equipado com aquele armamento, tinha boas chances diante do inimigo. Dentro de poucos minutos estavam prontos para partir. As primeiras rajadas da tempestade varreram a plataforma quando o grupo, com Rhodan na ponta, penetrou na escurido. Anne Sloane vinha logo atrs de Rhodan. Este lhe pedira que estendesse suas antenas para todos os lados, procurando localizar qualquer coisa que pudesse representar um perigo. Anne no podia enxergar atravs de uma parede compacta, mas sua capacidade telecintica fazia com que identificasse qualquer rea em que estivesse ausente a resistncia ao tateamento. A seguir vinha Manoli e os trs americanos. Reginald Bell formava a retaguarda. Avanaram cerca de trinta metros luz do refletor, que Rhodan segurava com o brao estendido para o lado, a fim de no oferecer um alvo ao ataque. Subitamente e sem qualquer aviso, uma mortia luz branco-leitosa parecia sair das paredes. Rhodan estacou; mas, alm da luz, no houve qualquer surpresa. Provavelmente tinham passado por cima de um contato. Aqui h um corredor lateral cochichou Anne e do outro lado tambm. Est vazio? perguntou Rhodan desconfiado. Anne fez que sim. Rhodan compreendeu que nenhum dos dois corredores lhe serviria de nada. Tambm aqui no se via qualquer mecanismo acionador das portas. Continuariam pelo mesmo corredor, at que chegassem a uma encruzilhada onde houvesse uma entrada mais convidativa que esta. Dali em diante Anne passou a registrar a intervalos regulares corredores laterais fechados. Com base nos dados por ela fornecidos, Rhodan pde traar um quadro mental do complexo. De incio Anne teve a impresso de que os corredores laterais prosseguiam em linha reta, mas, medida que avanavam, tornava-se cada vez mais evidente que descreviam uma curva. Para Rhodan no havia mais dvida de que a fortaleza cavada na montanha era de forma circular. Havia corredores radiais como o que estavam percorrendo, que se dirigiam ao centro do crculo, e corredores laterais, de formato circular, que ligavam os corredores radiais a intervalos regulares. Atrs das paredes situadas entre os corredores radiais e laterais devia haver salas. Rhodan bem que gostaria de dar uma olhada numa delas. Mas nas paredes no havia o menor indcio da existncia de portas, e uma ligeira salva de desintegrador deixou claro que a estabilizao do campo cristalino no interior da montanha era to eficiente

como na caverna. Estavam andando h cerca de meia hora e deviam ter percorrido uns dois ou trs quilmetros. Anne parou to abruptamente que os que vinham atrs esbarraram nela. Parem! Rhodan virou-se. Anne apontou para a parede. Aquele corredor no est vazio. H gente por ali. Gente? Anne fechou os olhos e procurou concentrar-se. Tateou os corpos que se encontravam do outro lado da parede e procurou determinar sua forma. Era bastante estranha, mas no havia dvida de que aqueles seres desconhecidos guardavam certa semelhana com os homens. Mas no se moviam. Permaneciam rgidos como cadveres. Um calafrio passou pela espinha de Anne, que relatou: So semelhantes aos homens. Mas no se movem. Rhodan resolveu no se preocupar com aqueles vultos estranhos. Mandou que o grupo prosseguisse na sua marcha. *** Com certa inquietao o comandante constatou que o grupo de estranhos parou justamente diante do corredor lateral em que postara o primeiro destacamento de policiais. Seria uma coincidncia? Os localizadores no puderam fornecer qualquer indicao sobre a maneira pela qual os estranhos poderiam ter notado a presena dos policiais. S podia ser coincidncia. Abriu a porta de um elevador e esperou que o grupo de estranhos o atingisse. Enquanto iam descendo ordenou aos policiais que sassem do corredor lateral e bloqueassem o corredor radial atrs do grupo. *** A porta tinha mais de dois metros de altura e pelo menos trs de largura. Atrs dela havia um compartimento sem teto, em forma de caixote. Rhodan enfiou a cabea e sentiu a estranha suco na nuca, provocada pela ausncia de gravidade no interior do poo. Era um poo de elevador. Nas paredes no havia qualquer indicao sobre a maneira de comandar o elevador. Rhodan fez sinal para que os membros do grupo se aproximassem e ordenou-lhes que saltassem ao mesmo tempo sobre a prancha. Por um instante parecia que o elevador no se movia. Mas de repente ele o fez com tamanha rapidez que todo mundo pensou que algum lhes arrancara o apoio sob os ps. A viagem s durou alguns segundos. Pela movimentao da parede Rhodan calculou que haviam vencido uma diferena de altitude de cerca de cem metros. No lugar em que o elevador parou, viram diante de si um corredor igual aos que j haviam percorrido. Era igual, exceto... Olhem ali atrs! sussurrou Bell. Desta vez no precisaram do poder sobrenatural de Anne. Os seres estranhos estavam bem vista. Parados do lado esquerdo do corredor, a uns vinte metros do elevador, no faziam o menor movimento. Tinham formato humano, mas os rostos eram escuros e bexiguentos. Ao que parecia, no usavam nenhuma roupa. A pele nua brilhava em toda a extenso, exceto nas 97

manchas escuras que lhes cobriam o corpo. Num movimento instantneo Bell levantou a arma. Ainda assim os estranhos permaneceram imveis. Rhodan destacou-se do grupo e caminhou na direo deles. Deixaram que se aproximasse a dez metros, depois executaram o primeiro movimento. Levantaram os braos. Rhodan percebeu que estavam armados. Traziam as armas apontadas em sua direo. Rhodan deu de ombros e voltou atrs. Do outro lado, o corredor estava vazio. Quem sabe se no vamos cair numa armadilha? disse Bell com a voz furiosa. O que podemos fazer? perguntou Rhodan. Trocar tiros com eles? No temos um palmo de cobertura. Como no? O elevador... Virou-se abruptamente. O elevador havia desaparecido. A porta fechara-se diante dele. A parede voltara a ser to lisa como as outras paredes daquela fortaleza. Que porcaria! Foram caminhando para a direita. Os seres estranhos tambm se moveram, seguindo-os com os passos hesitantes. Rhodan comeou a inquietar-se. O corredor prosseguia em linha reta at onde alcanava a vista. No havia nenhum ponto em que pudessem abrigar-se. Se a nica inteno desses seres medonhos fosse atra-los para uma armadilha, no teriam muita dificuldade em conseguir seu intento. Na situao atual, Rhodan preferia deixar que o aprisionassem sem resistncia a arriscar a vida de seus homens numa luta em que no teriam a menor chance. Provavelmente a fortaleza estava repleta daqueles seres estranhos. Se parassem em determinado ponto do corredor para defender-se, a parede poderia abrir-se naquele mesmo lugar e expelir um monto de inimigos. As foras de Anne comearam a diminuir. A tenso ininterrupta deixara-a cansada. Rhodan preferiu poup-la, para poder recorrer a ela quando tivesse muita necessidade. *** Como Rhodan avanasse devagar, o comandante teve tempo de ampliar os conhecimentos extrados do crebro de Tako Kakuta. Constatou que o crebro de Tako registrava o conhecimento completo de duas lnguas e noes fragmentrias de uma terceira. Procurou combinar as duas lnguas que ali se achavam completas e lig-las a uma raiz comum; no o conseguiu. Isso o deixou surpreso. Transmitiu os conhecimentos lingusticos recmadquiridos a dois oficiais e mandou que fossem ao encontro dos seres estranhos. Parem! gritou Rhodan quando os dois vultos surgiram no corredor. Os dois oficiais avanaram com as mos levantadas. Rhodan aguardou-os frente do grupo, de arma em punho. Notou que tinham a pela clara e, ao contrrio do destacamento que ficara para trs, usavam certo tipo de roupa. Alm disso, seus rostos no eram bexiguentos. Procurou decifrar suas fisionomias, mas viu apenas um sorriso amvel e inexpressivo, que no permitia qualquer concluso sobre suas reais intenes. Os dois homens no usavam barba nem bigode. Tinham a testa mais alta que a dos terrqueos, mas quanto ao mais poderiam ser confundidos perfeitamente com

homens europeus, americanos ou australianos. Pararam a alguns metros de Rhodan. Um deles disse algumas palavras numa lngua clara e melodiosa. Calou-se e esperou pela resposta de Rhodan. Este no entendera nada. Sob o aspecto fontico, a lngua falada por aquele estranho se parecia com o japons ou o coreano. Acontece que Rhodan no dominava nenhuma dessas lnguas, e, alm disso, achava pouco provvel que naquela fortaleza houvesse algum que falasse justamente o japons ou o coreano. Depois que Rhodan permaneceu calado por algum tempo, o outro estranho comeou a falar: O comandante pede que tenham a bondade de ir ao lugar em que se encontra. Manda dar-lhes as boasvindas como seus hspedes. No tm nada a temer. Por uma frao de segundo Rhodan ficou perplexo. Enquanto atrs dele o espanto ainda se manifestava em sons ofegantes e assustados, j compreendera o que havia acontecido. Tinham aprisionado Tako, ou ento, conservavam-no consigo por sua livre vontade, e de seu crebro extraram as lnguas que ele dominava: o japons e o ingls. Rhodan refletiu febrilmente. No havia nenhum motivo para supor que o comandante da fortaleza no tinha qualquer inteno hostil. O convite de entrar na armadilha poderia ser adoado por meio de palavras amveis. Se fosse assim, poupariam muito trabalho ao inimigo caso aceitassem seu convite. Apesar de tudo Rhodan respondeu: Ficamos muito gratos ao seu comandante. Querem fazer o favor de levar-nos para junto dele? Queiram acompanhar-nos disse o estranho que falava o ingls. Virou-se e seguiu juntamente com seu acompanhante 67 pelo caminho por onde tinham vindo. Rhodan e os outros membros do grupo foram atrs deles. Virando a cabea ligeiramente para o lado, Rhodan disse com a voz baixa: Preparem-se. bem possvel que queiram tentar um truque. Algum resmungou algumas palavras de assentimento. Bell disse: Devamos ter perguntado onde est Tako. No momento isso no adiantaria disse Rhodan em tom apressado. Na luz difusa do corredor tornava-se difcil calcular as distncias. Por algum tempo parecia que o corredor continuava por alguns quilmetros numa reta contnua. Mas ainda no tinham caminhado dois minutos depois do encontro com os estranhos, quando alguns contornos comearam a desenhar-se diante deles. Poucos instantes depois o corredor desembocou numa praa cuja extenso era considervel. primeira vista parecia ter formato retangular, medindo uns quinhentos metros para a esquerda e para a direita, e duzentos metros de largura. Mas logo constataram que a praa no passava de um tipo de corredor circular, que contornava um edifcio tambm circular que se encontrava no centro. Os dois estranhos atravessaram a praa. A patrulha acompanhou-os. Rhodan lanou os olhos em torno. Ficou espantado ao constatar que a altura da praa, ou corredor circular, era de pelo menos cinquenta metros, e que a intervalos de cerca de doze metros havia galerias cavadas nas paredes, onde desembocavam os corredores de outros 98

pavimentes. Tudo indicava que se aproximavam do centro da fortaleza. Rhodan ficou curioso para saber o que encontrariam no interior do edifcio situado no centro da praa. Tinha a altura da praa, e em certos pontos parecia mesmo que rompia o teto da mesma. Suas paredes no apresentavam emendas, tal qual acontecia com as demais paredes daquela fortaleza. Quando os dois estranhos atingiram o edifcio, depois de terem cruzado a praa, uma das paredes abriu-se diante deles e deixou vista um salo imenso, muito mais iluminado que os recintos que Rhodan e os membros de seu grupo tinham visto at ento. Apesar do tamanho descomunal, o salo s ocupava uma parte minscula do edifcio. Assim que penetrou pela grande abertura que se formara diante dos dois estranhos, percebeu a finalidade daquele edifcio. A parede dos fundos, que media cerca de trinta metros de largura e quinze de altura, era um nico painel de instrumentos, semelhante ao que se encontrava, em verso muito mais reduzida, na sala de comando da Good Hope. Um tipo de quadro de comando avanava uns dois metros da parede para fora; direita e esquerda do mesmo viam-se pequenas plataformas, que devia servir para levar as pessoas que ali trabalhavam de um a outro ponto do gigantesco painel. Rhodan percebeu imediatamente que a sala de comando em que se encontravam devia pertencer a um dos maiores crebros positrnicos jamais construdos na galxia. Assim que chegaram ao centro da sala, os estranhos pararam. Esperaram que Rhodan e os membros de seu grupo se aproximassem. Depois um deles fez um gesto grandioso em direo ao painel e disse: Eis a o comandante. Sente muito prazer em t-lo diante de si. *** O resto dos dias passados na fortaleza decorreu num assombro incessante causado pelas maravilhas tcnicas que a montanha abrigava. Rhodan e Bell, que haviam recebido instruo arcondica, espantaram-se menos com as maravilhas que com o fato de as encontrarem justamente em Vnus. O comandante, que gostava tanto de receber informaes como de d-las, deu a entender que seus construtores foram arcnidas pertencentes mesma raa de Crest e Thora. Estes haviam decolado com a Good Hope assim que Rhodan os avisou da descoberta, pousando sem incidentes na plataforma diante da caverna. Para Rhodan o fato de pela primeira vez ver Crest espantado de verdade foi um grande acontecimento. Crest no compreendia que parte da histria colonial dos arcnidas, por mais insignificante que fosse e por mais recuada que ficasse no passado, tivesse escapado aos registros histricos. A observao um tanto irnica de Rhodan, de que mesmo a mquina mais bem regulada pode cometer um engano, correspondia ao curso do pensamento humano-terreno, o que impediu Crest de aceit-la. Mergulhou afoitamente nas informaes histricas que o comandante para Crest era o maior crebro positrnico que j vira, alm do grande crebro central localizado em rcon lhe ministrava com a maior boa vontade, em forma de relatrios falados numa lngua que o tradutor robotizado da Good Hope identificara como o

intercosmo antigo, e ainda sob a forma de filmes e fitas magnticas, cujo contedo foi assimilado pelos estudiosos nos moldes da instruo hipntica. Sem que o soubesse, Crest realizou por essa forma uma diviso de trabalho que lhes poupou bastante tempo, pois permitiu que, alm do levantamento dos dados histricos, tambm coletassem os dados puramente materiais. Seguindo as informaes transmitidas por Crest, revistaram pavimento por pavimento, setor por setor, corredor por corredor da enorme fortaleza e levantaram o inventrio de tudo que encontravam. S levaram algumas horas para constatar que por ali havia material suficiente para que a Terceira Potncia superasse as dificuldades dos estgios iniciais. Naturalmente Tako Kakuta foi libertado, depois de recuperar-se do esgotamento causado pelo interrogatrio hipntico. Tal quais os outros membros da patrulha, passou a ocupar um camarote residencial que o comandante lhe destinara no dcimo pavimento. Os outros membros do grupo foram passando o tempo, conforme lhes dava na cabea, no interior dos enormes sales da fortaleza. Uma vez obtidas s indicaes necessrias, as portas embutidas nas paredes inteirias no representavam mais nenhum obstculo. Sua atividade no passava dum tatear infantil em meio s maravilhas da tcnica. No entanto, ao menos um fato deixou-os mais tranquilos: o comandante ordenara que os policiais bexiguentos retornassem aos seus alojamentos, para que no os assustassem mais. Os policiais no passavam de robs, que resistiram ao longo tempo decorridos desde a construo da fortaleza. No interior dela no havia um nico ser vivo. O que existia era um gigantesco crebro positrnico, o comandante, e um exrcito de robs. Nada mais. Os setores de reparos providenciavam para que todo o equipamento atravessasse os milnios sem sofrer maiores danos. Apenas, o comandante no atribua maior importncia ao revestimento orgnico em forma de pele que cobria o corpo metlico dos robs, e por isso no ordenara uma conservao mais cuidadosa do mesmo. Assim, o plstico orgnico escurecera e se abrira em furos, ou em bexigas, conforme diziam os terrqueos com base numa primeira impresso. Os oficiais robotizados, que desempenhavam funes muito mais complexas, constituam a nica exceo. *** Certo dia Crest saiu das salas de instruo cansado, mas radiante. Declarou-se disposto a informar os membros da patrulha sobre todos os detalhes de que ficara sabendo atravs das anotaes encontradas na fortaleza. Essa forma de transmisso de conhecimentos tornava-se necessria porque alm de Bell e Rhodan nenhum dos terrqueos estava em condies de submeterse aos impulsos hipnticos dos arcnidas. Reuniram-se na sala que tinha uma das paredes coberta pelo painel do crebro positrnico. Todos compareceram, exceto Thora. Esta aparecera raras vezes, desde que a Good Hope pousara na plataforma. Rhodan pensava que sabia o que estava procurando. Uma vez que conhecia melhor os depsitos de equipamentos tcnicos da fortaleza, teve compaixo dela por causa de suas esperanas vs. Crest fez seu relatrio em ingls. Adquirira um domnio perfeito dessa lngua; ningum poderia apontar o 99

menor erro em sua exposio. Esta base principiou tem uma idade de cerca de dez mil anos, segundo a escala de tempo dos senhores. Pelos dados da histria do Imprio Galctico, data do primeiro perodo de colonizao. O destino da frota colonizadora que pousou neste planeta era outro. Interrompeu sua viagem por entender que o terceiro planeta deste sistema solar constitua um objetivo mais desejvel que o mundo que lhes fora indicado com base nos mapas estelares dos arcnidas. No entanto, ao aproximarem-se do terceiro planeta, que a Terra, constataram que o mesmo estava habitado. Por isso realizaram um pouso em Vnus, onde iniciaram os preparativos para a colonizao deste mundo. Aqui instalaram uma base secundria, que precisamente a fortaleza em cujo interior nos encontramos. Os arcnidas, em nmero de duzentos mil, segundo revelam as crnicas, colonizaram um dos continentes da Terra. Pelo que sei o mesmo no existe mais. Naquela poca recuada formava a ponte entre as terras afro-europeias e as americanas. Mas essa colnia teve uma curta durao. Mais tarde podero informar-se sobre os detalhes da catstrofe que a destruiu e afetou toda a Terra. S cinco por cento dos arcnidas sobreviveram catstrofe e retornaram a Vnus. Falaram num ataque de seres invisveis. claro que com isso apenas quiseram justificar seu fracasso. A base de Vnus ainda dispunha de metade da frota de naves em condies de navegabilidade espacial, ou seja, de naves capazes de percorrer qualquer distncia, quase sem nenhuma perda de tempo. Os colonos... esperem. Neste ponto seria conveniente intercalar uma explicao. Uma expedio colonizadora nunca foi um empreendimento democrtico, e nem poderia ser. Nos primeiros anos de sua instalao e desenvolvimento, uma colnia jovem precisa de um regime forte, e este era exercido atravs de uma espcie de aristocracia. O conselho aristocrtico da colnia terrena decidiu que o remanescente dos colonos decolaria nos veculos espaciais de que ainda dispunham, e procuraria alcanar o ponto de destino inicialmente fixado, j que por vrios sculos a Terra no ofereceria uma rea adequada para a colonizao. A deciso foi cumprida, o que era mais que natural, pois no se admitia qualquer oposio s resolues do conselho de colonizao. A maior parte dos colonos decolou de Vnus com as naves que ainda lhe sobravam. Uma minoria ficou para trs, por no encontrar lugar nos veculos espaciais. A maior parte da frota espacial fora destruda na Terra. Uns dois mil colonos tiveram de ficar em Vnus. Levaram vida solitria, mas no desconfortvel. Ao que tudo indicava, o conselho aristocrtico escolhera-os porque espiritualmente eram mais indolentes que os outros. Nem pensaram em lanar mo dos recursos de que dispunham para construir suas naves espaciais. Continuaram onde estavam. Faz cerca de oito mil anos que o ltimo membro desse grupo morreu. At parecia que uma estrela m pairava sobre os colonos deste setor da galxia. Nunca mais se ouviu falar da frota espacial que decolou de Vnus depois da catstrofe terrestre. Temos certeza de que no chegou ao destino. Mas ningum sabe o que lhe aconteceu. Nenhuma notcia chegou a rcon, nem o comandante sabe dizer o que feito dela. Ao que parece tambm em Vnus

aconteceram coisas estranhas. Mas as informaes a este respeito so to escassas que de nada nos servem. A fortaleza continuou a viver. Formava um complexo autrquico. Os grupos de reparo estavam em condies de manter em funcionamento toda a aparelhagem existente nela. Atravessou os milnios e apenas revela sua presena de dez em dez horas, expelindo o ar quente gerado no seu interior atravs de um canal bem disfarado. As ordens que o ltimo comandante arcondico inseriu no crebro positrnico continuaram a vigorar. Alm disso, o crebro fora instrudo a obrigar qualquer nave estranha a pousar, ou destru-la. As naves arcondicas eram a nica exceo. Mas, como se presumia que estas mesmas s pousariam em Vnus se pertencesse a alguma empresa colonial do setor, exigia-se que transmitissem o respectivo sinal codificado. Fora essa a razo da mensagem que no entenderam. Embora no tivssemos transmitido o sinal, o comandante, ou melhor, o crebro positrnico, percebeu que a nave era do tipo daquelas que no deviam ser bombardeadas. Tentou arrastar-nos para a plataforma por meio do raio de suco; mas fez um cumprimento a Rhodan nosso comandante conseguiu, numa reao instantnea, subtrair a nave influncia estranha e pous-la num lugar em que o crebro positrnico no a encontraria. Aps isso o comandante entrou em contacto com os animais do tipo das focas, dotados de pouca inteligncia, procurando localizar a nave por seu intermdio. Mas essa tentativa tambm falhou, pois a inteligncia das focas no basta para fornecer indicaes de local que possam ser aproveitadas pelo crebro positrnico. Pois bem. O crebro aguardou pacientemente. Poucos dias depois viu que os estranhos vinham espontaneamente para junto dele. Alguns detalhes espantosos foram constatados: os membros do grupo eram estranhos, mas seu equipamento era de origem arcondica. O crebro concluiu que aqueles seres deviam ter dominado uma nave arcondica, aprisionado seus tripulantes e roubado o equipamento. Mas essa concluso no se revestia de um grau de probabilidade aceitvel, motivo por que o crebro continuou a trabalhar. Poucas horas depois Tako deu o salto. O crebro reconheceu sua chance. Tako foi aprisionado, e sobre o resto os senhores j esto informados. O relatrio propriamente dito no causou muita impresso em Rhodan. O que lhe inspirou certa tranquilidade e devoo foi o fato de que as tradies de uma inteligncia extraterrena forneciam a primeira indicao da existncia da Atlntida. No seu entender era essa a nica interpretao possvel do relato sobre o reino colonial situado entre o continente euro-africano e o americano. Um sorriso passou pelo rosto de Rhodan. Lembrou-se de que os arcnidas, que o acaso fizera pousar na Lua h certo tempo, representavam um ganho inestimvel no s para a tecnologia terrena, mas tambm para a historiografia do planeta, j que seus registros lanaram uma luz fulgurante sobre um dos setores mais obscuros da histria humana: o que se relaciona com o reino da Atlntida e o dilvio. Isso significa prosseguiu que o crebro ficou na expectativa durante oito mil anos. Isto fcil de dizer; acontece que este nosso crebro apontou com o 100

dedo por cima do ombro tinha um objetivo. Aguardava um novo comandante cuja constituio mental permitisse adapt-lo de tal forma que s obedecesse a ele. Ao que parece, acaba de encontrar esse comandante. Interrompeu-se para observar o efeito de suas palavras. Atravs dos dados fornecidos por Tako, e principalmente por mim, o dispositivo positrnico tomou conhecimento das caractersticas mentais de todos os membros desta expedio. A constituio mental do futuro comandante desta base no difere da dos arcnidas, muito embora seja um terrqueo: Perry Rhodan! *** Rhodan levou algum tempo para recuperar-se do espanto. No que lhe faltasse conscincia das suas qualidades. O que o surpreendia eram as consequncias que resultariam da deciso do crebro. Gostaria de saber se Crest no pregara algumas mentiras ao dispositivo positrnico, ao responder s indagaes formuladas a respeito dele, Rhodan. Mas constatou que ningum seria capaz de enganar um dispositivo positrnico. Aceitou o posto. Por algum tempo ficou receoso de que Crest pudesse ressentir-se com a deciso do crebro. Mas Crest era um cientista cujo esprito se situava muito alm da zona em que se sente inveja por razes de contedo poltico. Dessa forma Rhodan tornou-se comandante, ou melhor, senhor absoluto de uma fortaleza cujo recinto abrigava, concentrada em espaos reduzidos, maior quantidade de energia que a de que dispunham todas as fbricas e centros de pesquisa da Terra reunidos. O equipamento da fortaleza bastaria para destroar sistemas solares inteiros e rechaar qualquer inimigo, desde que o mesmo no se lanasse ao ataque com uma frota inteira.

Mas havia uma coisa de que a fortaleza no dispunha... *** Thora no quis acreditar. Menos de uma hora aps sua chegada, solicitou ao crebro um esquema sobre a situao dos compartimentos em que se dividia a fortaleza e lanou-se procura. Poucas horas depois de ter assumido o comando da fortaleza, Rhodan j havia ajustado a frequncia dos impulsos de comando que acionavam o dispositivo positrnico aos impulsos de seu prprio crebro. Ao examinar juntamente com Bell um dos depsitos do ltimo pavimento, encontrou-se com Thora. Voc est procurando em vo disse em tom srio. Ao que parecia Thora sabia a que estava se referindo. Sei respondeu cabisbaixa. Por que no procura ver as coisas como so? perguntou Rhodan. Aps a catstrofe terrena, quando os colonos resolveram dirigir-se ao objetivo inicial, levaram consigo todas as naves de que dispunham. As coisas que se encontram nesta fortaleza so maravilhosas para os objetivos que eu tenho em vista. Mas no existe nada que possa ajudar voc a vencer a distncia enorme que nos separa de rcon. Calou-se. Esperou que Thora o olhasse. Voc est presa a Terra prosseguiu com um sorriso. Esforo-me para que sua permanncia em nosso planeta seja agradvel. E estou disposto a fazer tudo para que voc possa retornar quanto antes ao seu planeta. Mas at o meio mais rpido levar alguns anos para concretizar-se. At l ter de viver com uns semisselvagens... Pare! interrompeu-o Thora com uma veemncia surpreendente. Acha que a nica pessoa no mundo que nunca cometeu um engano?

O mistrio milenar de Vnus foi decifrado e Perry Rhodan obteve uma base que ser da maior importncia para o progresso da Terceira Potncia. Mas Perry Rhodan no descansar. Um pedido de socorro vindo da Terra exige seu retorno imediato. Rhodan e seu Exrcito de Mutantes se lanam em um novo empreendimento no prximo nmero intitulado: SOCORRO PARA A TERRA O EXRCITO DE MUTANTES

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Enciclopdia Galctica Povos da Via lctea:


OS ARAS Os Aras so descendentes dos saltadores, e, portanto, dos arcnidas. So de elevada estatura (prximo a 2,0 metros), mas com uma constituio fsica mais delicada. Possuem pele clara, olhos de rosceos, e cabelos brancos (quando o possuem, pois preferem manterem-se carecas). Estabeleceram-se no planeta Aralon (Sistema de Kesnar), onde centralizavam suas pesquisas mdicas e vendiam seus servios. Ao longo do tempo desenvolveram o monoplio da tecnologia mdica, e atravs disso enorme poder econmico e poltico dentro do Imprio Arcnida. Contudo, sua mentalidade no permitia que esperassem pela necessidade, e eles prprios desenvolveram vrias pragas com os respectivos tratamentos. O que ocorria ento era que "pragas desconhecidas" surgiam e em pouco tempo os aras apresentavam um remdio "desenvolvido com extrema urgncia", que era ento vendido. Assim, quando queriam um determinado planeta, contaminavam sua populao, e para cur-los, obrigava-os a se submeterem ao seu controle. Os Aras desenvolvem suas pesquisas escusas, muitas vezes envolvendo criaturas inteligentes capturadas ilegalmente. Seu maior feito, todavia, talvez tenha sido o de criar os superpesados, uma subespcie dos saltadores, atravs de engenharia gentica. Aras e Superpesados sempre tiveram uma relao muito prxima atravs dos tempos. So extremamente inescrupulosos, capazes de tudo para obterem lucros, apesar da alcunha de mdicos da Galxia, no hesitam em criar novas doenas para poder cobrar altas somas pela cura.

A partir do encontro com os terranos (no ano 1984), o comrcio ara diminuiu largamente, e a maior parte deles continua trabalhando na rea mdica (muitos at mesmo no Imprio Solar).

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N 09

De

W. W. Shols
Traduo

Richard Paul Neto


Digitalizao

Vitrio
Reviso e novo formato

W.Q. Moraes

Perry Rhodan foi a Vnus na Good Hope, uma das naves auxiliares do cruzador dos arcnidas destrudo na Lua, a fim de instalar uma base e um centro de treinamento da Terceira Potncia. Naquele planeta descobriu um segredo mais velho que a histria da humanidade to velho que nem os arcnidas Crest e Thora sabiam dele. Tratava-se de uma gigantesca central arcondica, dirigida por robs, que atravessou os milnios e continua a funcionar to bem como no dia em que foi construda. claro que essa descoberta representa um aumento enorme do poderio da Terceira Potncia, que bem precisa disso, pois numa mensagem radiofnica que Perry Rhodan recebe em Vnus pede-se com urgncia Socorro Para a Terra.

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Acho que por aqui ningum se julga com direito de dirigir recriminaes a voc. por medo, no ? Mas sempre existe um pouco de Perry Rhodan comprimiu o boto vermelho com a inveja. estranha gravura branca. O sinal lembrava a letra F do Bell no conseguiu enfrentar o olhar penetrante de alfabeto rnico. Mas h essa hora pouco importava sua Rhodan. Pegou um cigarro, que o fez recuperar um pouco origem. Bastava saber que designava o boto que cortava o da sua autoconfiana. suprimento de energia do supercrebro positrnico. Sempre h um pouco de inveja. A vibrao montona, s perceptvel ao subconsciente, Acontece que o pessoal confia em voc. Sabem que cessou. A srie de luzes de controle o mais forte entre ns. Sentemcom seu brilho mgico apagaramPersonagens principais deste episdio: se satisfeitos porque ainda existe se. As membranas sonoras uma pessoa qual podem recorrer imobilizaram-se. O maior e mais PERRY RHODAN Chefe da Terceira Potncia. quando no sabem mais como agir potente dos crebros positrnicos diante dos problemas. jamais instalados no sistema solar Reginald Bell Melhor amigo e principal O.K.! confirmou Perry corria em ponto morto. colaborador de Perry Rhodan. Rhodan. Conheo minhas Perry Rhodan reclinou-se freqncias, e este crebro exausto. O dilogo com aquela Crest e Thora nicos sobreviventes da robotizado foi regulado para elas. mquina quase onisciente chegara expedio espacial dos arcnidas. Nunca me deparei com tamanho ao fim. O silncio que se espalhou volume de saber prestes a revelarpela caverna do subsolo de Vnus Freyt, Nyssen e Deringhouse Ex-pilotos da se a mim. Apesar disso ainda no foi interrompido por outro zumbido. Fora Espacial dos Estados Unidos. consegui solucionar o problema. Rhodan acionou o aparelho de Penso em termos arcondicos, na intercomunicao. Homer G. Adams Cuja tarefa consiste em obter medida em que isso possvel a Quem ? dinheiro para a Terceira Potncia. algum que carrega a condio Sou eu. humana desde o nascimento. A voz rouca de Reginald Bell Clive Cannon Chefe de um grupo de gangsteres. Procuro raciocinar com o esprito no permitia a menor dvida sobre Pelo que dizem, os DI apossaram-se dele. de quem construiu esta mquina, a identidade da pessoa que se mas defronto-me com problemas ocultava detrs da palavra eu. John Marshall Telepata pertencente ao exrcito de semntica. Afinal, no Sem levantar-se, Rhodan destravou dos mutantes. podemos alcanar a interpretao a porta. do saber arcondico de um dia Entre, Bell! para outro. No possumos a Que diabo, Perry! Voc me conscincia do passado dos arcnidas. Bell, voc no tem mete medo. Faz mais de vinte e quatro horas que se nenhum motivo para invejar-me. Um dilogo de vinte e trancou nesta caverna misteriosa. At parece que est no quatro horas com este crebro representa um massacre encalo do mistrio fundamental do universo. fsico e intelectual. Nunca deixamos de andar no encalo dele. Se no Valeu a pena? a pergunta de Bell exprimia conseguimos aproximar-nos porque o mistrio est muito curiosidade e esperana. distante. Perry Rhodan fez que sim. Aposto que no comeu nada. Nesta montanha existem hangares ocultos. O Pois est enganado! Tinha comigo uma rao diria crebro aludiu a seis naves espaciais. de alimentos desidratados. J no posso me dar ao luxo de Isso seria mais do que os arcnidas desejam. Thora cometer os pequenos enganos do dia-a-dia. e Crest s precisam de uma nave para voltar para casa. Mas acho que voc est nutrindo uma falsa ambio Voc no se entusiasma com essa perspectiva, no ? ao... Preciso encontrar as naves. Tambm no me posso dar ao luxo das falsas Mas no lhe faria nenhuma diferena se no as ambies. Nenhum de ns pode. encontrasse. Sei perfeitamente o que est pensando, Perry. Toquei a campainha ontem de noite. Hoje de manh Precisamos de Thora e de Crest. Precisamos deles no toquei trs vezes, e agora estava diante da porta h mais de planeta Terra e no nosso sistema solar, no a uma distncia duas horas, sem conseguir entrar. Por que no abriu? de trinta e quatro mil anos-luz. Se eu fosse voc, no diria Porque no sabia que voc estava l fora. No nada sobre a existncia dessas naves. queria ser perturbado. O crebro est regulado de tal forma Acha que devo comear um jogo de intrigas? Acha que as reaes vindas de fora penetram nele, enquanto est que devo enganar e lograr os arcnidas, aos quais a Terra ativado. deve sua unio poltica? Devo retribuir sua amizade por Dizem que nestes ltimos dias voc andou fazendo meio de uma priso indireta? No acredito que esse tipo de um bom nmero de regulagens neste crebro. verdade? comportamento concorreria para promover o entendimento No sei a que est se referindo. Exprima-se com entre as duas raas. mais clareza. Para voc seria uma traio; para mim, um ato de Crest falou no modelo das suas ondas cerebrais. diplomacia. Afirma que bem possvel que voc conhea suas Perry Rhodan fez um movimento violento com a mo, frequncias pessoais... para espantar qualquer ambiguidade sobre seu ponto de E da? Por enquanto suas insinuaes continuam vista. bastante confusas. Acho que no estarei errado ao supor Localizaremos o que puder ser localizado, Bell. No que logo ouvirei uma recriminao. h dvida de que devemos conservar Thora e Crest ao

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nosso lado para fortalecer a posio da humanidade e do planeta Terra. Mas nem por isso podemos cometer uma traio contra nossos amigos. Os hangares devem ficar ao norte. Vamos procur-los; voc vir comigo. Seis naves! exclamou Bell espantado. Nelas poderamos transportar todo o pessoal da Terceira Potncia. Conforme as circunstncias seis naves arcondicas dariam para percorrer toda a galxia. Ento voc estaria disposto a bater em retirada? Sabe o que aconteceria se eliminssemos a Terceira Potncia? Aconteceria mais ou menos a mesma coisa que tem acontecido nos milnios da histria da humanidade. Seria uma sucesso de inveja, malquerena, sede de mando, guerras. Talvez s houvesse mais uma guerra. A guerra definitiva. Ento voc sabe muito bem. Acontece que tambm somos homens, e por isso vamos desistir do cruzeiro pela galxia, mesmo que as seis naves arcondicas estejam em condies de decolar. Saram. Perry Rhodan trancou a sala em que estava abrigado o crebro positrnico, usando um novo cdigo. S ele o conhecia. Diante deles abriu-se um labirinto cavernoso. Fazia mais de um ms que estavam no interior daquela montanha situada no hemisfrio norte de Vnus. E fazia mais de um ms que se encontravam na pista dessa ltima testemunha de uma colnia arcondica de h muito cada no esquecimento. Para termos uma ideia dos acontecimentos, devemos recuar mais de dez mil anos na histria da humanidade. Quando rcon se encontrava no auge, numa poca em que seus habitantes ainda no apresentavam o menor sinal de degenerescncia, uma nave expedicionria tripulada com mais de cem arcnidas pousara em Vnus e instalara aquela fortaleza de retaguarda. O raio de fuso atmica abrira um labirinto de corredores na rocha da montanha, fazendo surgir uma verdadeira cidade, que no podia ser vista do lado de fora. As instalaes correspondiam em toda linha ao elevado nvel da civilizao e da tecnologia dos arcnidas. Para o homem do vigsimo sculo terreno era algo de fabuloso e inacreditvel, como o quadro vago do futuro distante da prpria humanidade. Ainda por outro motivo eram fabulosas. Ao se depararem com elas, parecia que penetravam no castelo da bela adormecida. Os arcnidas daquela poca j no existiam. Haviam descoberto a Terra e verificaram que era um mundo ideal para a colonizao. A nova colnia dos emigrantes arcondicos surgira na Atlntida. Proporcionara uma poca de elevado desenvolvimento tecnolgico Terra, mas submergira com o continente situado entre a frica e a Amrica. Embora nessas quatro semanas os homens j tivessem tido tempo de acostumar-se ao novo ambiente, no podiam deixar de evocar constantemente essas ligaes histricas. No posso compreender que possam estar mortos disse Reginald Bell enquanto subiam numa vagoneta que trafegava numa das vias principais da cidade subvenusiana. Ser que todos viviam na Terra quando a catstrofe diluviana irrompeu sobre a Atlntida? de supor que sim respondeu Rhodan. Mas tenho minhas dvidas. Em rcon no sabiam nada sobre a base de Vnus e sobre a colnia terrena. bem possvel que o crebro montado na base venusiana nunca tenha tomado conhecimento de certos fatos importantes.

Dependia das informaes orais que lhe fossem transmitidas esboou um sorriso misterioso. Os centros de memria falaram em ocorrncias inexplicveis que tiveram lugar em Vnus, em seres invisveis que andaram pelas proximidades. possvel que a informao tenha sido ministrada por algum elemento perturbado que tenha permanecido aqui, nunca devemos esquec-la, embora para ns s possa ter uma importncia histrica. claro que j compreendi a teoria concebida por voc. Mas tenho l minhas desconfianas. bem possvel que tudo se tenha passado de forma bem diferente. Queira explicar o motivo das suas desconfianas. Ora, simples. Crest e Thora conseguiram convencer-nos de que esta base foi instalada por emigrantes que aqui aportaram numa nave arcondica. E agora voc me fala em seis naves que estariam escondidas por aqui. Seis naves so uma frota. Se neste planeta chegaram a pousar seis naves arcondicas completas, no resta a menor dvida que a base mantinha contato permanente com seu mundo natal. Dali se conclui que Thora e Crest mentiram. Voc no devia ter proferido esta ltima frase. S teremos uma concluso desse tipo quando tivermos certeza de que os dados que induzem suspeitas so corretos. Bell percebeu que Rhodan no estava disposto a prosseguir num debate apoiado apenas em probabilidades. Por isso ficou calado, reclinando-se na poltrona do pequeno veculo que os conduzia. Seguiu por um corredor secundrio longo e retilneo que, partindo do centro da fortaleza, penetrava na montanha cerca de dois quilmetros. A extenso total das instalaes pareceria um exagero a qualquer homem terreno. Bell exprimiu esse sentimento em palavras e sacudiu a cabea. Sem dvida devemos admirar as realizaes dos arcnidas. Mas acho um absurdo que uma simples fortaleza tenha estas dimenses. Deve ter sido montada por gente estpida. At se parece com algum que queira matar pardais a tiro de canho. Tambm parece que algum que no aplica os padres corretos sofre de uma falta grave de substncia cerebral respondeu Rhodan em tom spero. E qual o padro correto? O dos arcnidas. Ao ver este labirinto, voc logo pensa em termos de dispndio de tecnologia terrena. Acontece que com os recursos dos arcnidas no h nada de extraordinrio em perfurar corredores e cavernas de dez ou vinte quilmetros na rocha de uma montanha. Rhodan interrompeu sua exposio didtica e parou a vagoneta. Vamos! disse em tom lacnico, e caminhou em direo a um dos grandes portes que a intervalos regulares ladeavam a estrada subvenusiana. Um toque de dedo sobre o mecanismo da fechadura bastou para que dez toneladas de ao arcondico deslizassem para o lado. Quando viu diante de si o enorme pavilho, Reginald Bell deixou cair o queixo. No que se sentisse impressionado com as instalaes e o tamanho, que em sua opinio era exagerado. Depois que tinham descoberto a fortaleza, j tivera oportunidade de admirar essas coisas. Tentara acostumar-se aos padres que prevaleciam ali. Acontece que at ento tudo parecia morto naquele pavilho. E hoje a vida reinava por ali. Rudos abafados em toda a gama de escala sonora atingiram seu ouvido. Os medidores, as agulhas danantes, as clulas eletrnicas e 105

positrnicas cintilavam em tons coloridos. Robs dos mais variados formatos e tamanhos corriam por entre as mquinas. Feche a boca! disse Perry Rhodan, permitindo-se um sorriso condescendente. Voc j conhece a fbrica. Mas nunca a vi trabalhando. Foi voc que a ps em funcionamento? J estava na hora de uma instalao to bem montada reiniciar a produo. No estamos em condies de deixar ociosa essa capacidade produtiva que se encontra paralisada h dez mil anos. Hum! fez Bell, esticando o som para que o amigo percebesse que no acreditava muito naquilo. H pouco voc me disse que devia aplicar os padres corretos. Voc tambm devia fazer o que pede aos outros. O que quer dizer com isso? Acho que esta fortaleza foi instalada pelos arcnidas e para os arcnidas. O que for produzido aqui s pode ter uma utilidade para esses seres. O rosto de Rhodan assumiu uma expresso sria. Bell sentiu a mo pesada do amigo sobre o ombro. Oua, Bell! No temos muito tempo, pois ando com esse assunto das seis naves espaciais atravessado na garganta. O que est sendo feito aqui corresponde a uma finalidade terrena, no arcondica. Seria difcil aplicar nosso conhecimento hipntico sobre a cincia e a tecnologia arcondica s necessidades humanas. Ando meditando sobre isso h vrias semanas. Examinei todos os recantos do saber arcondico a que tenho acesso e elaborei um minucioso plano esquemtico. O que est sendo feito aqui ter utilidade nica e exclusivamente para a humanidade terrena. Esta fbrica robotizada est produzindo robs, mais exatamente autmatos de construo e armamento. Olhe a esteira automtica ali sua direita. Jamais um olho arcondico viu essas formas modificadas de mquinas inteiramente positronizadas. Voc faz isso sem que Crest e Thora saibam? Fao porque acho melhor assim. Thora e Crest so arcnidas muito inteligentes, mas como homem acho que sei avaliar melhor o que poder ser til Terra. Nem penso em engan-los, se isso que voc quer dizer. Acontece que podem interpretar a coisa assim. A desconfiana reinante entre eles e ns ainda no foi eliminada. At voc no est muito seguro na sua concepo, Perry. Ao menos acredito que no esteja. Pense naquelas seis naves espaciais. Recorde a reconstituio do perodo histrico em que aqueles arcnidas emigraram. Sua colnia na Atlntida desapareceu. Se naquela poca ainda havia arcnidas em Vnus, os mesmos morreram por no terem possibilidade de voltar para rcon. As seis naves espaciais a que esse crebro se referiu no combinam com o quadro. Talvez voc pudesse ter a gentileza de informar o que conseguiu descobrir. No muita coisa. Com a palavra-chave nave espacial no consegui extrair maiores detalhes do crebro. S sei que as naves devem estar estacionadas numa caverna distinta junto encosta norte. Vamos procur-las. Perry Rhodan montou um conjunto de aparelhos de medio de ondas sonoras e sondas de matria que funcionavam com base no processo qumico-analtico. Ativou um rob que se encontrava nas proximidades e ordenou-lhe que colocasse o equipamento sobre a vagoneta e tomasse lugar nela. Avanaram mais setecentos metros na direo norte, at chegarem ao fim do corredor.

Uma parede lisa de concreto fechou-o contra a rocha da montanha. Voc acha que o corredor continua depois dessa parede? perguntou Bell enquanto saltava da vagoneta. O crebro falou numa caverna distinta. Disso se conclui que daqui no existe qualquer acesso. Mas, antes de tudo, devemos demarcar a situao da caverna. Rob coloque o aparelho azul junto vagoneta. Os outros instrumentos podem continuar onde esto. Reginald Bell pediu a Rhodan que lhe explicasse o funcionamento dos aparelhos. Como seu crebro tambm tivesse sido ativado pelo treinamento hipntico, aprendeu em poucos minutos o suficiente para prestar assistncia a Rhodan. Cada medio era submetida dupla conferncia; uma era realizada pelo processo da ecossonda, outra por via qumico-analtica. Dessa forma conseguiram estabelecer em pouco tempo um quadro preciso da composio da montanha, ate a encosta norte. A uma distncia de oito quilmetros as escalas de medida indicaram uma perda total de presso. a caverna! gritou Bell mais alto do que seria necessrio. O.K.! confirmou Rhodan com um aceno de cabea. Anote as coordenadas. Vamos prosseguir em sentido radial, para determinar o dimetro da caverna. Depois ampliaremos as observaes para os lados. Em menos de meia hora completaram o diagrama sobre a lmina eletrnica de desenho. Logo se viam dois queixos cados. Voc entende isso? perguntou Bell. Ainda no consegui. De qualquer maneira realizamos duas medies, e sabemos que a caverna no tem mais de noventa e cinco metros de dimetro. A hiptese de um engano est completamente excluda. Num buraco de ratos como esse no podem caber seis naves arcondicas completas. Talvez os hangares sejam separados. Mesmo uma nica nave teria de ser muito pequena para caber ali. Nossa Good Hope mede seus bons sessenta metros, e no passa de uma nave auxiliar cujo raio de ao mal chega aos quinhentos anos-luz. Ento deve tratar-se de veculos menores concluiu Bell. Talvez sejam naves de socorro ou de patrulha. Acho que nossa preocupao com Thora e Crest no tinha o menor fundamento. Os dois tero de ficar conosco. O acesso fica aqui disse Rhodan, apontando para o mapa cujos contornos acabavam de formar-se. No deu ateno s palavras de Bell. Mas de si para si fazia votos de que ele tivesse razo. *** Decolaram com a Good Hope e voaram alguns quilmetros para o norte. Depois de vencerem os cumes mais elevados, deixaram que a nave descesse junto s encostas ngremes. Ao atingirem a altitude determinada atravs das medies, Perry Rhodan parou e ajustou o regulador gravitacional, at que a nave aparentemente sem peso encontrou uma posio de equilbrio a uns quinhentos metros do fundo do vale. Logo encontraram o acesso para o misterioso hangar. Embora a encosta norte tivesse sido polida pela eroso provocada pela chuva venusiana, logo notaram a rea alterada em que se encontravam as duas escotilhas. Envergando seus trajes arcondicos, que tambm 106

dispunham de um regulador gravitacional, Rhodan e Bell saram da nave e aproximaram-se da encosta rochosa. A localizao do mecanismo de travamento da escotilha e sua combinao no representavam qualquer problema. O treinamento hipntico habilitara-os a pensar em termos arcondicos. A rea da encosta artificialmente criada deslizou para o lado, pondo a descoberto uma abertura de menos de vinte metros. grande para um homem, mas pequena demais para uma nave espacial constatou Reginald Bell. Viram-se diante de uma galeria escura, que descia na vertical. A camada profunda de nuvens venusianas s deixou penetrar uma luz mortia, que mal dava para iluminar os primeiros metros da galeria. Um ligeiro impulso propulsor dos seus trajes bastou para fazer os homens penetrarem na montanha. Regularam o antgravo para a posio zero e voltaram a sentir cho firme sob os ps. Com o auxlio de lanternas descobriram um amplo painel de instrumentos. Rhodan acionou uma chave. No mesmo instante uma luz de teor branco-azulada encheu a caverna. Toda a instalao continuava a funcionar tal qual funcionara h dez mil anos. Era outro fato que mereceria a admirao dos homens. Mas nos ltimos anos estes tiveram de habituar-se a muitas maravilhas arcondicas. O choque do no querer acreditar j no tinha a mesma intensidade dos primeiros encontros com a nova tecnologia. E, mais interessante que a luz alimentada por fontes de energia instaladas h milnios era o prprio hangar. So seis! exclamou Reginald Bell espantado. Mas at parecem uns brinquedinhos. Fao votos de que no esteja decepcionado. A atitude de Rhodan provou que no estava. Sentiu-se entusiasmado. Percebeu intuitivamente o que tinha diante de si. Tirou o traje desajeitado dos arcnidas e saltou sobre o aparelho mais prximo. Voc acha que so brinquedos? Acontece que so uns brinquedos muito perigosos. Veja aqui! Nesta mquina cabe um nico homem. Quem sabe se voc no quer pensar um pouco e me diz o que vem a ser isto? Reginald Bell segurou-se na borda de uma das asas em delta e subiu. At parece um avio de caa. A fuselagem tem aspecto intergalctico. At me sinto tentado a estabelecer comparao com as naves dos habitantes de Fantan. Mas o dispositivo direcional aerodinmico e as asas em forma de delta poderiam ter sido concebidas numa prancha de desenho terrena. Em qualquer assunto a razo e a lgica sempre conduziro ao mesmo resultado. Aqui est a prova. Voc ainda tem alguma dvida de que estes caas espaciais so de origem arcondica? Nenhuma. A semelhana na disposio dos instrumentos prova que so. verdade que tudo menos complicado que na Good Hope, mas o princpio o mesmo. O assento fica numa cabina pressurizada. Existe um painel de comando do mecanismo propulsor. Com isso fica garantida a sada das partculas velocidade da luz. Aqui est chave reguladora da alterao volumtrica da cmara de combusto, e este olho s pode servir para a observao do regulador do campo de sada dos jatos. Perry! Vejo que voc no est nem um pouco

decepcionado. At acredito que aprecie mais esta esquadrilha que seis supernaves espaciais. Um belo dia ns tambm construiremos naves deste tipo, Bell. Acho que ainda precisam de ns no planeta Terra, e este caa a velocidade da luz o melhor presente para ns. Que tal um voo de experincia? Nos olhos de Bell lia-se o entusiasmo. Voc acha que sou capaz de pegar um aparelho destes e sair voando por a sem mais aquela? Se no for, pea a Thora que lhe devolva a taxa de matrcula. Vamos embora! Pegue aquele ali. Eu vou neste. *** No momento a guarnio da fortaleza de Vnus era muito reduzida. Alm dos dois arcnidas, Crest e Thora, nesse amplo labirinto de cavernas s residiam o Dr. Eric Manoli, a telecineta Anne Sloane e o teleportador Tako Kakuta, que pertenciam ao exrcito dos mutantes, bem como o tenente Michael Freyt, o capito Rod Nyssen e o tenente Conrad Deringhouse, ex-oficiais da Fora Espacial dos Estados Unidos. Nas ltimas semanas todos eles tinham desenvolvido uma atividade til, contribuindo para o conhecimento daquela fortaleza esquecida em Vnus. S os trs oficiais sentiam-se um tanto inteis quando os outros conversavam sobre assuntos que eles no entendiam. No conheciam as concepes arcondicas, nem dispunham das vantagens de um mutante positivo. Eram apenas pessoas sadias, com uma mente s num corpo so, e essas qualidades habilitaram-nos a atingir a Lua numa primitiva nave terrena. No dia do aniversrio do tenente Freyt surgiu uma modificao. O que voc gostaria de receber, Freyt? perguntou Rhodan com a voz bonachona. Gostaria de tornar-me um membro ativo da Terceira Potncia foi a resposta. E meus camaradas desejam a mesma coisa. Sentimo-nos um tanto inteis. De que se julgam capazes? Se possvel gostaramos de voar. verdade que s conhecemos as mquinas convencionais produzidas pela nossa tcnica. Estas eu no tenho, tenente. Mas gostaria de dar uma olhada na Good Hope? Foi este o presente de aniversrio de Freyt. Crest e Bell levaram o dia inteiro mostrando a nave aos trs oficiais. Depois Rhodan submeteu-os a um treinamento hipntico intensivo. Aprenderam literalmente, dormindo, a pilotar as naves arcondicas. Depois de deit-los em pequenas macas, ligaram seus braos, pernas e crebros com o instrumento de ensino psicossensorial. Aps isso ficaram entregues a uma srie intensa de sonhos dirigidos, nos quais pilotaram naves arcondicas de todos os tipos de um grupo de estrelas a outro. Sem correr o menor perigo, aprenderam a realizar as manobras mais difceis e a reparar defeitos em pleno vo. Um aparelho positrnico de testes registrou automaticamente os resultados dos exames a que eram submetidos ininterruptamente. As falhas tornaram-se cada vez mais raras, e em menos de trs dias os trs oficiais anunciaram a Perry Rhodan que j eram capazes de pilotar sozinhos a Good Hope. Um vo experimental confirmou a informao. Logo aps isso, Freyt, Nyssen e Deringhouse obtiveram uma 107

licena bem merecida. Aproveitaram-na em pequenas expedies pela selva de Vnus. Pelo meio-dia de sete de julho em Vnus ainda contavam o tempo segundo o calendrio terreno apressaram sua volta de um passeio, pois se surpreenderam ao verem a Good Hope decolar. Foi Deringhouse quem primeiro viu a nave esfrica. Ser que pretendem voltar para casa sem ns? No me consta que Rhodan queira retornar Terra. Faz tempo que est metido com aquele crebro, realizando conversas intelectualizadas. Gostaria de saber o que significa isso. Tomara que os arcnidas no estejam fazendo alguma tolice! Acha que Thora e Crest esto fugindo? perguntou Freyt com um sorriso. Voc muito esquentado, Deringhouse. Os arcnidas conhecem perfeitamente as suas limitaes. No pinte logo o diabo! Podemos nos apressar um pouco, se que isso o tranqiliza. Dali a meia hora chegaram posio de combate da fortaleza. Na cpula gigantesca concentravam-se todas as armas ofensivas com os respectivos dispositivos de comando. Um olhar bastou para que Freyt se convencesse de que nenhum veculo havia penetrado na atmosfera de Vnus. A capacidade de observao estendia-se at o plo sul. A suspeita de Deringhouse j no parecia to absurda. Mas quando o tenente se disps a falar, dois pontinhos surgiram na tela. Que diabo! O que ser isso? Capito! Localize os objetos e mantenha-os em observao constante! gritou Freyt. Nyssen obedeceu instantaneamente. Pouco depois o gonimetro localizou os dois caas espaciais e no deixou mais que escapassem, por mais complicadas que fossem as manobras que realizavam. So naves muito pequenas constatou Deringhouse. E no so da Good Hope. Vamos chamar Crest! Freyt j cuidara disso. Dali a alguns segundos o arcnida respondeu pelo vdeo-fone. O que deseja tenente? Estamos na cpula de observao. Ser que podia dar um pulo at aqui agora? muito urgente? Tenho uma coisa mais importante a fazer. Descobri dois objetos voadores, que aparentemente no deviam estar aqui. Passaram bem perto, por cima da montanha e depois subiram quase na vertical. No momento encontram-se a uma altitude de 14.000 quilmetros. Voc est vendo fantasmas, Freyt. Nossos dispositivos de alarma captariam e reportariam qualquer nave estranha. No h nada que possa penetrar at esta montanha sem ser reconhecido. Por favor, olhe! Freyt afastou-se, para que Crest pudesse ver a tela atravs do videofone. Os trs notaram um ligeiro tremor em seu rosto. Irei imediatamente disse o arcnida. Subiu no elevador expresso e precipitou-se para o painel das telas de defesa. Tudo pronto para abrir fogo, tenente. A cpula foi reforada. Entre em contato com aqueles desconhecidos e avise-os de que sero destrudos imediatamente se no

seguirem nossas instrues. Freyt mexeu apressadamente no telecomunicador. Antes que tivesse tempo de falar, o alto-falante transmitiu um dilogo exaltado, que os apanhou de surpresa. Rhodan e Bell comunicavam-se pela mesma forma, porque isso correspondia ao que os arcnidas falecidos h dez mil anos haviam feito. ...voltarei imediatamente, meu caro. No estou com vontade de ser abatido por Crest. Para voltar tarde. Voc j foi localizado. Sugiro que entre em contato com a base. Talvez seja possvel conversar com essa gente. No incio parecia que no era possvel. Freyt, Nyssen e Deringhouse tinham perdido a fala. At Crest teve de vencer a surpresa antes que conseguisse proferir uma palavra. O que isso, Rhodan? Como conseguiu pr as mos nesses modelos dos fantanitas? Est vendo? interveio Bell. Ele diz que so modelos fantanitas. Eu disse logo quando vi o formato em fuso. Deixe de tolices! O que voc est vendo Crest, na verdade, so verdadeiros caas arcondicos. Revire sua memria e descobrir que h dez mil anos seus antepassados construram estes modelos. Crest logo compreendeu. Voc descobriu os caas estacionados na fortaleza! isso mesmo! Assim os fatos combinam. S faz dois mil anos que os habitantes de Fantan imitaram nossas navesfuso. Onde encontrou esses aparelhos? No interior da montanha. E h mais quatro. Todos eles esto equipados com canhes de impulso superpotentes Perry Rhodan riu. Voc cancelou o alarma, no foi, Crest? Do contrrio no vejo alternativas viveis, seno arriscar uma catstrofe. No brinque Rhodan! Com o armamento de um caa espacial voc pode destruir um planeta. Logo aps a exploso espontnea, as bombas-foguetes arcondicas ocasionam um incndio atmico que atinge todos os elementos pesados acima do grau dez. Os ncleos podem ser regulados para desencadear uma reao nuclear em cadeia. possvel respondeu Rhodan. Mas posso tranqiliz-los. As bombas no se encontram a bordo. Mas poderemos carreg-las no prximo vo. que acabo de ter uma idia. Perry Rhodan no exps a idia antes do pouso. Bell teve de recolocar o caa no hangar e levar a Good Hope fortaleza. Rhodan veio na sua pequena maravilha. Pousou junto entrada da fortaleza. Enquanto explicava a Crest como havia descoberto os seis caas espaciais, os trs oficiais dispensaram suas atenes mquina. Finalmente haviam encontrado em Vnus algo que correspondia sua paixo. Esto gostando? perguntou Rhodan. Um astronauta s pode sonhar com uma coisa destas. Que pena que seu aniversrio j passou Freyt. At parece que estes caas espaciais sero dados de presente. No isso. Proponho um acordo, tenente. Voc, Nyssen e Deringhouse submetem-se a um novo ciclo de treinamento hipntico, concebido especialmente para estas coisinhas. Depois disso as recebero em custdia, como representantes da Terceira Potncia. 108

Os olhos de Freyt brilhavam. No sei como agradecer! Pode confiar em mim em quaisquer circunstncias. Isto uma das condies do acordo confirmou Rhodan em tom srio. Preciso de uma frota bem combativa. Pode ser pequena, mas tem de ser veloz e invencvel. Como sabem, os acontecimentos que se desenrolaram nos ltimos meses em nosso sistema solar despertaram a ateno de muitas inteligncias. Conseguimos repelir os primeiros ataques. Os que se seguirem sero mais intensos. Se quisermos sobreviver, teremos que nos prevenir. A potncia de que dispnhamos ontem poder ser insuficiente para as lutas de amanh. A vem Bell com a Good Hope. Ele levar vocs encosta norte e lhes mostrar o local exato. Observem tudo. Hoje de noite falaremos sobre o novo ciclo de treinamento. Acho que comearemos nas prximas vinte e quatro horas. Reginald Bell esperou que os trs oficiais subissem a bordo e voltou a decolar em direo ao norte. Crest e Rhodan dirigiram-se entrada do forte. Quando abriram o porto, Thora veio ao seu encontro. Rhodan teve a impresso de que estava esperando. Seu olhar era rgido e sombrio; passando pelos dois homens, dirigiu-se ao caa espacial. Este aparelho pertencia a um dos nossos antigos cruzadores espaciais, no ? Crest fez que sim. Foi Rhodan que os encontrou. So seis. Para vocs homens; trata-se de um achado, no ? E para vocs, o que ? perguntou Rhodan. Sentiu a recriminao na pergunta de Thora. Para ns roubo respondeu Thora com a voz spera. Isso mesmo, Perry Rhodan: para ns roubo. E depois que conheci a humanidade fiquei sabendo que ela tem uma tica semelhante. Sabemos perfeitamente que voc um ladro, tanto aos olhos dos homens como dos arcnidas. Alis, onde foi buscar todo esse orgulho? S me resta muito pouco. Voc me tirou quase todo. Mas ficarei com um restinho de orgulho. Preciso dele para salvar a humanidade. Voc fala na salvao da humanidade, mas esquece da galxia. A galxia ter de esperar at que consigamos estabelecer a ordem no sistema solar. Para construirmos uma obra gigantesca, temos de comear de baixo. A mais bela das torres desabar se no tiver um alicerce slido. E este alicerce so os homens, no so? Alguns bilhes de seres estpidos. Acha que so bastante fortes e amadurecidos para suportar todo um grupo de mundos? Acho que so bastante jovens Thora. Tudo depende da juventude. Das reservas de vitalidade. O amadurecimento um processo lento. Por que insiste em voltar constantemente a este tema? Porque fico perguntando de mim para mim se ainda sou comandante. A esta altura minha nave a Good Hope. um nome terreno. Tambm um nome belo e esperanoso. No gosta? Gostaria de saber se ainda sou comandante obstinou-se Thora. Voltar a ser quando tiver dado provas de sua boa vontade e confiabilidade. Quer dizer que sou uma prisioneira. E o nome Good Hope continua a ser um nome terreno, por mais belo que seja.

A imagem dos arcnidas est modificada. Vocs se tornaram sentimentais demais para o orgulho que anda ostentando. E, mais que tudo, tornaram-se mais fracos. O Grande Imprio de vocs est caindo aos pedaos. Qual a esperana que lhes resta, Thora? Thora no respondeu. Fale Crest! disps Rhodan. Diga uma palavra definitiva de esclarecimento. No se esquea do seu orgulho de arcnida. Mas deixe que a razo decida. A galxia um mundo de caos explicou Crest. Nosso imprio chegou ao fim. Seres insensveis destroam as culturas criadas por ns e a cada ano vo se aproximando do centro do Imprio. A Via Lctea precisa de uma mo forte. At aqui temos plena conscincia do curso ameaador que os acontecimentos esto tomando. Tambm tenho conscincia do papel que voc, Rhodan, poderia desempenhar. Mas no sei se est disposto a desempenh-lo. Que papel seria este? Voc est entusiasmado pela humanidade do planeta Terra. Ama esses poucos bilhes de seres e faz tudo por eles. Daria a eles de bom grado o domnio de toda a galxia. Mas h um detalhe: o caminho do domnio para a opresso muito curto. A desconfiana uma reao sadia, Crest, mas no o liberta do dever de decidir. E voc no pode passar sem um pinguinho de confiana. Ningum aqui profeta. Basta que estejamos dispostos a dar o melhor de ns. Voc est disposto, Rhodan? Est disposto a permitir que tambm os outros tenham o seu, desde que isso lhes caiba pelo direito da liberdade? Falarei claro e sem rebuos, e tambm direi uma palavra definitiva, conforme pediu. Os homens e os arcnidas so parecidos. Seria totalmente contrrio aos nossos interesses comuns se um belo dia uma inteligncia totalmente desumana assumisse o poder nas estrelas do nosso sistema. Quis o destino que os homens e os arcnidas se encontrassem. Caso esteja disposto a lutar por ns todos e empenhar s foras da humanidade a bem de toda a galxia, voc pode contar com a nossa confiana, Rhodan. Estou disposto.

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Dali a dois dias. Tempestades furiosas aoitam o hemisfrio norte de Vnus, tangem a gua e as massas de nuvens para dentro dos vales cercados de montanhas e fazem com que os lagos e os rios cubram grandes extenses de terra junto s margens. Por entre o relampejar ininterrupto das trovoadas rivais surgem sinais de um desempenho matemtico retilneo: cinco caas espaciais decolaram. Concludo o treinamento hipntico especializado dos pilotos de caa Freyt, Nyssen e Deringhouse, Perry Rhodan ordenou a realizao das manobras finais. A comunicao entre os cinco pilotos foi um verdadeiro festival de satisfao. O desempenho destes aparelhos inacreditvel disse Nyssen. Se pensarmos que foram construdos h mais de dez mil anos, s nos resta pedir aos engenheiros terrenos que peam de volta o dinheiro gasto em estudos. Nada de ofensas contra qualquer grupo profissional advertiu Bell com uma seriedade fingida. Se no fosse o treinamento hipntico, este seu vo exibicionista tambm teria cado gua, capito. Basta! soou a voz de comando de Rhodan. Estamos saindo da atmosfera de Vnus e passamos por cima do plo norte a uma altitude de cento e vinte mil quilmetros. Entrar em forma para o voo em fila e aguardar comandos de frenagem e mudana de rumo! Dentro de trinta segundos as cinco mquinas deixaram para trs a furiosa trovoada de Vnus. Diante deles estendia-se o preto aveludado do espao, onde a brancura do sol formava o centro aparente. As comunicaes radiofnicas voltaram a funcionar normalmente, permitindo a captao de um emissor menos potente. O pedido de socorro da Terra foi captado com igual intensidade nas cinco naves. E nas cinco naves os pilotos souberam que o ltimo comando de Rhodan perdera sua finalidade. ...solicitamos retorno imediato. A Terceira Potncia. A pedidos de John Marshall... Aqui fala a Terceira Potncia. Estamos chamando Perry Rhodan. Certos nmeros de naves ovais, ao que tudo indicam tripuladas por Deformadores Individuais, pousaram na Lua, segundo relata a estao espacial Freedom I, e logo depois voltaram a decolar e desapareceram no espao. Devemos contar com nova manobra de aproximao. Ao mesmo tempo o exrcito de mutantes reporta fenmenos de deformao suspeita em personalidades expostas. Estamos fornecendo maiores detalhes pela faixa secreta AK III. Rhodan, solicitamos retorno imediato. A Terceira Potncia, a pedido de John Marshall. Terceira potncia chamando Perry Rhodan. Naves ovais... Perry Rhodan ordenou o retorno imediato ao forte de Vnus. Descrevendo uma curva fechada, que homens e mquinas s suportavam graas ao compensador automtico de fora centrfuga, os caas espaciais desceram e penetraram no furaco. Mas as cpulas energticas protetoras eliminavam os efeitos atmosfricos em torno das naves e permitiram que descessem sem sofrer dano. Na fortaleza o ambiente tambm estava tenso. Crest tambm captara a mensagem radiofnica do deserto de Gobi e recomendou aos homens que se preparassem para

uma decolagem de emergncia. Tudo em ordem! confirmou Rhodan com um aceno de cabea. Faa os homens subirem, Bell. No necessrio que ningum fique para trs. No se esquea de colocar a bordo trs dos caas espaciais. Venha, Crest! Quero ouvir o que eles tm a nos dizer pela faixa AK III. Rhodan e Crest tomaram o elevador e subiram para a cabina de comando. O grande receptor arcondico j expelira uma fita escrita. Depois de ler apressadamente alguns nomes desconhecidos, Rhodan no prosseguiu. Ligou seu prprio receptor que, acionado pelos impulsos pentadimensionais, funcionava a velocidade superior da luz, isto , sem qualquer perda de tempo determinada pela distncia. Ao contrrio do intercmbio radiofnico normal, onde na posio atual da Terra e de Vnus a transmisso de uma mensagem levava mais de doze minutos, a faixa pentadimensional AK III permitia um intercmbio instantneo. Aqui fala Perry Rhodan. Estou chamando a base de Gobi. O que houve, Marshall? Al, Rhodan. Graas a Deus que est chamando. Recebeu nossa mensagem? Naturalmente! A Good Hope est pronta para decolar. Faa o favor de me dizer quais foram s mensagens transmitidas pela faixa AK III. Vou coloc-lo em contato com Mercant. Ele est aqui. Al, Rhodan. Aqui Mercant. Bom dia. O que houve? H dois dias recebi um chamado do coronel Kaats, da Polcia Federal. H mais de um ano est atrs do sindicato de bandidos Blue Bird, mas a nica coisa que conseguiu descobrir foi esse nome misterioso. Finalmente conseguiu uma pista. Pelo que afirma, um dos trs cabeas um sujeito chamado de Clive Cannon, que possui uma residncia confortvel na Michigan Avenue, em Chicago. Isso muito interessante. Todavia, peo licena para salientar que a Terceira Potncia no pretende intrometer-se nos assuntos internos de outros pases. Ser que voc acha que no tenho um bom motivo para contar-lhe isso, Rhodan? Um homem do FBI descobriu Cannon por acaso. E esse acaso por certo no deixar de ser interessante para voc. Cannon tem um pastor-alemo bem treinado. Desde o incio da semana o animal no o reconhece mais como dono. Da no se pode Concluir muita coisa. H longo tempo o homem conhecido na sociedade como comerciante idneo; alm disso, sabia-se alguma coisa sobre seus hbitos e relacionamentos. Pelo que diz o coronel Kaats, Cannon j no o mesmo. Quer dizer que em sua opinio, os DI apossaram-se dele? Tenho certeza quase absoluta. Continuaremos a manter o sindicato sob um controle rgido. Se que os DI apoderaram-se dele, dever ocorrer um deslocamento de interesses polticos e econmicos. Os invasores extraterrenos no se limitaro a desenvolver uma atividade puramente criminal. O que significam os outros nomes includos em sua mensagem? Trata-se de suspeitos, que sero vigiados. Tenho certeza de que os DI sero bastante inteligentes para apoderar-se em primeiro lugar das pessoas mais influentes. E o comeo o presidente dos Estados Unidos. J avisou as potncias mundiais? 110

Ainda no. No quis tomar uma deciso dessas por minha conta. Pois eu lhe ordeno que faa. O Conselho Internacional de Defesa dispe das melhores ligaes possveis com o comando das foras armadas do Bloco Oriental e da Federao Asitica. Entre imediatamente em contato com Kosselov e Mao Tsen. Avise os terrqueos de que cada um deve cuidar de seu prximo, pois o melhor amigo poder transformar-se no pior inimigo. Mas antes de qualquer coisa, ponha em ao o exrcito de mutantes, na medida em que est treinado. Por enquanto voc assume o comando. Obrigado! J formulei algumas sugestes e elaborei alguns detalhes sobre a atuao de nossos homens. Mas quero ponderar que, embora sejamos dotados de capacidades sobre-humanas, nosso nmero muito reduzido. S poderemos lanar mo de seis ou sete pessoas. Enquanto isso a frente de ataque do inimigo abrange todo o planeta e a humanidade inteira. Alm disso, s nossos telepatas esto em condies de reconhecer ao primeiro contato uma pessoa que se encontra sob o poder de um DI. Precisamos de um instrumento, Rhodan. Sei disso respondeu Rhodan em tom pensativo. Os arcnidas nos presentearam com uma poro de instrumentos. Mas nenhum deles serve para o que estamos precisando no momento. Voc no tem um rastreador de ondas cerebrais? Estou me referindo ao aparelho que Bell e Kakuta usaram no Japo para procurar mutantes. O rastreador s pode localizar crebros que se afastam do modelo normal. No serviu sequer para determinar o tipo de capacidade parapsicolgica de que era dotado um mutante. Esse aparelho no nos servir de nada. Deve ser aperfeioado. Sinto-me honrado pela confiana que deposita em mim disse Rhodan em tom sarcstico. Mas no pense que sou Deus. Verei o que posso fazer. Tem alguma idia? Apenas uma esperana. Exploraremos todas as possibilidades. No deixaremos de tentar, seja l o que for. Para isso preciso do seu auxlio. O que devo fazer? Fale com Kaats e pea-lhe que deixe Clive Cannon em paz. Deve limitar-se a um tipo de vigilncia que no d na vista. Procurarei transmitir-lhe a mensagem de forma diplomtica. No acredito que aceite ordens suas. Isso problema seu Mercant. Reginald Bell anunciou que a Good Hope estava pronta para decolar. Rhodan mandou que esperasse. O chefe da Terceira Potncia tinha um trao tpico: quando surgia uma situao de alarma, costumava desenvolver uma atividade enervante em coisas aparentemente secundrias. Gostaria de ter os nervos desse homem! gemeu o Dr. Manoli, exprimindo o sentimento de todos. Dali a duas horas Rhodan finalmente subiu a bordo. Carregava uma pasta com pilhas de cartes perfurados, positrogramas e frmulas. Guardou-a sem dizer uma palavra. No fez a menor referncia ao trabalho que desenvolvera junto ao crebro. Os caas espaciais esto a bordo? Sim! confirmou Freyt. Muito bem. Vamos embora, Bell. Fao votos de que no gaste mais de trs horas. Reginald Bell liberou a potncia dos reatores HHE. A

Good Hope acelerou lentamente para uma velocidade de 18,2 km/seg e, uma vez fora da influncia da gravitao de Vnus, disparou para o espao com uma fora de empuxo cujo valor absoluto era de 800.000 toneladas. A acelerao atingiu o valor mximo de 500 km/seg. Nem por isso seria possvel atingir, numa viagem curta como a de Vnus Terra, uma velocidade prxima da luz. Todavia, talvez Reginald Bell conseguisse cumprir o desejo de Rhodan, que pedira uma viagem-relmpago. Depois de uma hora de viagem foram ligados os instrumentos de localizao de velocidade superior da luz que, graas ao impulso pentadimensional de que eram dotados, no poderiam ser reconhecidos por um eventual atacante localizado no universo normal. A desvantagem desse tipo de observao consistia no fato de s permitir a explorao de setores limitados do espao. Havia amplas regies do espao quadridimensional, situadas sobre a linha direta da luz, que ficavam fora do alcance da observao. Por isso realizava-se uma observao paralela pelo radar, que na distncia atual trabalhava com alguns minutos de atraso. Logo se verificou que as providncias adotadas por Rhodan eram acertadas. Sempre que os DI aparecem e voltam a desaparecer espontaneamente, deve-se contar a qualquer momento com um novo ataque. Quando haviam atingido a velocidade mxima e Bell j se preparava para inverter a acelerao, iniciando a frenagem, a tela de radar mostrou duas naves ovais. So os DI! foi o grito sado de muitas bocas. Dirigem-se Lua. Pode ser coincidncia. possvel que estejam voando diretamente para a Terra. Ligue a mira automtica, Bell. Os raios tateadores atravessaram o hiperespao a velocidade superior da luz e alcanaram o alvo cuja posio aproximada j era conhecida. Dentro de poucos segundos ajustaram-se ao inimigo. As clulas de reao de contato garantiam que o raio direcional no mais largaria as naves dos DI, fossem quais fossem as manobras diversionistas que realizassem. Distncia: vinte e cinco milhes de quilmetros da Terra, quarenta e quatro milhes de quilmetros das naves dos DI. Qual a distncia entre os DI e a Terra? Menos de dezoito milhes de quilmetros. S isso? O cartograma, por favor! ordenou Rhodan. A luz fosca de uma lmina vermelha iluminou-se no painel de comando. ngulo entre os DI e a Terra exatamente oito graus, quarenta e cinco minutos e trinta segundos disse Bell Os DI voam em direo quase oposta nossa, pois vm praticamente do outro lado. A velocidade deles ligeiramente inferior nossa. Tambm j iniciaram a manobra de frenagem. Uma simples estimativa no nos serve de nada. Nunca se pode saber antes o que o inimigo vai fazer. No momento prosseguem normalmente; ao que parece ainda no sabem que foram descobertos. Assim que nos localizarem, devero acelerar outra vez. Voc j viu com que empuxo essa gente trabalha. No assumiremos o menor risco. Mantenha a acelerao positiva por mais dez minutos. Se necessrio passaremos ao lado da Terra. Freyt! Sim. 111

Prepare-se para decolar juntamente com Nyssen e Deringhouse. Os trs aparelhos conduziro o armamento completo. Cada caa j traz a bordo uma bomba-foguete com carga nuclear. Os canhes de radiao esto em condies de funcionar. Muito bem. J conhecem a situao. Pretendo pegar as duas naves antes que atinjam a Terra. Enquanto for possvel, a Good Hope prosseguir sem acelerao negativa de frenagem. Assim que invertermos a acelerao, vocs deixam a nave nos seus caas e prosseguem, voltando a acelerar. Prendam-se bem entre os colches pneumticos, pois bem provvel que no momento da pontaria tenham de desacelerar em 500 km/seg. Os projetores antigravitacionais no podero compensar isso. Fui treinado em 20g e at mais. Isso bom, mas pouco para os valores de acelerao usados pelos arcnidas. S lhes posso recomendar que se cuidem e no exagerem. Assim que perceberem que os antgravos no do mais conta do recado, reduzam a fora dos reatores. Quero que o inimigo seja destrudo, mas o mais importante que vocs e os trs caas voltem sos e salvos. So muito valiosos para mim. Sim! responderam os trs oficiais. Fizeram continncia e retiraram-se. *** Tudo decorreu com extrema preciso. Pelo menos no incio. Segundo as informaes de Crest, o sistema de alarma dos DI era menos aperfeioado, e seus instrumentos de localizao tinham um alcance de menos de dez milhes de quilmetros. Dali a pouco a Good Hope teria que desacelerar, para dar a precedncia aos caas espaciais que, graas s superfcies refletoras, tinham boa chance de se aproximar mais um pedao do inimigo sem serem detectados. E tinham de aproximar-se sem serem detectados para terem alguma chance de xito. A fora dos DI eram as cpulas energticas, que podiam cercar a nave em poucos segundos. E um canho de radiao dos arcnidas nada poderia contra elas. Outro fator de vantagem dos DI era a extrema maleabilidade de suas naves. Assim que descobrissem que um dos seus ataques traioeiros fora descoberto e, portanto, frustrado, recorriam fuga. E isso de nada adiantava aos homens. Um DI voltaria depois de ter fugido. Surgiria a qualquer momento, em qualquer lugar. E ento o fator surpresa estaria novamente de seu lado. Al, Freyt! Avise quando estiver pronto para decolar! gritou Perry Rhodan. Os trs caas esto prontos para passar pela comporta. Muito bem! Ligue os reatores. Acelere, conforme combinamos. Dentro de vinte segundos a Good Hope vai desacelerar. A vocs j devero estar do lado de fora. Assim que Reginald Bell inverteu os jatos, dando incio desacelerao, trs minsculos pontinhos cinzentos desapareceram no espao. Dentro de poucos segundos cessaram os efeitos luminosos produzidos pelas superfcies metlicas dos caas sobre as telas de observao visual. Outro super-raio localizador atingiu-os pela quinta dimenso, tornando-os visveis aos ocupantes da nave.

Estabeleceram contato radiofnico pela faixa AK III. No haveria possibilidade de detect-lo no espao contnuo quadridimensional. Perry Rhodan observaria todas as fases do confronto que se aproximava. Se necessrio, anunciaria modificaes estratgicas. Mudar o rumo dois graus para estibordo! foi ordem que se seguiu. Bell estava surpreso, pois esperara poder conduzir a Good Hope para casa a seu bel-prazer. Mas ao que parecia ela ainda tinha um papel a desempenhar nos planos de Rhodan. Executou a manobra sem discutir. As maiorias das pessoas que se encontravam a bordo, de certo imaginaram o que Rhodan pretendia com a mudana de rumo. Mas s tiveram certeza quando chamou Freyt. Mantenho o mesmo rumo, tenente. Levamos a Good Hope dois graus para estibordo. Com isso devemos aparecer a uma distncia de seis milhes de quilmetros do seu ponto de encontro com os DI. Alm disso, daqui a pouco iremos a uma velocidade bastante reduzida, para atrair a ateno do inimigo. Com isso sero maiores as chances de vocs se aproximarem sem serem percebidos. Boa sorte! Dali a quarenta e oito minutos uma manobra dos DI fez concluir que a Good Hope fora descoberta. No perca a calma, meu filho! disse Rhodan. Meu filho era Bell. Prosseguiremos sem mudar de rumo. Tambm manteremos a mesma desacelerao. O inimigo pensar que procuramos atingir um ponto situado alm da Terra. Se continuarmos assim, s poder pensar que no o descobrimos. Logo se ouviram as mensagens de comando de Freyt. As pessoas que se encontravam a bordo da Good Hope acompanharam-nas pela superfaixa AK IH. Abrir um grau. Nyssen para bom-bordo. Deringhouse para estibordo. Nyssen aumente a acelerao em dois km/seg. Deringhouse reduza em dois km/seg. Voc se encarregar do primeiro, isso se eu falhar. Nyssen atacar o segundo. O.K.! Entendido! A fileira de caas espaciais abriu-se em leque. Depois de modificada a acelerao voava um atrs do outro, em diagonal. O capito Rod Nyssen ia ponta. Teria de passar pelo primeiro inimigo para abrir fogo contra o segundo, antes que fosse prevenido pelo ataque contra a primeira nave. Os DI se limitaram a uma mudana insignificante de rumo. Ao que parecia tratava-se de uma reao instintiva, provocada pelo surgimento da nave dos arcnidas. Como Rhodan prosseguisse no mesmo rumo, os DIs tornaram-se mais confiantes e, mantendo a mesma desacelerao, prosseguiram na direo LuaTerra. Os trs caas espaciais, submetidos a uma acelerao constante, haviam atingido uma velocidade prxima da luz. Para estabilizar a massa que tendia para o infinito, os astronautas proporcionaram um apoio adicional ao raio de partculas, injetando um elemento de sustentao no mecanismo propulsor. Com isso se atingiam velocidades que excediam tudo que o homem jamais vira no sistema solar. O mais importante era que o inimigo no contava com esse ataque sbito. A distncia prevista de dois milhes de quilmetros os caas abriram fogo com seus canhes de radiao. Ao 112

mesmo tempo Nyssen e Freyt lanaram os torpedos espaciais com carga nuclear. Os DI no tiveram tempo de levantar a cpula energtica. Quando viram a luminosidade dos canhes, j era tarde. A onda mortal aproximou-se com a velocidade da luz. As duas naves desmancharam-se em pura energia. Os trs astronautas no tiveram tempo para apreciar o espetculo infernal. Os caas tambm corriam perigo. A enorme velocidade aproximava-os a cada instante daquela fornalha de energias em fria. Imediatamente aps o disparo tiveram de eliminar toda a acelerao e mudar de rumo. Com isso surgiu uma presso lateral que perdurou por mais de quinze segundos. Os astronautas jaziam imveis nas suas poltronas anatmicas e contaram instintivamente at quinze. S ao chegarem a esse nmero em plena conscincia souberam que estavam salvos. Iniciar manobra de frenagem! A voz de comando de Perry Rhodan soou abruptamente nas pequenas cabinas pressurizadas. Foi um trabalho muito bem feito, cavalheiros. Sigam um curso comum e retornem a Terra assim que tiverem atingido uma velocidade que permita o pouso. Encontramo-nos na rbita lunar, onde voltaremos a recolh-los a bordo da Good Hope. Os homens que se encontravam a bordo da Good Hope dispuseram-se a uma soneca reconfortante. Foi quando subitamente o hiperlocalizador voltou a reagir. Que inferno! O que ser isso? suspirou Reginald Bell. Sem dvida um objeto voador explicou Crest. E procede exatamente do setor do espao que os trs caas acabam de abastecer com energia. Deve ser uma nave salva-vidas dos DI. Trata-se de veculos menores que nossos caas, e que podem abrigar no mximo dez seres. impossvel. Nosso ataque destruiu tudo que... No se exalte. Esse veculo praticamente no conduz nenhum armamento. No pode fazer-nos nenhum mal. No se trata disso, Crest. Trata-se de saber como que algum conseguiu escapar. Tenho certeza de que no tiveram tempo para decolar da nave constatou Perry Rhodan. verdade confirmou Crest. Suponho que a nave j tenha sido tirada de bordo antes, para cumprir uma misso especial. Vamos segui-la por algum tempo. J podemos permitir-nos esse luxo. A minscula nave salva-vidas dos DI tomara o curso da Lua. Rhodan voltou a estabelecer contato com Michael Freyt. Os trs caas voltaram, depois de descrever uma curva de 800.000 quilmetros de raio e dentro de noventa minutos atingiram, pouco antes da nave esfrica dos arcnidas, a rbita previamente indicada. Freyt, pelos meus clculos voc que se encontra mais prximo da nave. Sim, Rhodan. Peo-lhe que se ponha a persegui-la. Nada de ataque. Sempre ser possvel pegar uma mosca dessas, enquanto no se dirigir diretamente Terra. Gostaria de receber as coordenadas exatas do local de pouso. Correto! Quais so as instrues para Nyssen e Deringhouse? Podem se aproximar. Vamos abrir as comportas. A nave dos DI foi submetida a uma dupla vigilncia. Alm do tenente, tambm o raio hiperlocalizador ficou

grudado nela. E as pessoas que se encontravam na nave, inclusive Thora, acompanhavam com o maior interesse todos os seus movimentos. Freyt acelerou e chegou bem perto do inimigo. Tenha cuidado, tenente! possvel que os DI disponham de uma base fixa na Lua. De l voc poderia ser alvejado. O.K.! Cuidarei. Est nos seguindo? Sim, por precauo. Mas nem por isso voc deve relaxar. Freyt riu. Com o equipamento de que disponho aqui tenho pouca chance de relaxar. Quero experimentar tudo. Tenho, por exemplo, uma cmera maravilhosa que permite tirar quinhentas fotografias por segundo. Ela alcana frequncias que vo do infravermelho ao ultravioleta e dotada de um crebro positrnico rastreador fsicoqumico, alm de ter um revelador embutido que libera as fotografias imediatamente. Quer que eu leve um filme? A idia no m. Trabalhe com a cmera. Realmente o tenente Freyt operou um filme aproveitvel. A nave dos DI desaparecera na face oculta da Lua, na altura da linha equatorial. As medies realizadas por Freyt indicavam a rea da cratera de Mendelejew, no 80o grau de longitude. Estranhamente naquele lugar havia vestgios de metal que, segundo o crebro positrnico, no ocorriam em estado natural. Quer dizer que conseguimos localiz-los constatou Eric Manoli. Convm cuidar deles. o que vamos fazer. Mas no quero arriscar a vida de qualquer homem. Usaremos robs. Acho que com eles os DI vo quebrar os dentes. Pouco tempo depois a Good Hope desembarcou na cratera Anaxgoras um contingente de tropas robotizadas completamente equipado, que foi incumbido de misses de esclarecimento de mbito restrito. Seu raio de ao era de seis mil quilmetros.

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A Good Hope pousou num verdadeiro ninho de

marimbondos. 113

O ninho de marimbondos era o territrio da Terceira Potncia, situado no deserto de Gobi. bem verdade que a designao de deserto j no era correta. A desolao e a solido haviam desaparecido. Alm da cpula energtica de dez quilmetros de dimetro outros dez mil quilmetros quadrados de terra foram includos no plano de cultivo. Centenas de tcnicos e trabalhadores especializados ajudados por um exrcito de robs estavam todos ocupados na montagem de um complexo industrial integrado. A terra florescia. Chuvas artificiais puseram fim seca eterna. O osis natural crescera, atraindo um nmero cada vez maior de camponeses mongis, que montavam suas tendas junto aos limites do territrio da Terceira Potncia, a fim de aproveitar o milagre do paraso que ia crescendo aos poucos. Visto de cima, o conjunto oferecia um quadro encantador. Por alguns minutos a esfera arcondica flutuou a pequena altura acima daquela azfama, seguindo a sugesto de Allan D. Mercant, que se opusera decididamente a um pouso fora da cpula energtica. Voc me mete medo disse Rhodan. Estou interessado em saber o que aconteceu no territrio da Terceira Potncia. Pelo que vejo, muita coisa boa e positiva foi feita. Ser que tudo isso muda de figura quando nos aproximamos? Faa a nave pousar, Rhodan. Depois que os DI fizeram sua mais recente apario, no permiti que a cpula fosse aberta. No esto precisando de voc no quartel-general da Groenlndia? Em toda a parte precisam de mim. Mas jurei ficar aqui at que voc retornasse. Mandarei abrir a cpula. Por trs segundos no mximo. O risco muito grande. No haver problema. Reginald Bell executou um pouso exemplar. No campo de pouso foram recebidos pelos colaboradores mais chegados. Mercant aproximou-se. Estava acompanhado de John Marshall e do Dr. Haggard. Rhodan apertou-lhes a mo. Fale logo, Mercant! O que houve? Se examinar os jornais de hoje, encontrar pelo menos trezentos casos de gente que suspeita de ter sido apossada pelos DI. Mesmo que em noventa por cento dos casos isso no passe de fantasia, ainda h motivo mais que suficiente para nos alarmarmos. Para mim os casos no reportados so os mais perigosos. Em poucas palavras, receia um ataque em massa contra a Terceira Potncia. Isso est na cara. O primeiro DI que se apossar de um grande poltico ou economista estar orientado sobre o significado de nossa nao. Quem quiser dominar a Terra ter que dominar a Terceira Potncia. uma concluso perfeitamente lgica. verdade. Foi por isso que determinou o bloqueio total entre a cpula e os territrios adjacentes. No dispomos de meios para controlar todo o territrio e evitar uma infiltrao. Por isso limitamo-nos cpula. Enquanto o cerne continuar intacto, disporemos de um ncleo sadio para revidar qualquer golpe. Estou satisfeito com sua atuao. O que voc acha que devemos fazer daqui por diante? Segundo deduzi do nosso contato pela faixa AK III, voc j tomou algumas providncias. Falei com os colegas do Bloco Oriental e da

Federao Asitica. Submetero nossas propostas aos respectivos governos. Isso me cheira a burocracia. Desta vez tudo ser mais rpido. A estao espacial Freedom I observou seu combate com as naves dos DI. A notcia dessa vitria estrondosa j se encontra em todas as agncias de notcias do mundo. Todos reconhecem o perigo. A idia at chegou a ser propagada excessivamente e entregue s massas. Por isso torna-se difcil reprimir as manifestaes de pnico. As potncias no tiveram alternativas, seno decretar o estado de exceo. Acontece que essa desconfiana de homem para homem no nos ajudar em nada. H meia hora a rdio de Cingapura transmitiu a notcia de que em Manila um homem matou a esposa porque, segundo diz, estava possuda. Mas os vizinhos informam que o casamento no estava dando certo. Quem poder fazer prevalecer o direito, se um homem mata o outro e d a culpa aos DIs? Precisamos de uma fora policial disse Rhodan. Quero que seja recrutada entre os homens de seu servio secreto. Por enquanto teremos de nos contentar com quinhentos homens. Quinhentos? exclamou Mercant apavorado. Quinhentos confirmou Rhodan com um ligeiro sorriso. Afinal, o que so quinhentos homens em comparao com o problema que estamos enfrentando e os numerosos problemas que teremos de enfrentar no futuro? No devemos ser otimistas a ponto de supor que todas as posies podem ser preenchidas com mutantes. O nmero dos mutantes positivos nem chega a tanto. Arranjarei os quinhentos homens. Dentro de uma semana aproximadamente. Mas no lhe garanto que entre eles no haja nenhum elemento possudo pelos DI. No exijo tanto. Voc no deve ver as coisas to pretas. Se apenas um dos seus quinhentos homens for um possudo, isso significa que os DI j se apossaram de um em cada quinhentos habitantes da Terra. No nada provvel que a percentagem seja to grande. Permita que conteste esse seu clculo de probabilidades disse Mercant. J chegamos concluso de que os DI agem racionalmente, que no mexem na grande massa de pessoas que no exercem qualquer influncia. A meu ver, alm dos polticos e dos economistas, as pessoas preferidas pelos DI devem ser os agentes secretos. Voc teimoso, Mercant disse Rhodan com um sorriso. Faz questo de abordar um tema que s estar maduro dentro de uma semana. Vamos adiar esta discusso por sete dias. Talvez ento tenhamos uma base bem mais slida que hoje. Em sua opinio! Ser que conseguiremos descobrir to depressa, uma possibilidade de identificar as pessoas possudas pelos DI? Ainda no dispomos de um profeta em nosso exrcito de mutantes. S disponho de planos e esperanas. Fiquemos nos fatos do presente. Cada um tem sua tarefa. A sua consiste em arranjar quinhentos policiais que meream toda confiana. De incio proceder segundo o regulamento a que j est sujeito. Nenhum estranho pode penetrar na cpula energtica. Todos os elementos novos sero alojados fora dela. Na rea central s podem penetrar homens e mulheres que j tenham provado serem elementos de primeira ordem, merecedores de toda confiana. A quem podemos nomear, como seu assistente? Gostaria que fosse um mutante. 114

Que tal Marshall? Bem, simpatizo com ele. Acontece que eu mesmo entendo um pouco de telepatia. Preciso de um teleportador. Assim nos completaramos mutuamente. Est bem. Leve Tako Kakuta. Qual seu itinerrio? De incio terei de ir Groenlndia. Dali a Nova Iorque e possivelmente a Washington. Muito bem. Desejo-lhe uma boa viagem. Quando tiver alguma mensagem importante, procure ater-se s horas combinadas para o trfego radiofnico, para que no tenhamos de abandonar o trabalho a todo instante. Mas quando se tratar de um assunto inadivel estou sua disposio a qualquer hora. Enquanto Mercant e Kakuta se preparavam para a viagem, Rhodan classificou os dados resultantes de sua ltima palestra com o crebro robotizado estacionado em Vnus. Companheiros disse Perry depois de algum tempo. Acho que no h necessidade de fazer um discurso. Todos conhecem a situao. Defrontamo-nos com um inimigo mais traioeiro que qualquer um com que a humanidade j se viu a braos. No conhecemos sua fora numrica, nem sua posio. No sabemos onde fica o front; a nica coisa que sabemos que se estende em inmeras ramificaes, e pode passar pelo nosso acampamento. Um ataque contra os DI s se justifica no espao, onde podemos localizar suas naves. Ainda temos de preparar a luta em terra. Antes de golpearmos aqui, temos de conhecer a situao do front. No momento nos defrontamos com duas necessidades de ordem estratgica. Uma a vigilncia espacial e o reconhecimento em terra. Tenente Freyt! Sim, Rhodan! Nos prximos dias voc ter uma misso muito difcil. imprescindvel que a qualquer hora do dia e da noite um comando de dois caas espaciais patrulhe o espao at uma altitude de quinhentos mil quilmetros. Voc vai se encarregar disso juntamente com o capito Nyssen e o tenente Deringhouse. S um de vocs poder ficar de folga de cada vez. Combinem entre si. Correto! Muito obrigado! Espero que decolem dentro de cinco minutos. Os trs astronautas saram da sala. Agora voc, Dr. Haggard. Quero que se recolha em si mesmo e procure pensar sobre as possibilidades, puramente tericas, de atingir os DI segundo sua biologia. Se as instalaes de seu laboratrio no forem suficientes, avise imediatamente. O dinheiro e o material no sero nenhum problema. Sinto-me honrado com a sua confiana. Mas no espere muito deste tipo de trabalho, que deve ser considerado de pesquisa pura. E uma pesquisa num terreno inteiramente novo pode levar anos. No fixei prazo, doutor. Est claro? Alis, fao questo de que os mutantes continuem a dispor de assistncia mdica. Prepare essa gente para uma prxima transferncia para Vnus, onde sero submetidos a um treinamento final. Me dedicarei ao trabalho terico, sem prejuzo das tarefas que tenho de executar. Se fizer questo de uma soluo rpida, peo-lhe que faa o possvel para providenciar o material necessrio. Que material este? Um Deformador Individual, ou seu cadver, e um

homem possudo. Verei o que posso fazer. Com isso o Dr. Haggard foi dispensado. Perry Rhodan e Reginald Bell estavam a ss. Agora chegou minha vez disse Bell laconicamente. No seria conveniente reforar os vos de patrulhamento? sugeriu. Voc gostaria de acompanhar Freyt? No pense que porque isso me d prazer. A tarefa de Freyt a mais importante. Temos de impedir a todo custo qualquer novo pouso dos DI, pois sem isso os contragolpes que teremos de preparar com um trabalho extenuante chegaro tarde. At voc lutar em vo contra um mundo de DI. No subestimo a tarefa de Freyt. Mas ele ter de dar conta dela juntamente com Nyssen e Deringhouse. De voc precisamos para o novo comando. Mercant cuidar disso. Ele vai conseguir apenas quinhentos homens dentro de uma semana, e ainda teremos de verificar se os mesmos nos servem. Depois de dois ou trs testes no sobraro muitos. Voc ter de arranjar mais uns quinhentos ou mil voluntrios. Tambm dentro de uma semana. Como poderei fazer isso? No disponho de uma organizao montada, como Mercant, onde poderia recrutar minha gente. Voc precisa de voluntrios. Voluntrios de todo o mundo. S os agentes no nos serviro de muita coisa, mesmo que sejam superdotados. Precisamos de soldados, tcnicos, cientistas, juristas. Suas exigncias aumentam de dia para dia. J lhe disse que no disponho de ligaes pessoais que... Se quiser coloque anncios de pgina inteira nos jornais mais importantes. Voc pode arranjar isso com Adams em Nova Iorque. Ele dispe de relaes. Quer dizer que vou Nova Iorque? Entre outros lugares. Antes ir a Chicago. Mais precisamente, Michigan Avenue. Devo procurar Clive Cannon? Isso mesmo. Cannon est sendo vigiado pela polcia secreta federal. Se o coronel Kaats seguiu as minhas recomendaes, nada aconteceu ao chefe dos gngsteres. O que devo fazer quando estiver diante de Cannon? Voc vai convid-lo para uma temporada no deserto de Gobi. Acho que no vai fazer muita questo disso. Ser que no? Como homem possudo pelos DI deve estar doido para pr os ps aqui. Mas ficar desconfiado. At mesmo um patife menos sagaz que ele perceber logo o que significa um convite desse tipo. Acho que um golpe de violncia teria melhores possibilidades de xito. No lhe dito regras sobre como deve proceder. Preciso de Cannon aqui. E preciso dele vivo. Quem posso levar comigo? Quem gostaria de levar? John Marshall. Concedido. Arrume as malas. E avise Marshall. Ainda quero falar com vocs antes de partirem. *** Perry Rhodan foi sozinho para junto do crebro positrnico estacionado no interior da cpula energtica. 115

Levava consigo os dados elaborados pelo crebro gmeo que se encontrava em Vnus. Esses dados no haviam sido submetidos a um processamento coerente. A partida precipitada de Vnus no lhe deixara tempo para ocupar-se intensamente com o problema. Inicialmente, Rhodan introduziu na mquina os cartes perfurados e positrogramas que tinha em seu poder. Na primeira passagem formulou a pergunta em termos muito gerais. O crebro tinha de ser conduzido ao ncleo do problema numa progresso e logicamente coerente. No que lhe faltasse capacidade de solucionar problemas complexos num tempo muito reduzido. O caso era que tudo dependia do equacionamento correto do problema por parte do homem. Como poderei identificar o crebro de um homem? principiou Rhodan. Pergunte-lhe quem . Neste caso no existe a possibilidade de perguntar. O crebro que se pretende identificar no libera a informao. Cada crebro possui uma freqncia individual, identificvel atravs da medio do comprimento das ondas respondeu o crebro. Nossa tarefa consiste em identificar certas caractersticas de determinado grupo de crebros prosseguiu Rhodan. No se trata de um indivduo isolado. Isso no altera nada na resposta que acabo de dar Rhodan refletiu. Dessa forma nunca chegaria ao fim. O estmulo transmitido de molcula a molcula irradia um espectro mensurvel. Nossa sonda cerebral permite a medio das freqncias. A constituio e o funcionamento da sonda so conhecidos? So conhecidos respondeu prontamente o crebro positrnico. Mas por essa forma s conseguimos apurar desvios em princpio. No conhecemos nenhuma anlise qualitativa. A mesma no pode ser realizada por meio do exame do modelo cerebral. Este fato j foi constatado. Minha pergunta a seguinte: Quais so os dados utilizveis, alm do espectro de ondas cerebrais? No dispomos de informaes a este respeito. Mais uma vez Rhodan havia chegado a um ponto morto. O crebro positrnico no fora concebido exclusivamente para o armazenamento de experincias; tambm possua reas dedicadas ao pensamento criativo. Rhodan pegou um exemplar dos positrogramas e introduziu-o na mquina. O que resulta deste estmulo? Recomenda-se a utilizao de telepatas. Neste caso no dispomos de telepatas. A verificao da atividade cerebral s pode ser realizada por meio do exame das freqncias, pois qualquer fluido tem um carter eletromagntico. Recomenda-se o aperfeioamento do receptor. A modulao proporciona a melhor possibilidade para a determinao do carter individual. A modulao por meio de uma onda? Sim. Como fao para conseguir a onda? Ela j existe. O crebro a ser identificado faz o papel de emissor. Quer dizer que todo segredo est no fato de que as sondas cerebrais dos arcnidas trabalham numa faixa de freqncias muito restrita. A onda portadora deve ser

includa na rea de ressonncia. muito provvel que seja assim. Quais so as freqncias que devem ser includas? A resposta do crebro positrnico foi abafada por um uivo ensurdecedor. Perry Rhodan endireitou o corpo. Seu esprito vivaz logo se adaptou nova situao. Uma sereia de alarma era mais importante que qualquer resposta do crebro positrnico, por mais vital que fosse. No se podia perder a sabedoria da mquina positrnica. Mas num alarma, cada segundo podia representar uma perda irreparvel. Rhodan correu para o porto e olhou para fora. Os homens corriam pelas ruas arenosas ladeadas de barracos. Isso no tinha nada de estranhvel, pois o alarma no territrio cercado significava que de incio cada um tinha de deslocar-se para um ponto indicado, onde aguardaria instrues. O ponto de Rhodan ficava no escritrio, que servia de quartel-general da Terceira Potncia. S ali podia ser dado o alarma. Do ponto em que Rhodan se encontrava era apenas um pulo. Por isso preferiu no usar seu rdio de bolso. Saiu correndo sem perder tempo. Na entrada do escritrio Reginald Bell aguardava-o em traje de viagem. Foi voc que deu o alarma? Entre. Ali fora, alm da rea bloqueada, o diabo est solto. So os DI? o que dizem. Pelo menos uma das coisas que dizem. Esto fazendo uma pequena revoluo. Num caso destes difcil conseguir uma informao precisa. uma nova invaso? Ser que os caas espaciais deixaram passar algum? Nada disso. Se forem DI, os mesmos j esto na Terra h alguns dias. Olhe! Rhodan aproximou-se da tela. Bell modificou a regulagem. O olho energtico da antena direciona foi penetrando no espao e colocou-se numa perspectiva que lhe permitia abranger todo o territrio submetido soberania da Terceira Potncia. Onde foi que aconteceu? perguntou Rhodan. Aqui respondeu Bell, trazendo para a tela um setor ampliado. Bem ao noroeste. Perto do posto nmero trinta e sete. No precisou dar outras explicaes. A imagem dizia mais que as palavras. Verdadeiras massas humanas comprimiam-se junto cpula energtica. Via-se perfeitamente que se tratava de dois grupos inimigos. Voc disse que uma revoluo? sim. Ras pode dar maiores detalhes. Rhodan voltou-se ao africano. O que aconteceu? Eu estava fazendo uma inspeo de rotina. Encontrava-me no posto nmero trinta e sete, que fica na rea nmero dois, isto , a menos de dois quilmetros da cpula. Naquele lugar a Harris Corporation est construindo dez pavilhes de montagem para agregados de refrigerao de plstico endurecido e outras peas padronizadas para o interior das naves. Junto s betoneiras havia um grupo de pessoas que conversava animadamente. Algumas delas discutiram e passaram s vias de fato. Naturalmente resolvi intervir, mas logo me ameaaram de pancada. Mas nenhum dos briguentos chegou a bater em 116

mim, pois no estavam de acordo. Alguns elementos menos agressivos perguntaram se era verdade que havia gente possuda no territrio da Terceira Potncia. E voc respondeu alguma coisa? No, outros responderam no meu lugar, afirmando insistentemente que havia prova disso. Um dos tcnicos apontou para dois homens, acusando-os abertamente de serem possudos. Quando fizeram meno de saltar sobre ele, apontou-lhes uma arma. Em torno dos acusados logo se formou um grande grupo de pessoas. Todos procuraram afastar-se deles, com exceo de quatro homens que, ao que tudo indicava, pertenciam ao grupo dos seus colegas de trabalho mais chegados. Estes tambm foram acusados, e disseram-lhes que rezassem, porque iriam morrer. Subitamente algum me empurrou para junto dos acusados e ouvi gente gritar: Tambm um deles. Vamos liquidlo! Vi o fanatismo escrito nos rostos, e sabia perfeitamente que esses sujeitos que portavam armas estariam dispostos a tudo. Ouvi um tiro atrs de mim; um dos trabalhadores caiu ferido. Logo me teleportei para c. Fez bem. Mais algum tem alguma coisa a dizer? Ningum disse Bell, fazendo um gesto inequvo em direo tela. Mas receio que j tenha havido mortos. Pela imagem tica parece que os dois grupos tm aproximadamente a mesma fora. Evidentemente o partido dos acusadores est armado. Por isso tem certa superioridade que lhe permite acusar muitos dos outros de serem possudos. Rhodan pegou o microfone de seu emissor particular e ligou o sistema de alto-falantes. Aqui fala Rhodan. No foi dada nenhuma ordem para um alarma geral. Os que no foram convocados devem ficar de prontido. Comando de vigilncia da Good Hope, preparar para decolagem. Estou chamando o comando de terra dos astronautas. Favor responder. Aqui fala o tenente Deringhouse. Tambm se prepare para decolar. Voc deixar o territrio bloqueado juntamente com a nave esfrica. A contagem regressiva ser iniciada no mximo dentro de cinco minutos. Por motivos de segurana a cpula s ser aberta por dois segundos. bem possvel que toda essa revoluo no passe de uma trama do inimigo, que nos quer fazer sair do abrigo. Tenente, sua misso consistir em cruzar sobre o territrio da Terceira Potncia, dando aviso de qualquer movimentao suspeita em terra e no ar. Sim, Rhodan. Dirigindo-se ao Dr. Manoli, Rhodan prosseguiu: Eric, voc vai exercer o comando at nosso regresso. Manteremos contato ininterrupto pelo som e pela imagem. Capito Klein, voc assumir o controle da cpula energtica, uma vez que j est conosco. Sempre se desempenhou muito bem desse servio. Mas no confie na sua capacidade de reao. A contagem positrnica ser iniciada a partir do segundo menos sessenta. Entendido! Bell, voc ir comigo. O.K.! Sugiro que usemos trajes arcondicos. Isso no necessrio. Precisamos de projetores mentais e neutralizadores gravitacionais. Reginald Bell obedeceu. Os instrumentos a que Rhodan acabara de aludir sempre se encontravam ao alcance das mos. O mesmo acontecia com os trajes arcondicos, que Rhodan e Bell s usaram para atingir sem perda de tempo a nave Good Hope, que se encontrava a mil metros de distncia.

A nave recebeu-os como uma catedral deserta. Os passos dos homens apressados retumbavam pelos corredores e produziam eco. Thora e Crest estavam na sala de comando. Encontravam-se ali, como se fossem acessrios imprescindveis da nave. A Good Hope era o ltimo vestgio da ptria arcondica. Era ali que residiam os dois arcnidas, que a tudo assistiam com um interesse dbio, quando um alarma colocava os homens em estado de exaltao. Faziam papel de espectadores, sempre que no se encontrava em jogo uma questo do seu interesse. Thora, a comandante do gigantesco cruzador arcondico, destrudo na Lua, raramente fazia uso do seu direito inato. Sua vida sempre desembocava no conflito entre o passado orgulhoso e a situao atual, sempre mutvel, que lhe era imposta pela convivncia com os terrqueos. Rhodan atirou-se no assento do piloto e comeou a manipular os comandos. A Good Hope despertou para a vida. Ergueu-se do solo e subiu com ligeira acelerao. A uma altitude de dois mil metros encontrava-se o znite da abbada energtica. Rhodan chamando o capito Klein. Altitude: duzentos metros. Estou ligando o piloto automtico. Mude para o contador positrnico. Al, Deringhouse! Mantenha a mesma altitude. Quando atingir os quinhentos metros, acelere l g. Transmita a contagem regressiva pelo emissor, capito Klein. Uma voz mecnica iniciou a contagem em direo a zero. A decolagem das naves e a retirada da cpula energtica estavam conectadas a uma reao positrnica automtica, que seria expedida a partir da central. Tudo daria certo. E deu. Pelo menos no que dizia respeito decolagem. Na terra a srie de manipulaes no deixou de provocar seus incidentes. O televisor orientado para a rea critica do posto 37 revelou tudo. A massa enfurecida, cujos fronts estavam separados por uma estreita faixa de terra, comprimia-se junto cpula energtica. Um dos grupos levantara barricadas, apoiando-as contra o muro invisvel. Dois homens subiram nelas, para apresentar uma demonstrao tola. Quando a energia foi retirada da cpula, a armao ruiu. Dois segundos depois a mesma energia retornou, impelindo tudo que se colocava ao seu alcance. A reao lenta dos homens no conseguiu aproveitar esses dois segundos. A cpula que voltou a funcionar depois da interrupo teve o efeito de uma catapulta. A massa de energia limpa, livre de radiaes, que s funcionava de forma cintica, golpeou como um punho de ferro. Homens que iam cambaleando para frente foram atirados para trs, aterrizando de forma nada suave. A reao da barricada desmoronada foi semelhante. Tbuas e pranchas caram em meio s massas que se aglomeravam, completando o caos. Bell interpretou as mincias que conseguiu captar na tela. Agora precisamos de mdicos e enfermeiros. Eles tero de procurar imediatamente eventuais corpos de DI que foram abandonados interrompeu uma voz vinda dos fundos da sala. Era Crest. Procurar corpos de DI em nosso territrio? Esses sujeitos preferem a escurido. A divisa exterior do nosso territrio no totalmente intransponvel. bem possvel que os DI tenham 117

escondido seus corpos nas proximidades. Eles precisam disso? Nunca se deve subestimar um inimigo, o que ouo os homens dizerem disse Crest, dirigindo-se para frente da sala. uma regra que muitos tticos e estrategistas entre as diversas inteligncias da galxia j descobriram. Mas toda e qualquer sabedoria s tem validade dentro de certos limites. Alm desses limites ficam as excees que, ainda segundo um dos seus provrbios, confirma a regra. Que exceo poderia ocorrer no presente caso? Para os terrqueos as qualidades naturais dos Deformadores Individuais so verdadeiramente sobrehumanas. Por isso a raa dos homens tender a atribuir uma superioridade infinita aos DI, e essa atitude j envolve uma disposio inconsciente para a capitulao. Sempre que um obstculo parea intransponvel, somos tentados a desistir. Acho que voc est aludindo antes s qualidades arcondicas que s terrenas corrigiu Bell. O arcnida ergueu os ombros num gesto de dvida. Se fosse voc, no me sentiria to seguro. Rhodan insistiu para que atacassem logo o ncleo da questo. No havia tempo para pesquisas demoradas sobre as caractersticas das diversas raas. Quer dizer que voc recomenda que os DI sejam avaliados com base em critrios objetivos, para que suas limitaes naturais possam ser conhecidas. Crest fez que sim. Superestim-los seria um erro to grave como no dar ateno s suas manhas traioeiras. Os DI so uma raa obstinada, mas o herosmo no ocupa um lugar de destaque entre eles. Possuem um instinto de autoconservao muito desenvolvido, que os pe em alerta diante de qualquer risco. So bons intrigantes, dotados de grande inteligncia e flexibilidade. Mas, como acabo de dizer, prezam antes de tudo sua segurana pessoal. Vocs j sabem de que forma os DI costumam apossar-se de suas vtimas. Chegam bem perto e sem maiores esforos realizam a troca de identidades. Mas sempre esto dispostos a bater em retirada. Para isso necessrio que seu corpo fique o mais perto possvel, muito embora o salto para dentro do homem seja muito mais difcil que o regresso ao prprio eu. por isso que acredita que devamos procurar corpos de DI nas proximidades da cpula? Isso mesmo. Quando se sentem seguros, preferem procurar um esconderijo para seu corpo o mais perto possvel do homem em que se recolhem. Em mdia, podese contar com uma rea situada num raio de duzentos metros. bem verdade que j se verificaram casos em que os DI se afastaram alguns milhares de quilmetros com o corpo por eles possudo. E mesmo assim conseguem regressar? S com um esforo extremo. E isso se torna ainda mais difcil quando o corpo em que se abrigaram ameaado de morte. A morte do mesmo significaria sua prpria morte. O DI no sabe saltar de um homem para outro. Tem de regressar ao seu corpo, e isso enquanto o corpo possudo estiver vivo. Se matarmos um homem possudo por um DI, o DI tambm morre. Fao votos de que isso seja verdade disse Bell em tom desconfiado. Voc no tem motivo para duvidar da veracidade do que acabo de dizer retrucou Crest. No estou falando por mal. Acontece que voc j se

enganou quando viu tudo sob a perspectiva dos arcnidas. Afirmou que um homem que possudo, cujo eu ao retornar ao corpo a que pertence, acaba enlouquecendo. Isso diz respeito a homens e arcnidas, entre cujas mentalidades existem diferenas enormes. Enquanto estivermos falando nos DIs, voc pode confiar nos meus conhecimentos. *** Quando surgiu a Good Hope, houve certa agitao entre as massas que se aglomeravam junto ao posto trinta e sete. A diviso entre os dois fronts j se tornara menos ntida com o desmoronamento das barricadas. A essa altura a conscincia pesada parecia unir os homens. A esfera dos arcnidas corporificava uma autoridade toda especial. Rhodan pousou e pediu a Thora que mantivesse a nave em condies de decolar a qualquer momento. Olhou para Bell e fez-lhe um sinal. Vamos, Bell! Tenha cuidado com o neutralizador. S utilize feixes de raios estreitos e bem concentrados, e isso mesmo s quando no tiver alternativas. No quero que um setor amplo do territrio onde esteja sendo erguidas nossas construes fique subtrado de repente aos efeitos da gravidade. Se todas as cargas verticais perderem sua posio esttica, gastaremos vrias semanas na reconstruo. No se preocupe disse Bell com um sorriso cordial. Acho que no teremos necessidade de recorrer a isso. S carrego estas coisinhas comigo por uma questo de tranqilidade de esprito. Foram para frente da nave. A massa humana recuara um pouco, enfileirando-se como um muro compacto. Rhodan aproximou-se. Reginald Bell seguiu-o. Vejo mil rostos estranhos suspirou enquanto caminhava. Era o que Rhodan estava pensando. A maior parte desses homens haviam sidos colocados ali durante a expedio a Vnus. Quase todos viam Rhodan pela primeira vez. Sentiu-se envolvido por uma onda de reverncia, desconfiana e insegurana. At mesmo o pensamento falso e traioeiro podia estar presente. Mas Rhodan e Bell prosseguiram imperturbveis. Agora, a uma distncia de cinqenta metros, j tivera incio um duelo espiritual; os dois homens mais proeminentes da Terceira Potncia tinham de provar que realmente possuam a autoridade que corporificavam. Perry Rhodan levou o jogo ao mximo. Sabia que a essa altura nenhum exagero seria demasiado. Quando chegou junto massa, no parou. Prosseguiu como um rob; Reginald Bell seguiu-o com a mesma obstinao. A muralha humana recuou. Ningum tocou nos dois homens. Uma passagem estreita abriu-se diante deles. Subitamente Rhodan parou. Quem o chefe da seo? Silncio. Rhodan encarou o homem que se encontrava mais prximo. Ser que voc perdeu a lngua? o professor Morton gaguejou o homem, olhando em torno com uma expresso de insegurana. Desejo falar com o professor Morton! disse Rhodan com a voz alta. Queiram abrir caminho. Mais para os fundos houve uma movimentao. Todos 118

se afastaram para deixar o chefe de seo passar. Bom dia, professor. Sou Perry Rhodan. O que houve? No posso explicar. Parece que tudo no passa de um mal-entendido, ou ento obra de um pequeno grupo de fanticos. Terei muito prazer em dar-lhe todas as informaes de que disponho. Mas ficarei muito grato ao senhor se me der oportunidade de cuidar primeiro dos feridos. H um hospital nas proximidades. Por que ainda no tomou nenhuma providncia? No disponho de autoridade para isso, senhor Rhodan. Peo seu apoio. Ordene aos homens que retornem aos seus locais de trabalho, professor. No me importo de aguardar com as minhas perguntas. Morton transmitiu as instrues que acabara de receber. Aos poucos os homens da frente foram recuando, empurrando os colegas que se encontravam atrs. Bell segurou um dos homens pela manga do palet. Como seu nome? Brian respondeu o homem com a voz tmida. Muito bem, Brian. Voc fica responsvel pelos feridos. Dentro de dois minutos dever haver por aqui um nmero suficiente de mdicos e enfermeiros. Pode retirarse. Como o seu nome? Schley. Schley, voc ser responsvel pela remoo das barricadas. Pegue quantos homens precisar. Quero que termine em vinte minutos. O homem desapareceu, proferindo um sim senhor com a voz rouca. Mas no foi s este. De repente todos pareciam empenhados em dar o fora o mais rpido possvel. Num instante toda a rea foi evacuada. Rhodan, Bell e Morton estavam a ss. Isto no deixa de ser uma arma disse Bell com um sorriso de satisfao. Uma arma psicolgica confirmou Morton. Fico-lhes muito grato. H alguns minutos a situao ainda era muito ameaadora. Tudo comeou h meia hora. Encontrava-me... No vamos entrar em detalhes, professor. Da central e da nave observamos tudo. Se hoje ouvimos homens acusarem-se mutuamente de serem possudos pelos DIs, isso parece muito perigoso, mas tudo indica que se trata de uma reao de pnico em cadeia. Ser que voc tem base para afirmar o contrrio? De forma alguma, senhor Rhodan. J lhe disse que para mim tudo no passa de um mal-entendido. Foi o que voc disse. Mas o que pensa? interveio Bell. No entendo. Se que no me entende, ser que tudo est bem com voc? Por que no estaria? Ora, professor. H pouco voc teve uma verdadeira revoluo. E agora vem nos dizer que tudo no passa de uma bagatela. Talvez com isso queira livrar-se de ns. Voc um dos possudos, no ? Morton ficou rubro de raiva. Demorou a encontrar as palavras. Isso um absurdo. Ser que at o senhor est apoiando essa campanha sub-reptcia? Bell continuou, muito gentil. No nenhum absurdo, professor. Os DI sempre

procuram apossar-se das pessoas mais influentes. E no posto trinta e sete a pessoa mais influente voc. No momento no, se que me permite dizer isso na minha modstia. Se eu fosse um DI, j teria procurado apossar-me do seu corpo ou, melhor ainda, do corpo do senhor Rhodan. Teria saltado para ns? o que minha lgica humana diz. O que acha Perry? Parece que tudo est em ordem com ele, no ? Acredito que sim. Voc passou pelo exame, professor. Muito obrigado Morton ficou aliviado. Mas seu rosto tambm exprimiu certa perturbao. Sua maneira de examinar os homens muito estranha. Gostaria de conhecer o mtodo. Se fosse um DI, nunca lhe teria passado pela cabea transferir-se do professor Morton para o corpo de Perry Rhodan. Isso no possvel. Caminharam at a muralha energtica e viram que s quatro pessoas haviam recebido ferimentos sem maior gravidade. Brian estava junto dos enfermeiros, conforme lhe fora ordenado. Como v, tive razo disse Reginald Bell satisfeito. Mais que isso. Voc tinha a inteno de prender trs cabeas da revoluo, mas no houve necessidade disso. Tudo isso s demonstra o estado de nimo que hoje deve prevalecer em toda a humanidade. O resultado a insegurana, a desconfiana, a disposio para os atos irrefletidos. No temos tempo a perder, Bell; devemos salvar a Terra do caos. verdade! confirmou Bell. O sorriso j desaparecera do seu rosto largo. Tive muito prazer em conhec-lo, professor prosseguiu Rhodan, estendendo a mo a Morton. Mas no quero que se sinta em segurana s porque o conflito foi dominado com tamanha facilidade. Ainda existe a possibilidade de que entre seus homens exista algum DI. No adianta ficar perguntando a todo mundo. O mais importante procurar os corpos abandonados daqueles seres. Ainda hoje transmitirei instrues nesse sentido a todos os grupos de trabalho situados fora da cpula. Espero que me avise pelo rdio quando tiver apurado algo de concreto. A qualquer momento estaremos prontos para revidar um golpe. *** A Good Hope regressou para a cpula energtica. O tenente Deringhouse pousou ao mesmo tempo que ela. No descobrira nada de suspeito durante sua misso de reconhecimento areo. Uma misso de patrulhamento sempre uma coisa tediosa procurou consol-lo Bell. Mas um dia colhese a recompensa. Tem alguma ordem para Marshall e para mim, Perry? Tudo continua conforme foi combinado. Primeira escala: Chicago, em casa de Clive Cannon. Preciso de um homem possudo e de um abandonado. Em Nova Iorque voc se encontrar com Homer G. Adams, que lhe prestar ajuda no recrutamento da nossa fora policial. Acho que no preciso fornecer outros detalhes. Quanto ao resto saberei arranjar-me. At a volta, 119

Perry. Boa sorte! Depois que Allan D. Mercant e Tako Kakuta tinham sado; tambm Reginald Bell e John Marshall abandonaram sua nova ptria no deserto de Gobi. Enquanto isso, Rhodan refletiu no seu escritrio. Fico para trs. Sou o homem do segundo plano. Depois se levantou, endireitou o corpo e dirigiu-se ao pavilho onde o crebro positrnico j o aguardava. A palestra recomeou no ponto em que terminara por ocasio do alarma. Modulao, onda portadora, campo espectral completo com valores elevados em angstrom. O velho detector dos arcnidas s pode determinar o modelo cerebral explicou o rob. J um telepata l os pensamentos. Sugere-se a construo de um pseudotelepata. Esse telepata artificial seria um detector completo de ondas cerebrais. Rhodan recordou a primeira carga da Good Hope, que trouxera de Vnus uma srie de robs de trabalho construdos segundo suas concepes. Entre eles havia mquinas idnticas. Havia robs-engenheiros cuja capacidade ia da de um mecnico at a de um positrnico. Ainda hoje seriam iniciados os trabalhos de construo do primeiro modelo experimental. A Terra precisava do detector teleptico, para no ter que capitular diante dos DI.

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Quem passasse pela Michigan Avenue teria que inclinar a cabea bem para trs para enxergar o cu por cima dos grandes edifcios. John Marshall voltou a baixar o queixo, depois de ter feito suas observaes sobre Chicago em geral e a Michigan Avenue em particular. Ele e Reginald Bell tinham descido perto da esquina com a Congress Street e, guardando certa distncia, dirigiram-se ao hotel de igual nome. Bell registrara-se no Congress Hotel com seu nome completo, enquanto Marshall adotara o nome de John Linker, embora ocupasse um quarto do stimo andar, logo ao lado do de Bell. Oficialmente no se conheciam.

Do lado que dava para o ptio interno do Congress

Hotel havia uma sacada que ocupava todo aquele lado. Era verdade que uma parede alta e grossa de vidro fosco separava a parte correspondente a cada apartamento, mas no era necessrio ser um grande alpinista para escalar esse obstculo. As janelas vizinhas estavam escuras. John Marshall arriscou a entrada no apartamento de Bell. Fechou as cortinas e disse: Pronto! J pode acender a luz. Bell acendeu o abajur que se encontrava perto da poltrona. Sugou a fumaa do cigarro que acabara de acender e ofereceu o estojo ao telepata. Este se serviu em silncio e sentou. Afinal, o que h com Cannon? perguntou Bell, j que Marshall no demonstrou a menor pressa. No estive com ele. Mas como? Peo-lhe que guarde seu juzo a meu respeito para depois. Cannon est preso numa fortaleza. Para falar com ele a gente tem de atravessar trs antessalas, e cada uma delas representa uma verdadeira corrida de obstculos. Ser que estou condenado a ouvir uma ladainha de desculpas? interrompeu Bell. Afinal, para que serve sua telepatia? Marshall no se abalou. Pelo que se nota nas cercanias de Cannon, o homem caiu numa armadilha dupla informou. Voc examinou essas cercanias? Afinal, minha misso de telepata consistiu nisso. E descobri uma poro de coisas. Provavelmente essas coisas so mais importantes que as que poderia ter descoberto se tivesse falado com o chefo em pessoa. Faa o favor de contar. A cem metros do edifcio Kreysky, que fica nesta rua, do mesmo lado do nosso hotel, existe um restaurante subterrneo. Nesse restaurante esto os primeiros guardas. Tanto os da polcia como os do Blue Bird Syndicate. s vezes at ficam sentados na mesma mesa, conversando entre si. Ser que um acordo secreto? No acredito. Ambas as partes conservam a linha. Ficam brincando de gato e rato, e s vezes nem sabem direito se foram reconhecidos uns pelos outros. Quase chegaria a dizer que guardam uma desconfiana instintiva entre si. Onde que a coisa comea a ficar mais interessante? No edifcio Kreysky, evidentemente. E, o que de surpreender, tambm no prdio vizinho. O pavimento trreo de ambos os imveis foi construdo para abrigar lojas independentes. No edifcio Kreysky existe um autosservio para a venda de sabonetes e cosmticos. Alm disso, h uma representao geral da Mix Centry. Essa gente instala seus motores em qualquer coisa que possa rodar por a. Isso mesmo. Cheguei a ver veculos de rua para uma pessoa, lanchas e hlices individuais que cabem numa pasta. Espero que no se tenha limitado a olhar, mas tambm tenha procurado investigar pensamentos. A loja da Mix Centry pode se tornar muito interessante para ns. Por qu? Adams manifestou um interesse bastante intenso pelas aes dessa empresa. Por enquanto a usina continua firme nas mos do grupo Kreysky. Mas pelo que sei nossa 120

General Cosmic Company j conseguiu tirar suas casquinhas. Mas continuemos! No edifcio ao lado h uma loja de cermica e decoraes comerciais. J passei por l. Acho que j chegou a hora de passarmos aos detalhes. Muito bem. Uma vez que j conhece as fachadas, estar interessado em saber que na loja de cosmticos trabalham duas agentes da polcia federal secreta. Uma delas supervisora, outra trabalha na caixa. No entanto, o gerente s fica pensando em coisas tais como o Kreysky, Cannon e umas ideias muito desligadas sobre eventuais atacantes. O gerente do posto de vendas da Mix Centry pertence mesma categoria de pessoas. H dois dias viuse obrigado a contratar outro empregado, j que a policia prendeu um antigo colaborador seu. Quer dizer que o velho est preso para investigaes. O novo funcionrio um agente que trabalha para Kaats. bem verdade que essa alterao no pessoal da empresa deu na vista, tanto que o chefo desconfiou. Percebeu que o novo funcionrio um homem de Kaats? No chegou a tanto. Mas desconfia dele por uma questo de princpio. Nesse caso no vamos dramatizar a situao. Como esto as coisas nas outras lojas? Fiz uma lista, Bell Marshall tirou um papel do bolso e colocou-o sobre a mesa. Na primeira coluna esto registrados os nomes, na segunda a organizao a que pertencem: polcia ou gangue do Blue Bird. A seguir vem a indicao de sua relao de emprego. Ver que em quase todos os pavimentos encontrei pessoas suspeitas. Principalmente no escritrio de advocacia de Smith & Smith, que fica logo ao lado. Ao que parece Kaats no conseguiu penetrar no escritrio de Smith. Os doze funcionrios que trabalham ali simpatizam com Cannon. Receio que, se comearmos por ali, poremos as mos numa casa de marimbondos. Reginald Bell submeteu a lista a um exame demorado. Finalmente levou o papel at a lareira, encostou a chama do isqueiro e espalhou as cinzas. Quer dizer que existem vrios crculos de bloqueio, que se interpenetram. Cada um protege para fora, enquanto outro procura penetrar para o interior e isolar. Kaats vigia cada passo de Cannon. Ser muito difcil sequestr-lo. Por que no procura o apoio de Kaats? Bell repeliu a idia com um gesto. Uma srie de negociaes com a polcia consumiria muito tempo e provavelmente no levaria a nada. Kaats no nenhum Mercant. Serve aos Estados Unidos da Amrica e nem chega a simpatizar com a Terceira Potncia. Quando muito utiliza as informaes fornecidas por Mercant, mas de resto a ambio leva-o a querer fazer tudo sozinho. Ento acredita que no concordaria em que levssemos Cannon ao deserto de Gobi? Tenho certeza, Marshall. Portanto, elimine o caminho mais fcil. Devemos seguir as instrues de Rhodan. Uma colaborao de Kaats significaria uma adaptao dos respectivos interesses. Quer dizer que teremos de agir fora da lei. No se trata de respeitar determinadas normas legais, mas de salvar toda a Terra dos DIs. E para isso s podemos fazer uma coisa: cumprir as ordens de Rhodan. Concordo plenamente. No esperava outra coisa. Afinal, voc realizou um trabalho preliminar muito valioso, criando condies para

a elaborao de um plano de combate bastante promissor. Tenho na cabea a relao que acabo de queimar. No futuro recorreremos o menos possvel a quaisquer registros escritos. Mais uma pergunta: existe alguma suspeita de que qualquer das pessoas observadas por voc seja possuda pelos DI? No. Excluo essa possibilidade. S temos um conhecimento positivo disso em relao a Clive Cannon. Acredito que os DI devem ter lanado seu ataque num front bastante amplo, que se estende por toda a Terra. O primeiro contingente invasor deve ter sido relativamente fraco, motivo por que os indivduos tiveram de ser bastante espalhados. Alis, para eles basta ocuparem as posies-chaves. Cannon o chefe da gangue Blue Bird, cuja direo intelectual provavelmente idntica do Kreysky Syndicate. Todos os outros no desconfiam de nada, e seguem suas instrues sem pestanejar. O.K.! Vamos ao que importa. Pelo que acaba de dizer, o edifcio vizinho bastante suspeito, por estar ocupado pelos gngsteres. J notou que o escritrio de advocacia de Smith & Smith fica mesma altura que a secretaria do Kreysky Syndicate? verdade. As coisas combinam to bem que podemos ter certeza de que encontraremos uma ligao entre os dois edifcios. S resta saber de que lado ns devemos comear. De ambos os lados ao mesmo tempo. Alm disso, voc fica encarregado de entrar em contato com Clive Cannon. Enquanto isso, eu darei uma olhada no pessoal de Smith & Smith. No dia seguinte John Marshall compareceu ao edifcio Kreysky trinta minutos antes do incio do expediente. Assim mesmo teve de esperar, pois havia dois cavalheiros que tinham levantado antes dele. De incio no se importou, ainda mais que resolveu fazer um exame da vida psquica dos dois indivduos. ...fui o primeiro. Terminarei antes do meio-dia... Falar pessoalmente com Cannon... estar de bom humor? Trago uma recomendao do secretrio... Posso amealo com a GCC. Em Nova Iorque Adams compra tudo em que consegue pr as mos. Mesmo empresas duvidosas... Ser que j posso fumar? Antes disso devia comer alguma coisa... Tolice! Cannon ter que dar-se por satisfeito com as condies que vou oferecer. Os Kreysky no deviam bancar os importantes. Se no quiserem ser engolidos pela GCC, precisaro de toda substncia que conseguirem assimilar... mesmo que as condies no sejam to favorveis... claro que ontem ficou muito tarde. No crebro do homem ao lado um problema financeiro parecia ocupar o lugar de maior destaque. O outro homem encontrava-se mais afastado. Marshall teve dificuldades em alcanar a rea dos seus fluidos. Acabou se levantando e andando pela sala, como se estivesse profundamente entediado. Ainda de p, remexeu num monto de jornais, e assim conseguiu estabelecer um contato teleptico de primeira ordem. No s isso: tambm era muito precioso. ...esse jovem parece um executivo. Roupa muito elegante. Deve ser uma pessoa de influncia, do contrrio no andaria por aqui... Mas o dinheiro do seu carro deve ter sado do bolso do velho... John Marshall no se sentiu muito lisonjeado. Mas no momento no lhe interessava o que os outros pensavam dele. A prxima srie de pensamentos provou que havia algo melhor. 121

...ordens so ordens. Gostaria de ver como Kaats me dar cobertura. uma estranha forma de execuo num estado de direito... Tomara que no me submetam a uma revista muito detalhada. Da terceira vez devo dar um jeito de chegar ao chefo... Este rapaz deixa a gente nervoso. Talvez ele mesmo esteja nervoso. Por que no senta?... Evidentemente, se Cannon um dos possudos, nada me poder acontecer. Cabe exclusivamente a Kaats decidir como se elimina uma fera dessas. Alm disso todas as portas esto trancadas... Nada me pode acontecer... Nada me pode acontecer... Devia ler um pouco... Com licena! disse o policial e pegou um dos jornais que talvez pertencessem ao monto que Marshall parecia ter reservado para seu uso exclusivo. Pois no! John Marshall pegou o jornal que segurava na mo e dirigiu-se sua poltrona. No conseguiu concentrar-se na leitura. O homem sentado naquela poltrona era um policial. Recebera a incumbncia de matar Cannon e hoje faria sua terceira tentativa de penetrar no santurio do Kreysky Syndicate. Quem sabe se Kaats j teve a inteno de guiar-se pelos desejos de Mercant. Provavelmente com o tempo o encargo de vigiar um nico possudo representaria um peso muito grato. Um DI morto era um DI bom. Provavelmente haveria algumas centenas deles perambulando pelo pas, e seria necessrio cuidar de todos eles com os meios dos servios de identificao. Sob essa perspectiva o coronel Kaats no deixava de ter razo. Acontece que at ento Clive Cannon era o nico homem possudo pelos DI que havia sido identificado com alguma segurana. Por isso era uma pessoa muito importante para ser abatida sem mais aquela. John Marshall percebeu que Bell tivera toda razo ao desaconselhar qualquer tipo de colaborao com a polcia federal secreta. Os interesses e os planos da Terceira Potncia eram ligeiramente diferentes. Era bem verdade que o fato de que Marshall deveria depender cada vez mais de si mesmo, representava um consolo muito fraco. Lembrou-se da pasta que continha vrios instrumentos de origem arcondica, e que lhe serviriam de proteo num perigo extremo. Mas teria de fazer o possvel para evitar seu uso, a fim de no provocar suspeitas. Alm disso, seria necessrio modificar os planos primitivos. Ningum contara com a possibilidade de um atentado. O prprio Bell, que pretendia dar uma olhada no escritrio de advocacia Smith & Smith, no tinha a menor idia de que a situao se modificara dessa fora. Por isso mesmo Marshall no poderia seguir um caminho inteiramente novo. Enquanto os ponteiros iam se aproximando das nove, esforou-se para ordenar seus pensamentos. Ficou satisfeito em ter mais um prazo, j que o outro cavalheiro foi convidado a entrar antes dele. Com pequenos intervalos apareceram mais cinco visitantes que depois de um ligeiro cumprimento sentaram e pegaram os matutinos. Marshall procurou fazer uma ronda disfarada num passeio inofensivo, mas teve dificuldades em sondar os pensamentos dos homens que se encontravam to prximos uns aos outros. As impresses sobrepunham-se. Tudo indicava que um dos cinco simpatizava com o policial e estava informado sobre sua misso. Mas Marshall no conseguiu descobrir qual deles era. Aquela

gente nem chegou a trair-se por meio de ligeiros olhares. Estavam bem treinados e no assumiam o menor risco. Bem, era claro que para um golpe desses Kaats devia ter destacado os melhores elementos de que dispunha. Brown ser o seguinte, foi o pensamento ntido que surgiu de repente. Ento o nome do policial era Brown. A recepcionista voltou a aparecer e convidou Brown a entrar. Os nervos de Marshall quase chegavam a arrebentar de tamanha tenso. O assassino contratado iria subtrair-se ao seu controle. Nem sequer poderia vigi-lo com os olhos. Ser que teria de perder a oportunidade? Se os agentes de Kaats matassem o homem possudo pelos DI na sua presena, Bell e Marshall levariam um sabo daqueles quando retornassem ao deserto de Gobi. Alm disso, tal ato representaria uma grande vitria para os DI, mesmo que por algum tempo perdessem uma posio importante. Era imprescindvel impedir a execuo dos planos de Kaats. Marshall teria de concentrar-se, evitando qualquer tipo de pnico interior. O policial Brown ainda no poderia estar perto de Cannon. Enquanto o primeiro visitante no sasse, Brown teria de lutar obstinadamente pelo seu objetivo nas trs antessalas. Talvez nem conseguisse chegar posio de tiro. Quem sabe se chegaria a conseguir? Marshall sentiu que deveria eliminar esta ltima restrio. Representava um consolo produzido pelo desejo, que no podia merecer a menor confiana. A porta abriu-se e o primeiro visitante saiu com uma expresso nada satisfeita no rosto. A porta fechou-se. Ningum convidou Marshall a entrar. Decidiu tomar a iniciativa. Levantou-se e bateu porta. Entrou sem esperar pelo convite. A moa sentada atrs da mesa era a recusa e a indignao personificadas. Aqui no costume entrar sem ser convidado. Peolhe que espere l fora at que chegue sua vez. J est na minha vez, senhorita. No espere outras explicaes de minha parte, cavalheiro. Tenho minhas instrues. Recomendo-lhe que se adapte s peculiaridades desta casa. Alis, o senhor j foi anunciado? Posso verificar se para o senhor vale a pena esperar. Essas palavras no foram apenas francas, mas descorteses, senhorita respondeu Marshall com uma expresso de ironia no rosto e, num movimento suave, tirou a agenda das mos da recepcionista. No fui anunciado, tal qual a morte no . E tal qual a morte ningum me pode pr para fora. Ser que a senhorita entendeu a comparao? No rosto da recepcionista lia-se o pnico. Como uma das colaboradoras mais chegadas do crculo de Clive Cannon, porm, pertencia classe das pessoas que se distinguem pela inteligncia e capacidade de deciso. Alarma! Era este o elemento principal dos pensamentos que se atropelavam em sua cabea. Mas hesitou. Era muito comum que por ali aparecessem blefadores que recorriam a falas imponentes para forar a entrada. Chegou a hesitar tanto que Marshall teve de anim-la. No se acanhe em apertar o boto da campainha, senhorita! No perca tempo, se que est interessada em 122

salvar a vida de seu chefe. Cavalheiro...! Marshall procurou frustrar a iniciativa da moa com um movimento semelhante ao que executara pouco antes. Mas ela foi mais rpida. No anunciou sua deciso atravs de uma srie de pensamentos que pudessem tra-la; agiu imediatamente. Marshall defrontou-se com o cano de uma pistola. Suas brincadeiras vo longe demais. J que escolheu um tema macabro, vamos prosseguir por esta forma. Saia imediatamente! No est mesmo interessada em salvar a vida de Clive Cannon? Acho que ela no corre o menor perigo, enquanto o senhor no conseguir chegar perto dele. engano, senhorita! A vida de seu chefe correr perigo assim que o capito Brown entrar na sua sala. E, para evitar qualquer dvida, quero realar que Brown entrou bem minha frente. S fao votos de que ainda esteja numa das antessalas. Pelo que estou informado, no foi anunciado diretamente a Cannon; apenas vem com uma recomendao de certo secretario. Ser que falei bastante claro para fazer com que a senhorita dirija sua ateno ao lugar certo? Um momento. A recepcionista levantou-se e abriu apressadamente a porta. Lem! Onde est o cavalheiro que eu lhe trouxe por ltimo? Acabo faz-lo avanar mais uma casa respondeu uma voz masculina vinda da pea contgua. Fale imediatamente com Mac Phan e faa-o esperar mais um pouco. Tenho uma notcia muito importante para o chefe. No permita em nenhuma circunstncia que esse homem se aproxime dele. Marshall ouviu um arrastar de cadeira e uma voz que emitia um som de surpresa. De qualquer maneira as instrues foram cumpridas. Outra fechadura abriu-se. Desculpe a interrupo, Bill. Pea a esse cavalheiro que aguarde mais cinco minutos. O chefe est recebendo um telefonema importante e no pode ser perturbado. Quando o chefe fala pelo telefone, eu fico sabendo. O telefonema vem diretamente da central. Portanto, voc est informado. O homem que a recepcionista chamara de Lem surgiu na antessala. Agora voc vai fazer o favor de explicar o que significa isso, Marge! Quem vai explicar este cavalheiro. Ele ainda est me devendo mesma explicao. Meu nome Linker disse John Marshall com uma ligeira inclinao do corpo. Podemos ter certeza de que o capito Brown no se aproximar do senhor Cannon? Meu nome Steinberg disse o homem cujo prenome era Lem, com a mesma cortesia. O que tem para nos contar? Gostaria que antes respondesse minha pergunta, Steinberg. No momento o senhor Cannon se encontra em segurana? Marshall j o sabia face aos pensamentos de seu interlocutor. At sabia que Cannon fora prevenido por uma lmpada de advertncia vermelha, ativada a partir da mesa de Steinberg, de que alguma coisa no estava em ordem. Por isso o sistema de travamento automtico da porta no

seria liberado antes que o perigo tivesse sido eliminado. Marshall sabia tudo isso. Acontece que ali no poderia revelar sua qualidade de telepata, motivo por que tinha de formular perguntas como qualquer homem normal. Steinberg deu um sorriso irnico. Voc faz perguntas muito estranhas, Linker. claro que Clive Cannon est em absoluta segurana. Justamente por isso voc ter que se dar ao incmodo de relatar tudo. Reviste o capito Brown. Encontraro uma pistola, provavelmente at mais de uma. Penetrou aqui com a finalidade de matar Cannon. Ora! Voc diz que Brown policial. O fato que manteve contatos comigo como representante de uma empresa privada. E hoje no foi a primeira vez. Como pode afirmar que pertence polcia? No s pertence a ela, mas est agindo a seu mando. Linker, imaginei que voc fosse mais inteligente. Ento a polcia estaria tramando um assassinato! E ainda espera que eu acredite que faz isso oficialmente. Fornecerei os detalhes ao senhor Cannon. H esta hora j deve ter compreendido que so muito importantes. A expresso de ironia no rosto de Steinberg aumentou. Se est interessado em convencer-nos da sua ingenuidade, Linker, pode ficar tranqilo: j o conseguiu. Apenas receio que o senhor Cannon no o queira receber hoje, nem qualquer outro dia. Mas sente por um instante. Vamos cuidar do capito Brown. Steinberg transmitiu ordens a vrias pessoas atravs do interfone. Dali a pouco houve uma verdadeira invaso. Cinco homens saram da segunda antessala, onde deviam ter entrado por um corredor lateral. A seguir o capito Brown foi introduzido no recinto. Seus pensamentos revelavam que se sentia descoberto. Mas seu rosto no traa nada. Revistem estes homens ordenou Steinberg. John Marshall notou que receberia um tratamento to rspido como o que era dispensado a Brown. A revista pessoal realizada em sua pessoa at parecia dar mais resultado. Enquanto o capito s trazia trs armas comuns, umas delas artisticamente costurada no forro do palet, nas roupas de Linker foram descobertos instrumentos que ningum ali sabia para que servissem, mas que por causa de suas formas estranhas tinham um aspecto bastante perigoso. Hum! disse a recepcionista. Acho que encontramos um par muito interessante. Tambm acho. claro que estes bonecos nunca vo confessar que trabalham juntos. Mas tero tempo para refletir sobre isso. Queira explicar para que serve isto! No vou explicar coisa alguma. Estes instrumentos so meus e vocs nada tm que ver com eles. Vamos confiscar essa sua propriedade, at que o chefe decida a respeito. Knox ser que voc dispe de dois quartos separados e bem seguros para os dois? Um dos cinco homens armados deu um sorriso. Sempre temos lugar para umas belezinhas como estas, Steinberg. Permite que os leve logo? Protesto! indignou-se o capito Brown. Vocs no podem privar um homem de sua liberdade pelo simples fato de carregar armas a servio do Estado. Previno-os de que esto assumindo uma posio ilegal, que pode sujeit-los a um castigo bem pesado. Se tiverem alguma coisa contra mim, ajam dentro da lei. Estou pronto a prestar declaraes perante qualquer corte de justia regular. 123

Acredito interveio Marshall. A promotoria sempre vai defender as posies sancionadas pela polcia. Mas voc vai pagar pelo fato de eu ter sido identificado com suas intenes. E quem vai fazer voc pagar serei eu; assim que conseguir sair daqui. Disponho dos meios, e tambm disponho de relaes para isso. Basta olhar sobre os instrumentos que esto em cima daquela mesa. Nossos amigos no tm a menor idia do que venham a ser, muito menos sobre a maneira de lidar com eles. O homem chamado Knox, que carregava a pistola automtica, aproximou-se para olhar de perto os instrumentos de Marshall. Chegou a estender a mo para pegar o neutralizador. Deixe de ser tolo! gritou Marshall a plenos pulmes. No ponha a mo nisso, se no quiser fazer desta casa seu tmulo. A advertncia parecia to exagerada que quase chegava a dar a impresso do ridculo. Mas Steinberg continuou a falar objetivamente. Que instrumentos so estes, Linker? Sero armas? So armas, sim. E quero dirigir a todos a advertncia que acabo de fazer a Knox. Fao-a no seu interesse e no meu. Explique-se melhor. No h nada a explicar. No vim dar aulas a voc. Ainda acontece que estes instrumentos so muito caros para vocs. So de procedncia terrena? Steinberg atirou verde, para colher maduro. Vejam s! John Marshall procurou dar sua voz um tom de tranqila ironia. J comea a compreender. Continue a pensar. Com toda essa inteligncia, voc acabar descobrindo um dia. Picaremos com voc at que resolva falar. Isso chantagem! E provavelmente ainda furto e crcere privado. Acha que Cannon est de acordo com isso? Acredito que sim. Em absoluto! a voz saiu abruptamente dos altofalantes. Mande os homens embora, Steinberg. Prenda Brown e traga Linker minha presena. Sim senhor! Pelo comportamento daqueles homens Marshall concluiu imediatamente que quem acabara de falar no era outro seno Clive Cannon. Dentro de poucos segundos a sala ficou vazia. Lem Steinberg fez um gesto convidativo. Faa o favor, linker! John Marshall estava esperando. Voc esqueceu uma coisa disse com um sorriso, apontando para o neutralizador e o projetor mental. No sei se o senhor Cannon estar de acordo em que voc leve isso. Estou de acordo, Steinberg, desde que Linker nos garanta que voc vai trazer esses instrumentos e os colocar sobre minha mesa. De acordo confirmou John Marshall. Clive Cannon recebeu-o como se fosse um velho conhecido. Sente Linker. Queira servir-se. Marshall olhou para o estojo em que havia uma dezena de cigarros de marcas diferentes. Escolheu um. Para deix-lo logo a par, Linker, quero inform-lo de que ouvi sua palestra na primeira antessala. Acompanhei o dilogo. Mas a apresentao, se que posso falar assim, tomou um rumo nada srio, motivo por que

prefiro que os entendimentos prossigam aqui. Marshall esforou-se para conseguir uma pausa para captar alguns detalhes dos pensamentos a que Cannon no deu expresso. Mas, se pensava que reconheceria ao primeiro lance um homem deformado pelos DI, sentiu-se decepcionado. Alm disso prosseguiu Cannon o que acaba de ser dito no foi apenas confuso, mas tambm muito estranho. Poderia dar-me uma explicao? Cannon lanou um olhar sobre o neutralizador e o projetor mental. Seus pensamentos formularam definies bem reconhecveis. Marshall viu nisso um primeiro indcio de que Cannon assumira a identidade de um DI. Um ser humano, e sendo um habitante dos Estados Unidos jamais reconheceria esses instrumentos. Serei breve, Cannon. Nas antessalas infelizmente me vi condenado a fornecer explicaes extensas, que no levavam a nada. Conforme j deve saber, h meses Perry Rhodan procura recrutar pessoas competentes para formar um ncleo sadio de onde sair a populao de seu Estado. Para isso j estebeleci contatos bem proveitosos. Tudo isso por um bom dinheiro, evidente. por isso que estou aqui. O incidente com o capito Brown no fazia parte do programa. De qualquer maneira, s hoje de manh tive conhecimento das intenes da polcia. Por isso infelizmente no pude deixar de dramatizar minha presena. Apesar de tudo estou perplexo disse Cannon. Alm de no saber o que a polcia pode ter contra mim, acho muito estranhvel que a justia seja administrada por essa forma. Hoje em dia at costumam ter alguma coisa contra os homens mais pacatos, Cannon. No preciso explicar a influncia que a invaso dos DI exerceu sobre a mente dos homens. Por isso no de admirar que algum funcionrio do escalo mdio d ordens para matar este ou aquele cidado. O medo dos DI pode justificar qualquer assassinato. Medo dos DI! Isso muito interessante respondeu Cannon, fazendo de conta que nada tinha que ver com isso. Mas sua mente desenvolvia uma atividade febril. Descoberto? Terei sido descoberto? O que estar pensando esse Linker? Ser que faz parte do jogo? Isso seria muito complicado. No possvel que Linker saiba. Se simpatizasse com a polcia, no os teria impedido de me matarem. Por que iriam suspeitar justamente de mim? A palavra justamente est fora de lugar. Hoje em dia suspeitam de qualquer pessoa. Basta, por exemplo, que ela tenha aparecido em um mau sonho. Parece que todo mundo perdeu a razo. S nos resta um consolo: dentro de pouco tempo nossa tecnologia nos ajudar a vencer tudo isso. Esto iniciando a construo de aparelhos que permitem a identificao de qualquer pessoa possuda pelos DI. Mais uma vez o pnico tomou conta da mente de Clive Cannon. Era muito pior do que seria num homem que se encontrasse em situao idntica. A essa altura Marshall j tinha certeza de que Clive era um possudo e que o carter dos DI no era nada herico. Esto dando incio construo observou Clive com um sorriso de dvida, como se lamentasse que ainda no se dispusesse desses aparelhos. Quando nossa tecnologia chegar l, os DI j tero completados a 124

conquista da Terra. No tenha a menor dvida! No seja to pessimista! objetou Marshall. claro que uma coisa dessas no pode ser feita de um dia para outro, mas com os recursos dos arcnidas, de que se dispe no deserto de Gobi, poderemos contar com um resultado positivo dentro de poucas semanas. A Terceira Potncia est empenhando todas as foras na soluo do problema. E um dia encontrar a soluo. Um dia... ser amanh? Amanh no. Mas aposto que no demora mais que uns dois ou trs meses. At l a humanidade tem de agentar, e at l qualquer um de ns ter de contar que algum maluco o mate. Ningum est seguro. Ningum repetiu Cannon em tom pensativo. Sua exaltao de DI diminura sensivelmente. J namorava outros planos, onde a tecnologia da Terceira Potncia ocupava um lugar de destaque. Marshall captou a seguinte srie de pensamentos: dentro de dois meses estaro em condies de reconhecer um DI. Logo, a Terceira Potncia ter de ser conquistada dentro de dois meses. Ningum. De qualquer maneira, fico-lhe muito grato. Hoje voc salvou minha vida. Fiz isso no meu interesse Marshall procurou minimizar a importncia de seu ato. Afinal, gostaria de fazer negcios com voc. Isso j uma conversa mais agradvel. Que negcios seriam esses? Conhece Homer G. Adams e a General Cosmic Company? Andam dizendo por a que a Terceira Potncia est atrs disso. Por que fala justamente no meu concorrente mais feroz? Porque a concorrncia uma coisa boa. Vamos abrir o jogo, Cannon. verdade que Adams um dos nossos melhores homens. Chega a ser bom demais. Compreendeu? No posso dizer que tenha compreendido. A Terceira Potncia antes de tudo um instrumento poltico. Precisamos da eficincia econmica, corporificada sob a forma da GCC. Mas no momento em que pensa em tornar-se independente torna-se perigosa para ns. Queremos dividir nossa indstria entre duas empresas equivalentes. Precisamos oferecer uma figura gmea ao nosso gnio financeiro. Cannon, voc seria capaz de fazer concorrncia a Homer G. Adams com a nossa ajuda? Isso representa um grande desafio. uma pergunta que no pode ser respondida de supeto. Realmente era uma pergunta difcil. Apesar disso, os dois homens chegaram a um acordo naquela mesma manh. Marshall teve todos os motivos para orgulhar-se de sua tacada diplomtica. No chegou a pedir que Cannon o acompanhasse numa viagem ao deserto de Gobi: foi Cannon que pediu. Insinuou-se com o fanatismo de um homem possudo pelos DI que pretendia conquistar o territrio da Terceira Potncia para impedir a inveno de certo instrumento. No sei disse Marshall com a voz insegura. No tenho competncia para decidir se posso lev-lo comigo. Segundo os planos de Rhodan, voc manteria seu escritrio e todo o complexo do Kreysky Syndicate, para construir sobre essa base. exatamente o que penso. Continuaremos a trabalhar aqui em Chicago e mostramos a Adams que no

est s no mundo. Mas voc h de compreender que preciso obter alguma orientao. Preciso colher uma impresso das coisas imensas que se ouve falar a respeito do deserto de Gobi. Tenho de saber para quem vou trabalhar. O lugar que me foi destinado justifica um contato pessoal com Perry Rhodan. Compreendo seu ponto de vista, Cannon. D-me um dia, para que possa entrar em contato com minha gente. Voltarei amanh mesma hora e lhe trarei a deciso de Rhodan. Se for positiva, gostaria de decolar imediatamente. Estarei pronto, Linker. *** No hotel, Bell e Marshall entraram em contato pelo rdio. No era aconselhvel realizar uma demonstrao de alpinismo na sacada plena luz do dia. Bell teve a decncia de reconhecer que falhara por completo. Em compensao sentiu-se consolado pelo xito de Marshall. Sabe que Cannon no desconfia de nada? No desconfia de que tenho a inteno de atra-lo para o deserto de Gobi. Mas de resto desenvolve uma atividade que nos poder custar a vida. No v me dizer que em tudo isso existe um ponto fraco. Um ponto muito fraco. Voc ter de ir a Nova Iorque ainda hoje, Bell. Cannon planeja um ataque contra Adams. Ele lhe disse isso? Pensou. Com toda nitidez. Um possudo de nome Porter entrar em contato com ele e marcar encontro em Staten Island, onde um DI autntico estar espera, para apossar-se dele. Acho que voc devia estar presente quando isso acontecer. claro que estarei presente. Partirei dentro de uma hora. Quando que esse misterioso Porter tomar o avio? Hoje de tarde. Voc ainda dispe de algum tempo. Os DI no agiro antes do escurecer. O.K.! Se tudo der certo, dentro de vinte e quatro horas conduzirei um DI autntico presena de Rhodan. Ser um achado importante. Nem tanto disse Marshall, dando uma risada. Cannon pretende levar seu corpo. Pensa em levar uma bagagem enorme. Gostaria de saber qual ser o contedo declarado. Por que ser que vai levar seu verdadeiro corpo, que s pode tra-lo? Alm disso, no necessrio que o mesmo se encontre nas proximidades quando surgirem complicaes. Pelo que diz Crest, o retorno pode ser realizado a uma distncia muito grande. Mas no o salto para o corpo de outro homem. Qual o significado de tudo isso? O sujeito tem um plano muito simples. Assim que estiver no interior da cpula, pretende deixar o corpo de Cannon e saltar para o de Rhodan. Reginald Bell ficou devendo a resposta por algum tempo. Marshall! Estamos brincando com fogo! No deixe de avisar Rhodan. o que eu pretendo fazer. Boa viagem! D lembranas a Adams.

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Realmente a mala de Clive Cannon tinha o tamanho descomunal que seria de esperar face s informaes de Marshall. O qu? Pretende carregar tudo isso, Cannon? O chefe da gangue Blue Bird deu um sorriso. Est pensando que carrego vinte e quatro dzias de camisas, no ? Seria antes tentado a pensar que fosse um jacar. Como sabe, ainda no existe nenhum jardim zoolgico no deserto de Gobi. Se pensa em dar um presente a Rhodan, deve pensar em outra coisa. um presente. Mas no vou troc-lo mais. Acredito que Rhodan ainda tenha conservado o sentimento do romntico. Voc me deixa curioso. Um esquife pode ser uma coisa romntica, mas um defunto seria um presente de mau gosto. Abra logo, Cannon! Estou interessado em conhecer sua idia. Cannon abriu a tampa da mala. Viu-se uma rplica de cerca de dois metros da Stardust, que fora a primeira nave terrena a bordo da qual Rhodan atingira a Lua. No estou em condies de oferecer uma maravilha tcnica ao seu chefe. Os arcnidas so melhores fornecedores para esse tipo de produto. Mas isto aqui um monumento digno de um homem como Rhodan. romntico, sim. Fale com franqueza, Linker. Ser que Rhodan vai gostar, ou ser que vai achar que sou um esquisito? No quero causar uma impresso desfavorvel. Voc compreende? Por um instante John Marshall sentiu-se perturbado. Piscou os olhos e passou a manga do palet pelo rosto. Finalmente esboou um sorriso. Posso tranqiliz-lo, Cannon. Em matria de romantismo, Perry Rhodan no fica atrs de voc. Mande a mala ao aeroporto. No deserto de Gobi haver um lugar condigno para a Stardust. Foram ao aeroporto. Parecia antes uma excurso despreocupada de fim de semana. No foram acompanhados por qualquer escolta armada. Numa das pistas laterais do aeroporto, um pequeno avio particular estava espera. Os membros da Terceira Potncia dispunham de um aparelho desses em qualquer uma das maiores cidades da Terra. A grande mala j fora colocada no compartimento de carga. John Marshall , pilotou o avio. Quando atingiu a altitude de vinte mil metros, ligou o piloto automtico e reclinou-se confortavelmente. Por algum tempo os dois homens conversaram sobre assuntos banais. Era uma conversa igual que todo mundo costuma entreter sobre as condies atmosfricas e os tempos difceis. Uma conversa insignificante, j que nenhum dos dois estava disposto a falar abertamente sobre as coisas importantes que lhes enchiam o esprito. Marshall tinha a vantagem de poder sondar os pensamentos de seu interlocutor. Encenou um bocejo e disse que havia dormido mal. Ainda dispomos de duas horas. Bem poderamos aproveitar para um cochilo. Clive Cannon aceitou a sugesto e calou-se. O silncio fez com que os pensamentos se desenvolvessem em toda a plenitude.

Marshall sentiu um calafrio. Seria um homem que se encontrava a seu lado? Ou seria um monstro? Muito antes da decolagem j sabia o que vinha a ser esse esquife que imitava a Stardust. Havia dois esquifes! O que se encontrava a bordo no representava uma simples imitao de foguete. Continha uma das metades de Clive Cannon, a que lhe faltava para ser um homem de verdade. E continha o corpo do Deformador Individual, que representava a priso do esprito humano de Cannon. At esse esprito emitia suas radiaes, embora o recinto em que se encontrava o forasse a uma situao de morte aparente. No podia defender-se nem manifestar-se. Mas vivia e sentia a priso representada por aquele corpo monstruoso. Disse ao telepata que se encontrava num inferno que nenhuma palavra de qualquer lngua humana poderia descrever. John Marshall aguardava ansiosamente que a hora de pouso chegasse. Sentiu os limites de sua resistncia mental. Mais duas ou trs horas de confinamento naquele recinto minsculo com os pensamentos martirizantes e ameaadores dos dois seres que haviam trocado de corpo o teriam levado loucura. Finalmente chegaram ao deserto de Gobi. Ao territrio soberano da Terceira Potncia. Seguiram-se os contatos habituais e a regulagem positrnica para a penetrao na cpula energtica, que s seria aberta por alguns segundos. O jato pousou na vertical. Perry Rhodan transmitiu as ltimas instrues. Destacara poucos homens para recepcionar o avio procedente de Chicago: o Dr. Manoli, o Dr. Haggard e o teleportador Ras Tshubai. A palestra ser conduzida por mim voltou a explicar Rhodan. S intervenham quando eu lhes der ordem para isso. E, o que mais importante, no peam a Cannon que mostre seu estranho presente. Se o fizerem, ele se ver obrigado a agir. Prefiro que o momento em que isso dever acontecer seja escolhido por mim. Apenas fao questo de que se mantenham vigilantes, conservem o autodomnio e estejam prontos para atirar a qualquer instante. No deixem Cannon perceber que reconheceram o monstro encerrado em seu corpo. O visitante foi recebido com honras de chefe de Estado; apenas faltaram os jornalistas e o desfile militar. Enquanto Rhodan acompanhava Clive Cannon ao seu escritrio, dois robs aguardaram at que os dois tivessem desaparecido no interior do edifcio. Aps isso, dirigiramse ao compartimento de carga do aparelho que acabara de pousar e, com o cuidado que lhes era peculiar, retiraram a enorme mala. Colocaram-na numa barraca prxima e, seguindo as ordens recebidas, ficaram de sentinela nas imediaes. Nesse meio tempo, os dois homens haviam chegado ao escritrio de Rhodan. Pelo que sei nosso amigo j lhe explicou os pontos fundamentais. S assim consegui convencer Cannon a aceitar o posto de que se trata disse John Marshall. verdade disse o homem possudo pelos DI. Em linhas gerais estou orientado e disposto a aceitar o cargo que me destinam. E quero agradecer pela oportunidade de conhecer pessoalmente o grande centro, que j se tornou legendrio. Seu desejo era perfeitamente plausvel, Cannon. 126

Como sabe, concordei imediatamente. Todavia, h de convir que na situao atual a Terceira Potncia adote algumas medidas de segurana. O que quer dizer com isso? Qualquer visitante submetido a um exame, para que se verifique se no est possudo por um DI. Naturalmente. Linker j me falou a respeito disso. Pelo que diz, dentro de poucas semanas construiro um aparelho que lhes permitir detectar imediatamente qualquer infiltrao de um DI. Esta frase deu incio ao duelo. Clive Cannon e a substncia estranha que se encontrava em seu interior estavam num estado de extremo alarma. O sinal fora dado. Uma cadeia de reaes mltiplas comprimia-se numa frao de segundo. O medo inato da morte existente no DI procurou ocultar-se atrs da tranqilidade do corpo humano. Mas o choque era forte demais. Clive Cannon no pde deixar de enrijecer na poltrona e lanar um olhar martirizado para o lado. Viu cinco pistolas apontadas para ele. Como que resignado, reclinou-se na poltrona e voltou a oferecer um aspecto descontrado. Que susto, Rhodan! Quer fazer uma demonstrao do seu mtodo? No uma demonstrao, mas uma aplicao. claro que no podemos deixar de examin-lo. Se for um homem normal, nada lhe acontecer. Mas se houver um DI dentro de voc ns o agarraremos dentro de poucos minutos. Com essas pistolas? riu Cannon. Isso mesmo! confirmou Rhodan. Antes que atirssemos o DI teria de abandonar o corpo humano para retornar ao seu prprio corpo. E o verdadeiro esprito de Cannon, que seria trocado, nos revelaria tudo. verdade. Mas o DI teria escapado. Talvez no, Cannon. Continuemos no seu exemplo. Admitamos que seu corpo de DI se encontre depositado nas proximidades. Nesse caso seria de supor que o DI se lanasse imediatamente a um ataque a outro homem. Escolher o homem mais importante que se encontra disposio. Eu, por exemplo. Naturalmente. Como exposio terica tudo isso muito interessante. Procure acompanhar meu raciocnio. O que poderia fazer a Terceira Potncia para se proteger contra um ataque desses? No sei. Para ser franco, nunca me ocupei com esse tipo de idia. verdade que ouo as notcias de hora em hora e costumo ler os jornais. Pois eu lhe direi. Teramos de localizar o corpo originrio do DI. Teramos de vigi-lo para mat-lo no momento adequado. Com isso repeliramos o ataque contra minha pessoa e livraramos a humanidade de um observador. A observao teleptica realizada por Marshall foi acompanhada de grandes dificuldades, pois havia gente demais por perto. No entanto, nessa altura da palestra a atividade cerebral de Cannon se intensificara tanto que suas emisses se colocaram em primeiro plano. verdade disse Cannon lentamente e sem muita convico. Teriam de localizar o corpo do DI e mat-lo. Todos viram que Cannon tremia. Todos esperavam a mudana de seu ego. Mas ao que parecia o monstro tambm estava interessado em receber informaes. A

exposio de Rhodan assustava-o e cativava-o ao mesmo tempo. Ainda hesitava. Ainda haveria outra possibilidade explicou Rhodan em tom de mistrio. O DI poderia desistir de qualquer outra atividade e se entregaria. Com isso salvaria a vida. Clive Cannon soltou uma risada estridente e descontrada. Para isso voc teria de saber onde est seu corpo. Como vai encontr-lo? O chefe da Terceira Potncia apontou para uma fileira de botes que havia em sua mesa. Veja! Se eu comprimir um destes botes, surgir um impulso que desencadear a atividade de dois robs. Esses robs sabem atirar. Neste instante esto postados perto da grande mala que, segundo voc diz, contm o objeto com que quer me presentear. Para o DI o dilema estava completo. Levantou-se de um salto, deu um grito desumano e precipitou-se em direo a Perry Rhodan. *** De Chicago a Nova Iorque s era um pulo. O avio de Reginald Bell aterrizou pelas dezesseis horas. Depois de cumprir, a formalidade junto s autoridades do aeroporto pediu a um carregador que levasse sua volumosa bagagem ao Cumberland Hotel, onde pediu um apartamento. Aps, dirigiu-se imediatamente ao edifcio da GCC. Sentiu-se contente porque iria rever Homer G. Adams, que era um homem pequeno, com uma cabea grande e muito inteligente. r Foi recebido por Lawrence, secretria de Adams. Cumprimentaram-se efusivamente. Boa-tarde, senhor Bell. Que bom v-lo por aqui. Mandarei preparar um bom caf. Est bem. Mas no seria prefervel servi-lo no gabinete do chefe? Ah, sim, o chefe. Hoje o senhor Adams j fez trs viagens de negcios com uma extenso mdia de quinhentos quilmetros. Ter de esperar um pouco. Vivo dizendo a ele que est exagerando; j no to jovem assim. Acha um elogio deste muito diplomtico? Nem sei se no caso dele a diplomacia adianta alguma coisa. O senhor Adams sempre faz exatamente aquilo que acha certo. No se deixa influenciar por ningum. Nem mesmo por uma mulher bonita? Ora, senhor Bell! Que intimidade! Os dois riram e combinaram que Reginald Bell tomaria seu caf na sala de Lawrence. A secretria tambm serviu biscoitos e pediu a Bell que contasse o que havia. Daqui a pouco. Antes gostaria de saber aonde Adams foi e quando deve voltar. Bem, hoje j veio aqui por duas vezes um sujeito que lhe quer apresentar um artefato pronto para ser patenteado. No sei nada sobre os detalhes de ordem tcnica. Mas ao que parece uma novidade muito promissora, coisa que geralmente no se pode dizer dos inventores que diariamente aparecem por aqui. H quinze minutos o chefe voltou de Albany. O homem j estava esperando h algumas horas. Por isso logo saram juntos. Pretendiam ir a Staten Island. Bell saltou na poltrona. 127

Staten Island? Tem certeza? Absoluta. Isso to importante? Sabe o nome do sujeito? Espere a! Porter. Ora, Porter! Que diabo! Sabe que esse Porter um homem possudo pelos DI? Vamos embora! No temos um segundo a perder. Arrastou Lawrence para o primeiro elevador e subiu cobertura. Abriu a porta de um helicptero da companhia e empurrou a moa para dentro dele. S voltou a falar depois de ter colocado a mquina no rumo sudoeste. Staten Island muito grande. Adams fez alguma indicao mais precisa sobre o lugar? S disse que iriam a Relling Docks. tudo que sei disse a moa com a voz ofegante. Ainda trazia muitas perguntas engatilhadas, mas estava to nervosa que no conseguiria dizer nada que fizesse sentido. A idia de que seu chefe poderia estar prestes a cair nas mos dos DI foi um choque tremendo. Bell explicou em poucas palavras o que soubera em Chicago. Fizemos um erro de clculo. Supnhamos que Porter tambm sairia de Chicago. Agora sei que reside em Nova Iorque, o que lhe permitiu comparecer ao seu escritrio assim que recebeu as instrues de Cannon. Enquanto isso ainda fui almoar tranqilamente em Chicago. Atravessaram a Upper Bay. Conhece isto aqui? perguntou Bell. Siga mais pela direita, em direo Newark Bay. V aquele telhado vermelho? Deve ser por ali. O helicptero desceu. Reconheceram navios, barcos, automveis e gente. Mas ainda no tinham notado que aquela gente estava fugindo. S depois de terem pousado perceberam que se encontravam numa verdadeira fornalha do inferno. Centenas de trabalhadores, inclusive mulheres, corriam para o oeste, dominados pelo pnico. Que diabo! O que isso? Bell abriu a capota de vidro plastificado. Subitamente viu um homem pendurado no helicptero. Vamos! Vou com o senhor. Decole logo, se preza a vida. Um momento! O que est havendo por aqui? O que est havendo? disse o homem com uma risada histrica. O que est havendo que os DI acabam de aterrisar. Ali, atrs daquele pavilho. Vamos logo, homem! No fique fazendo perguntas. Subindo ao caixilho da porta, o homem brandiu uma barra de ferro. Homer G. Adams no desconfiara de nada. Diariamente apareciam inventores por ali. Geralmente tratava-se de gente amalucada, que h vinte anos vinham sacrificando diariamente umas trs ou quatro horas do seu lazer para descobrir o perpetuum mobile. Porter parecia mais objetivo. Alm disso, no falou no perpetuum mobile, mas numa cmara de combusto eletrnico-dinmica que, utilizando as linhas de energia existentes no espao csmico, proporcionava uma economia de cerca de noventa por cento da energia suprida pela nave. Adams s percebeu a armadilha quando j era tarde. Porter introduziu-o num pavilho. Meu laboratrio fica aqui. Dentro de poucos minutos estar convencido.

Atrs da porta no havia nada que se parecesse com um laboratrio. O pavilho estava vazio. Sua decorao consistia apenas em cinco Deformadores Individuais, que se aproximavam a passos lentos e comedidos. Adams no teve tempo de assimilar em sua mente analtica a impresso tica daquele quadro monstruoso. Os corpos de formato quase humano de quatro braos e duas pernas, as cabeas de inseto com os olhos salientes tudo isso perdeu seu significado sob os efeitos do ataque mental que foi desencadeado imediatamente. Adams no sabia qual dos cinco seres procurava penetrar em seu interior. Apenas sentiu a dor cruciante que penetrou em seu crebro que nem um escalpelo e parecia desmanch-lo. Percebeu que caiu ao cho, mas no sentiu o impacto. Logo um saber estranho misturou-se dor. Era um sentimento de triunfo. Pegamo-lo. Voc nosso. Pegamos Homer G. Adams. A cidade de Nova Iorque nossa. Voc ir para onde eu mandar. Ao mesmo tempo em que estava deitado de costas, Adams permanecia de p, inclinado sobre seu prprio corpo. Pouco importava que esse paradoxo no pudesse ser verdadeiro. E pouco importava que o corpo estendido no cho pertencesse ao homem, e o que se encontrava de p, ao Deformador Individual. O que importava era que tinha uma dupla viso de si mesmo. As imagens sobrepunham-se e penetravam-se como as de um filme submetido a dupla exposio. O olho do homem refletia-se nos milhares de entrelaamentos do olho facetado do DI. Adams at se esqueceu da dor provocada pela indefinio do seu ego. Viu-se a si mesmo numa nsia de conquista. Tambm se viu num pnico, que fez com que quisesse voltar e se precipitar para o nada. A hora do ataque aberto dos Deformadores Individuais cidade de Nova Iorque havia chegado. Sabia qual era o momento combinado. Os DI e os homens possudos. Porter percebeu a movimentao. Saltou para o caos e, usando o pnico fingido, lanou o caos entre os homens. Os DI seguiram-no. Quatro desses seres saram do pavilho. Ainda no era o ataque mental. Apenas quiseram agir atravs de sua figura monstruosa. E conseguiram-no. Nesse instante o duelo entre Adams e o DI no teve mais testemunhas. Estavam a ss, e cada um lutava com as armas que a natureza lhe dera. Lutaram por trs minutos. Fisicamente o homem era mais robusto. Mesmo que j tivesse deixado a juventude para trs e fosse de estatura pequena e cabea grande. As mos de Adams penetraram profundamente na carne do inimigo. Uma substncia crnea estalou sob seus dedos, um lquido vermelho-escuro correu pelo cho de pedra cheio de sujeira. A dor desapareceu. O monstro estava morto. Adams levantou-se exausto. Num movimento instintivo limpou o terno. O raciocnio dirigiu-se a objetivos mais concretos. Ao perigo que ameaava Nova Iorque. Sabia o que os DI sabiam e agiu em conformidade com isso. As docas de Relling estavam desertas. Um porto abandonado em meio ao crepsculo. Ao longe algumas sereias uivavam. Milhares das posies mais importantes da metrpole foram ocupadas pelos DI. Do prefeito ao chefe de polcia, do chefe de empresa ao coordenador das emissoras de rdio. 128

Nmeros extras dos jornais estavam sendo preparados. Neles se avisava que a sada da cidade ou a divulgao de notcias no permitidas eram proibidas sob a pena de morte. Um anel comeou a fechar-se em torno da cidade. Por quanto tempo ainda estaria aberto? Adams sabia que no tinha um segundo a perder. A volta a Manhattan representaria uma perda de tempo irreparvel. Pegou um carro estacionado junto ao pavilho e fugiu em direo ao sul. Em algum lugar encontraria um avio... *** Senhor Bell! gritou Jeanette Lawrence, apontando para a frente. Deixe de ser idiota! berrou o homem com a barra de ferro. Ainda no percebeu o que est acontecendo? Reginald Bell percebeu. Sabia que nessa altura seria intil procurar Homer G. Adams. No cais viam-se Deformadores Individuais. No eram centenas; apenas quatro. Mas esses quatro foram suficientes. Vamos! Entre logo! Comprimiram-se na cabina feita para duas pessoas. Bell decolou. Quando pousaram na cobertura do edifcio da GCC, o inferno estava s soltas nas ruas. Exrcito e polcia patrulhavam os desfiladeiros de concreto de Manhattan. Subitamente a distino entre o homem e o possudo pelos DI perdera todo sentido. O poder estava nas mos dos DI. No compreendo! Jeanette Lawrence estava chorando. No possvel que milhes de invasores tenham penetrado na cidade. Acontece que algumas centenas so suficientes. Se estes ocuparem as posies-chaves da estrutura poltica e econmica, a massa estar impotente. Toda a populao de Nova Iorque contra algumas centenas? A pergunta terminou numa risada histrica. Pronto. Sente e respire profundamente. Enquanto isso procurarei explicar por que no temos o poder. Os DI conhecem-se uns aos outros. Mas nenhum homem pode ter certeza de que o outro um elemento leal. As pessoas sadias esto desunidas. Mas ns dois sabemos que nenhum de ns foi possudo. Por que no transmite uma mensagem a Rhodan? Porque no possvel. Enquanto vnhamos para c, voc ouviu as instrues do prefeito. E o senhor pretende segui-las? Por causa da pena de morte? Francamente, senhor Bell, eu pensava que o senhor fosse mais corajoso. O que adianta a coragem contra a violncia tcnica? No faa drama, Lawrence. Tentei estabelecer contato pelo rdio. Parece que voc no percebeu. No consegui. Lawrence lhe lanou um olhar de pavor. No se conformava com sua atitude resignada. O senhor um DI, no ? Est possudo, senhor Bell. claro! S pode ser isso. Deixe de tolices! Venha comigo. Foram ao gabinete de Adams. Ps o rdio a funcionar e chamou Perry Rhodan. Esperaram por alguns minutos. No houve resposta. Compreende agora? gemeu Bell. A proibio no passa de uma formalidade. Os DI estudaram nossa mente por bastante tempo para poderem prever nossas reaes. Cobriram Nova Iorque com uma cpula energtica.

Tal qual Rhodan fez no deserto de Gobi? Em princpio, sim. Mas pode ser que sua estrutura seja diferente. Pelo que diz Crest, em nossa galxia no existe nenhuma inteligncia que saiba montar cpulas energticas iguais s dos arcnidas. Alm disso, nossa experincia s demonstra que as ondas de rdio esbarram num obstculo. Isso s prova que a cpula energtica absorve as chamadas freqncias de rdio no espectro eletromagntico. Falta verificar se a cpula pode deter a matria. Pois vamos verificar. Como poderamos fazer isso? Com o helicptero, por exemplo. Para sermos abatidos? Ou para esbarrarmos numa muralha invisvel e cairmos? Lawrence olhou-o desesperada. Quer dizer que tudo est no fim. Bell sacudiu a cabea. Se agir com a mesma coragem que acaba de exigir de mim, no estar. O que devo fazer? Ser valente e agentar firme. Aqui mesmo, em Nova Iorque. Pretende fugir sozinho? Senhor Bell, em certa ocasio o senhor Adams me falou em certas hiperondas arcondicas. Pelo que diz, funcionam no espao pentadimensional. Sei. Acontece que os respectivos emissores s existem na Good Hope, no deserto de Gobi e em Vnus. Oua Lawrence. Pesei todas as possibilidades. Fugirei sozinho e levarei a notcia da conquista de Nova Iorque. Sou o nico homem que dispe dos necessrios recursos tcnicos. Que recursos so esses? Um traje arcondico. J ouviu falar a respeito, no ouviu? A moa arregalou os olhos. Sim, senhor Bell, j ouvi. Dizem que no momento s existem dois trajes desse tipo. Um deles se encontra em poder de Perry Rhodan... ...e o outro est em meu poder. Aqui mesmo, em Nova Iorque. Possui um campo energtico capaz de desviar as freqncias visuais e as frequncias de rdio. Quando sair de Nova Iorque, estarei invisvel.

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Mas que diabo, no atirem! gritou Perry Rhodan. Deu um salto para o lado. O pulo de Cannon foi terminar de encontro mesa. Quando se voltou, viu novamente as pistolas diante de si. Hesitou. Tambm hesitou em realizar o salto para o corpo do DI. No viu qualquer sada. Marshall, que captara seus pensamentos, explicou: Voc ainda tem uma terceira alternativa, conforme Rhodan acaba de explicar. Pode entregar-se. Pelas leis terrenas, um prisioneiro no morto enquanto cumprir as instrues de seu custodiador. Cannon lanou um olhar indagador para Rhodan. Quais so suas intenes? Queremos negociar com voc. Se chegarmos a um entendimento satisfatrio, estarei disposto que volte para junto dos seus na qualidade de enviado nosso. claro que 129

no poder faz-lo na condio de homem. Por que no permite que retorne logo ao meu corpo? Por que na forma em que se encontra est mais bem guardado. Ento, qual sua deciso? Voc vai estabelecer condies, no vai? No momento no estou em condies de esclarecer este ponto. As decises so to importantes que prefiro no tom-las sozinho. Nossa palestra ser conduzida em presena do crebro positrnico. Mais uma vez alguma coisa se revoltou no corpo de Cannon. Voc est planejando alguma traio, Rhodan. No julgue os outros por si, Cannon. J deve conhecer o funcionamento de um crebro robotizado. Se tivesse a inteno de mat-lo, no precisaria fazer tantos rodeios. Clive Cannon acenou com a cabea. Est bem; aceito. Mas gostaria que fosse o mais rpido possvel. Neste ponto estamos de acordo. Eric e Ras, levemno ao pavilho e esperem por mim. O Dr. Eric Manoli e Ras Tshubai levaram Cannon. Ao ver-se sozinho com o Dr. Haggard e John Marshall, Rhodan perguntou: O que andou pensando, John? Ser que o sujeito est tramando alguma traio? Sabe das minhas intenes? Quais so suas intenes? Nem mesmo Marshall com seus dons telepticos conseguia romper o bloqueio mental de Rhodan. Estou pensando em negociar com os DI, se que existe uma possibilidade para isso. Sei perfeitamente que os invasores no suspendero sua agresso com vistas ao destino de um nico desses seres. O mais importante a pesquisa do crebro possudo pelo DI. Examinaremos Cannon e realizaremos medies em seu corpo sem que ele o perceba. Ou ser que percebeu alguma coisa? No; neste ponto no suspeita de nada. Muito bem. Vamos! Estavam prestes a sair do escritrio quando o radio receptor foi ativado automaticamente. Adams chamando Rhodan, Adams chamando Rhodan. Peo confirmar recepo para que possamos iniciar imediatamente a troca de mensagens. Perry Rhodan deu um salto em direo ao quadro de comando do emissor. Aqui Rhodan. O que houve Adams? Graas a Deus! Preste ateno! Estou no Canad, mais precisamente a cinqenta graus de longitude oeste, junto via frrea QuebecWinnipeg. Como foi parar nesse lugar? Isso fica praticamente na selva. Tome nota do que segue Rhodan: vi-me obrigado a fugir de Nova Iorque. A cidade foi ocupada pelos DI, que a dominam completamente. A partir de ontem de tarde, todas as notcias vindas de Nova Iorque passaram pela censura deles. Deve tomar providncias imediatas; se possvel, mande-me buscar aqui. Tive de roubar um velho avio a hlice; o combustvel acabou. Perry Rhodan recebeu as notcias alarmantes com uma tranqilidade extrema. A reao de um rob no poderia ser mais objetiva. Pode dar informaes mais detalhadas sobre a situao em Nova Iorque? No. Os DI procuraram apossar-se de mim. Tive que desaparecer. Fugi imediatamente por Staten Island, em

direo ao sul. Os DI procuraram apossar-se de voc? Subitamente havia uma nota de desconfiana na voz de Rhodan. Gostaria de saber como conseguiu subtrair-se influncia deles. Fique tranqilo, Rhodan. Tudo est em ordem comigo. Acho que voc teve boas razes para me admitir no seu exrcito de mutantes. Meu crebro, que, pelo que dizem, fotogrfico, possui capacidades que s ontem vim a conhecer. Encontrava-me a ss com o DI. Foi uma luta honesta. O sujeito no conseguiu apossar-se de mim. Ao que parece meu ego depende realmente das clulas de memria do meu crebro. Ficou grudado em mim e no quis sair. Quando o DI se lanou ao ataque, cheguei a ter a impresso de que j tinha sido dominado. J via atravs dos olhos facetados. Sabia o que pretendiam os DI. Um instante! Voc acaba de dizer que no conhece a situao em Nova Iorque. Nem podia conhecer. Tive que dar o fora. Mas acho que existe uma diferena entre os planos dos invasores e a situao atual da cidade. No seja to pedante, Adams. Quais eram os planos do inimigo? Homer G. Adams relatou o que sabia. E isso foi suficiente para os homens de Gobi. Enquanto falava, Rhodan pensou nas medidas que devia tomar. Existe a possibilidade de que os DI o tenham seguido? No acredito. Se me tivessem visto, no teriam deixado que sasse de Nova Iorque. Se assim, aguarde. Mandarei Ras Tshubai busclo. Posteriormente fornecerei indicaes sobre as medidas a serem tomadas em relao a Nova Iorque. Mantenha seu rdio ligado para a recepo. Alis, em Nova Iorque por acaso ouviu falar em Bell? No. Por qu? Ele ia para l. Isso mesmo disse Rhodan em tom preocupado. E chegou a ir. Mais um motivo para nos preocuparmos com o destino da cidade. No seja por isso. J me encontro na altura do fosso japons. Era a voz de Reginald Bell. Santo Deus, Bell. Tudo bem com voc? Tudo bem. No esteve em Nova Iorque? Venho de l. O traje arcondico me ajudou a sair. Vocs no so mesmo de brincadeira. Voc deve chegar dentro de meia hora aproximadamente, no ? Isso mesmo. Pois bem. Nossa conversa termina aqui. Tenho uma coisa importante a fazer. *** Um crebro positrnico construdo pelos arcnidas dispe de estgios finais para vrios tipos de resposta. Pode transmitir os resultados atravs de alto-falantes, fitas escritas, fitas magnticas, fitas fotogrficas, cartes perfurados de origem terrena ou, o que vem a ser a mesma coisa, atravs de uma srie de impulsos gravados numa fita plstica. A gama disponvel para a formulao de perguntas a mesma. Isso permitiu a Perry Rhodan operar por dois caminhos distintos. Falou pelo microfone as perguntas formuladas em concordncia com Clive Cannon. Mas o trabalho mais 130

importante, consistente na diviso seletiva do crebro do DI no corpo humano, foi convertido em smbolos atravs do teclado. Dessa forma obtinham-se, no espao de vinte minutos, dois resultados distintos. Um deles foi exibido ao prisioneiro de Rhodan. Como v, o crebro incorruptvel. No momento no valeria a pena fazer de voc nosso emissrio. O medo e a boa vontade no bastam para isso. Acho que devemos ter pacincia por mais alguns dias, para ver se no ocorre uma alterao no front que predisponha seus companheiros para as negociaes. Cannon conformou-se com seu destino. Se que percebeu alguma coisa, foi a situao de impotncia em que se encontrava. Foi levado por dois robs. Para os amigos Rhodan teve um olhar de otimismo. Leiam isto! Era a fita escrita que trazia o resultado do exame realizado no DI. Encontramos a soluo constatou o Dr. Haggard depois de um instante de silncio. Meus parabns, Rhodan. Ainda no a soluo final para a construo de um aparelho teleptico de alcance total. Ao que parece, isso no fica ao alcance da nossa tecnologia. Mas no momento podemos dar-nos por satisfeitos com o setor especializado que corresponde ao crebro dos DI. Foi o que conseguimos. Nas trs frmulas que esto escritas aqui, encontramos tudo de que precisamos. A base de tudo continua a ser o detector arcondico de ondas cerebrais. Ainda hoje introduziremos os dados em cinco robs. Estou convencido de que dentro de vinte e quatro horas teremos em mos o primeiro modelo. Nossos robs vo fazer isso? Sim, nossos robs disse Perry Rhodan com um sorriso. Evidentemente sero os que trouxemos de Vnus. Conseguiro. Se no acreditar, doutor estou disposto a apostar. Agradeo! Seu otimismo parece ser muito realista. Muito bem. Nesse caso poderemos examinar o corpo do DI, que no momento abriga o ego do verdadeiro Clive Cannon. Mas acabo de me lembrar de uma coisa. J faz algum tempo que no temos notcias de Mercant, no ? Ele ainda dispe de trs dias. De qualquer maneira acho que os acontecimentos que se desenrolaram justificam um contato imediato. Rhodan chamou a base do Conselho Internacional de Defesa, situada na Groenlndia. Mercant atendeu. Al, Rhodan. Alguma novidade? Al, Mercant. Aqui houve algumas novidades. Mas comecemos por a. No caminho de volta voc pretendia visitar Adams. Isso mesmo. Ser amanh. Deixe disso. Nova Iorque encontra-se em poder dos DI. No brinque! No estou brincando. Adams e Bell foram s nicas pessoas que ontem conseguiram escapar. Mercant fungou. Escute a! H meia hora conversei com meus colegas de Nova Iorque. E as respostas que voc recebeu passaram pela censura dos DI. No se faa de mais bobo do que , Mercant. Regresse imediatamente ao nosso territrio. E

traga todos os homens que conseguiu recrutar para nossa causa. So exatamente trezentos e quatro. Isso basta. Providencie para que aterrisse aqui dentro de vinte e quatro horas o mais tardar. Como queira. At a vista. At a vista. *** Homer G. Adams reclinou-se no assento do avio sem combustvel para cochilar um pouco. Subitamente sobressaltou-se. No sabia por qu. S sabia que alguma coisa havia despertado uma reao em seu crebro. Olhou para o cho, depois subiu s asas do avio, para ter uma viso mais ampla. Do znite ao horizonte no se via nada de suspeito. S pastagens, extenses infinitas de capim, nenhum homem, nenhum animal. Dali a dois quilmetros via-se a linha frrea. Nada se modificara. S lhe restava esperar. Dormir e talvez sonhar. Teria sonhado? Qual seria a origem das suas dvidas? Nunca tivera qualquer problema de memria. Essa aurola grudara-se nele desde os tempos de escola. Bastava-lhe ler um poema para sab-lo de cor. Olhava uma srie de frmulas matemticas e guardava-as na memria. Acostumara-se a tudo isso e acabara aceitando aquilo que diziam ser um gnio como um fato consumado. E agora se sentia tomado de dvidas? Adams deu alguns passos por entre o capim e regressou. Comeou a refletir na sua tarefa. Era uma tarefa que no fundo era idntica a de uma especulao de bolsa. Fui um DI. Isso mesmo. Em Staten Island parte do meu ser foi possuda pelos DI. Olhei atravs de um olho multifacetado. Sabia o que o inimigo sabia. Mas continuei a ser Homer G. Adams, e dei cabo do monstro. No conseguiram dominar-me. Nem destruram minha memria fotogrfica. Como homem, continuo a ser o mesmo. De repente soube! Parte da mente do DI continuava no seu interior. Fortemente reprimida. Era muito estranho para ele, que nunca esquecia nada. Estava ali como se fosse uma sombra. No subconsciente. E surgiu a nova pergunta, que no poderia estar imbuda de maior dose de autocrtica. Por que fui justamente ao Canad? Para fugir dos Estados Unidos, onde os DI estavam desencadeando sua invaso macia? No havia lgica nisso. Os DI no se incomodavam com as fronteiras traadas pelo homem. O que me atraiu para o Canad? Para estas terras de pastagem, onde o grau cinquenta de latitude cruza com o grau oitenta e cinco de longitude? Ter sido o subconsciente? Adams procurou reprimir essas ideias, que contrariavam as concepes geradas por sua mente humana. Mas sentiu-se inclinado a ficar atento a elas. Havia alguma coisa dentro dele. Fechou os olhos e procurou concentrar-se ao mximo. Por alguns minutos ficou sentado assim, na sombra do avio. Depois se levantou como que num estado de transe e caminhou em direo linha frrea. Eram dois quilmetros. A dvida transformou-se em certeza. De repente soube. Soube o que o DI trucidado deixara em sua memria. 131

Os nichos! A cada cem metros havia um nicho no aterro da linha frrea. Um deles ocultava a entrada para a caverna artificial. Adams caminhou com a segurana de um sonmbulo. O primeiro nicho era o que procurava. Havia um mecanismo oculto. Uma parede de concreto afastou-se, deixando livre uma passagem sem degraus, que prosseguia num declive suave. Mais de duzentos corpos aparentemente sem vida. Nenhuma sentinela. S os egos aprisionados dos homens de corpos trocados tremeluziam no seu martrio psquico sobre os meandros cerebrais daqueles seres monstruosos. Adams voltou. Antes que chegasse ao avio, surgiu o aparelho de Ras Tshubai, que vinha busc-lo.

7
O reencontro de tanta gente importante at mereceria uma festa. Allan D. Mercant voltara da Groenlndia, trazendo trezentos e quatro voluntrios para a fora policial da Terceira Potncia. Por sugesto de Rhodan, desistira da escala em Nova Iorque. De qualquer maneira Homer G. Adams, que era a pessoa que Mercant pretendia visitar, j havia chegado ao deserto de Gobi. Assim os dois tiveram oportunidade de se cumprimentarem sob a proteo da cpula energtica. A palestra, conduzida em termos corriqueiros, cessou no momento em que Rhodan entrou na sala. Os diversos grupos abriram caminho para deix-lo passar. O chefe da Terceira Potncia teria algo a lhes dizer.. Companheiros! Procurarei ser breve. Tomei conhecimento das informaes recebidas por intermdio de vocs. Pelo quadro geral da situao concluo que no nos resta muito tempo para inverter a corrente a nosso favor, a favor do planeta Terra. No pudemos exercer a necessria vigilncia das pessoas mais importantes do globo terrestre, porque no dispomos de telepatas em nmero suficiente. Um ataque lanado pelo menos com duas naves permitiu ao inimigo colocar em nosso planeta um nmero desconhecido de Deformadores Individuais. Sabemos que depois da destruio de sua base situada no Tibet conseguiram instalar outros pontos de apoio. At chegaram a controlar uma das maiores cidades do mundo. A populao de Nova Iorque est isolada do resto do mundo, embora se procure enganar o pblico, dizendo que tudo est normal. Vocs j devem ter percebido como o inimigo perigoso. Rhodan ps a mo no bolso e tirou um instrumento que a maior parte dos presentes j conhecia em suas linhas gerais. Apenas o formato exterior havia recebido algumas modificaes insignificantes. J conhecem o detector de modelos cerebrais. Aquilo com que sonhamos h muito tempo, ou seja, o aperfeioamento do aparelho para transform-lo num detector de tipos de freqncia, acaba de ser conseguido, embora em escala limitada. A definio exata de um crebro humano possudo pelos DI tornou possvel ao crebro positrnico, fornecer em curto prazo, dados novos que se revelaram teis ao aperfeioamento tecnolgico.

Este aqui o detector de freqncias aperfeioado. Ele nos permite identificar instantaneamente, por simples leitura, qualquer homem possudo pelos DI. J fiz a experincia com nosso prisioneiro, Clive Cannon. Dentro de alguns minutos, vocs tero oportunidade de ver o aparelho em funcionamento, para se convencerem de sua eficincia. Mercant, os trezentos e quatro candidatos que desejam ingressar em nossa fora policial esto estacionados junto ao posto quarenta e dois, no ? Sim, Rhodan. Iremos todos at a sada nordeste do territrio bloqueado. Utilizaremos a nova ferrovia local. Capito Klein, voc se encarregar da cpula energtica. Manteremos contato sobre a faixa de ondas ultracurtas. Bell, voc ficar de planto junto ao rdio. Bell confirmou com um ligeiro aceno de cabea. Vamos! disse Rhodan. Os trezentos e quatro candidatos j haviam entrado em forma. Aguardavam o momento de entrar no territrio bloqueado pela cpula energtica. Rhodan transmitiu um aviso telegrfico a Klein, que retirou a cpula energtica. Para proteger o territrio central, os trs caas patrulharam toda a rea. Tinham ordens para abrir fogo sem aviso contra qualquer pessoa que tentasse penetrar no ncleo da Terceira Potncia sem que tivesse sido convidada. Alm disso, mais de cem robs armados desfilavam diante da fronteira subitamente desguarnecida. No caminho Rhodan dera instrues detalhadas a Mercant. Seus homens devero passar pelo posto quarenta e dois em fila de um. Devero passar por mim a uma distncia no superior a cinco metros. Se entre eles houver um possudo pelos DI, darei um sinal. Prenda-o imediatamente. Mercant foi o nico que se dirigiu rea externa a fim de transmitir aos seus homens as necessrias explicaes. Todos eles eram homens inteligentes e bem treinados. Dentro de dois minutos teve incio o desfile dos aspirantes a policial. Fizeram continncia, como se estivessem num desfile militar. Rhodan agradecia, respondendo aos olhares que lhe eram dirigidos. John Marshall contava automaticamente. Encontravase a um passo de Perry Rhodan. 257, 258, 259, 260, 261... O engasgo de Marshall e o movimento do ponteiro do detector foram simultneos. Aquele louro alto disse Rhodan, dirigindo-se a Mercant. Prenda-o. Tenente Pirelli! Faa o favor de vir at aqui. O tipo nrdico de nome italiano estremeceu ligeiramente. Marshall cochichou: um deles! Pirelli hesitou. Que diabo, tenente! berrou Mercant, que de repente ficou furioso. Quer um convite escrito? Voc est atrasando tudo. Continuem! 263... Pirelli obedeceu. A marcha daqueles homens prosseguiu. Um instante, tenente! Seu rosto me faz lembrar uma pessoa que j vi. Daqui a pouco quero falar com voc disse Rhodan e logo voltou a dedicar sua ateno aos outros. Sabia que havia um nmero suficiente de armas engatilhadas para liquidar Pirelli ao primeiro movimento suspeito. 132

John Marshall prosseguiu na contagem at chegar ao nmero 304. Nem ele, nem o detector, identificaram outro indivduo possudo pelos DI. Era uma boa mdia. Al, Klein! disse Rhodan pelo interfone. Feche a cpula. A ao est concluda. Dirigindo-se a Pirelli, disse: Tenho uma pergunta, tenente! Reflita bem na resposta. Voc estaria disposto a servir de intermedirio nas minhas negociaes com os DI? O rosto de Pirelli estremeceu ligeiramente. As pessoas entendidas sabiam que os acontecimentos que se desenrolavam no interior do corpo e da mente daquele indivduo eram muito mais dramticos. No compreendo senhor! Voc foi identificado como um DI. Foi por isso que fiz a pergunta. Ento? Como pode afirmar que sou um DI, senhor Rhodan? Que blefe esse? Quem faz perguntas aqui sou eu, no voc. Conforme a resposta que nos der, voc ser utilizado na execuo dos nossos planos ou ser fuzilado aqui mesmo. Pirelli deu um salto pr frente, mas controlou-se antes que sua atitude pudesse ser interpretada como uma ameaa. Est sendo detido pelo medo explicou Marshall. Est em nossas mos. Seu corpo de DI no se encontra no raio de transplante. Infelizmente este cavalheiro no nos dir onde est. Desconfia de que sou um telepata. Procura confundir seu pensamento. Est bem, Marshall. Pirelli, voc j viu o que sabemos. Se o fuzilarmos aqui, isso representar a morte definitiva para voc. Qual sua resposta minha primeira pergunta? Pirelli procurou dar uma expresso de altivez ao seu corpo. Como no devia sentir-se o ego covarde de um DI num corpo destes? Estou sua disposio, senhor Rhodan. Se ordenar que sirva de intermedirio, obedecerei. Acontece que minha posio subalterna no me permite dizer qualquer coisa sobre as chances das negociaes. Isso no necessrio, tenente. At amanh ficar em isolamento. Ter dois guardas robotizados ao lado de sua cama. Eles o mataro menor tentativa de fuga ou atentado. Amanh receber novas instrues. Muito obrigado. *** Ainda havia 303 homens bem selecionados. Rhodan devia dirigir-lhes algumas palavras de saudao, ainda mais que se tratava de um ncleo inteiramente novo que se formava dentro da Terceira Potncia. Mas voltou a falar em termos breves e no convencionais. Talvez um dia possa dedicar-me melhor a vocs. Acontece que hoje no existe fortuna que pague um segundo perdido. Desejo-lhes bom apetite para a refeio que j foi preparada. Daqui a pouco Reginald Bell e o coronel Mercant lhes transmitiro as instrues necessrias. No escritrio Rhodan manteve uma palestra num crculo bastante ntimo. Voc de uma leviandade imperdovel disse Reginald Bell assim que se ofereceu oportunidade para falar, antes que Rhodan tocasse em qualquer dos assuntos que compunham a agenda dos debates.

Pretende dar-me outra lio? O que est em jogo no so minhas ambies pedaggicas, mas a sua segurana. Enquanto aqueles homens desfilaram, voc no usou a menor proteo. Procurou dissuadir Pirelli da inteno de cometer um atentado. Acha que o olhar hipntico ser suficiente para proteg-lo contra esse tipo de gente? Acho, sim. Voc se enganou com a atitude do Pirelli. Ao que parece voc ainda no compreendeu como covarde o esprito que se oculta atrs dessas criaturas. Um DI jamais cometer um atentado se tiver que arriscar sua vida. Mas chega de discusso! Tenho diante de mim as notcias mais recentes de todo o mundo. Infelizmente devo constatar que para o bem intencionado torna-se cada vez mais difcil ser acreditado pelos outros. A melhor prova so as acusaes incessantes que formulam contra ns. Farei uma ltima tentativa para convencer o mundo. A populao de Nova Iorque ser nossa fiadora. Se que algum habitante deste planeta teve oportunidade de convencer-se da crueldade dos DI, so os habitantes daquela cidade, violentada h trs dias. Para isso teramos de libertar aquele contingente de oito milhes de seres humanos. Meu plano este. A usina robotizada j est fabricando a primeira srie de detectores de DI. Por enquanto encomendei quatrocentas peas. Quando estaro prontos os aparelhos? Amanh de manh. Todos os mutantes de que dispomos, com exceo dos telepatas, sero equipados com os mesmos. Tambm os novos membros do contingente policial e vocs, que so meus colaboradores mais chegados. Bell, voc ir Lua amanh. Leve uns duzentos homens e procure entrar em contato com o comando de robs estacionado na cratera Anaxgoras. Procure avaliar os resultados de sua atuao. Caso a base lunar ainda no tenha sido precisamente localizada, voc ficar encarregado disso. Assim que descobrir o objetivo, entre em contato comigo. Um simples contato? Por enquanto sim. O ataque pelo qual voc deve ansiar no demorar muito. Apenas pretendo golpear em todos os lugares ao mesmo tempo. Por isso voc aguardar minhas ordens. Est bem! E agora voc, Adams! No me venha dizer que no tem talento para heri. Darei a voc um punhado de homens nos quais pode confiar. Talvez Ras Tshubai e vinte dos policiais recm-engajados. Seu objetivo ser a base canadense dos DIs. Mas no deve tambm iniciar nenhum ataque antes que tenha recebido minhas ordens. Como queira, Rhodan disse Adams no tom humilde que costumava usar nas raras ocasies em que sua fala no se ligasse ao dinheiro. As ltimas instrues, e as mais detalhadas, foram transmitidas a Allan D. Mercant, dirigente oficial do Conselho Internacional de Defesa e membro no oficial do exrcito de mutantes da Terceira Potncia, dirigida por Perry Rhodan. Mercant recebeu uma armada de seis planadores espaciais que dispunham de armamentos, espao de carga e velocidade suficientes. Sua misso era a libertao de Nova Iorque. *** Enquanto no deserto de Gobi raiava um novo dia, o dia 133

de Nova Iorque ia chegando ao fim. As mquinas haviam decolado. Em primeiro lugar o grupo de Mercant, seguido pouco depois por um avio de radiaes isolado que seguia em direo ao Canad. A Good Hope foi ltima. Embora seu objetivo ficasse mais longe, teve que dar a precedncia aos avies estratosfricos, j que a capacidade de acelerao que desenvolvia no espao compensava qualquer distncia interplanetria. Rhodan estava s no edifcio central. Desistira de qualquer espcie de assistncia. Preferira destacar os homens disponveis para os trs pontos crticos em que seriam travados os combates. Seu assistente era a tcnica avanada, que convergia no quadro de comando que tinha diante de si. Conforme se esperava, a primeira mensagem veio da Lua. Al, Perry! Pousei sem incidentes na cratera Anaxgoras. A fora policial est saindo da nave. Voltarei a chamar depois que tiver estabelecido contato com o comando de robs. Obrigado e boa sorte! O ponteiro do relgio continuou a avanar. O contacto seguinte. Estamos cruzando por cima de Nova Iorque. Conforme previmos, no encontramos obstculo ao penetrar na cidade. Ao que parece o bloqueio s atinge os que querem deix-la. Pousaremos em seis aeroportos diferentes. A ao est sendo iniciada conforme previsto. Conforme previsto. Isso significava que nos prximos trinta minutos os personagens mais importantes da cidade seriam visitados por pessoas armadas. Seriam reconhecidas prontamente como indivduos possudos pelos DI e receberiam o tratamento adequado. As ordens de Rhodan eram terminantes. A luta contra os DI seria conduzida sem a menor contemplao. Al, Rhodan! Era a voz de Adams. Acabo de pousar em cinqenta graus de latitude e oitenta e cinco de longitude. Meu velho avio permanece intocado. O.K., Adams! Tome posio junto linha frrea e aguarde. Por dez minutos o rdio permaneceu em silncio. Depois a voz de Bell voltou a encher o recinto. Decolamos em direo ao sul, pela face oculta da Lua. Dentro de trs minutos pousaremos na cratera de Mendelejw. O comando de robs determinou a localizao precisa da base dos DI. No h o menor sinal de vida. As notcias comearam a precipitar-se. Surgiam simultaneamente, atravs de faixas substitutas. As fitas gravadas registravam-se para Rhodan. Dali a trinta minutos a situao era a seguinte: Trs vigias DI em plena atividade haviam sido mortos. Bell noticiou a descoberta de mais de quinhentos corpos de DI imobilizados, cujo ego originrio sem dvida devia encontrar-se na Terra. Rhodan interrompeu a mensagem: Basta de detalhes. Os corpos dos DI devem ser colocados imediatamente a bordo da Good Hope e trazidos ao territrio bloqueado da Terceira Potncia. Quanto tempo levar para isso? Somos duzentos homens. Em mdia o peso de um DI corresponde ao dobro de um homem. Com a gravitao lunar isso vem a ser uns vinte e cinco ou trinta quilos. Levaremos quinze minutos. Apresse-se, Bell! Tenho muita necessidade da sua presa.

Tambm Adams recebeu instrues para agir. Seu trabalho era muito mais difcil. Seus vinte homens tiveram que colocar a bordo duzentos corpos de DI. bem verdade que Ras Tshubai logo os livrou das maiores preocupaes. Por precauo o africano trouxera o neutralizador, com o qual o peso dos corpos foi quase totalmente eliminado. Pelas onze e meia a Good Hope pousou; o comando Adams chegou pouco depois. A Terceira Potncia tinha em seu poder 732 corpos, que foram depositados no seu territrio, fora da cpula energtica. Poucos minutos depois a Good Hope decolou em direo Nova Iorque, onde se amarraria ao mastro do Empire State Building. A Good Hope era larga e parecia desajeitada. Oferecia um bom alvo, mas era inexpugnvel. Seus superemissores martelaram o apelo de Rhodan, dirigido aos homens e aos DI, usando todas as frequncias disponveis. A voz de Rhodan superava toda e qualquer interferncia, at uma potncia de trs mil quilowats. No era s Nova Iorque que o ouvia, mas toda a Terra. Os homens livres logo se colocaram a seu lado. Trs dias de ditadura dos DI em Nova Iorque bastaram para convencer a humanidade de que s a Terceira Potncia podia proporcionar-lhes um auxlio eficaz. Mercant veio com cem detectores. A Good Hope trouxe outros trezentos, que j no eram necessrios na Lua ou no Canad. A guerra em meio quele oceano de prdios perdeu-se em episdios isolados. O conflito desenvolveu-se de rua para rua, de prdio para prdio, de sala para sala. Os homens de Rhodan estavam ss. E depois da primeira investida j no representavam uma surpresa. Apesar disso, venceram. Poucos dos DI chegaram ao extremo. A maior parte deles agarrou-se ao corpo que os hospedava, j que, afora umas poucas excees, seus corpos originrios estavam fora de seu alcance. A notcia do roubo dos setecentos corpos abandonados, depositados na Lua e no subterrneo do Canad, levou o pnico dos invasores ao auge. Os DI haviam chegado ao fim. O prefeito, o chefe de policia e os sete senadores de Nova Iorque puderam subir a bordo da Good Hope exatamente ao meio-dia, a fim de oferecer seu relato dos acontecimentos. Os rostos dos primeiros homens libertados atravessaram o mundo pela televiso. Reprter do demnio? Algum soltou a observao a bordo da nave, evocando uma idia bastante corrente h cerca de um decnio. Mas havia um ponto de interrogao atrs dessas palavras. J havia a certeza de que a mensagem de Rhodan, que j cobria todas as emissoras da Terra, tinha um sentido bastante srio. Representava um apelo dirigido a todos os terrqueos, representava o brado de alerta final dirigido a uma gerao que praticamente perdera a hora de sua misso csmica a partir do lanamento do Sputnik. Hoje penetrava, como fato mais consumado, nos recantos mais ntimos, de Tquio a Lisboa, de So Francisco a Moscou. No estamos ss no mundo. Ns, os terrqueos, no somos os nicos. Outros seres existem. E alguns deles no so nossos amigos.

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Pouco depois Perry Rhodan dirigiu um apelo pessoal Quando os ltimos embaixadores dos governos terrenos deixaram o deserto de Gobi, levando notcias conciliadoras e esperanosas aos seus povos, dez mutantes encontravamse diante da Good Hope, que estava pronta para decolar. Terminado o treinamento preliminar, seriam transferidos para Vnus, onde o curso hipntico ministrado pelo grande crebro positrnico lhes daria o preparo definitivo, que os habilitaria ao ingresso no exrcito secreto de mutantes da Terceira Potncia. Vencemos por hoje, e talvez por amanh disse Rhodan por ocasio da despedida. Mas convm que saibam que segundo o crebro no impossvel que surjam novas complicaes. Dependemos uns dos outros. Eu dependo de vocs, vocs dependem de mim. Devemos ficar vigilantes e nunca podemos deixar de aprender. Nosso caminho para o universo longo e obscuro. Ajudem-me a encontr-lo e percorr-lo em segurana. Quanto aos governantes da Terra. F-lo na qualidade de primeiro presidente da Terceira Potncia. E a mensagem foi coroada de xito. Desta vez os representantes eleitos foram obrigados pela vontade popular a percorrer o caminho que conduzia para Perry Rhodan, no deserto de Gobi, para estabelecer a unio definitiva da humanidade. As condies feitas aos DI eram inequvocas e no admitiam qualquer discusso. Os monstros tiveram oportunidade de aguardar na rbita de Marte at que uma

de suas naves os levasse de volta ao seu mundo natal. Mas esse tratamento humano no os iludia quanto ao fato de que no teriam a menor chance contra a humanidade. A forma de expor a situao ao seu governo depende exclusivamente dos senhores foram estas as ltimas palavras que Rhodan lhes dirigiu. Os homens e os arcnidas so aliados, e daqui por diante probem-lhes qualquer violao da rea submetida sua soberania. Mantenham-se dentro dos seus limites csmicos, e poderemos ser amigos. *** Quando os ltimos embaixadores dos governos terrenos deixaram o deserto de Gobi, levando notcias conciliadoras e esperanosas aos seus povos, dez mutantes encontravam-se diante da Good Hope, que estava pronta para decolar. Terminado o treinamento preliminar, seriam transferidos para Vnus, onde o curso hipntico ministrado pelo grande crebro positrnico lhes daria o preparo definitivo, que os habilitaria ao ingresso no exrcito secreto de mutantes da Terceira Potncia. Vencemos por hoje, e talvez por amanh disse Rhodan por ocasio da despedida. Mas convm que saibam que segundo o crebro no impossvel que surjam novas complicaes. Dependemos uns dos outros. Eu dependo de vocs, vocs dependem de mim. Devemos ficar vigilantes e nunca podemos deixar de aprender. Nosso caminho para o universo longo e obscuro. Ajudem-me a encontr-lo e percorr-lo em segurana.

A Terceira Potncia obrigou os DI a baterem em retirada, repelindo uma invaso vinda das profundezas do espao, invaso esta a que o restante da humanidade teria de assistir completamente indefesa. Perry Rhodan e seus homens sentem-se orgulhosos. Mas tambm esto preocupados, pois sabem que para a Terceira Potncia, e posteriormente para toda a humanidade, vai ter incio a Era Galctica. O dcimo volume da coleo Perry Rhodan,ns conduzir ao limite dessa era intitulado: BATALHA NO SETOR VEGA

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N 10
De

K. H. Scheer
Traduo

Maria M. Wrth Texeira


Digitalizao

Vitrio
Nova reviso e formato

W.Q. Moraes

Terceira Potncia conheceu um perodo de paz aps a ameaadora invaso de seres extraterrenos, rechaada por Perry Rhodan com o auxlio da tcnica arcnida e dos extraordinrios poderes de seu corpo de mutantes. A Terceira Potncia representa a mais poderosa nao terrestre, a despeito de sua reduzida dimenso territorial. Galxia, a supermoderna cidade dotada de uma imensa base espacial, e de amplos complexos industriais operados quase que exclusivamente por robs, o monumento mais impressionante da nova civilizao. Mas, de repente, Galxia colocada em estado de alarma. A bordo da Good Hope, a nave auxiliar do destrudo cruzador csmico dos arcnidas, Perry Rhodan decola em direo ao sistema planetrio de Vega, na distante constelao de Lira.

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de som alcanassem o solo. Um belo espetculo! elogiou Pounder, impressionado. Como vai, Freyt? Faz tempo que no Em obedincia estridente voz de comando, duzentos nos vemos, no ? braos mecnicos ergueram no ar seu fulgor metlico. Comentrio bvio, para disfarar o constrangimento. Cem fuzis de raios apontaram as bocas para o cu sem Tambm para Pounder o momento do reencontro era um nuvens do deserto de Gobi. Cem soldados-robs de ao tanto deprimente. perfilaram-se em total Sim, cerca de trs anos, imobilidade, porm com as general confirmou Freyt, entranhas eletrnicas em Personagens principais deste episdio: evasivamente. O senhor silenciosa e invisvel tinha me enviado Lua, num atividade. Perry Rhodan Chefe da Terceira Potncia. foguete do tipo Stardust. A Nosso visitante ser Reginald Bell Ministro da segurana da Terceira Potncia misso resultou to desastrosa recebido com as devidas quanto a aterrissagem no General Lesley Pounder Chefe da Fora Espacial dos honras! disse o coronel nosso satlite. E se Perry Estados Unidos. Freyt, com um olhar Rhodan no nos tivesse Dr. Frank Haggard Ministro da sade da Terceira Potncia irnico para o oficial que resgatado com a nave e fundador da Clnica Arcnida. comandava os guerreiros esfrica, o senhor teria mais Homer G. Adams Ministro das finanas da Terceira Potncia, de metal. trs nomes de pilotos de e diretor da General Cosrnic Company. O capito Klein provas em sua lista de baixas. Coronel Freyt Chefe da Fora de Caa Espacial da Terceira pigarreou discretamente. Pounder, o baixo e Potncia. Semicerrando os olhos, o corpulento chefe da Fora Major Deringhouse Comandante do 1 Grupo de Caa examinou a aeronave Espacial, reprimiu a custo sua Espacial da Terceira Potncia. recm-pousada. conhecida irritabilidade. o Major Nyssen Comandante do 2 Grupo de Caa Espacial da Um tanto familiar, Sorte sua... no lhe parece? Terceira Potncia. constatou em tom seco. E comentou. Voc oficia Capito Klein Agente de segurana da Terceira Potncia. em conseqncia disso, o a cerimnia, coronel? Tenente Li Shai-tung Oficial de ligao da Terceira Potncia senhor tem usado nos ltimos Rgido como um com o Servio Secreto da Federao Asitica. trs anos a farda da Terceira boneco, Freyt, chefe da Thora e Crest Arcnidas, respectivamente, comandante da Potncia. Mas at que o Fora de Caa Espacial da nave arcnida destruda, e cientista-chefe da raa. uniforme bonito. Um tanto Terceira Potncia, Betty Toufry Telepatia e telecinsia. utpico, talvez... Vejo que foi encaminhou-se para o John Marshall Telepatia e supercrebro. promovido. avio. O leme do Tako Kakuta Teleportao. O coronel Freyt preferiu gigantesco bombardeiro a Wuriu Sengu viso raios-X. no dar resposta. Pounder jato ostentava a insgnia da Ralf Marten parapsicologia e exopersonificao. vinha visitar a Terceira Fora Espacial dos Allan D. Mercant Chefe do Conselho Internacional de Potncia em carter oficial; Estados Unidos. Freyt Defesa. portanto, no havia sentido aguardou junto escada Marechal Gregor Petronski Chefe da Defesa Area e Espacial algum em discutir com seu rolante. Oriental. antigo superior hierrquico. Na estreita porta de Kosselov Chefe do Servio Secreto Oriental. O carro est a sua desembarque desenhou-se Thort Chefe supremo dos ferrnios e do sistema Vega. espera, general! disse, para um vulto alto e imponente. Chaktor Ferrnio resgatado no espao por Rhodan e seu desviar o assunto. O chefe Em silncio, o general ainda no regressou. Enviouintrprete. Lesley Pounder, chefe da nos uma mensagem h meia Lossos Cientista-chefe ferrnio. Fora Espacial americana, hora. Encontra-se nas Crek-Orn Almirante-chefe dos tpsidas olhou em torno. Por proximidades de Marte, Galxia Cidade da Terra, capital da Terceira Potncia. instantes, seu olhar se testando um caa espacial. Good Hope Nave com que Rhodan viaja para Vega. Ex-nave deteve sobre a formao O general Pounder engoliu auxiliar do cruzador arcnida destrudo na Lua. impecvel das mquinas igualmente aquela plula. Perrol Oitavo planeta de Vega, habitado pelos ferrnios. de lutar. Correspondeu Com que naturalidade seu exRofus Nono planeta de Vega, com a capital Chuguinor. com displicncia subordinado falava de proezas Tpsidas Raa oriunda do sistema Orion-Delta, a estrela continncia do capito ainda inconcebveis para dupla. Descendentes de rpteis so inteligentes, altamente Klein. Sua ateno estava homens comuns! civilizados, porm cruis e insensveis. voltada para as manobras Nas proximidades de tonitruantes dos aparelhos, Ferrnios Raa semelhante humana. Inteligentes e Marte, ora vejam! mal e mal visveis no cu avanados tm pele azul e povoaram os planetas do sistema murmurou Pounder. Como azul a considervel altura. Vega. soam importantes suas Estava-se no ms de maio palavras, coronel! O senhor e o relgio marcava pouco foi longe... certamente muito mais longe do que lhe seria mais de treze horas. O calor era opressivo. possvel na Fora Espacial. E isto aqui progrediu, no ? Uma srie de estrondosos troves indicou que a Cheio de admirao, o general lanou um demorado esquadrilha, rumando para o espao csmico, rompera a olhar aos distantes edifcios em forma de torre da nova barreira do som. Porm os minsculos pontinhos prateados cidade. Ficavam ao norte, perto do lago Goshun. Perry desapareceram do campo visual muito antes que as ondas Rhodan dera capital da Terceira Potncia o nome de

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Galxia. A ltima visita de Pounder datava de trs anos, quando as instalaes no passavam de construes provisrias. E agora aquilo! S os dois aeroportos constituiriam motivo de orgulho para qualquer nao. E a base espacial ultrapassava qualquer empreendimento jamais criado por mos humanas. Planejamos para o futuro respondeu Freyt, em tom neutro. O territrio que adquirimos da Federao Asitica abrange quarenta mil quilmetros quadrados. E Galxia conta, segundo o ltimo censo, duzentos e trinta mil habitantes. Pronto para embarcar, general? Nosso pessoal se encarregar do avio. Com um ligeiro olhar para o enorme bombardeiro, acrescentou com uma ponta de ironia: Carreta meio primitiva essa! Vocs ainda empregam os antiquados propulsores atmicos? Foi este tipo de propulso que o levou Lua, Freyt! Faz mesmo questo de me mostrar o quanto estamos atrasados, no? Mas convm no esquecer que tanto o senhor como Perry Rhodan receberam sua formao na Fora Espacial. Se eu no tivesse enviado Rhodan Lua, ele jamais encontraria os arcnidas. assim que se chamam os extraterrenos, no? Exatamente, general! confirmou Freyt. E este progresso todo s foi possvel com a colaborao dos crebros espaciais disse Pounder, com um riso sarcstico. Rhodan teve muita sorte em conquistar-lhes a confiana. Foi o que lhe permitiu criar a Terceira Potncia. Mas deixemos o assunto de lado. Que tal Rhodan como chefe de Estado? Refere-se ao senhor Presidente, general? Resfolegando indignado, Pounder explodiu: Freyt, para mim, seu presidente continuar sendo sempre o major Rhodan! O recruta que treinei pessoalmente e designei para o primeiro vo tripulado Lua... E d-lhe este recado na primeira ocasio! Ele no esqueceu general! respondeu Freyt, rindo. E, aparte nossas diferenas, afirmo-lhe que um prazer rev-lo entre ns. Pretende negociar com o chefe sobre o fornecimento de pulsopropulsores? O general deteve seus passos. Da distante base espacial vinha novamente o rugido avassalador. Silhuetas fulgurantes ganharam o espao, impelidas por quase imperceptveis fluxos de impulsos. Pounder aguardou a diminuio da infernal barulheira. O esquadro de Deringhouse explicou Freyt. timo elemento este rapaz... O senhor soube escolher seus homens, general, sem dvida! Naturalmente! E foi por isso que Rhodan fez de vocs seus oficiais. Para mim, foi uma perda lamentvel. Como sabe de meus planos? Freyt no estranhou a brusca mudana de rumo da conversa, nem a expresso severa do rosto do general. O chefe me falou disso. Se me permite um palpite, acho intil insistir na obteno de propulsores completos. A Terceira Potncia reserva-se o privilgio de construir naves espaciais mais velozes do que a luz. Sugiro que desista do intento. Mas tenho autorizao para mostrar-lhe nossos novos estaleiros oficiais, caso esteja interessado. Normalmente esto interditados para visitantes. Porm guardamos afeto todo especial ao nosso antigo comandante... Pounder afastou-se sem uma palavra. O sorriso do homem mais jovem o atingira em cheio. Ainda calado,

tomou lugar no turbo-carro aberto. Seus olhos se voltaram para a cintilante cpula energtica visvel do aeroporto. Alis, o extenso domo de dez quilmetros de dimetro no podia deixar de ser notado. Freyt acomodou com alguma dificuldade o corpo comprido ao lado do general. Este estabeleceu involuntariamente uma comparao: Freyt e Perry Rhodan poderiam ser irmos. Ambos altos e magros, com as diminutas rugas no canto dos olhos revelando permanente disposio para rir. E haviam recebido formao idntica, numa escola tida comumente por dura e implacvel. Pounder sentiu-se invadido por uma onda de orgulho. Aqueles jovens tinham criado uma instituio que prometia revolucionar toda a ordem at ento estabelecida no mundo. Com um breve aceno para Klein, Freyt comentou: Ele fez parte outrora do servio secreto da OTAN, sob as ordens de Allan D. Mercant. Inacreditvel, no? Com um suspiro, o coronel continuou: A raa humana parece estar criando juzo devagarinho. Ainda posso recordar o momento em que dei ordem para lanar as trs bombas de hidrognio. Na ocasio em que destrumos o cruzador arcnida... Nossa velha Lua entrou em ebulio em alguns pontos. Mas muita coisa mudou depois disso. A humanidade parece ter compreendido, afinal. Compreendido? repetiu o general. Eu diria que ficou convencida. Se algum doido conseguisse eliminar sumariamente a Terceira Potncia, o mundo se tornaria um hospcio da noite para o dia! As naes desencadeariam uma luta mortal pela posse de seus conhecimentos tcnico-cientficos. No interesse de nossa autoconservao lamentamos ser obrigados adoo de rigorosas medidas preventivas. No assim que se expressariam os diplomatas? O pessimismo do general, aparentemente acabou com o bom humor de Freyt. O chefe da Fora de Caa Espacial mostrou rugas de preocupao. No conjure os demnios, general! disse, pensativo. Aquela cpula energtica foi alvejada por mais de seis mil projteis de fabricao terrena por semanas inteiras, sem o menor resultado. Apenas um poder superior ser capaz de nos destruir e no existe na face da Terra ningum com capacidade para isso. Todos ns temos que aceitar como fato irrefutvel a existncia de seres extraterrestres altamente civilizados. E se no nos acautelarmos, qualquer dia nossa prpria sobrevivncia estar em jogo. mais do que hora de adotar e manter atitudes racionais. A idia de Perry Rhodan estabelecer um governo terrestre central, com representantes de todas as naes do mundo. A questo da cota de participao de cada uma pode ser resolvida mais tarde; acho que no ser difcil chegar a um entendimento. Impraticvel! afirmou Pounder, secamente. Freyt, voc pode ser um bom militar e um astronauta excepcional, mas no entende coisa alguma de assuntos desta espcie. Que aquilo ali? Ttica de evaso, disse Freyt para si mesmo. E teve a desagradvel sensao de que o general lhe ocultava algo da maior importncia. Dirigiu o olhar para os prdios do complexo industrial do qual se aproximavam. Uma srie de hangares e torres, imaculadamente limpos, sem trao da fumaa ou fuligem provocadora de poluio ambiental. E, no entanto, a produo era superior de qualquer fbrica do mundo. 138

As sees de acabamento final disse Freyt, com naturalidade. E os estaleiros oficiais da Terceira Potncia para fabricao de naves espaciais. Tudo criado do nada em pouco mais de trs anos. Complexos industriais acabados em apenas trs anos? duvidou Pounder. Produo dos foguetes, estandes de testes, linhas de montagem final? Freyt, qualquer mortal comum levaria trs anos s para lanar os fundamentos de uma obra to gigantesca! Colocamos dez mil robs especializados em ao explicou Freyt, com um sorriso levemente arrogante. Alm disso, empregamos mquinas que executaram o trabalho de aplainamento com a ajuda de campos antigravitacionais de alta intensidade. Com recursos comuns, a tarefa levaria pelo menos vinte anos! difcil conceber a magnitude dos recursos arcnidas. Pounder desistiu. Era intil discutir com pessoas que argumentavam com conceitos super-humanos e utilizavam mquinas extraterrenas. O veculo parou diante da linha vermelha. A poucos passos erguia-se a parede de inconcebvel energia, mal e mal visvel de to perto. Um campo estrutural em cinco dimenses explicou Freyt, sorrindo. Com quem posso me entender a dentro? indagou Pounder, ignorando o esclarecimento dado por Freyt. Espiou para a rea coberta pela cpula energtica. Era frtil e viosa, com alguns poucos edifcios esparsos. Mas estes eram gigantescos. O palcio do governo da Terceira Potncia representava uma combinao harmoniosa de elementos arquitetnicos arcnidas e terrestres. Todo branco, o belo prdio se destacava entre os demais. Sua excelncia, o ministro da segurana, lhe conceder audincia observou Freyt, esforando-se por disfarar a ironia. Pois o senhor ministro, ou seja, o capito Reginald Bell, manifestou extrema simpatia diante de sua visita iminente. Bell! gemeu o general. Essa no! Aquele palerma que ria toa e nunca conseguia manter a disciplina! Quantos esforos me custaram impedir sua degradao ao posto de tenente! E est disposto a me conceder audincia... Pois bem, v dizer ao seu ministro que talvez eu o reconhea como representante da Terceira Potncia... caso ele consiga fazer uma continncia mais ou menos correta! ***

Homer G. Adams apareceu no telecom, ocupando com seu rosto de testa larga quase toda a tela colorida e tridimensional. O legendrio diretor da General Cosmic Company, denominada abreviadamente GCC, chamava da distante Nova Iorque. Ah, o chefe ainda est viajando? Que pena! a voz de Adams soava impessoal e fria no alto-falante. Escute Bell, no me agrada a ideia de saber que voc est sozinho com Pounder. No leve a mal meus escrpulos, porm considero-me um bom psiclogo. Pounder um gnio militar, fato que em si no constitui risco maior. Mas, alm disso, um homem extraordinrio, a quem voc deve gratido, respeito e considerao, mesmo que recuse admiti-lo. Acho que voc no tem condies para enfrentar o general. Espere pelo chefe! O homem baixo e atarracado, trajando o uniforme verde-plido da Terceira Potncia, disfarou o constrangimento com um sorriso. Reginald Bell no se sentia de fato altura da situao. L em Nova Iorque seus olhos azuis muito claros apareciam como plidas manchas luminosas na tela. Vou aceitar sua sugesto, Adams! disse Bell, acenando com a cabea. Mas pode me pr a par de suas intenes? A visita do general no foi iniciativa sua? Certamente; porm eu ignorava que Perry Rhodan estaria ausente, em voo de experincia. Bell, ganhe tempo com o general! Aguarde pelo menos at que eu chegue ao deserto de Gobi. No lhe reconheo competncia para conduzir negociaes delicadas como essas! Pounder embrulharia voc com a maior facilidade. Acho que est certo, Adams. Afinal, no toa que voc o nosso ministro das finanas, no ? respondeu Bell, sorrindo. Minha vontade se resume em abraar o velho ferrabrs e bater um papo amistoso. Fazem bem quatro anos que no o vejo... Voc pode vir imediatamente? Meio difcil... respondeu Adams, indeciso. Encontro-me em negociaes com uma companhia de minerao latino-americana. Vocs querem cobre barato, no ? Bell levou os dedos inconscientemente cintilante insgnia de seu posto, no bolso superior esquerdo. Curioso, no ntimo tinha a inquietante sensao de que as conversaes com Pounder j estavam fadadas ao fracasso antes mesmo de terem comeado. Sim, confesso que me sinto em desvantagem diante do velho! disse, com inusitada gravidade. 139

Emocionalmente, compreende?... Gosto demais dele. O general comeu fogo por nossa causa. E foi ele que nos equipou com todo o conhecimento de que hoje fazemos uso. Jamais teramos chegado Lua se no fosse o total apoio de Pounder. Largue tudo e corra para c, Adams! Acho que o representante do poder econmico nmero um do mundo pode se dar ao luxo de adiar uma conferncia. Homer G. Adams, o mutante de memria fotogrfica, tido como maior gnio financeiro de todos os tempos, deixou ver um pouco de calor humano em seu sorriso. Pena do ar meio desamparado de Bell, talvez... Bem, chamei voc para combinarmos tudo direitinho. No queremos cometer erros, no ? Vou providenciar minha partida imediata. Mais alguma coisa? O rosto de Adams mudou de expresso ao perceber a repentina tenso de seu interlocutor. Ao mesmo tempo, o timo sistema de som fez ouvir um uivo estridente. Bell transformou-se instantaneamente no homem dos nervos de ao. Algo de inesperado devia ter ocorrido em Galxia. Bell! gritou Adams, alarmado. Que foi que aconteceu? Pode cancelar a viagem, por enquanto, Adams. Espere novo comunicado. Estamos sob alarma. Transmisso encerrada! Adams viu a imagem se desvanecer na tela cncava do telecom. Permaneceu imvel em sua cadeira. O gabinete no topo do gigantesco arranha-cu lhe pareceu de repente nu e desolado. O uivo das sirenas continuava. Chegava ligeiramente atenuado grande metrpole, porm seu impacto no foi menor do que o causado no palcio do governo da Terceira Potncia. Homer G. Adams no era homem de se deixar descontrolar por barulhentas manifestaes de aparelhamento acstico. Principalmente naquele dia, quando a jovem Terceira Potncia, sob a direo do exmajor e piloto de provas da Fora Espacial dos Estados Unidos, Perry Rhodan, era o eixo econmico, poltico e militar do planeta Terra. O fato de aquele conglomerado de poderes ser fruto da inteligncia superior e capacidade de produo de uma raa csmica, alheia Terra, era de menor importncia. O mais surpreendente no caso era ver reconhecida como potncia mundial uma pequena nao perdida no corao do continente asitico; no sem algumas dificuldades iniciais, claro. Uma vez estabelecida a soberania da Terceira Potncia, a General Cosmic Company encontrara bases slidas para se desenvolver. Adams estava em vias de revolucionar toda a economia mundial com os produtos e tcnicas arcnidas. Segundo o cmputo mais recente, o capital social da GCC se elevara a duzentos bilhes de dlares; e estava iminente o lanamento de novas subscries no montante de mais setenta bilhes. Sem dvida, a instituio criada por Homer G. Adams era slida e economicamente estvel. Nada, at ento, levara este homem a perder a calma e a serenidade, nem sequer por uma frao de segundo. Portanto, era bastante estranho v-lo trmulo e de olhos arregalados, atento para o lamento das sirenas. Momentos aps chegou a confirmao tica. Luzes violetas piscavam ininterruptamente. Aos poucos, a tonalidade alarmante predominou sobre a iluminao natural na pea semiobscurecida. Homer G. Adams sobressaltou-se, como que despertando de um pesadelo. No! murmurou, com os lbios comprimidos

num esgar de angstia. Isso no! Meu Deus, tudo, menos isso! Para trs com esse carro! gritou o jovem oficial de guarda. No v que a passagem est impedida? Ande! Recue pelos menos uns trinta metros! O rapaz suava em bicas. Aps o cessar do frentico lamento das sirenas, o territrio da Terceira Potncia parecia ter virado casa de loucos. Para cmulo da confuso, acabara de chegar coluna de transportes da Monglia, com seu carregamento de mquinas. E o tenente encarregado do posto na fronteira era impotente para prestar auxlio aos perturbados asiticos. Pois o crebrorob positrnico dos arcnidas assumira a direo dos acontecimentos. A mquina era inexorvel. Acionada ao primeiro sinal de alarma deixava aos humanos o prazo de apenas dois minutos exatos para se colocarem em segurana. Depois a cerca de energia foi erguida, estendendo-se ao longo de toda a fronteira. Uma barreira luminosa e flamejante de energia pura impedia a passagem do que quer que fosse. E era irremediavelmente mortal. Tambm no era aconselhvel sobrevoar o intrincado entrelaados de linhas e espirais energticas; acoplado a inmeros localizadores, o crebro-rob no hesitaria um s instante em abater o invasor alado com uma bateria de canhes de raios. Afinal, o alerta geral fora amplamente difundido, a fim de evitar ocorrncias desta espcie. O tenente recolheu-se apressadamente a sua casamata de concreto, dentro da cerca energtica. Os enormes soldados-robs pesadas mquinas portando armas nos braos articulados e providos de minimecanismos atmicos nos corpos metlicos recusavam h quatro minutos qualquer ordem humana. Eram comandados agora pelo crebro eletrnico. Momentos aps chegou o comunicado automtico a todos os postos de fronteira e estaes de controle: Alerta com prioridade 1 em efeito. Ningum poderia deixar o territrio da Terceira Potncia e, muito menos, entrar nele. A imensa cpula energtica, localizada no centro geomtrico dos quarenta mil quilmetros quadrados de rea da nao, intensificou seu brilho. O fulgor intenso e ofuscante feria os olhos. Tinha-se a impresso de ver surgir de repente um sol artificial. Da base espacial, agora invisvel, os novos caas da Fora de Caa Espacial se projetaram, rugindo, para o alto. O general Pounder, cujo carro cruzara os limites no ltimo instante, segundos antes da barreira energtica entrar em funcionamento, viu-se de repente abandonado. Apenas um soldado-rob montava guarda ao veculo. Plido e consternado, o general no obtinha resposta s suas inquietas perguntas. Todo mundo parecia ignorar sua presena ou esquec-la de todo. O coronel Freyt desaparecera com uma sonora praga. Correndo provavelmente, para seu posto de comando nas cercanias da base espacial... Pounder no viu outra soluo a no ser armar-se de pacincia e esperar. Algum acabaria por dar-lhe ateno. Desconhecendo o funcionamento de um crebro-rob positrnico, no podia saber que este j registrara sua presena. No era em vo que o soldado-rob tomara posio junto ao carro do general. 140

Assim que o crebro-rob arcnida verificou que o general era inofensivo e que se tratava de pessoa devidamente anunciada, enviou uma inaudvel ordem radiofnica ao guerreiro mecnico. Com um sobressalto, Pounder sentiu o carro arrancar bruscamente e rumar em alta velocidade para o palcio do governo. L, deparou com um oficial do servio de segurana sua espera. Aps ligeira hesitao, Pounder reconheceu o homem sorridente e atencioso. Li Shai-tung ganhara as manchetes mundiais trs anos atrs. Ocupava agora o posto de elemento de ligao com o Servio Secreto da Federao Asitica. Levando a mo ao quepe, Pounder pensou consigo mesmo: Mais um velho conhecido, ora veja!... Queira aguardar na recepo, por favor! foi-lhe dito. Espero que compreenda a indisponibilidade momentnea de qualquer dos dirigentes. Qual a razo do alarma? indagou o general, secamente. Pode me explicar o que est acontecendo? Fui destacado especialmente para inform-lo, general. Queira entrar, por obsquio. No se deixe impressionar pela atitude ameaadora dos robs; faz parte do sistema de alarma. No h perigo algum; eles so controlados automaticamente. Por aqui, general!... Pounder inspecionou com o olhar o amplo recinto composto de vidros, material sinttico e efeitos luminosos. Tambm aqui a movimentao era febril. Percebeu ao fundo os vos fulgurantes dos fabulosos elevadores antigravitacionais. Tanto na construo, como nos acabamentos e nas instalaes, evidenciava-se a aplicao de tcnicas superavanadas. Devem ter gasto uns cento e vinte milhes de dlares nisso, calculou o general, habituado a fazer avaliaes daquela espcie. Bell no tardar a vir cumpriment-lo, general. Sua inesperada presena acabou sendo providencial. Fui encarregado de lhe prestar as informaes preliminares. provvel que lhe solicitemos, em vista das circunstncias, a convocao urgente da Comisso de Segurana Mundial, em carter de emergncia prioritria. Talvez em Pequim, por sua localizao centralizada. Ter que tomar decises muito rpidas. Nossos meios de comunicao esto ao seu dispor. A emoo embargava a voz de Pounder. Compreendo tenente! A situao est preta outra vez, no? Ainda recordo a crise anterior, h trs anos, quando seres extraterrenos se introduziram sorrateiramente nos corpos e mentes de nossos mais destacados cientistas e polticos, subjugando-os por completo. Os servios de segurana j foram informados? Sim. O cdigo preestabelecido foi emitido automaticamente. No perdemos tempo aqui, general... Ainda no dispomos de informaes precisas. Nossa estao de observao em Pluto apenas nos transmitiu os dados registrados pelos sensores de deformao da estrutura espacial. Tenente, voc tem diante de si um homem de boa paz, que se pergunta de vez em quando com que direito se intitula chefe da Fora Espacial dos Estados Unidos observou Pounder, sarcstico. Voamos em foguetes obsoletos, enquanto vocs usam naves espaciais mais velozes do que a luz. Que diabo vem a ser um sensor de deformao da estrutura espacial? Li Shai-tung sorriu. L fora reboava um rugido infernal. Foi crescendo de forma alarmante, at se

extinguir gradualmente, medida que as ondas sonoras se dissipavam no ar. Pounder conhecia bem o fenmeno, mas, no com tal intensidade. a Good Hope decolando sob o comando dos dois arcnidas explicou o agente chins, com displicncia. A nave auxiliar do cruzador arcnida destrudo na Lua, lembra? Nave auxiliar! suspirou o general. Tenente, para mim, uma nave espacial esfrica com sessenta metros de dimetro representa um verdadeiro colosso, entendeu? E o que um sensor de deformao da estrutura espacial? Um aparelho de deteco arcnida, para localizar e medir diretamente alteraes quadridimensionais da estrutura espacial no cosmo normal. O instrumento mede desvios de gravitao. E como a gravitao uma forma de energia do hiperespao, os sensores funcionam forosamente a velocidades superiores da luz. Quando emitem sinal, sabemos que em algum ponto situado num raio de cerca de cinqenta anos-luz a estrutura curva do espao foi abalada, rompida por foras poderosas. Por experincia, sabemos que isso s pode ser ocasionado pelo hipersalto de uma nave mais veloz do que a luz: a denominada transio. E quando o fato se d a uma distncia to prxima, a Central de Defesa da Terceira Potncia toma providncias imediatas. Pois a coisa pode ser conosco, general! Pounder murchou, sem ter entendido uma s palavra da explicao. Est bem, tenente! Pode poupar seu latim. No passo de um homem das cavernas diante dos conhecimentos cientficos de Rhodan e voc. Sempre lhe dei apoio total; primeiro, quando desobedeceu s minhas ordens; depois custa de minha conscincia de militar; mais tarde com a sano oficial do meu governo. Pode ir, eu espero... Deve ter obrigaes a cumprir. S no esquea que deixou um homem desarvorado sentado aqui. General, todos estes conhecimentos sero amplamente divulgados no dia em que a humanidade chegar a uma verdadeira comunho espiritual. No h dvida de que cresce dia a dia a garantia de uma paz mundial permanente e duradoura; mas, por enquanto, para a prpria consolidao deste objetivo, preciso que o poder se concentre exclusivamente nas mos de Perry Rhodan. O que lhe acarreta a obrigao de proteger tanto o seu mundo quanto o nosso. Medite sobre o que eu disse, general, por favor. Os chefes dos trs grandes servios secretos devem chegar dentro de uma hora, no mximo. E agora, peo permisso para me retirar. Tenho efetivamente obrigaes a cumprir. Li afastou-se apressado. Perturbado e preocupado com o que ouvira, Pounder fixou o olhar ausente sobre o mostrador do relgio. Porm, ps-se de p rapidamente ao avistar a jovem. Conhecia-a bem; mas, da frgil menina de rosto plido e olhos ardentes, apenas ouvira falar. Como est? o indagou, mecanicamente, enquanto procurava sondar os misteriosos olhos infantis. Recapitulou mentalmente o que sabia sobre aquela menina. Sem dvida, Betty Toufry fazia parte do legendrio Exrcito de Mutantes da Terceira Potncia. Pounder engoliu em seco, impressionado com o incrvel da situao. Porm sabia que o pai de Betty trabalhara num laboratrio nuclear, tendo sofrido alteraes em seu gen. Na filha, estas alteraes no se manifestaram sob a forma de deformidade fsica, mas 141

resultaram numa capacidade mental extraordinria, muito acima da de qualquer ser humano comum. Pounder ignorava as qualidades especficas da inteligncia da menina, mas decidiu levar o caso ao chefe do Servio Secreto Ocidental. No lhe agradava a ideia de ver Perry Rhodan dar guarida a tais monstruosidades; muito menos a de que as submetia a treinamento especial. Sobressaltou-se ao ver Betty se afastar abruptamente. Chegando junto ao cintilante campo energtico dos elevadores antigravitacionais, a menina murmurou: O senhor no devia pensar isso, general! As palavras cruzaram o vasto recinto como um sussurro trazido pela brisa. Pounder deixou-se cair de volta na cadeira. Percebera estar diante de uma telepata espontnea, um ser para o qual no existiam pensamentos secretos e privados. O general sentiu um arrepio percorrer-lhe a espinha. *** Um vulto corria alucinado pelo negrume do espao. O silvo agudo dos pulsos-propulsores trabalhando no mximo de sua capacidade parecia passar inteiramente despercebido para o homem imvel, sentado diante dos controles. Os pensamentos de Perry Rhodan, no entanto, fervilhavam. Cruzou a rbita lunar a toda a velocidade. Na frente do pequeno caa espacial brilhava j a Terra. Os jatos de reverso de campo cuspiam para frente uma torrente de partculas, em sentido contrrio direo do voo. Em consequncia, o pequeno aparelho em forma de torpedo era freado, com uma desacelerao da ordem de quinhentos quilmetros por segundo. Rhodan verificou mais uma vez os dados do aparelho automtico de aproximao. altura da rbita dos satlites, o caa deveria estar na velocidade apropriada para a aterrissagem. Pontinhos luminosos danavam na tela do hipersensor, que trabalhava com velocidade superior da luz. No alto-falante audiofnico espocavam palavras esparsas. O que se projetava para o espao, ali sua frente, era obra construda por mos humanas, assim como eram humanos os ocupantes das exguas cabinas pressurizadas. O rosto de um rapaz surgiu na pequena tela do telecom. Sorrindo e acenando com a cabea, ele informou: Deringhouse para Cometa 1: segundo grupo decolando a fim de tomar posio de alerta. Alguma ordem, chefe? Rhodan puxou o microfone articulado para diante da boca. frente de seu caa, a Terra emergia do vazio espacial como uma gigantesca bola de inflar. Avistavamse nitidamente as Amricas e um extenso trecho do Oceano Pacfico. O litoral europeu envolvia-se lentamente nas sombras crescentes da noite. Nenhuma; ao menos por enquanto. Nada de explicaes compridas, por favor. Recebi o aviso. O alarma foi desencadeado? Conforme programado. Aquilo l embaixo virou um inferno! Rhodan cortou a comunicao. Os caas sob o comando de Deringhouse prosseguiram em sua alucinante corrida para o espao, enquanto Rhodan iniciava a primeira rbita de frenagem. Aps uma volta completa em torno do globo terrestre, ele mergulhou nas camadas superiores da atmosfera, com os anteparos

trmicos flamejando. Os gases incandescentes das massas de ar violentamente deslocadas precipitavam-se estourando no vcuo criado pelo aparelho em queda. Parecia um meteoro consumindo-se em fogo, na atmosfera cada vez mais espessa. Era a tcnica de aterrissagem de aproximao rpida dos arcnidas. Cabia a projetores especiais, embutidos nos anteparos trmicos, a tarefa de ionizar as renitentes molculas gasosas, a fim de expuls-las da trajetria do aparelho que se precipitava em direo ao solo. Tambm aquilo constitua um processo avanado, que mesmo um homem competente como o general Pounder no imaginava nem em sonhos. Perry Rhodan valia-se dele com a tranqila naturalidade do iniciado. Por fora do hbito, mal percebia a violenta turbulncia produzida na atmosfera agora mais densa. Seus pensamentos se concentravam inteiramente no alarma. Uma situao aguardada com lcida ansiedade tinha se concretizado, afinal! No entanto, Rhodan ainda ignorava os detalhes essenciais. Mas, como o crebro-rob positrnico havia desencadeado o alarma, era de supor que a posio galctica do planeta Terra corria risco imediato. A posio galctica! Durante os ltimos trs anos, toda a preocupao de Rhodan havia girado em torno deste ponto. Pois h trs anos, pouco aps a criao da Terceira Potncia, seres extraterrenos haviam conseguido pr p na Terra pela primeira vez. Debelado o perigo, semanas, meses e anos decorreram sem ocorrncias dignas de meno, a no ser que se considerasse fora do comum a febril atividade de construo desenvolvida na rea territorial da Terceira Potncia. Rhodan fora brindado com uma trgua de trs anos. E neste espao de tempo o ex-major e piloto de provas da Fora Espacial dos Estados Unidos conseguira pelo menos estabilizar definitivamente a vacilante paz mundial e congregar as naes mais poderosas da Terra numa coalizo de defesa. Mas tudo aquilo seria ilusrio caso a Terra fosse novamente descoberta! O que ocorreria caso as indubitavelmente existentes inteligncias extraterrenas tentassem alcanar a ptria dos homens com armas de poderio infinitamente superior a fim de estabelecer-se nela, ou desencadear um ataque de surpresa? O alarma declarado tinha vindo confirmar os temores recnditos de Rhodan. O litoral norte da Sibria surgiu vista. Os sensores indicavam que o caa estava sendo detectado por diversas estaes de radar. Que diferena fazia? O pessoal l embaixo sabia muito bem quem era o suposto maluco que se precipitava do espao pilotando um aparelho aparentemente desgovernado. Rhodan avistava agora a Monglia. Quando comeou a aparecer nas telas cercadura luminosa em torno da rea territorial da Terceira Potncia, Rhodan recordou o desesperado pouso de emergncia feito ali trs anos antes. Ele regressava da Lua, onde fora o primeiro homem a pisar, trazendo consigo os dois arcnidas. E a presena dos seres extraterrenos que o tinha levado a descer num ponto isolado do globo. Aquilo havia sido o comeo de tudo. Seguiram-se graves e profundos desentendimentos com as naes mais poderosas da Terra; atacaram seguida e impiedosamente o novo poder em formao, at verificar a total impotncia diante da tecnologia e armas de defesa dos extraterrenos. 142

O termo arcnidas passou a ser assunto de manchetes mundiais. Agora se reconhecia de bom grado os benefcios prestados humanidade pela raa interestelar. Por outro lado, existia o pondervel fato de que a vinda acidental dos arcnidas Terra aumentara muito o risco de esta ser descoberta por outros seres csmicos. Provavelmente o planeta Terra continuaria sendo um corpo celeste desconhecido por anos e anos se o cruzador arcnida, destrudo por mos humanas, no tivesse irradiado pedidos de socorro. Os sinais se espalharam pelo cosmo. E dali em diante acabara-se a doce iluso da humanidade de ser nica no universo. Rhodan forneceu o cdigo apropriado, para que o crebro-rob lhe permitisse passagem; o caa passou a ser pilotado pela estao de controle remoto em terra. Perry Rhodan ficou livre para entregar-se s suas cogitaes. Percebia com nitidez que a humanidade se encontrava diante de um repentino despertar, que encerrava um terrvel potencial de perigo. E os homens teriam que admitir a existncia positiva de outros seres dotados de inteligncia, talvez superior deles prprios. E o pior, pouco ou nada tinha para opor-se a eles... A face do homem alto e magro, confinado na apertada cabina pressurizada do caa, denotava profunda preocupao. Pois compreendia que caberia a ele e aos dois arcnidas sobreviventes tomarem medidas para a segurana da Terra. A nave pousou suavemente. O pequeno reator de alto rendimento, por trs da blindagem antirradiao na cabina do piloto, foi desligado. Em consequncia, cessou igualmente a atividade do poderoso conversor de energia, e do aparelhamento auxiliar, sem os quais jamais seria possvel controlar o tremendo potencial de fora liberado. O coronel Freyt estava a postos para receber o comandante que regressava. Sua saudao foi curta e breve, enquanto fitava Rhodan com expectativa. Empurrando para trs o capacete, Rhodan aceitou o cigarro oferecido. Nos olhos cinzentos brilhava mal contida tenso. Porm nada em sua aparncia externa denotava que h menos de uma hora se encontrava nas proximidades de Marte, testando um novo caa espacial. Era o impassvel comandante de sempre, o homem sem nervos. Possua, pelo menos, extraordinria capacidade de negar a existncia de semelhantes contingncias fsicas. A Good Hope decolou com Thora e Crest, chefe! informou Freyt laconicamente. Deringhouse e Nyssen esto no espao, com quarenta e cinco aparelhos cada um. Conservei o terceiro esquadro em terra, em rigorosa prontido. Apto para levantar voo em cinquenta segundos, se for preciso. O general Pounder chegou pouco antes do alarma. Est aguardando no palcio do governo. Posso fazer uma pergunta, chefe! Que se passa! C embaixo, ns... Bell no deu um pio, no ? interrompeu Rhodan. A mim no adianta perguntar. No tenho a menor idia. Mas fique de olhos abertos, est bem? Meu aparelho?... Freyt ficou vendo o helicptero se afastar com uma expresso de profunda inquietao. Em flagrante contraste com as avanadas instalaes na rea da Terceira Potncia, o helicptero era produto terrestre comum. L longe, a cintilante cpula energtica desfez-se por um breve segundo, admitindo a entrada do aparelho. Mas tornou a erguer-se outra vez com o mesmo brilho contra o cu azul

do deserto de Gobi. Rhodan pousou no heliporto do palcio do governo, situado no topo do edifcio. Recebeu com um sorriso irnico as honras militares prestadas pelos robs de guarda. Sempre lhe parecera ftil sobrecarregar os complexos crebros dos guerreiros mecanizados com aquela programao suprflua. Alm dos robs, s uma pessoa havia comparecido para receb-lo. Rhodan dispensava as cerimnias de estilo. O homem de cabelos negros e rosto fino envergava igualmente o uniforme da Terceira Potncia. Porm, o elegante macaco no trazia insgnias de posto; apenas no bolso esquerdo superior brilhava um smbolo estranho. Olhando de perto, via-se que era um crebro cercado por brilhante aurola. O mutante John Marshall procurou o olhar de Rhodan. Adivinhava intuitivamente o que ia cabea do presidente. E pareceu-lhe que Rhodan retardava propositalmente a entrada na Central de Comando do palcio. Ol, Marshall! Como vai indo a leitura de pensamentos? Mal, no que toca ao senhor, chefe! constatou o mutante. O senhor est sendo aguardado. Bell est uma pilha de nervos. Dentro de quinze minutos chega o pessoal dos servios secretos. Que fazemos com eles? Sem uma palavra, Rhodan entrou no campo cintilante dos elevadores antigravitacionais. Libertos de peso flutuaram suavemente para baixo. Marshall procurava antecipar mentalmente a provvel atitude de Rhodan naquela emergncia. Em contraste com a frentica agitao reinante no palcio do governo, Rhodan era a calma personificada. Marshall sondou cautelosamente as ondas cerebrais de seu acompanhante, ainda metido em seu traje espacial e com os cabelos louroescuros empastados de suor. Desista, Marshall! disse a voz grave. como dar contra uma parede... Chegou a sondar o general Pounder? Marshall fez uma careta, com os olhos brilhando de indignao. Ele nos toma por monstros! resmungou. H gente que se recusa a compreender que o que eles chamam de monstros resultou de pesquisas monstruosas, das foras nucleares que jogaram contra ns... Mas fora isso, Pounder legal, no ? respondeu Rhodan, sorrindo. Escute John, voc no devia levar a srio essas aluses a monstros e coisas semelhantes. Procure pensar de preferncia na impresso que seus dotes super-humanos causam em viventes comuns. Pois eu... Suas palavras foram abafadas pelo rugido de uma nave espacial em processo de aterrissagem. Rhodan saltou do elevador no pavimento seguinte. U, a Good Hope est voltando? Era o recado que eu tinha para lhe dar. Thora acha mais conveniente, por enquanto, deixar a nave abrigada sob a cpula energtica. Bell bloqueia o crebro; no consegui saber o que ele pensa a respeito disso tudo. Nem ao menos sei o que est se passando! As linhas angulosas do rosto contrado de preocupao suavizaram-se num momentneo sorriso. Que falta de considerao de Bell, no acha? Muito bem, Marshall, chegou o momento! Voc percebeu que eu procurava ganhar tempo, no? Rhodan fitou a pesada porta blindada de ao arcnida que constitua a nica entrada para a Central de Comando 143

do palcio. Dois enormes soldados-robs montavam guarda diante dela, com as carabinas energticas engatilhadas, prontas para disparar seus raios mortais. O telepata sorriu; claro que tinha percebido. Vamos l! E pea a Deus para que saiamos disso inclumes tambm desta vez! Por enquanto, a Terra fraca demais para enfrentar ataques de alguma poderosa nao galctica. Nossos diminutos caas espaciais no valeriam nada diante de uma frota de verdade. Venha!

A atitude dela era fria, controlada e arrogante. Mas ningum podia ter certeza de que dominava efetivamente seus nervos. Thora, a ex-comandante do cruzador espacial em misso de pesquisa, forado a pousar na Lua e posteriormente destrudo por obra humana, tornava a tomar conscincia de sua condio de arcnida. Rgida e ereta, sua atitude denotava mais tenso do que propriamente dignidade. Em silncio, ela observava a agitada movimentao de pessoas dentro da Central de Comando. Rhodan achava melhor no instalar aquela Central de Comando, o ponto vital da Terceira Potncia, no subsolo. Pois no caso de a cpula energtica falhar, fosse qual fosse causa, at os mais slidos abrigos subterrneos seriam inteis. O belo rosto de Thora, que no permitia adivinhar sua verdadeira idade, assemelhava-se a uma mscara sem expresso. J tinha apresentado suas exigncias. Agora cabia a Perry Rhodan definir-se, mostrando at onde estava disposto a satisfaz-las. Thora no se sentia vontade entre aquelas pessoas afobadas, ocupadas e entregues a acaloradas discusses. Descendente direta da dinastia reinante do Imprio Arcnida, ela dera a entender por mais de uma vez que considerava a raa humana inferior e subdesenvolvida. Seu olhar dirigiu-se para o fundador e dirigente da mininao terrestre chamada Terceira Potncia. Um travo de amargura repuxou involuntariamente os lbios bem formados. Perry Rhodan era, sem dvida, um ser humano excepcional. E depois de haver absorvido, atravs da aprendizagem hipntica, todos os conhecimentos da raa arcnida, tinha adquirido status super-humano. Nada mais

conseguiria surpreend-lo. Mas nem por isso justificava-se sua atual soberba; devia lembrar-se com mais freqncia de que devia toda aquela capacidade e conhecimento aos arcnidas. Era a opinio de Thora, pelo menos h irritava um pouco ver com que grandiosa e impressionante naturalidade Rhodan fazia uso dos conceitos fornecidos por uma cultura superior, cultura que os homens, trs anos atrs, nem em sonhos imaginavam existir. E, no entanto, Rhodan manuseava foras elementares e projetos ousados com uma segurana incrvel, fazendo at a mulher arcnida perder o flego. E ela tirara a falsa concluso de que Rhodan era a nica pessoa merecedora de ateno no meio dos quase quatro bilhes de habitantes da Terra. Uma ira profunda transpareceu na testa franzida quando Thora percebeu o pressuroso entusiasmo de seu conselheiro cientfico e companheiro de raa. Crest, o lder dos cientistas arcnidas e representante da grandeza intelectual do Grande Imprio, parecia estarem inteiramente subjugados vontade de Rhodan. Era surpreendente ver o quanto esse homem dominava o melhor crebro do planeta rcon. Thora continuava a se manter a parte, na expectativa, absorta em seu estranho sentimento de amor-dio pelo homem que lhe despertava incontida admirao, mas a quem no fazia concesso alguma. Ao lado de uma ilimitada indignao, turbilhonavam em sua mente pensamentos suaves e ternos. Nas telas cncavas do crebro-rob positrnico piscava e brilhavam as frmulas dos clculos finais. Rhodan manipulava os controles com incrvel desembarao, dominando uma mquina cuja perfeio mecnica jamais deveria admitir ordens humanas. E, no entanto, ela obedecia a Rhodan. Ruptura estrutural No 118! anunciou a voz rouca de um homem atarracado, de ombros largos. Thora estremeceu. Reginald Bell, ex-capito da Fora Espacial dos Estados Unidos e pioneiro lunar, demonstrava seu propalado sangue-frio diante de emergncia. Mas era preciso conhec-lo bem para adivinhar a frrea calma que ia por trs da face zombeteira. Mais um salto, a centsima dcima nona transio... disse Bell, elevando a voz acima do zunido dos aparelhos. o quanto basta! Para que continuar escutando as mensagens? E agora?... Seu olhar ia de Perry Rhodan para Crest, num incessante vaivm. Sabia que as opinies dos dois homens divergiam. Insiste nisso, Crest? perguntou Rhodan, erguendo-se da cadeira giratria. O arcnida demonstrava sinais de excitao. Ocorrncia incomum na maneira de ser, em geral ponderada e cordata, do ser extraterreno. Rhodan sentia que a Terceira Potncia do planeta Terra se encontrava em vias de entrar numa nova fase. Portanto, acrescentou sua pergunta: Parece-me que acaba de iniciar-se a segunda etapa de nosso empreendimento. Medite sobre isso. As informaes transmitidas por nossas estaes-robs em Pluto indicam com clareza que as rupturas registradas pelos sensores estruturais ocorreram no setor do sol Vega. Foi constatado igualmente que inmeras astronaves, vindas do hiperespao, executaram ali sua reentrada no universo normal. Significando que seres desconhecidos 144

esto explorando ativamente o sistema planetrio que deve existir em torno de Vega. Conserve-se lcido, Crest! Prezo muito sua inteligncia e tolerncia e o auxlio que prestou Terra e aos homens tem sido inestimvel. Pois ento no lhe custaria nada atender uma vez a um pedido nosso! interrompeu Thora, do lugar onde estava. Haggard e Manoli, os dois mdicos, se entreolharam. O cenho franzido de Haggard revelava sria preocupao: Thora estava criando problemas! No nos foi possvel at agora atender aos pedidos que me fizeram respondeu Rhodan, secamente. A posio galctica da Terra precisa ser mantida em segredo, custe o que custar. J me bastou o incidente com invasores extraterrenos h trs anos passados. Crest est redondamente enganado com suas suposies! Pois continuo pedindo e implorando uma expedio imediata ao setor do sol Vega! insistiu Crest. Meus clculos provam, sem sombra de dvida: o mundo que tenho procurado to desesperadamente se encontra entre os planetas do sistema Vega! Perry, pelo menos uma vez, aceda aos meus desejos! Faz quase quatro anos, na medida terrena do tempo, que fomos forados a descer na Lua. Coisa que no fazia parte dos nossos planos. Eu vim para este setor remoto da galxia em busca de um planeta cujos habitantes conhecem o segredo da conservao biolgica das clulas. O que quer dizer: a vida eterna. Mas o senhor ainda nem pode afirmar com certeza que Vega possui planetas! objetou Reginald Bell. Seus clculos podem estar corretos. Mas e da? Para mim no motivo suficiente para algum se jogar naquele caldeiro de bruxas. As naves que emergiram l do hiperespao no ameaam a Terra por enquanto, mesmo que o crebro positrnico tenha alvitrado a possibilidade da Terra ter sido descoberta. Por razes bvias, no creio que seja o caso. Rhodan persistia em seu inquietante mutismo. L embaixo, no vasto salo de conferncias, aguardavam os chefes dos servios secretos e os delegados das naes terrestres. O alarme fora de mbito mundial. E agora aquela surpresa! Mas trata-se de naves arcnidas, cujos comandantes vm igualmente com a misso de procurar o mundo da vida eterna, tenho certeza! teimou Crest. A impassibilidade de Rhodan parecia transtorn-lo profundamente. Novamente a resposta foi dada por Bell: Por que tenta iludir-se a si prprio, Crest? Todos ns sabemos que a outrora poderosa e ativa raa dos arcnidas degenera a olhos vistos. O declnio mental j era to acentuado h quatro anos que a tarefa de equipar seu cruzador de pesquisa custou esforos inauditos. A turma que surgiu do hiperespao l em Vega no tem nada a ver com seus patrcios, os arcnidas. Confie em meu instinto. Recuso decolar com a Good Hope num vo mais rpido do que a luz. Assim como detectamos e localizamos com exatido os abalos da estrutura espacial, os desconhecidos nos percebero por sua vez. Com o que delataramos a posio de nosso sistema solar. Que diabo, afinal eu sou o ministro da segurana, no ? Bell ergueu-se da poltrona de controle. Acima dele cintilavam as telas dos hipersensores, funcionando em velocidade superior da luz. O major Nyssen, comandante do 2o Grupo de Caa Espacial, comunicava no haver vestgio de objetos estranhos no mbito do sistema solar.

Viu? exclamou Bell, carrancudo, com os plidos olhos azuis cheios de animosidade. Crest, ningum vai me forar a sacrificar a Good Hope! Os sensores estruturais em Pluto registraram at agora cento e vinte e duas transies. Todas na vizinhana imediata de Vega! Pretende mesmo jogar nossa nica espaonave grande no meio daquele caos? Seria rematada loucura! Sua opinio no a decisiva, Bell! exclamou Thora, acremente, enquanto assumia uma postura ainda mais rgida. Porm o rosto denotava intensa comoo. Uma bela mulher! constatou Rhodan. No pela primeira vez; j se habituara a reconhecer a beleza da arcnida, e seu crebro apenas confirmava automaticamente o fato, como coisa rotineira. Ficou observando Thora com os olhos semicerrados. Ela emudeceu no meio da frase ao ver o estranho sorriso de Rhodan. A face contrada no escondia mais o nervosismo. Prossigamos! encorajou Rhodan. Que mais precisa ser dito? Bell cerrou os poderosos punhos. Eu nada tenho a dizer! reclamou, irritado. Perry que o chefe. Sei que no me suporta, Thora; mas bem que poderia pensar um pouco na nossa nave. E a nica mais rpida do que a luz disponvel no momento. A sorte ainda nos protegeu desta vez, est claro? Quando escutei o primeiro sinal de alarma da estao em Pluto, imaginei ver surgir sobre a Terra uma frota atacante. Prefiro pecar por excesso de cautela, o que no pode prejudicar nem a Humanidade, nem a vocs, arcnidas. Dentro de aproximadamente um ano, nossos estaleiros tero concludo a construo das novas naves e ento poderemos fazer outros planos. Vou erguer as mos para os cus se nos deixarem em paz at l. Atualmente no dispomos ainda de armas para enfrentar inteligncias csmicas. E justamente nestas circunstncias voc insiste em fazer o que vnhamos evitando nos ltimos trs anos, por medida de segurana: um hipersalto espacial. E em direo de Vega, ainda por cima, onde acaba de aparecer uma numerosa frota espacial! Rhodan pigarreou. John Marshall sorriu zombeteiro. O coronel Freyt, chefe da Fora de Caa Espacial, que chegara momentos antes, divertia-se com a eloqente arenga de Bell. Voc me recusa toda e qualquer oportunidade, Perry! queixou-se o arcnida, com voz magoada. Durante trs anos tem se oposto at as viagens curtas, no raio de cinquenta anos-luz. Exato. Sempre fui obrigado a refrear minha prpria curiosidade a bem da segurana da Terra. Poderiam nos localizar. Sabe muito bem que nenhuma concentrao de energia incipiente to fcil de localizar quanto uma distoro da estrutura gravitacional. J esperamos bastante! Continuo a afirmar que as naves surgidas no sistema Vega provm de rcon, minha ptria. Justamente por causa da degenerao que se alastra cada vez mais, somos obrigados a tentar prolongar a vida til das mentes ainda ss, submetendo-as a um processo artificial de rejuvenescimento. O Conselho Central de rcon deve ter feito um esforo supremo a fim de possibilitar ainda no ltimo momento a descoberta do planeta da preservao celular. Exijo a partida imediata! manifestou-se novamente Thora. Estou certa de poder entrar em contato com meu povo no sistema Vega. Transmitimos a 145

voc tudo que sabemos atravs da hipnoinstruo, portanto no precisa mais de ns, Rhodan. Fao-lhe presente da Good Hope. Leve adiante seu plano de elevar sua to amada Humanidade a um poder galctico, da forma que achar melhor. Mas primeiro ser preciso domar os seres primitivos de sua raa, dominados pelo instinto. Meios para isso no lhe faltam. Portanto, repito minha exigncia: quero decolar e ser conduzida para Vega! Que idia absurda! gritou Bell, furioso. Ser preciso lhe dizer claramente que a altiva raa arcnida chegou ao fim? Sinto muito, porm tempo de que algum lhe abra os olhos, Thora. Ainda guardo nitidamente na memria a expresso passiva e sonolenta dos rostos dos tripulantes de seu cruzador aniquilado. Voc e Crest podem se d por satisfeitos, ainda conservam a mente ilesa. Pois a usem para pensar e no para alimentar fantasias irreais! As palavras eram duras, de uma franqueza quase brutal. Rhodan aguardou o resultado delas. Thora tremia de indignao. Crest pareceu desmoronar interiormente. Abalado, deixou-se cair no primeiro assento que encontrou. Na Central de Comando o silncio era opressivo. Apenas o berreiro incessante do radiotransmissor galctico se fazia ouvir da pea vizinha. Coronel Freyt! A voz de Rhodan era seca e impessoal. Sobressaltandose, Freyt assumiu involuntariamente a posio de sentido. Bell fitou o comandante com os olhos arregalados. Conhecia bem aquela expresso. Rhodan era o tipo humano classificado pelos psiclogos da Fora Espacial como de adaptao instantnea. E o hipnotreinamento recebido dos arcnidas intensificara ainda mais essa capacidade. Perry Rhodan era agora o comandante severo e intransigente que no admitia contradies. s ordens! respondeu Freyt, engolindo em seco. Mande o major Deringhouse aterrissar imediatamente! Nyssen fica em rbita lunar com seu grupo. Obrigado! Capito Klein? O segundo homem se perfilou diante do comandante. Os olhos cinza-nvoa deste no encorajavam perguntas. Rhodan no tinha conscincia de que dominava os presentes com o poder de sua vontade, forando-os inconscientemente a aceitar suas sugestes. Colocar em prontido um esquadro de emergncia. Cinquenta homens bastam. Assuma o comando. Sintonize igualmente cem guerreiros-robs para frequncia individual. Decolamos dentro de cinco horas, exatamente. Obrigado! Dois homens abalados deixaram o recinto. Crest ergueu-se lentamente; o rosto ao mesmo tempo jovem e idoso refletia profunda emoo. Muito obrigado! falou, com voz embargada. Encontrar todo o apoio imaginvel no sistema Vega. Talvez eu possa conseguir at que lhe cedam um cruzador espacial realmente capaz de enfrentar batalhas. O Grande Imprio proteger a Terra em toda e qualquer circunstncia. Jamais esqueceremos o que fez por ns. Eu!... Mas Crest calou diante do olhar do homem magro, de estatura elevada. Pois leu no fundo dos olhos claros um remoto indcio de piedade, amenizando a anterior expresso autoritria. Crest, eu lamento ter que dizer isso, mas no vai encontrar uma s nave arcnida no sistema Vega! No se

iluda! A ansiedade enche sua mente de sonhos. A raa arcnida no possui mais condies para desencadear um ataque macio desta espcie. Lembre-se de que localizamos mais de cento e vinte espaonaves em transio. Isso no gente sua! O corpulento ministro da defesa se adiantou. Exatamente o que penso! Mas por que insiste em decolar, Perry, se que me permite a pergunta? De acordo com as observaes feitas, o ataque no se dirige contra ns. Por que atrair a ateno dos desconhecidos, homem? Por que, Rhodan? mais do que evidente que a ao deles se concentra em torno do sol gigante. Ser que refreamos toa nossa impacincia por vos interestalares nestes trs ltimos anos? Parece que todo mundo ficou biruta de repente por aqui! Se eu fosse ditador, voc estaria frito agora, Bell! murmurou Rhodan, com seu famoso sorriso enigmtico brincando no canto dos lbios. Nunca lhe ocorreu que poderia estar enganado? Enganado, eu? replicou Bell, atnito. Sim, isso mesmo. A Good Hope decola dentro de cinco horas! Exclusivamente no interesse da Terra, em misso de reconhecimento. Pensa que vou permanecer de braos cruzados diante de uma invaso extraterrena a apenas vinte e sete anos-luz daqui? E trata-se efetivamente de uma invaso! Negociantes ou pesquisadores nunca se apresentariam assim em massa, com naves evidentemente poderosas. E mais uma coisa!... Perry Rhodan olhou em torno com ar severo. ...mais uma coisa, senhores, que passou despercebida de todos: algum, l longe no espao galtico, cometeu um pequeno erro de clculo. Esta invaso tinha por objeto real a Terra, e no Vega. Os chamados de socorro emitidos da Lua pelo cruzador arcnida foram registrados com uma falha infinitesimal. Ora, levando em conta as distncias galcticas, um desvio mnimo na navegao hiperespacial resulta em errar o alvo visado por vinte e sete anos-luz. por isso que vamos dar uma olhada nos acontecimentos. Senhores, a segunda etapa est se iniciando. Ou a segunda crise, se preferirem. Marshall anuncie-me aos delegados no salo! Rhodan colocou o quepe na cabea, fez uma rpida continncia e encaminhou-se para a porta blindada. O tenso silncio provocado por suas ltimas palavras foi rompido por uma risada sarcstica. Reginald Bell postou-se com ar de desafio diante dos complicados aparelhos de deteco. Veremos quem est com a razo, comandante. Mas, se com esta doidice atrairmos seres estranhos para a Terra, eu me permitirei a liberdade de taxar de irresponsvel o ilustre major Perry Rhodan, dirigente da Terceira Potncia. E, com sua licena, comandante, se algum subordinado meu cometesse erro de tal monta, eu o mandaria submeter corte marcial, sob a acusao de comprometer deliberadamente a segurana mundial. Firmando as mos sobre o encosto de uma das poltronas, o Dr. Manoli aguardou fremente a reao de Rhodan. Voltando-se lentamente, ele declarou em tom suave, acompanhado de uma olhar enigmtico: Eu tambm faria o mesmo, Bell! A porta de ao fechou-se com um baque surdo. Os braos metlicos dos guerreiros-robs de fabricao arcnida abaixaram imediatamente as armas apresentadas em continncia. O chefe se retirara. Bom psiclogo que voc no ! comentou o 146

Dr. Haggard, ministro da sade da Terceira Potncia desde sua criao e fundador da renomada Clnica Arcnida. O corpulento gigante tomou o rumo da porta blindada. Eric Manoli, ex-mdico de bordo da Stardust acompanhou-o sem comentrios. Reginald Bell seguiu-os com um olhar sombrio. Depois fitou os dois arcnidas. E compreendeu, num relance, por que Rhodan desistira de sua contnua oposio contra viagens espaciais mais rpidas do que a luz: porque fora obrigado a ceder. As circunstncias no permitiam mais a recusa de um vo interestelar. Pois a possibilidade de transformar Thora e Crest em ferrenhos inimigos da Humanidade era muito mais arriscada do que a eventual descoberta da Terra por seres estranhos. Alm disso, havia desconhecidos operando relativamente perto dali... *** O rudo dos potentes pulsos propulsores em funcionamento fazia pensar no rufar de imensos tambores acionados por gigantes invisveis. Rugindo, a Good Hope se ergueu no ar. Seu local de pouso ficava debaixo da grande cpula energtica. Assim que a curvatura do polo superior da esfera com sessenta metros de dimetro ameaou tocar a radiosa cobertura, o crebro-rob positrnico reagiu, com a preciso de um mecanismo desprovido de nervos. O campo energtico entrou em colapso, deixando passar a nave. Porm, segundos aps, voltou a ver-se a intensa luminosidade produzida pela incompreensvel fora desconhecida. Com o reerguimento do anteparo protetor emudeceu igualmente o tonitruante rugido do aparelho em ascenso. Segundos aps, ele sumiu no cu do deserto. Rhodan acelerava com valores que levariam incandescncia, por efeito da frico do ar, qualquer outro veculo. O general Pounder refreou a custo seus sentimentos. Para o homem habituado atividade espacial, constitua espetculo grandioso ver a gigantesca nave projetar-se para o alto com tamanha facilidade. Diante daquilo, os foguetes usados pela Fora Espacial dos Estados Unidos pareciam lerdos e pesados; ineficientes com seu primitivo sistema de propulso nuclear. E no s os americanos! Tambm o marechal Gregor Petronski, chefe da Defesa Area e Espacial Oriental, no conseguia disfarar a emoo nos traos ptreos do rosto. Os olhares dos dois altos oficiais se cruzaram. Pounder disse: Que feito de nosso orgulho? Uma formiguinha pisada por p gigante no poderia se sentir mais indefesa e insignificante... O marechal preferiu no responder. Sua atitude era significativa. No havia mais lugar para divergncias e inimizades mal disfaradas. Pelo menos aquilo Perry Rhodan conseguira obter com o simples fato de criar sua Terceira Potncia. O homem baixo e franzino, aureolado com uma coroa de cabelos dourados, sorriu com benevolncia. Ningum diria que se tratava do chefe todo-poderoso de um servio secreto denominado Conselho Internacional de Defesa. Allan D. Mercant avanou alguns passos. A conferncia relmpago realizada por Rhodan causara tremendo impacto. Mercant consultou o relgio. Sua voz era calma e amvel como sempre:

Vamos cavalheiros? Ou algum ainda duvida da existncia de raas altamente desenvolvidas alm da nossa? Em caso negativo, rogo-lhes que comuniquem aos respectivos governos o resultado de nossas conversaes. Estarei em Washington durante os prximos dias. Viajamos junto, general? Pounder concordou com um aceno. E o que acontecer caso o voo de Rhodan acabe em insucesso? indagou uma voz. Pertencia a Kosselov, o chefe do Servio Secreto Oriental. Mercant enxugou o suor da testa com as costas da mo. Neste caso, s nos restaria fazer votos pela no descoberta da Terra. Meus senhores, neste momento imprescindvel alertar nossos governos para o fato de que no estamos mais ss! E seria mais do que oportuno renunciar de uma vez por todas a qualquer preconceito ainda existente contra a unidade universal. A Humanidade no pode apresentar-se desunida diante de eventuais invasores csmicos. O grupo se desfez. Fao votos pelo xito da expedio! murmurou Petronski. Se os dados registrados pelos localizadores forem corretos, Rhodan vai se meter num verdadeiro inferno. Qual a capacidade de reao da Good Hope? Tudo depende das armas possudas pelos adversrios desconhecidos! Bem, aguardemos! respondeu Petronski. Vou preparar o alarma atmico em minha rea de comando. Pois gostaria de estar razoavelmente preparado caso seres estranhos comecem a se interessar por ns.

A densa floresta de Vnus ainda reverberava com o eco da estrondosa decolagem da Good Hope, porm a nave j desaparecera no turbilho convulso que sua ascenso provocara na cobertura de nuvens do segundo planeta do sistema solar. As massas de ar violentamente deslocadas e comprimidas haviam sido aquecidas at quase a incandescncia; uma faixa luminosa revelava o rumo tomado pela nave, que decolara verticalmente, aps vencer a distncia Terra-Vnus em cerca de quarenta minutos. Para Perry Rhodan, a escala em Vnus no passava de um breve pouso com a finalidade de colher informaes. Porm estas informaes eram de vital importncia. que o crebro-rob, relativamente pequeno, existente na rea 147

terrestre da Terceira Potncia no continha dados sobre o provvel sistema planetrio do sol Vega; portanto, Rhodan alimentava a vaga esperana de encontrar algo no computador gigante de Vnus. O monstro mecnicopositrnico, construdo por cientistas arcnidas na remota era de sua expanso galctica, fornecera de fato os dados que Perry Rhodan precisava. O mais difcil fora convencer Thora e Crest da necessidade do pouso prvio em Vnus. Mas, por trs do sorriso amvel, a exigncia de Rhodan era explcita: s arriscaria a transio para Vega, a apenas vinte e sete anosluz de distncia dali, se pudesse obter primeiro dados reais e concretos sobre a famlia planetria da estrela gigante. Thora a Crest encerraram-se em teimoso mutismo. A situao a bordo da Good Hope beirava perigosamente os limites de uma sria desavena. E Rhodan percebia a necessidade urgente de chegar a uma soluo mediadora. A consulta ao gigante positrnico, mil vezes mais eficiente do que o crebro retirado da Good Hope e instalado na Terra, resultou positiva. Realmente, as naves arcnidas tinham explorado as vizinhanas do Sistema solar h cerca de dez mil anos, em contagem terrena de tempo, por ocasio das expedies migratrias ento efetuadas. A fortaleza em Vnus fora construda com a finalidade de servir como uma espcie de refgio csmico para situaes de emergncia. Na ocasio, os atualmente degenerados arcnidas deviam encontrar-se ainda em plena posse de sua capacidade mental e criativa. Nada mais natural, portanto, do que acumular informaes acerca do armamento vizinho Terra. Perry Rhodan contara com isso. Mas, para Thora e Crest, era uma inesperada surpresa. Como o crebro-rob do cruzador de pesquisa destrudo no continha tais dados em seu banco de memria, os dois arcnidas haviam concludo que o computador gigante de Vnus nada saberia tambm acerca do sistema planetrio de Vega. Rhodan viu-se obrigado, a contragosto, a chamar a ateno do cientista Crest para um engano frequentemente cometido por sua raa: o arquivo positrnico central do distante planeta rcon no era to completo quanto os arcnidas julgavam. Acabavam de ter uma prova positiva disso. De onde se poderia concluir que muitas das expedies feitas pelos arcnidas a mundos afastados jamais haviam sido reveladas e registradas. Fato que Crest costumava negar com veemncia. Provido com informaes essenciais, Rhodan levantou voo de Vnus, mas agora com seu rumo bem traado. *** Na cabina de comando da nave esfrica mal se ouvia o ronco surdo dos propulsores trabalhando em carga mxima. Carga mxima; isso significava a expulso, velocidade exata da luz, de um jato de partculas coerentes, compactadas por um campo energtico gerado em espao hiperestrutural. Perry Rhodan e os arcnidas denominavam o processo onda de corpsculos, noo que provocara verdadeira sensao nos meios cientficos terrestres. A tecnologia arcnida parecia estar ferozmente empenhada em invalidar as teorias prevalentes na Terra, e em tornar realidade impossibilidades cientficas. A julgar pela ltima aula de Rhodan na mundialmente famosa Academia Espacial, seria preciso esquecer a maior parte do que os homens

tinham aprendido at ento caso quisessem enfronhar-se nos conhecimentos arcnidas. Ou ento reformular por completo a maneira de ver as coisas. Pulsopropulso e onda de corpsculos eram conceitos explicveis apenas atravs da matemtica pentadimensional. A Good Hope acelerou na razo aparentemente alucinante de quinhentos quilmetros por segundo, o que, em teoria, lhe permitiria alcanar velocidade igual da luz em dez minutos. Tambm aqui se aplica o princpio claramente estabelecido para a velocidade relativstica, de acordo com a simples relao linear de que a velocidade igual a tempo vezes acelerao constante. Para o observador na Terra, no entanto, aps dez minutos de acelerao constante, a nave teria alcanado apenas uma velocidade correspondente a 70% da luz. Para Rhodan se tornavam aplicveis os conceitos mais elementares da contrao relativstica proporcional do tempo. Sob o ponto de vista dos conhecimentos humanos, as equaes envolvidas eram bastante complexas; porm, arcnidas do nvel de Crest costumavam fazer os clculos mentalmente. O domnio de uma nave interestelar acarreta inmeros problemas. A despeito de sua excepcional capacidade cientfica,, Rhodan e Reginald Bell se defrontariam com obstculos insuperveis no fosse o hipnotreinamento recebido dos arcnidas. Rhodan pilotava com mo firme e nimo tranquilo a nave, em seu vertiginoso voo pelo sistema solar. Os controles quase totalmente automatizados permitiam que a Good Hope fosse controlada por uma s pessoa em caso de necessidade, desde que esta estivesse familiarizada com a tcnica arcnida. Crest e Thora aguardavam a transio iminente com a indiferente calma provinda do hbito. Rhodan e Bell, no entanto, no escondiam seu nervosismo, apesar de terem sido devidamente preparados para a experincia. E as coisas corriam bem demais!... Os clculos necessrios para o vencimento de um trecho espacial correspondente a, vinte e sete anos-luz j estavam sendo feitos, com Vega por objetivo final. Compilando os dados bsicos fornecidos pelos localizadores a distncia do alvo, a massa da nave e os campos gravitacionais prevalentes o computador galatonutico calculou a taxa de impulso, conceito completamente incompreensvel para pessoas comuns, e que os arcnidas denominavam hipervelocidade de fuga universal. Rhodan sabia muito bem que o rompimento da barreira da luz no podia ser nem concebido nem explicado com a matemtica terrena. Portanto viu-se obrigado a relegar ao esquecimento toda sua bagagem de aprendizado tradicional e guiar-se apenas pelos preceitos da cincia arcnida. Era suficiente para provocar tanto nele como em Bell profundos conflitos emocionais. Haviam passado por todas as experincias possveis e imaginveis, o que no os impedia, porm de se sentir agora como o homem prhistrico diante de seu primeiro contato com o fogo: sabiam como us-lo, porm ainda ignoravam que ele podia igualmente ferir e matar. O rudo dos quatro pulsopropulsores sincronizados intensificou-se, lembrando trovoada roncando ao longe. Quanto mais a Good Hope se aproximava da velocidade exata da luz, tanto mais acelerado se tornava o trabalho das mquinas de fabricao extraterrena. 148

A rbita terrestre ficara para trs. A nave afastava-se do Sol, a fim de iniciar o salto hiperespacial ainda no mbito do sistema solar. Quando o ponteiro do velocmetro chegou a uma frao centesimal da marca que indicava a velocidade da luz e os sinais acsticos do piloto automtico principal clamaram por empuxo adicional, Rhodan soltou as mos dos controles e girou em sua poltrona. Apenas os lderes da reduzida tripulao se encontravam reunidos na cabina de comando. Nas numerosas telas de observao externa cintilavam sis remotos, muitos dos quais deviam possuir sistemas planetrios. Um rpido toque no comutador extinguiu as luzes piscantes no painel do controle. Thora olhou para Rhodan intrigada, perguntando em tom inquieto: Por que suspendeu a acelerao, Rhodan? O comandante ergueu-se lentamente de seu assento. Bell ficou na expectativa. Algo estava errado. O excelente hipnotreinamento que recebi me gravou firmemente na memria que no aconselhvel iniciar um hipersalto de dentro de um sistema planetrio explicou Rhodan, pausadamente. Vamos prosseguir em queda livre at atingir a rbita de Jpiter, em velocidade um por cento abaixo da luz. Prefiro no provocar indesejveis distrbios no campo magntico da Terra. Querem vir comigo at a cantina? Bell ligou os hipersensores, para deteco imediata de qualquer corpo estranho, conectando-os com os projetores dos anteparos de defesa. Depois seguiu Rhodan. O piloto automtico inteiramente positrnico merecia total confiana, mais do que qualquer ser humano. John Marshall, o mutante dotado de qualidades telepticas, sondou de longe os dois arcnidas. No conseguindo penetrar nas mentes bloqueadas, virou-se para pedir auxilio menina magra, de olhos imensos. Betty Toufry brindou-o com um ligeiro sorriso que, no entanto, no tinha nada de infantil. Com um movimento de ombros, deu a entender que tambm ela no conseguia captar o contedo mental dos extraterrenos, apesar de seus dons serem mais fortes do que os de Marshall. Tako Kakuta, o diminuto japons que ainda h pouco estivera de p ao lado de Bell, desapareceu de repente. O jovem com o espantoso dom da teleportao preferira mais uma vez o caminho mais curto. Era parte de sua constante prtica e treinamento. Alm de Marshall, Betty e do franzino japons, encontravam-se a bordo duas pessoas que Bell antes da decolagem conhecia apenas de nome. Rhodan mandara dois caas espaciais ultrarrpidos ir busc-los em Vnus, onde ambos concluam seu curso de especializao. Dizia-se que Wuriu Sengu, o japons gordo e troncudo, era capaz de enxergar atravs de corpos slidos usando exclusivamente sua fora mental. Mineiro de profisso, sempre maravilhara seus companheiros com sua infalvel precognio da produtividade de tal ou qual nova galeria de carvo aberta. O Corpo de Busca de Mutantes da Terceira Potncia fora descobrir Sengu no Japo. Ralf Marten, nascido igualmente no Japo, filho de um comerciante alemo e me nativa, possua dotes ainda mais espantosos. Tambm ele pertencia gerao vinda ao mundo pouco aps a exploso atmica sobre Hiroshima. O alto e esbelto jovem era capaz de abolir temporariamente a prpria identidade, assumindo parapsicologicamente a de outra pessoa. Via por seus olhos e ouvia por seus ouvidos,

sem que a vtima encontrasse meio de eximir-se dessa invaso. Capacidade que poderia explicar o extraordinrio xito de Ralf Marten no mundo dos negcios. Tako Kakuta, cuja mera presena provocava acessos de irritabilidade em Reginald Bell, possua o dom da teleportao. Sem qualquer artifcio, transportava seu corpo para outro local em questo de segundos. Betty, a menina, era duplamente excepcional. Alm de seus poderosos dons telepticos, era capaz de executar a telecinsia: usar seu poder mental para mover objetos sem toc-los com as mos. Estranhos tripulantes aqueles cinco mutantes! Para os arcnidas, cuja cultura mais adiantada admitia tais fenmenos, o grupo ainda era considerado tolervel. Mas os tripulantes humanos comuns consideravam-nos verdadeiras monstruosidades. Claro que jamais algum expressava esta opinio em voz alta, evitavam at pensar nisso, porm era a maneira de ver que predominava entre os demais membros da tripulao. Na espaosa cantina da nave auxiliar do cruzador arcnida, adaptada s necessidades humanas, formou-se uma ntida barreira de separao entre os mutantes e os cinquenta homens da tropa de choque destacada para a misso. Apenas olhares carregados de respeito, admirao incontida, desconfiana e curiosidade voavam de um lado para outro. O Exrcito de Mutantes, unidade especial da Terceira Potncia, constitua poderoso fator de segurana. Era compreensvel que os cinquenta integrantes da tropa de choque se sentissem inferiorizados, a despeito de sua formao categorizada. Rhodan tinha plena conscincia de no poder harmonizar em uma s gerao o cisma profundo entre pessoas normais e mutantes. Portanto, ele contentava-se em obter um convvio razoavelmente tolervel entre os dois grupos. Reinava na cantina um clima feito de extrema tenso, excitamento e conformada resignao. Esta provinha principalmente de Reginald Bell, que via suas enrgicas objees expedio interestelar serem completamente ignoradas. Rhodan foi breve. O impaciente olhar para o relgio denotou que no estava disposto a perder tempo com argumentos prolixos. Assim que chegarmos rbita de Jpiter, partimos para o primeiro salto hiperespacial jamais realizado por homens! anunciou, calmamente. No entanto, seu nervosismo ntimo era aparente. Peo-lhes encarecidamente que obedeam risca s instrues dadas. Os doutores Haggard e Manoli se encarregaro da assistncia mdica assim que emergirmos no hiperespao. A ocorrncia de danos fsicos pouco provvel; a mente tambm no ser afetada. Se o processo fosse perigoso, a raa arcnida teria sido extinta dez mil anos atrs. Mantenham o maior relaxamento possvel durante a transio. A desmaterializao inevitvel durante o fenmeno de passagem para o hiperespao pentadimensional. Nossos organismos sofrero uma passageira soluo de continuidade, pois no podem subsistir no estado presente num plano supernatural. Mas podem estar certos de que, por ocasio do regresso dimenso quadridimensional de nosso mundo normal, cada qual encontrar novamente seu apndice no lugar exato determinado pela me-natureza. Mais uma observao... Rhodan percorreu a atenta audincia com um olhar imperscrutvel. 149

O crebro-rob de Vnus forneceu-me dados exatos sobre o sol Vega. De acordo com ele, a estrela contava a dez mil anos, tempo terrestre, com quarenta e dois planetas. Fato nada surpreendente, em vista de suas dimenses gigantescas. Uma expedio arcnida andou explorando a rea na poca mencionada, colhendo informaes detalhadas. Vida inteligente s foi constatada no oitavo planeta, denominado Ferrol. Consta que os ferrnios tm aparncia humana; pelo menos possuem dois braos, duas pernas, uma s cabea e andam eretos. Quando os arcnidas visitaram Ferrol, os nativos acabavam de descobrir a plvora. O que nos permite deduzir que atualmente, dez mil anos aps, possuam armas nucleares, ou estejam capacitados para viagens interestelares. Podemos deparar com uma raa altamente desenvolvida; ou com um monte de detrito planetrio, girando deserto e solitrio em torno de seu sol, inteiramente arrasado pela radioatividade. Seja como for, estejam preparados para surpresas e mantenham a calma. Recomendo uma hora de sono para quem conseguir adormecer. Seria timo passar pela transio em estado de sonolncia. Rhodan despediu-se com uma breve saudao e voltou cabina de comando. O capito Klein dispensou os homens. O major Deringhouse, responsvel pelos dois caas arcnido-terrestres trazidos a bordo, decidiu ir inspecionar seus aparelhos. Ao acionar a porta blindada que dava acesso ao hangar dos avies, ele murmurou consigo mesmo: Sei l, a coisa no me cheira bem! Bell alimentava dvidas semelhantes. Dispensando o elevador antigravitacional, subiu resfolegando pela escada espiral de emergncia. Entrando na central de comando repleta de instrumentos que ainda lhe aturdiam os pensamentos, Bell percebeu um ligeiro claro sua frente. Do nada emergiu um vulto humano que, em frao de segundos, se materializou na frgil e inequvoca silhueta do japons Kakuta. A face infantil e compenetrada mostrava um amvel sorriso: Esqueceu seu quepe, capito! disse ele. Aqui est! Contando mentalmente at trs, Bell desferiu um soco na direo do risonho jovem. Mas como este voltara a tornar-se invisvel, no havia o que acertar e o golpe se perdeu no ar. Bell encaminhou-se para o assento do copiloto. Rhodan recebeu-o com expresso impassvel; mas as minsculas rugas nos cantos dos olhos revelavam vontade de rir. Os mutantes tm ordem para treinar seus excepcionais poderes sempre e onde puderem! comentou, ironicamente. Bell fixou o olhar sobre as telas fronteiras, sem dar resposta. Marte, o planeta vermelho, aparecia no quadrante direito superior da tela de estibordo. A Good Hope cruzava em velocidade mxima. Thora, a esguia arcnida, ocupava o assento diante do computador galatonutico. Sua expresso era enigmtica. Como se sente? indagou Rhodan. tima, obrigada! Perry, voc se parece com um campo energtico instvel, pronto a entrar em colapso a qualquer momento. Sem responder, Rhodan mantinha o olhar fixo para a frente. Em algum lugar das profundezas do espao devia estar o ponto cujas coordenadas estavam sendo levantadas

pelo computador. Era essencial que o hipersalto se processasse exatamente na frao de segundo determinada. Thora lanou um olhar suplicante para Crest. No sabia por que se sentia de repente to deprimida.

A transio se processou com a rapidez de um relmpago. Fugaz demais para ser percebida pela conscincia. Mal ressoou nos ouvidos o reboar estrondoso dos conversores do campo estrutural, acionados espontaneamente, as telas refletiram luz violeta e tudo se transformou de repente.

A cabina de comando parecia o olho incandescente de um gigante mitolgico; o aparelhamento foi se dissolvendo em nvoa e desapareceu. A incipiente sensao de dor era aguda e lancinante. Cessou ao atingir o auge, como se o sistema nervoso tivesse se desligado espontaneamente. Dentro do campo estrutural erigido com toda a energia disponvel, a fim de excluir por completo a entrada de qualquer fora quadridimensional, a Good Hope transformou-se num corpo incapaz de continuar mantendo sua estabilidade. A fsica avanada dos arcnidas dava ao fenmeno o nome de efeito de sublimao. Ao mesmo tempo, as ondas corpusculares que acionavam os pulsopropulsores convertiam-se em unidades energticas pentadimensionais, uma vez que tambm no conseguiam conservar as caractersticas normais dentro do campo de absoro esfrico. Portavam-se como gua diante de uma fonte trmica intensa: era forada a vaporizar-se, por no poder continuar em estado lquido no ambiente modificado. Rhodan tentara passar pela transio em estado consciente. Porm no havia evidentemente diferena entre crebros arcnidas e humanos neste particular. Seu ltimo pensamento, antes de penetrar no hiperespao, foi para a futura rematerializao. Afinal, transformar matria em energia era simples; porm nunca se conseguira obter substncia fsica de energia pura, fosse qual fosse seu estado ou constituio. Todavia, no caso de uma transio, o efeito ocorria forosamente, s que a rematerializao consistia apenas na reverso exata ao estado de origem. O processo todo durou pouqussimo. O anterior conceito relativista de tempo perdera toda a validade. Anos 150

podiam valer por segundos, e vice-versa. A sombria cor vermelha ainda predominava no ambiente quando a dor excruciante voltou, aliada a aguda sensao de desintegrao. Mas os contornos dos objetos eram novamente visveis na cabina de comando. O regresso ao universo normal foi espontneo, sem qualquer estgio intermedirio. A viso clareou, os sentidos retomaram o funcionamento normal, como se nunca o tivessem interrompido. Apenas as imagens captadas pelas telas eram radicalmente diferentes. Nos vdeos frontais brilhava de forma deslumbrante uma imensa estrela, que, de forma alguma, poderia ser confundida com o sol terrestre. Era grande e quente demais para isso, alm de irradiar luz mais clara. Perry Rhodan foi arrancado do estado semiconsciente pelo zumbido do sistema de alarma. Um gemido de dor acabou de acord-lo. Ao seu lado, uma voz preocupada dizia: Parada dura, no chefe? Tudo em ordem agora? Rhodan viu-se diante de Tako Kakuta. O mutante capaz de teleportao achava-se de p diante do painel de controle aparentando total indiferena. Seno...! suspirou o comandante. Como que voc?... Ora, estou mais do que familiarizado com o processo. Rematerializaes so sempre iguais, quer sejam provocadas por foras fsicas ou psquicas. Com o tempo a gente se acostuma, pode crer. O alarma, comandante! Os localizadores detectaram algo. Rhodan no se preocupou com as irritadas exclamaes de seu copiloto, que levantava cambaleante do assento. Com a face contrada de dor, Bell apalpou os membros, um por um. Mas o sinal de alarma seguinte fez com que ele ficasse instantaneamente alerta. Tambm Crest e Thora davam sinais de vida. Das vrias sees da nave chegavam comunicados dizendo que estava tudo bem. Haggard e Manoli confirmaram o bom estado da tripulao. O alarma fora ativado pelos sensores estruturais da prpria nave; tinham detectado violentas deformaes na estrutura do espao. Os sinais continuaram a manifestar-se por alguns momentos; depois foram rareando, at que a ltima lmpada se extinguiu. Rhodan fitou os companheiros em silncio. Estavam todos presentes e, ao que parecia, sem ter sofrido o menor dano. A atitude de Thora denotava tal superioridade e condescendncia que Rhodan no ousou expressar a pergunta que lhe queimava os lbios. Bell, no entanto, no se dominava to bem. Vacilando, e com a vista turva, aproximou-se das telas, indagando: Chegamos inteiros? Isso ai Vega? Soberbamente, a arcnida respondeu: Que acha? As hipertransies de nossas naves sempre se processam com absoluto xito! Saltamos por cima de vinte e sete anos-luz? Bell engoliu em seco, praguejando baixinho. Sem mais comentrios, voltou sua poltrona, e ps-se a recolher as informaes que iam sendo fornecidas, numa fita, pelo painel de controle. Sim, tudo corria muito bem. Um acontecimento indito e espetacular para a tripulao humana decorrera com a preciso de um mecanismo de relgio bem ajustado. E ningum parecia impressionar-se com isso, muito menos os arcnidas. Crest postara-se, fremente, diante dos calculadores dos

sensores estruturais. O resultado dos clculos, inteiramente automticos, indicava a aproximao do primeiro planeta. O fato era confirmado pelos hipervelozes localizadores; seus impulsos se projetavam na dianteira da Good Hope, sendo refletidos com a mesma incalculvel rapidez. Nas telas comearam a brilhar inmeros pontinhos verdes. Eram eles que despertavam o ardoroso interesse do cientista arcnida. Nossas naves! murmurou Crest, comovido. E uma frota inteira! Veja as indicaes dos sensores estruturais, Rhodan: mais de cinqenta delas emergiram quase simultaneamente do hiperespao. Quando, exatamente? indagou Rhodan, com fria impassibilidade. Bem ao mesmo tempo que ns. timo! exclamou Rhodan. Portanto no devem ter detectado o abalo estrutural que provocamos com nossa apario. Coincidncia benfica, no? Seria conveniente proceder a um reconhecimento mtuo interveio Thora, excitada. No sinto disposio para prolongar as buscas. Mande calcular o curso para o oitavo planeta, por favor. Garanto que daremos com nossas naves de pesquisa l. , talvez tenha razo, Thora... respondeu Rhodan com voz pausada. Depois levantou a voz, ordenando energicamente: Bell, todos em prontido de combate! D alarma geral. Thora, encarrregue-se dos localizadores. Bell, voc fica com o comando do centro de armamento! Bell no fez comentrios. O brilho dos olhos de ao do chefe lhe dizia o suficiente. As campainhas de alarma se fizeram ouvir em todas as dependncias da nave. Entreolhando-se alarmados, os homens fizeram seus preparativos. Deringhouse anunciou pelo intercom que os dois caas estavam prontos para a manobra de ataque. Voc enlouqueceu? gritou Thora, com os olhos vermelhos flamejando de ira. Ereta, diante do homem alto e magro, tremia de dio. Talvez sim, talvez no... replicou Rhodan com a maior tranquilidade. Mas no sou louco bastante para me precipitar brio de alegria num sistema planetrio desconhecido. J lhes disse mais de uma vez que no creio na existncia de naves arcnidas. Queira ocupar sua posio de combate, por obsquio. Furiosa, Thora obedeceu, sob o olhar indiferente de Rhodan. Capito Klein! Cuide da orientao... ordenou Rhodan, tranquilo. Wuriu Sengu, mantenha-se atento. Atravessaremos o sistema Vega em cerca de oito horas. So quarenta e dois planetas, com distncias fabulosas entre um e outro. Obrigado, tudo! Ao retomar seu lugar de piloto, os reatores do circuito externo comearam a funcionar ruidosamente. Em torno do revestimento da nave foi-se formando, aps breves lampejos luminosos, o anteparo protetor de unidades energticas extradimensionais. Seguiu-se o campo repulsor de corpos materialmente estveis. Com isso, a Good Hope munira-se dos recursos defensivos mais avanados da tecnologia arcnida. Os pontinhos verdes continuavam a luzir nas telas dos sensores. Distantes ainda, a mais de trs horas-luz, que a Good Hope percorreria com sua velocidade normal. Exijo uma transio de curta distncia! gritou Thora. 151

Rhodan no lhe respondeu. Thora calou-se, porm era evidente que no se conformava. Ao fundo da cabina, os cinco mutantes formavam um grupo unido e quieto. Betty Toufry e John Marshall captavam sensaes e pensamentos que nenhum mortal comum perceberia. Momentos aps, a menina murmurou, baixinho: Ouo almas chorando! Tem gente morrendo. Muitos mortos. O espao est repleto de lamentos e soluos. Desespero, dor, morte! Os olhos profundos estavam dilatados, vastos como o espao csmico. Bell fitou-a, impressionado. Nas telas dos detectores da nave interestelar os pontos verdes se multiplicavam. Rhodan ordenou alarma total, o sistema positrnico de mira entrou em funcionamento. No vdeo, Vega brilhava como o olho ciclpico de um deus ameaador. L adiante, nas profundezas do sistema planetrio da grande estrela, sucedia algo ainda no de todo compreensvel... *** O grito ecoou surdamente na cabina de comando. Ningum havia contado com o que estava acontecendo e os fatos tinham chegado de surpresa, precipitando-se sobre eles como uma gil fera dando o bote. A gigantesca Vega, principal estrela da constelao da Lira, refletia-se nos vdeos como uma imensa bolha de sabo iridescente. Um sol de propores verdadeiramente avantajadas. Com isso, a tripulao tardou a discernir os longnquos raios luminosos, finos como fios de cabelo, e o relampejar contnuo de minsculas exploses. Apenas as telas amplificadoras, com sua magnitude de foco, acabaram revelando a ocorrncia de um tremendo conflito nas imediaes da rbita do dcimo quarto planeta. Cinco minutos aps a deteco positiva, os hipervelozes sensores de localizao se fizeram ouvir. Seu estridente clamor ainda prosseguia. O equipamento altamente sensvel, que reagia presena de descargas energticas, no fora instalado em vo. Mas era tarde demais, pois a Good Hope seguia com a mesma velocidade, quase igual da luz. Portanto seria impossvel desviar das naves surgidas de maneira to inesperada, ou esquivar-se de passar atravs de suas confusas trajetrias. Os propulsores gmeos de estibordo rugiram numa furiosa exibio de fora. Um desvio mnimo de rumo bastaria, naquela velocidade alucinante, para arrancar a Good Hope da rea imediata de perigo. Mas os amortecedores de inrcia protestaram guinchando, obrigados a dissipar a energia que Rhodan canalizara momentos atrs, para os projetores dos anteparos de defesa. A seta luminosa que se lanava contra a Good Hope no podia estar se movendo com a velocidade da luz. Pois se estivesse, os videoscpios s captariam sua imagem no momento do impacto. Porm ela vinha com rapidez suficiente para arrancar exclamaes de susto dos homens na cabina de controle. Conheciam o cintilante fenmeno; por trs de seu aspecto inofensivo se escondia a morte. Rhodan acionou novamente o reostato dos propulsores de estibordo. Porm era impossvel forar uma mudana de rumo acentuado naquela altura. Tambm a tcnica arcnida tinha as suas limitaes e continuava aceitando o princpio de que um corpo voando velocidade da luz no pode ser detido em instantes. E as manobras de

esquivamento no podiam ser executadas abruptamente, nem em ngulo reto. O mximo que se podia conseguir era uma deflexo curva, com um arco de pelo menos dois milhes de quilmetros. Afinal, massa em movimento era massa em movimento e nada podia ser feito a respeito. No entanto, a manobra forada, que submetia o material da nave a uma rigorosa prova de resistncia, bastou para arrancar a esfera da zona perigosa no momento crucial. A seta luminosa, formada por um fogo energtico concentrado de alta intensidade, passou a um escasso quilmetro da nave desviada, perdendo-se no vazio do espao interplanetrio. Bela recepo! reclamou Rhodan, furioso. Muito plida Thora encarou o comandante, cujos traos se contraam de preocupao. A seguir, aconteceu o que era inevitvel diante daquele aglomerado de naves. Os pontinhos anteriormente avistados apareciam agora nos videoscpios como corpos volumosos, agrupados no espao em fileiras densas e traando na escurido profunda do cosmo uma filigrana multicolorida. A exclamao de angstia viera de Crest. Com os olhos fixos nas telas, ele fitava estarrecido, as naves que apareciam nitidamentes. Eram de dois tipos diversos. Klein focalizava justamente uma delas no localizador de curta distncia. Tratava-se de uma das unidades ovoides, presentes na rea conflagrada em ntida superioridade numrica. O propulsor traseiro desta nave expulsava jatos de luz extremamente intensa, cujo brilho ofuscante feria os olhos. Porm a quantidade delas no impedia que fossem rapidamente dizimadas pelas naves adversrias. O espao interplanetrio de Vega enchia-se de catastrficas exploses nucleares, sob o efeito das quais as naves ovoides se desintegravam em nmero crescente. Pareciam completamente indefesas, o que se poderia atribuir em primeiro lugar volumosidade excessiva. Os computadores j haviam revelado a Rhodan que as naves desconhecidas possuam reduzida taxa de acelerao. Com isso, suas manobras eram penosamente lentas. E iam-se transformando em bombas, uma a uma, sob o impacto das setas luminosas. Elas no tm anteparos protetores! gritou Klein, excitado. Nem sistema detector de energia, chefe! No passam de tartarugas, no tm chance alguma! Rhodan atentava para suas ousadas manobras de esquivamento. Caso a Good Hope prosseguisse no rumo atual, mergulharia inevitavelmente no grosso da confuso. Crest deixou escapar nova exclamao. No vdeo mais amplo da popa surgiu outro tipo de nave. Em contraste com as rotundas e pesadas formas antes avistadas, estas apresentavam o aspecto de um longo e delgado cilindro. No meio deste destacava-se um forte abaulamento central. Como se algum tivesse atravessado uma castanha com um lpis, deixando-a espetada exatamente no meio. Depressa! Aumente a deflexo! gritou Crest, fora de si. Sua habitual compostura desaparecera agora. Naquele instante, o sbio arcnida no era mais do que um trmulo feixe de nervos. A resposta de Rhodan era dispensvel. Com os propulsores soltando fogo, a Good Hope procurava evitar o centro da batalha, porm continuava sendo alvejada. Havia uma quantidade excessiva das misteriosas e desconhecidas naves espalhadas num extenso setor espacial de Vega. Mais uma vez perceberam, no ltimo 152

instante, a seta luminosa, quase to rpida como a luz. O sistema de deteco positrnico entrou em ao automaticamente, porm os propulsores recusavam fornecer empuxo mais poderoso. J estavam funcionando com carga mxima. A seta atingiu a Good Hope em cheio. E ela saltou fora de seu curso, rodopiando, como uma bola chutada com violncia. No amplo videoscpio externo brilhou uma descarga luminosa de fulgor ofuscante; um tremendo estouro acompanhou o fenmeno luminoso. O corpo da nave, feito de ao arcnida, ps-se a reverberar como um sino, em consequncia das vibraes resultantes do impacto. O imaterial dedo de fogo continuou sua trajetria pelo espao. L longe, uma das naves cilndricas se afastava velozmente. Fora de sua cpula armada que partira o tiro. Os tripulantes da cabina de comando viram Rhodan rir. No podiam ouvir a risada, pois o eco trovejante produzido pelo tiro quase fatal ainda reboava pelo recinto. Crest continuava de p diante das telas. A rea conflagrada foi ficando para trs. As naves espaciais, fielmente retratadas h pouco, voltaram a assumir a forma de pontinhos luminosos. Em troca, a relativamente pequena nave esfrica dos arcnidas deixou de ser alvejada. Muito atrs da Good Hope, as naves ovides continuavam a explodir. Seu nmero se reduzia mais e mais, principalmente porque novas formaes inimigas acabavam de emergir do hiperespao. A ltima situao crtica surgiu quando atravessaram com velocidade alucinante uma massa de gs incandescente. Segundos antes, uma das naves ovides explodira no local, atingida pelo inimigo. Os anteparos protetores externos uivaram novamente seu protesto, mas a Good Hope conseguiu passar inclume. frente dela brilhava o dcimo quarto planeta de um sistema solar nunca imaginado. Parecia tratar-se de uma imensa esfera gasosa, semelhante a Jpiter. Rhodan desligou os propulsores de estibordo; a cessao do barulhento ronco do motor foi bem-vinda e a nave dirigiu-se em queda livre para o ainda distante planeta. Grandes recursos que eles no possuem! comentou Reginald Bell, com a irritante calma de um homem que nada consegue abalar. Ser que consideram aquela beliscadinha arma energtica? Quem tem comentrios a fazer? Bell olhou de esguelha para Rhodan, que se levantava do lugar do piloto. Vagarosamente, aproximou-se dos dois arcnidas. Crest esboou um gesto de recuo diante do sorriso semidisfarado do comandante. Mas logo Rhodan reassumiu o ar severo do inflexvel piloto de provas que no admitia situaes ambguas. Estava querendo dizer qualquer coisa antes de sermos atingidos disse Rhodan. O que era? O aspecto de Crest era lamentvel. Plido e desfeito, afundara numa poltrona. Eu estava enganado! murmurou o grande cientista, com voz embargada. Cometi realmente um erro! Perdoe-me! Um erro? Ora, isso no novidade que abale o mundo. O que ia dizer no momento do ataque? Os olhos vermelhos de Crest suplicavam: sua perturbao era evidente. Aquelas naves cilndricas, com o bojo central... eu as conheo! Qualquer arcnida as conhece. No pode

haver dvida. S uma raa em toda a galxia emprega esse sistema extraordinariamente incomum de aeronaves. E de onde vm eles? Crest vacilou. O Dr. Haggard conduziu-o de volta sua poltrona. Dali, o sbio arcnida explicou, abalado: No rcon, claro. A raa dos tpsidas provm de um tronco reptlico. So altamente inteligentes, ativos e cruis. No tm nada de humanos! Dominam trs pequenos sistemas solares. Seu mundo principal Topsid. Em relao Terra, o sistema fica a cerca de oitocentos e quinze anos-luz, no setor de rion. O planeta Topsid gravita em torno de Orion-Delta, a estrela dupla. Uma tem luz branca; a da outra roxa. No posso imaginar o que que os tpsidas procuram aqui. Foi primeira raa colonial que se sublevou contra o poder do Grande Imprio. H uns mil anos, em tempo terrestre, enviamos algumas expedies punitivas contra eles. Rhodan deu uma curta risada. H mil anos! repetiu, suspirando. Ora, meu caro! E ainda queria me convencer de que seu povo conseguiu reunir energia suficiente para organizar uma poderosa expedio de pesquisa! Alis, eu posso revelarlhe o que esses sujeitos procuravam. Ns? indagou o capito Klein, inquieto. Exatamente! E ns, patetas, lhes fizemos o favor de nos colocar diretamente na mira de seus canhes energticos! Estamos s voltas com uma poderosa nao galctica e a Terra tem desesperadamente pouco com que se opor a ela. No adianta aborrecer-se, Thora! Seu famoso Grande Imprio encontra-se em derrocada. tempo dos arcnidas tomarem conhecimento do que se passa na periferia da galxia. Ainda julga conveniente chamar alguma daquelas naves pelo rdio? evidente que os tpsidas conhecem navegao interestelar. Talvez lhe ofeream uma carona para rcon, caso se disponha a reconhecer sua posio de descendente dos soberanos arcnidas. As palavras eram ofensivas. A nica reao dos dois arcnidas foi a de abaixar as cabeas. Rhodan afastou-se, mas foi detido pela pergunta de Crest: Mas a quem pertencem aquelas naves pesadonas? Viu com que facilidade eles se deixavam aniquilar? Claro! No passavam de um rebanho de mansas e tranquilas ovelhas diante dos ferozes agressores. Representavam exatamente o papel que nos tocaria, em escala mais ampla, caso os tpsidas resolvessem invadir o sistema solar. Bell quer fazer o favor de tirar os dedos dos controles das armas? Se um s de ns perdermos a cabea agora, teremos aquele bando de lagartixas pululando sobre a Terra amanh. No descobriram, por enquanto, seu pequeno engano; e no daro por ele enquanto os nativos de Vega continuarem a reagir de maneira semelhante que faramos ns prprios. Mas os coitados s podem se defender, sero inexoravelmente vencidos. Deve se tratar dos seres inteligentes que habitam Ferrol, o planeta de Vega descoberto h dez mil anos por uma viagem de explorao arcnida. Os seres, ento primitivos, evoluram para espaonautas capazes. E esto sendo forados a engolir o angu preparado para ns. Rhodan calou-se. A Good Hope disparava pelo espao sem ser molestada. O campo de batalha tinha ficado longe. E agora? indagou Reginald Bell. Sumimos do cenrio? E, em caso afirmativo, como? Rhodan sentou-se pensativo em sua poltrona de comando. 153

Sim, no interesse da Terra, temos que desaparecer; porm, discretamente. Vamos atravessar o sistema de Vega em velocidade ligeiramente inferior da luz. Depois teremos que arriscar um hipersalto espacial. Tudo indica que a distoro estrutural no ser percebida no meio do caos reinante. Tem alguma coisa a dizer, Crest? O arcnida sacudiu negativamente a cabea. Rhodan deu incio programao. Novamente os propulsores de estibordo da Good Hope entraram em ao, rugindo. A manobra de retorno consumiria um considervel espao de tempo, pois Rhodan no pensava em desacelerar at zero, para depois rumar em sentido oposto. As ordens se sucederam, breves e concisas. No plo superior da nave esfrica, o major Deringhouse saiu, resmungando, da carlinga de seu caa. Havia contado o tempo todo com uma emocionante expedio punitiva. Trs minutos aps, os sensores indicaram a proximidade de objetos frente da nave. Destroos juncavam o trajeto a ser percorrido. Era evidente que, recentemente, houvera violenta batalha nas proximidades do dcimo quarto planeta. Interessante! comentou Bell. Ser que h sobreviventes? Suponho que esses tais de ferrnios conhecem trajes espaciais... Bem que poderamos tentar conversar com um deles. Rhodan levou alguns momentos para responder, absorvido por um pequeno ajuste nos controles. Todos os quatro propulsores da Good Hope comearam a rugir; desta vez, porm, com os jatos em reverso. Crest estremeceu. Mal aquele homem esguio tinha acabado de declarar que precisavam afastar-se do sistema Vega o mais depressa possvel, ele recorria a toda a potncia da nave para uma manobra de frenagem. Rhodan era imprevisvel, uma pessoa fenomenal. Ocorreu a Crest que em todo o Grande Imprio no existia mais ningum capaz de tomar decises com tanta rapidez. Armamento em prontido! ordenou Rhodan, em voz rouca. Sabe que a ideia no m, Bell? Parece que bem fcil faz-lo mudar de opinio, no , Perry? disse Thora, ironicamente. s dar um palpite e voc faz exatamente o contrrio do que pretendia antes. Raramente se via Rhodan sorrir to zombeteiro. A face de Thora tingiu-se de rubro sob o olhar do comandante. H um ligeiro engano corrigiu ele, mansamente. No foi sugesto de Bell que me fez mudar de ideia e sim as informaes mais recentes dos computadores positrnicos. Olhe para estes diagramas! Os compridos canudos dos tpsidas no podem comparar-se com a Good Hope em matria de acelerao. Antes que consigam atingir a velocidade da luz, temos dez oportunidades de sumir no hiperespao. As naves ovides dos ferrnios so ainda mais vagarosas. O crebro do computador determinou a natureza da propulso que empregam: geradores de ftons ultraconcentrados. No se pode esperar nenhum rendimento espetacular de propulsores desta espcie. Portanto, vamos examinar de perto o que flutua a na nossa frente, no vcuo. Destroos sem conta! murmurou o Dr. Manoli. Olhe! Os localizadores respondem de todas as direes. Deve haver, de fato, sobreviventes. Betty Toufry olhou para Rhodan com um sorriso tmido. Conseguira ler parte de seus pensamentos. Rhodan fizera a Good Hope parar no porque a sabia superior s naves inimigas. Pensava tambm nos seres vivos talvez

existentes naquela rea vizinha do dcimo quarto planeta, perdidos e abandonados no vazio. A taxa de desacelerao era agora de quinhentos quilmetros por segundo. No hangar dos pequenos caas de bordo, o major Deringhouse tornava a espremer a elevada estatura na apertada carlinga pressurizada. Os homens da tropa de choque fecharam a cpula transparente sobre sua cabea.

A manobra no fora nada fcil, visto que tinha que ser executada sob a intensa atrao gravitacional de um planeta gigante. O nmero quatorze devia ter trs vezes o dimetro de Jpiter. O prprio Crest demonstrou surpresa diante das dimenses enormes daquele mundo. Os destroos do que haviam sido naves espaciais j iniciavam a lenta e inevitvel descida para a superfcie do planeta, atrados pela gravidade, antes que Rhodan conseguisse posicionar a Good Hope em rumo e velocidade adequados para a operao de salvamento. Buscas prolongadas no vazio resultaram no resgate de um sobrevivente. Um, apenas... Aps trazer a criatura para bordo com os jatos de suco, atravs da escotilha estanque, verificaram que se encontrava semimorta por asfixia. Alm disso, o corpo do estranho estava coberto de queimaduras, causadas evidentemente pela radiao ultravioleta da imensa Vega. O pobre ser se mantivera trmulo e intimidado num canto, at que as atenes dos doutores Haggard e Manoli lhe provaram que ningum atentaria contra a sua vida. Tratava-se, efetivamente, de um ferrnio. Descendente dos que uma expedio de pesquisa arcnida localizara h dez mil anos. J haviam ultrapassado a idade da plvora, evidentemente. Porm Rhodan achou que a raa poderia ter avanado mais naqueles dez mil anos. A humanidade havia precisado de apenas quinhentos para chegar da arma de fogo ao primeiro foguete-satlite. Aplicando padro semelhante, os ferrnios deveriam conhecer h sculos as viagens interestelares. Mas seus sistemas de propulso tinham se detido no ponto mximo permitido pelos princpios adotados. Uma evoluo maior requereria conceitos inteiramente diversos. Donde era possvel deduzir que os ferrnios eram incapazes, por natureza, de raciocinar em termos de quinta dimenso; portanto, criar um sistema matemtico 154

correspondente no cabia em sua capacidade mental. E sem essa matemtica em nvel superior, condicionada pelo poder do raciocnio abstrato, as viagens mais rpidas do que a luz eram irrealizveis. Em consequncia, os ferrnios continuavam a fazer uso de seus propulsores qunticos, extraordinariamente eficientes, e que lhes permitiam alcanar facilmente a velocidade da luz. Por outro lado, tinham desenvolvido uma tecnologia fabulosamente exata no campo da micromecnica. Rhodan emitiu assobios de admirao ao examinar superficialmente alguns pedaos dos destroos trazidos para bordo. De uma maneira geral, era preciso reconhecer que os ferrnios eram muito superiores aos homens em todos os sentidos. Jamais a Humanidade havia alcanado um estgio to avanado. Porm ferrnio algum podia medirse com a tcnica superior dos arcnidas. Assim que o ferrnio foi embarcado e quando seus processos mentais comearam a emergir da letargia da exausto total, Rhodan comunicara pelo intercom a toda a tripulao: Ele est voltando a si. Os mutantes vo lanar as primeiras bases para a comunicao, por meio da telepatia. Ordeno que ningum se refira ao planeta Terra. No esqueam que a localizao de nosso mundo deve permanecer em absoluto segredo. Muita ateno neste particular, portanto! Para qualquer ser vivente, seja qual for seu nome ou aparncia, ns somos arcnidas! A Good Hope prova evidente dessa afirmao. Alm disso, a aparncia fsica com os arcnidas nos favorece. Risquem da memria, por enquanto, o fato de sermos terrestres. Esqueam at onde fica a Terra! tudo! A ordem era clara e explcita. Com uma sensao de amargura, os dois arcnidas perceberam que Rhodan se preocupava apenas com seu mundo e com a Humanidade. A atitude poderia passar por egosta. Mas a prpria Thora foi obrigada a admitir, a contragosto, que a camuflagem era absolutamente necessria. Para ela, o sbito aparecimento da raa reptlica fora um golpe severo. O instrumento especial, de funcionamento totalmente positrnico, era mais uma das maravilhas da tcnica arcnida. Era o tradutor automtico. Assim que registrou e classificou os primeiros sons da lngua ferrnia, a comunicao se processou com facilidade. Fazia trs horas que o ferrnio tinha sido recolhido. Betty Toufry e John Marshall anotavam telepaticamente uma srie de dados que eram fornecidos mquina tradutora. Assim a tarefa era relativamente simples. Crest e Thora, valendo-se do privilgio de possuir memria fotogrfica, j comeavam a falar aos poucos a lngua ferrnia. Enquanto isso, a Good Hope continuava a descrever a ampla rbita em torno do dcimo quarto planeta. Perry Rhodan mantinha-se parte do grupo empenhado na conversao, apesar de ser alvo constante dos olhares do estranho. Este parecia ter percebido que era aquele homem alto e magro quem dava as ordens. Rhodan examinou-o atentamente. O ferrnio era de estatura relativamente baixa, porm robusto e de msculos poderosos. Ferrol, seu planeta nativo, possua uma gravidade de 1,4 g. Portanto, o corpo atarracado no era de surpreender. Braos e pernas eram do tipo humanoide; assim como a cabea e a espessa cabeleira. Os olhos eram midos e afundados por trs de uma fronte fortemente abaulada. A

boca era surpreendentemente pequena. A diferena mais flagrante com a raa humana residia na cor da pele, de um azul plido, o que contrastava com os cabelos cor de fogo. Enfim, no se tratava de nenhum monstro. Devia haver, forosamente, diferenas anatmicas, porm era mais difcil determinar o fato de imediato. Atento ao som das palavras que no compreendia, Rhodan tentava analisar uma sensao indefinvel que crescia dentro dele. Nada de concreto e perceptvel; apenas uma vaga e distante noo de perigo iminente. John Marshall acercou-se da poltrona do comandante. O olhar do ferrnio o seguiu. Quando Rhodan se voltou, o estranho empertigou-se, levando a mo direita ao peito. Rhodan acenou com a cabea. O traje espacial do ferrnio era de excelente qualidade, to bem acabado nos detalhes que permitia avaliar com preciso a adiantada tcnica que o produzira. Para Rhodan, era um tanto melanclico constatar o quanto a Humanidade estava atrasada em relao queles seres. No obstante, o ferrnio salvo demonstrava claramente sua convico de encontrar-se diante de gente infinitamente superior ao seu povo. Que h? indagou Rhodan. Problemas? A expresso de seu rosto no me agrada. O telepata mostrou um sorriso contrariado. Crest est enchendo o esprito do estranho com relatos fabulosos e mirabolantes acerca do poderio do Grande Imprio! queixou-se Marshall. Sei disso. Foi ordem minha. Que mais? Ordem sua? Essa no! Tambm deu ordem para contornar todas as questes importantes e ficar perguntando insistentemente sobre o tal mundo da vida eterna? H aspectos que me parecem muito mais merecedores de ateno no momento. Ele no desiste, no ? murmurou Rhodan. A comunicao funciona? Maravilhosamente bem. A mquina fenomenal e Crest j formou um vocabulrio bastante amplo. Vantagem da memria fotogrfica... Que diz o ferrnio sobre a batalha? John Marshall lanou um olhar ao desconhecido. Haggard acabava de administrar-lhe a segunda injeo, que o ferrnio suportou calmamente. Chama-se Chaktor e comandava uma pequena nave, destruda h cerca de vinte e quatro horas. Aqui, diante do dcimo quarto planeta, ficava a primeira linha de defesa. A segunda est sendo dispersada no momento presente. A terceira fica em torno do planeta principal, o oitavo. Chaktor informou que as naves inimigas surgiram a uma semana, de surpresa. O pnico tomou conta de Ferrol. A frota espacial dos ferrnios est sendo totalmente aniquilada. O ferrnio implora freneticamente por ajuda, baseando-se no ilimitado exagero das palavras de Crest. Chefe, isso no me parece direito! Marshall mordeu os lbios. Parecia estar muito perturbado. Que mais possuem os ferrnios? perguntou Rhodan. Muito pouco. No tm a menor noo de viagens interestelares. Da o imenso respeito que nos devotam. Para Chaktor, voc um personagem miraculoso. No possuem anteparos protetores de espcie alguma. Quando uma de suas naves atingida pelos raios energticos, est perdida. Dispem de uma frota espacial muito numerosa, porm formada em sua maioria por naves comerciais, equipadas com armas de pequeno calibre. No conhecem 155

armas energticas. Empregam principalmente projteisfoguete dotados de cabeotes atmicos que explodem por impacto; e so espetacularmente eficientes. Valeram-lhes brilhantes vitrias no comeo da luta. Crest diz que os invasores tpsidas tm armas defensivas verdadeiramente desprezveis. Seus anteparos protetores no valem nada. Chaktor confirmou isso. Mas os tpsidas aprenderam gradualmente a esquivar-se dos foguetes atmicos. Estes alcanam mal e mal 30% da velocidade da luz, e demoram a atingir o alvo. Sabendo disso, os tpsidas tomam medidas preventivas a tempo. Acertam, tambm, os projteis ferrnios em voo com seus raios energticos, fazendo-os explodir muito antes de chegar ao destino. Chefe, ns devamos... Rhodan interrompeu-o com um gesto da mo. Um momento, John! Como que os ferrnios possuem uma frota espacial to vasta? Existem outros seres inteligentes por aqui? S subdesenvolvidos. Os ferrnios povoaram, alm de seu mundo principal, s os planetas sete e nove. Em especial este ltimo. Respiram oxignio, porm em temperatura superior que ns estamos habituados. O oitavo deve ser bastante quente, mas suportaramos viver no nono. O Ferrnio pede para ser deixado ali. O planeta se chama Rofus. Rhodan agradeceu. Ouvira o suficiente. Olhou para Bell, pensativo; este se reclinava com aparente indiferena na poltrona ao lado. E ento? Que lhe parece? Grato por indagar minha opinio! resmungou Bell, com sarcasmo na voz. Foi-se nosso plano de sumir sem mais nem menos, percebe, Perry? Enquanto as coisas no estiverem em ordem por aqui, a Terra corre perigo. Que representam os insignificantes vinte e sete anos-luz para os tpsidas? Acho melhor explorar um pouco esta zona, principalmente para conhecer os pontos fracos do adversrio. Creio que podemos chegar a um entendimento satisfatrio com os ferrnios. E proveitoso ao mesmo tempo... Possuem uma srie de coisinhas de que a Humanidade poderia fazer bom uso. Gostei de seus mtodos de produo e fabricao; tcnica e acabamento de primeira. No custa examin-los mais de perto. Dificilmente correremos algum risco. A Good Hope sobrepuja as naves tpsidas tanto em velocidade como em poder ofensivo. E ainda nos resta o recurso de mergulhar no hiperespao a qualquer instante, se for preciso. Rhodan ergueu-se com ar meditativo. , seu miolo ainda funciona... Era exatamente o que eu tencionava fazer. Localize o oitavo planeta e fornea os dados ao computador positrnico. No quero perder tempo. Incomoda-me saber que o verdadeiro objetivo dos tpsidas era a Terra. Vamos olhar esses caras de perto. D as ordens necessrias. Momentos aps, Rhodan estava diante do estranho. Chaktor dobrou humildemente um joelho. Depois se ps a falar apressadamente. O tradutor automtico dava a verso em linguagem humana. Crest interrompeu, excitado: Constatei a existncia de algumas contradies surpreendentes nesta gente! Possuem transmissores de matria, coisa que s possvel mediante o conhecimento da matemtica pentadimensional. No entanto, os ferrnios no tm a menor capacidade para construir tais aparelhos, que transportam corpos desmaterializados com a velocidade da luz. O que indcio evidente da existncia

de uma raa superior entre eles! Chaktor falou qualquer coisa sobre contato com entes superiores em poca muito remota. Perry, voc precisa ir at o planeta principal dos ferrnios! Estou convencido de que o mundo da vida eterna se encontra no sistema Vega. de l que procedem esses transmissores de matria, tenho certeza! Bem que eles me interessariam! disse Rhodan, secamente. O cavalo de batalha de sempre, no , Perry? Tudo pelo bem da Humanidade... interrompeu Thora com sarcasmo. Rhodan voltou-se para Chaktor, cuja atitude era quase solene. Sentia uma impresso estranha. H quatro anos, ele prprio era bem mais ignorante do que aquele comandante espacial ferrnio. Naquela ocasio, Rhodan seria nitidamente o inferior. Os olhos vermelhos de Thora zombavam. Parecia adivinhar o que ia pela mente do comandante. Vou conduzi-lo ao nono planeta de seu sistema disse Rhodan no microfone da mquina de traduzir. Pode providenciar que suas prprias naves no nos ataquem? Chaktor aguardou a traduo. Depois a face achatada irradiou alegria. Novamente repetiu a embaraosa genuflexo. Distncia para o oitavo cerca de onze horas-luz! informou Bell. Chaktor confirmou a indicao, fazendo uso de smbolos j conhecidos pelo tradutor. O ferrnio olhava maravilhado para o pequeno aparelho. Pouco a pouco era levado a considerar aqueles homens como deuses. Depois sua resposta chegou. Sim, ele poderia transmitir o cdigo adequado, caso lhe fornecessem um transmissor. Puxa, e agora? exclamou Klein. Que ser que esses caras usam para transmitir? Mostre-lhe o funcionamento dos aparelhos terrestres, temos alguns deles instalados na nave. Talvez ele saiba como usar a onda curta normal. Garanto que no conhecem o sistema de hipertransmisso. Trs horas mais tarde, segundo o relgio de bordo, o aprendizado terminara. Chaktor no teve, aparentemente, dificuldade em entender o funcionamento do rdio terreno. Betty Toufry, a menina telepata-, comunicou a Rhodan, com um sorriso disfaradamente zombeteiro: Chaktor se pergunta em que monte de lixo vocs poderiam ter recolhido esse trambolho primitivo. Thora explodiu numa sonora gargalhada. Rhodan fitou o estranho com ar atnito, enquanto Bell praguejava entre dentes: Que diabo! o mais moderno, avanado e complexo transmissor jamais construdo na Terra! E o sujeito me vem dizer que um trambolho primitivo! O capito Klein disfarou um sorriso, enquanto Rhodan, respirando fundo, procurava uma sada diplomtica. Betty, diga-lhe que adquirimos o aparelho de uma tribo selvagem num mundo remoto, apenas por curiosidade. Nossa inteno era exibi-lo num museu. O Doutor Haggard estava achando aquilo tudo engraadssimo. Chaktor tomou conhecimento da resposta de Rhodan, o que o relegou novamente anterior posio de inferioridade. Plula amarga essa! disse Rhodan. Doutor, pare com essas risadas! Poderiam nos denunciar... E voc, 156

Thora, no me venha de novo com a perptua acusao de que seramos uns ignorantes sem sua preciosa tcnica arcnida. Com o tempo isso satura, entendeu? Rhodan ligou o sistema de radiocomunicao interna e postou-se diante do vdeo. Ateno! Do comandante a toda a tripulao: largada para uma curta transio de cerca de onze horasluz. Que nos levar rea espacial entre o oitavo e o nono planeta deste sistema. Manter rigorosa prontido de combate e no dar importncia excessiva ligeira sensao de dor. possvel que nos precipitemos bem no meio de uma violenta batalha. Fogo livre para todas as armas. Mostrem o que valemos. Major Deringhouse, de prontido para ataque, junto com o capito Klein. Vou ejet-los no espao assim que chegarmos. Ajustem os localizadores de contato dos caas aos sensores da Good Hope, para poderem nos reencontrar. Em caso de emergncia, aterrisse em Rofus, o nono planeta. Chaktor anunciar nossa chegada. Vero uma cidade imensa na zona equatorial, a nica do planeta, que uma espcie de colnia dos ferrnios. Fim! Dez minutos depois, a nave alcanava a velocidade exata da luz. O enorme mundo nmero quatorze ficou para trs. No havia um s adversrio vista. O espao interplanetrio do sistema Vega parecia ter sido totalmente evacuado.

Se horas atrs tinham acreditado estar no meio de uma acirrada batalha espacial, agora se defrontavam com um verdadeiro inferno. Os enervantes sinais dos detectores eram ininterruptos. O espao todo estava repleto de naves. Mas no se tratava evidentemente de uma competio pacfica entre duas culturas de igual nvel de civilizao. E a nave subitamente surgida foi recebida com um chuveiro de cintilantes raios energticos. Antes mesmo que Rhodan superasse a dor da transio, a Good Hope j se encontrava sob o fogo cruzado. Nos vdeos brilhava o nono planeta do sistema Vega. Pelo menos a transio de curta distncia funcionara com a mais absoluta preciso. Mas bem que Rhodan teria preferido emergir no hiperespao a alguns milhes de quilmetros dali. Mas talvez isso no viesse alterar

basicamente a situao, pois a feroz batalha se desenrolara praticamente num plano. No entanto, as naves estavam espalhadas por uma rea de alguns milhes de quilmetros quadrados. Antes que o eco dos gritos de comando de Rhodan se apagasse, Bell j abria fogo contra o inimigo. Por entre o estrondoso trovejar dos raios energticos acertando seus alvos, os torretes armados da Good Hope entraram em ao. A mira era controlada automaticamente. Todo o trabalho de Bell era conferir as coordenadas fornecidas pelos localizadores e calcar botes. Mais uma demonstrao da eficincia da tecnologia arcnida. Usando a fora total dos propulsores, Rhodan arrancara a nave da rea imediata do fogo cruzado dos azulados raios energticos. Mais uma vez o superdimensionado anteparo de defesa provou ser imune a armas rotineiras, que no conseguiam nem romp-lo, nem neutraliz-lo. Apenas as furiosas descargas no podiam ser evitadas. Alm do intenso efeito trmico, a violenta repercusso se transmitia ao casco externo da nave. Pelo jeito, os tpsidas no possuam armamento teledirigido mais veloz do que a luz, pois o campo de repulso mecnico-gravitacional da Good Hope ainda no fora obrigado a entrar em ao. Ou ento o inimigo preferia lutar exclusivamente com seus canhes energticos. Quando o clamor estridente do ltimo impacto diminuiu, ouvia-se o pipocar das armas arcnidas. Neste ponto, pelo menos a Good Hope estava muito melhor provida do que vrias naves tpsidas somadas. Como nave auxiliar de um cruzador de pesquisa sempre exposto a riscos, o equipamento de defesa era suficientemente amplo para satisfazer at o mais exigente artilheiro. John Marshall tomava conta dos detectores; Quando a primeira linha das naves cilndricas atacantes ficou para trs da Good Hope, e os tiros de perseguio no conseguiam mais emparelhar com a nave mais rpida do que a luz, Marshall anunciou o aparecimento de novas unidades. Porm estavam mais espalhadas. Alm disso, travavam luta com um infindvel enxame de naves ovoides, no meio das quais as exploses se sucediam sem parar. Corrigir a mira! gritou Rhodan no minsculo microfone do radiotransmissor embutido no capacete. J no havia condies para a comunicao normal diante da ensurdecedora barulheira reinante. Temos que forar passagem a qualquer custo, seno nunca nos livraremos desse inferno! Thora, d uma mozinha a Bell. Acione as bombas gravitacionais. Vejamos do que elas so capazes. Bell espiou rapidamente para a sua esquerda, onde a mulher arcnida assumia o comando dos manipuladores de controle. Bombas de gravidade pensou ele, com um ligeiro arrepio. A mais poderosa arma criada pelos arcnidas. Na realidade, no se tratava de bombas na acepo usual do termo. Ao menos Bell achava imprprio dar o nome de bomba a um campo em espiral de energia estabilizada, projetada com a velocidade da luz. Campos que eram quanta energticos extradimensionais, com a extraordinria capacidade de dissolver matria comum, arrancando-a da estrutura curva do espao. Luzes vermelhas brilharam na tela de mira de Bell. O localizador automtico detectara trs alvos. Quando apertou os botes, os trs pulsocanhes abriram fogo simultaneamente, sacudindo com violncia a nave de 157

ponta a ponta, por efeito da fora de recuo dos tiros. Faixas roxas de energia se lanaram pela perptua escurido do espao, com a velocidade exata da luz. No deixavam ao adversrio tempo para perceb-las. Antes que qualquer instrumento chegasse a acusar seu brilho, elas atingiam o alvo visado. O inimigo ainda se encontrava a cerca de dois milhes de quilmetros de distncia. Precisamente sete segundos aps o disparo, viu-se um relampejar por entre as densas fileiras das naves tpsidas. Os impactos foram registrados pelos hipersensores antes que o brilho ofuscante das exploses se tornasse visvel, sete segundos mais tarde. John Marshall manejava agora os pesados projetores neutrnicos. Seu efeito s se tornava aparente quando se via a nave inimiga perder o rumo e vagar desarvorada no espao, por falta de mos nos controles. Pois os ultraconcentrados raios neutrnicos afetavam apenas a vida orgnica. Thora lanou duas bombas gravitacionais. A tripulao acompanhou com o olhar o trajeto das tremeluzentes espirais, afundando nas trevas. Duas unidades inimigas desintegraram-se por entre ofuscantes exploses. Rhodan nunca vira bela e estranha mulher em tal estado. Absolutamente imvel, ela se limitava a tocar com as pontas dos dedos os botes de controle das terrveis armas. Apenas nos olhos transparecia o fogo interior que a consumia. Sua educao inflexvel vinha tona naquele momento e ela agia de acordo com a mxima fundamental da dinastia arcnida soberana: quem quer que se oponha ao poder do Grande Imprio deve perecer. Eles devem ter percebido agora com quem lidam! murmurou ela, com voz fria e impessoal. Cabeas ocas! Vou acabar com eles antes que consigam fugir! Rhodan gritou nova srie de ordens. A trajetria em arco iniciada no podia ser alterada. A Good Hope ia ter que passar bem no meio das fileiras cada vez mais densas do adversrio, a toda a velocidade. Deringhouse! Aprontar para ejeo! berrou ele no radiofone. Abra uma brecha nas fileiras, depois cubra nosso flanco. Fique perto de ns, entendido? Deringhouse confirmou a ordem recebida. Jamais imaginara possveis os acontecimentos que presenciava. Enquanto a Good Hope em pleno vo mantinha o fogo e o decrescente bombardeio energtico do inimigo totalmente confuso era neutralizado pelos anteparos de defesa, os dois caas com Deringhouse e Klein chisparam para fora dos tubos de lanamento. J lanados com a velocidade da nave-me, ainda levavam a vantagem da mobilidade maior. Afastaram-se da Good Hope em ngulo agudo e segundos aps os canhes fixos da popa despejaram fogo. Tratava-se de pulsos-canho de grosso calibre, ocupando com seu volume a maior parte do espao dos pequenos avies. A apenas dois segundos-luz das naves tpsidas, ambos os caas acertaram nos alvos pela primeira vez. Depois a Good Hope emparelhou com eles e o grupo cruzou velozmente atravs de nuvens de fogo, que instantes atrs haviam sido pesadas astronaves. Tambm desta vez precisaram apenas de alguns instantes para atravessar as cerradas filas inimigas. Todas as armas concentravam o fogo sobre a rea que acabavam de cruzar. A tripulao sentiu-se invadida por incontrolvel sensao de euforia, incrementada pelo excitado ferrnio, que saudava cada tiro com estridentes berros de alegria ou apoio. Rhodan sabia dos riscos implcitos contidos naquela

sensao de superconfidncia. A situao poderia sofrer uma sbita reviravolta. O mutante Tako Kakuta devia ter lido seu pensamento. Arrancou o ferrnio de seu lugar diante das telas, empurrando-o para diante do equipamento telerradiofnico pronto para funcionar. Rhodan manejava os controles com gestos rpidos e enrgicos. Os quatro propulsores em plena ao aumentavam ainda mais o fragor da fantstica batalha. Diga a ele que envie sua mensagem! gritou Rhodan para Betty Toufry. Depressa! As naves dos ferrnios comeam a apontar na nossa frente. Meu Deus, como so lerdas! Vou desacelerar!

Enquanto a Good Hope reduzia sua velocidade igual da luz com o mximo poder de repulso, disponvel, Chaktor comeou a falar rapidamente no microfone. Ainda no era certo que o captassem imediatamente. Devido desacelerao, produzia-se um fenmeno curioso: os raios energticos das naves tpsidas, apesar de menos velozes do que a luz ganhavam terreno agora. Aproximavam-se mais e mais da nave em processo de desacelerao constante. Impossvel pensar em manobras de esquivamento durante o processo de frenagem. Portanto, Rhodan recebeu com estoica tranquilidade os dois impactos o homem desprovido de nervos, o comandante que observava com calma frrea e no perdia um s detalhe. A nave recomeou a vibrar. Apesar da maior abertura do foco do raio, devido distncia percorrida, o impacto foi tremendo. Mas o destrutivo efeito trmico no chegou a alcanar o casco da nave. O pessoal da central de fora comunicou uma sobrecarga passageira nos diversos reatores de corrente. O hipercampo de alta tenso devorava imensa quantidade de energia, que nem o aparelhamento arcnida estava em condies de fornecer. No exagere! gemeu Crest. Lembre-se de que tem em mos uma simples nave auxiliar e no um cruzador equipado com mquinas poderosas! Rhodan teve que rir. Crest tinha conceitos muito peculiares sobre potncia e capacidade destrutiva. No rastro da Good Hope reinava a maior balbrdia. Thora acionara tambm os canhes desintegradores, capazes de desmanchar totalmente qualquer estrutura cristalina. Os incansveis aparelhos positrnicos acusavam fielmente os resultados obtidos. Passamos! anunciou Bell, com voz neutra. Mas tinha o corpo todo banhado em suor. Os anteparos 158

defensivos deles no resistem a uma s de nossas armas. Obtivemos contato! gritou Tako Kakuta, agitando as mos, excitado. Chaktor conseguiu se comunicar! O pessoal dele j nos percebeu. Temos permisso para atravessar as linhas dos ferrnios quando for preciso. Rhodan virou-se. Na ampla tela do videofone via-se o rosto sorridente de um Ferrnio idoso. Um oficial superior, obviamente. Apontando para o painel de controle, Chaktor despejou nova torrente de palavras no microfone. O som das palavras se perdia por entre o fragor das armas em ao e do rugido dos motores. Apenas os dois telepatas se encontravam em condies de inteirar-se do contedo mental do nervoso ferrnio. Betty alinhavou uma explicao atravs do fone de seu capacete. Aquele o comandante da frota ferrnia. Comunicou nossa apario ao quartel-general no nono planeta. Chaktor est combinando um cdigo suplementar, vlido especialmente para ns... Espere! O comandante est fazendo um pedido insistente: quer que continuemos a prestar-lhe ajuda na batalha. Perry, ele diz que est disposto a passar-lhe o comando geral! Rhodan no conseguiu reprimir uma praga. O alucinante mpeto da Good Hope dificilmente poderia ser contido antes de chegar s linhas das naves ovoides. Os propulsores j sobrecarregados no se prestariam de maneira alguma a uma desacelerao superior aos quinhentos quilmetros por segundo que vinha fazendo. Diga a ele que se defenda! ordenou Rhodan. Vou atacar o inimigo pelos flancos e do alto. E mande Chaktor dar o recado de que impraticvel organizar uma frente de defesa eficiente com uma nica nave. Nossa atuao ter que reduzir-se a ataques de provocao, mais no podemos fazer. Concretizara-se, pois, o dilema sempre presente no subconsciente de Rhodan. O observador neutro, vindo apenas para avaliar a situao, acabara se tornando participante ativo de acontecimentos que, por enquanto, no representavam risco iminente para a Humanidade. Porm foravam Rhodan a tomar medidas preventivas, rechaando os agressores tpsidas. Eles no eram humanos. Quando se compenetrou desse fato, sua prpria condio de homem tornava inevitvel sua interveno no conflito. Pela primeira vez na sua existncia concordou com a mxima arcnida de que entes no humanos s poderiam ser tolerados em circunstncias muito excepcionais. Pois se regiam por uma tica muito diversa, alimentando conceitos existenciais incrivelmente estranhos. Se apareciam com ms intenes, no havia alternativas a no ser a guerra de extermnio. A Good Hope encontrava-se h apenas alguns segundos-luz das oscilantes linhas ferrnias quando ecoou o clamoroso som de alarme emitido pelos hipersensores. Junto com o berreiro dos alto-falantes, a tremenda zoeira se transformava em algo quase palpvel. Depois os altofalantes emudeceram de repente, assim como as indicaes luminosas da tela dos instrumentos. Algo de propores monstruosas devia ter abalado curvatura estrutural do universo normal nas imediaes. O anteparo protetor da Good Hope foi percorrido por cintilante luminescncia. Por segundos, o campo energtico entrou em completo colapso. Os reatores de corrente giraram em seco, sem carga alguma. Descargas coruscantes saltavam intermitentemente dos fusveis dos

conversores de energia. Os supersensveis sensores estruturais se fundiram. O odor acre e penetrante invadiu a cabina de comando. Compreendendo intuitivamente o acontecido, Rhodan deu ordem para a colocao dos capacetes pressurizados. As esferas transparentes foram encaixadas nos aros magnticos dos trajes espaciais. Automaticamente entraram em funcionamento os sistemas vitais de fornecimento de ar condicionado, oxignio e radiocomunicao. Reduzida a uma velocidade correspondente a apenas 25% da da luz, a Good Hope viu-se de repente no meio de uma descarga energtica de inacreditvel intensidade. Chamas azuis envolveram o casco externo de ao. Todo o poder ofensivo at ento desenvolvido pelas naves invasoras tornava-se insignificante diante daquela fora titnica. O grito de pavor foi ouvido por todos. Alastrando-se por intermdio dos alto-falantes embutidos nos capacetes, acendeu nos crebros humanos uma centelha de pnico. Rhodan viu Crest correr para o painel do hipercomunicador. Antes que as oscilaes da nave se estabilizassem, o cientista arcnida comeou a falar diante das telas transmissoras iluminadas. At ento Rhodan estivera entregue tarefa de manter a Good Hope mais ou menos sob controle. Deu, ento, com o monstruoso vulto de metal e energia que emergia do hiperespao, a cerca de cinqenta quilmetros de distncia dali. No! gemeu ele. Depois berrou: Thora, isso ...? Uma nave de guerra arcnida! ela completou, afobada. Da classe imperial, o ltimo modelo desenvolvido pelo Imprio. Conheo bem o tipo. Eu poderia conquistar um sistema solar inteiro com ela. Perry, nossa gente est chegando! Crest transmita o cdigo de reconhecimento. L em rcon devem ter percebido o que ocorre em Vega. Veja s, Perry! Um gigante invencvel, equipado com magnficas armas. Deve ter um dimetro mnimo de oitocentos metros, segundo os padres terrestres. Eu...! O que est fazendo? As juntas dos dedos crispados de Rhodan se abateram sobre o reostato que comandava os quatro propulsores principais. Luzes de controle piscantes indicavam uma reverso de cento e oitenta graus nos campos de fora dos jatos. Mal acabara a manobra de frenagem, a nave retomou impulso com o mximo de velocidade. O rosto de Rhodan estava contrado. Reginald Bell foi o primeiro a compreender. Seu grito rouco de alerta se transmitiu atravs do intercom. Apenas os dois arcnidas continuavam radiantes. Mas momentos depois Crest caiu em si e afastou-se do hipercomunicador, profundamente perturbado. Contato nulo! queixou-se ele. Mas o computador central da nave de guerra deveria ter identificado imediatamente o cdigo dado. No compreendo o que...! Ainda no percebeu que naquela nave no h um s arcnida? gritou Rhodan, exaltado. Ela est dando volta e abre fogo contra as linhas ferrnias! anunciou a voz do mutante Ralf Marten que estava tomando conta dos detectores. Rhodan no podia fazer mais do que j fizera. O gigante espacial, produto mximo da tcnica arcnida, no perdia terreno para a Good Hope em fuga. Apesar de suas impressionantes dimenses, conseguia uma taxa de 159

acelerao idntica. Quando o raio violeta se projetou da gigantesca esfera, era tarde demais para desviar. Disparado com a velocidade exata da luz, percepo e impacto do raio foram simultneos na relativamente minscula nave auxiliar do ex-cruzador arcnida. O artilheiro da nave de guerra no lhe concedera a menor chance. A potente faixa energtica, ultraconcentrada, media bem quarenta metros de dimetro. Caso tivesse atingido a Good Hope em cheio, esta se transformaria instantaneamente numa nuvem gasosa. Porm a nave resistiu ao tremendo impacto produzido pelo tiro de raspo. Descargas flamejantes explodiram ruidosamente nos anteparos de defesa; o campo energtico desmoronou impotente para opor-se a foras to poderosas. Reduzida agora a uma simples partcula de p, a esfera espacial virou joguete indefeso de uma tremenda onda energtica, desferida pelo gigante voador sem maiores preocupaes, apenas de passagem, para aproveitar a situao. Rhodan ainda chegou a perceber que quase toda a maquinaria da Good Hope tinha deixado de funcionar. O baque violento de comportas de segurana fechando-se automaticamente provava que mesmo o tiro de raspo provocara tremendos estragos. Antes de ser arrancado de seu assento diante dos controles, ainda escutou o incipiente zumbido da reverso dos campos de fora. Processo automtico, cuja finalidade era canalizar, em caso de catstrofe, a energia disponvel para os amortecedores de inrcia. Se isso no tivesse acontecido, no haveria mais vida na nave violentamente arrancada de seu rumo por uma fora extraordinria. O major Deringhouse, cujo veloz caa se havia aproximado at uma distncia de cerca de dois quilmetros da Good Hope em virtude da manobra de frenagem desta, viu que a nave esfrica rodava desarvorada pelo espao, como uma bola chutada com violncia. S Deringhouse se encontrava em posio de verificar que o terrvel raio energtico tocara apenas a curvatura do plo inferior da nave. No entanto, ele estava incandescente. O ao arcnida derretera como manteiga ao sol ardente do deserto. Cintilantes vapores metlicos se desprendiam ainda da parte inferior da esfera. A Good Hope arrastava consigo pelo espao uma extensa cauda luminosa, como se fosse um cometa. A luminescncia dos anteparos defensivos se extinguira. A nica avaria visvel agora era o plo inferior em brasa. Deringhouse chamou desesperadamente Rhodan e os outros tripulantes a bordo da Good Hope, porm no obteve resposta alguma. S lhe restava acompanhar a pobre nave ferida em sua trajetria de fuga forada. Muito adiante o supergigante esfrico deslizava pela escurido do espao, com os torretes armados espalhando destruio. Estava transformando as semiorganizadas linhas ferrnias num confuso amontoado de vultos fugitivos, dominados pelo pnico total. O nmero das naves ovoides reduzia-se aceleradamente sob o impacto dos tremendos golpes desferidos por um atacante de poder ofensivo infinitamente superior. Era um golpe fatal para os ferrnios. Plido e desfeito, Deringhouse tinha os olhos fixos nas telas de seu caa. A Good Hope corria em direo do nono planeta, com a avaria mortal em seu casco brilhantemente rubra. Acho que eles sobreviveram ao tiro! disse de repente uma voz no alto-falante do telecomunicador de bordo do caa. Era o capito Klein, no segundo aparelho.

Aguardemos, est bem? Foi apenas um tiro de raspo. Se for preciso, posso tentar engatar no canal de lanamento superior. Eles voam apenas com 30% da velocidade da luz. Tiro de raspo?! exclamou Deringhouse, com um riso sarcstico. De onde ser que surgiu o diabo daquele monstro espacial? Apareceu de repente... Ande, acerquemo-nos deles. Vo direto para o planeta nove!

Reduzida a dois propulsores em funcionamento precrio, a Good Hope precisou de oito horas para completar a viagem. Poderia ter desenvolvido velocidade maior caso os neutralizadores de inrcia estivessem funcionando; mas estavam seriamente avariados. E com eles fora de ao, a desacelerao tinha que se limitar capacidade de absoro dos projetores, cujo funcionamento era intermitente. A penetrao na densa atmosfera do nono planeta assemelhou-se a um mergulho do alto na gua. Rhodan viu-se obrigado a submeter a tripulao a uma desacelerao de gravidade extremamente severa, pois as foras de inrcia geradas no podiam mais ser absorvidas. Tambm tivera que ligar rapidamente a carga mxima de retropropulso, pois ao primeiro contato com as molculas de ar deixaram de funcionar os projetores de campos de absoro. Portanto a nave auxiliar se precipitou atravs das massas de ar cada vez mais densas como um meteoro em brasa. Caso os aparelhos antigravitacionais tivessem recusado igualmente funcionar, a Good Hope se espatifaria contra o solo do planeta. No entanto, com a nave quase desprovida de peso, foi possvel equilibr-la ainda, se bem que a aterrissagem no fosse das mais suaves. Todas as instalaes da metade inferior da nave haviam sido destrudas. Seria impraticvel fazer reparos durante a morosa operao de frenagem; alm da elevada temperatura reinante na zona avariada, surgira nela uma mortal radiao gama. Numa frao de segundo, a Good Hope fora transformada num destroo indefeso. J no havia condies para pensar em voos mais rpidos do que a luz. Os hiperconversores, essenciais para a formao dos campos estruturais de defesa, haviam sido totalmente 160

destrudos. O grupo de reparos, protegido por trajes espaciais, s encontrou montinhos de metal fundido por ocasio da vistoria feita posteriormente. Os demais aparelhos poderiam ser consertados, mas aquele equipamento essencial estava definitivamente perdido. Antes de mergulhar na atmosfera, sob a orientao de Chaktor, Perry Rhodan tomara conscincia do irreversvel fato de que se tornara prisioneiro do sistema Vega. Aps a descida no espaoporto da cidade principal do nono planeta, foram recebidos com bastante frieza pelos oficiais ferrnios. Estes se limitaram a providenciar a retirada da nave severamente avariada da pista de aterrissagem desprotegida. Agora a Good Hope repousava num hangar subterrneo, estalando em todas as juntas enquanto se processava gradualmente o resfriamento da massa superaquecida. O recinto no apresentava nada de extraordinrio; em qualquer ponto da Terra se encontraria algo semelhante. Klein e Deringhouse tinham aterrissado sem maiores problemas. Rhodan enviara-os novamente ao espao, a fim de prestar apoio frota ferrnia em sua precipitada retirada e escolt-la at a volta ao oitavo planeta. Aquela pequena colaborao em prol da defesa comum lhe parecera imprescindvel. Quando Deringhouse anunciou pelo hiperrdio que a gigantesca nave aparecida de surpresa se juntara s fileiras dos tpsidas, um sorriso frio surgiu nos lbios de Rhodan. Dali em diante, pouco falou. Encontravam-se num mundo alheio, entre seres estranhos, que pareciam encarar o desastre ocorrido com a Good Hope com sentimentos contraditrios. A anlise psicolgica da situao efetuada pelo Dr. Haggard fora quase desnecessria. Mesmo sem ela, Rhodan sabia que o vivo entusiasmo inicial da tripulao por ele, e a confiana no poder ofensivo da Good Hope tinham diminudo consideravelmente. Chaktor, o ferrnio resgatado do vcuo, ocupava passivamente uma poltrona na cabina de controle. Bell e uma equipe de tcnicos tentavam recuperar pelo menos a aparelhagem de controle mais importante. Crest parecia ter desmoronado interiormente; matinha-se num canto, silencioso e aptico. Thora, ainda mais suscetvel do que o sbio arcnida, debatia-se contra um incipiente colapso nervoso. Os mutantes circulavam, procurando avaliar as circunstncias. Ralf Marten, o homem dotado das qualidades mais peculiares em todo o grupo, rondava sua maneira, por perto e por longe: h mais de uma hora no se movia da poltrona, rgido e hirto como se estivesse em transe. Periodicamente relatava, em voz impessoal, o que observara atravs dos olhos de algum chefe ferrnio, ou o que escutara pelos ouvidos dele. Pelo que informava os habitantes do planeta no nutriam intenes malvolas contra os visitantes humanos. O sentimento predominante era de profunda desiluso, diante do sbito fim das esperanas despertadas pelo aparecimento da espaonave terrena. Os telepatas confirmaram as observaes de Ralf Marten. Diante disso. Rhodan deu ordem para recolher os guerreiros-robs, prontos para entrar em ao, ao compartimento de carga da nave. Reginald Bell emergiu da estreita portinhola das escadas de emergncia. Os elevadores antigravitacionais j no funcionavam. Resmungando baixinho, ele se desembaraou do pesado traje protetor e estendeu a mo para um cigarro.

Entrementes, as pessoas presentes na cabina de comando tinham adquirido a impresso de que Rhodan se transformara de repente num calado sonhador. Fazia horas que no pronunciava uma s palavra. Mas ergueu a cabea com a chegada de Bell. Vagarosamente ele se levantou do assento que ocupava. Os olhares dos dois homens se cruzaram. E agora? As palavras ficaram no ar, carregadas de inquietao. Bell deu de ombros. Esmagou o cigarro recm-aceso sob a sola do sapato. Fim da linha para ns! declarou, sem o menor trao de emoo no rosto. Aquele raio energtico da supernave acabou com a Good Hope. Comeo a compreender agora as contnuas aluses de Crest, classificando nosso veculo de nave auxiliar. No passava de porcaria diante de uma nave de guerra autntica, apesar de nos julgarmos possuidores de uma arma poderosa. Foi suficiente para revidar o ataque das naves tpsidas! Certo, mas faramos feio diante de um cruzador arcnida. E quando se topa de cara com uma supernave que lana raios energticos de dimetro quase superior ao da Good Hope, ento... Bell interrompeu-se, com uma risada seca. Depois concluiu: Pois que mais posso dizer? Estamos encalacrados. Foi quase um milagre conseguirmos aterrissar mais ou menos inteiros. Os pulsopropulsores precisam de completa reviso. Viagens interestelares esto fora de cogitao. E como os ferrnios desconhecem os princpios envolvidos no sistema, nosso destino ficar em Vega at o fim de nossos dias. Em resumo: a pior calamidade jamais sofrida at hoje pela Terceira Potncia. A central de fora pode ser reparada. Portanto poderemos pelo menos notificar a Terra. Daqui por diante, vai depender do coronel Freyt mant-la forte e unida. Se a sorte nos favorecer de maneira extraordinria, nosso pessoal talvez venha nos buscar daqui a uns dois anos, quando conclurem a construo das novas espaonaves. A ideia sedutora, mas improvvel corrigiu Rhodan, friamente. Lembre-se de que as novas naves jamais levantaro voo sem nossos conhecimentos especializados. Intensa comoo em rea prxima! avisou Betty Toufry, a telepata. De olhos fechados, ela continuou a dizer: Grande consternao entre os ferrnios. Pensamentos confusos se cruzando. Um alto dignitrio abandonou seu povo. Marten, tente introduzir-se na mente de um ferrnio bem informado. De preferncia um dos que se encontram no local que Betty estuda. Ajude-o, menina! Marshall, entre no circuito tambm. Entre Rhodan e Bell surgiu uma aura luminosa, que deu lugar ao aparecimento do teleportador Tako Kakuta. O frgil rosto infantil mostrava evidentes sinais de cansao. Desde a aterrissagem o rapaz estivera constantemente em movimento. Caos em todo o planeta! anunciou ele. Mas parece que os tpsidas desistiram de um ataque direto; colocaram apenas algumas naves de observao em rbitas bem afastadas. O planeta jovem, o clima terrestre, o povoamento escasso. H oceanos, montanhas e plancies muito semelhantes s da Terra. Esta cidade se chama Chuguinor, a nica concentrao populacional mais densa 161

do planeta, que leva o nome de Rofus. aqui que fica o espaoporto principal, s que no vi muitas naves ferrnias. Devem estar todas no espao. Apenas uma ou outra unidade avariada ficou em terra. Novas ordens, chefe? Descanse um pouco, Tako murmurou Rhodan, absorto. Voc parece fatigado. Por enquanto pouco nos interessa o aspecto da paisagem. Este planeta no deve diferir muito de dez mil outros da mesma espcie. Interessante... aos poucos comeo a raciocinar em termos csmicos. Rhodan riu, depois acrescentou, com um sorriso: Nada de esforos desnecessrios agora, Tako! Em breve vou ter que destac-lo para uma misso bem difcil. Alertado pelo tom da voz de Rhodan, Bell fitou-o, intrigado. Depois comentou: Voc anda tramando alguma coisa, no ? O hipertransmissor trazia uma mensagem do major Deringhouse, cuja face se tornou visvel na tela. Foi um bom pretexto para poupar Rhodan de responder. Estamos perto do planeta principal informou Deringhouse. A derradeira linha de defesa dos ferrnios est sendo destroada. Abatemos sete naves tpsidas, mas agora a grandona anda olhando para o nosso lado. Parece no estar gostando de nossa interferncia. Que fao, chefe? O gigante vem em minha direo. Estou com ele na mira. Ataco? Voc ficou louco? gritou Rhodan. Trate de dar o fora, e depressa, ouviu? Com toda a potncia das mquinas! Ttica de esquivamento e cuidado para no se deixar espetar pelas setas de fogo do gigante. Ainda vou precisar de voc, rapaz! Volte imediatamente! Chefe, os ferrnios no vo gostar! Cada caa nosso vale por cem das naves ovoides. Por incrvel que parea, acabamos sendo a espinha dorsal da frota ferrnia. Caia fora, j disse! Klein tambm! Se a nave de guerra no for ao encalo de vocs, podem voltar para a luta. Mas por enquanto tomem distncia. Que tal a cena em torno do oitavo planeta? Os tpsidas comeam a aterrissar. Sem lanar grandes ataques. Contentam-se com o bombardeio de locais determinados; centros militares, provavelmente. Esto poupando as cidades. Posso contar nos dedos as exploses nucleares l embaixo. E nem so das grandes. Rhodan desligou, comentando: Bem que acertei quando preferi no pousar em Ferrol. Aquilo virou um inferno. As lagartixas vo aterrissar instalar-se na rea e dar incio conquista dos planetas-colnias vizinhos. Por enquanto estamos seguros aqui. Que tem ele? Rhodan percebera que Chaktor dialogava diante do videofone comum com um companheiro de raa. Bell prestou ateno. Crest mantinha-se na mesma atitude de aptica resignao, desinteressado do que acontecia. Ningum aguardava novidades naquele momento. Deringhouse anunciou alegremente que a nave gigante se desinteressara de vez pelos caas, aprestando-se, pelo jeito, para aterrissar no oitavo planeta. No ganhamos em velocidade, mas somos mais geis do que ela continuou a informar Deringhouse. Crest! O chamado foi to enrgico que o arcnida se ergueu num pulo. Viu-se diante de um homem de expresso dura e decidida.

Antes que torne a mergulhar novamente na letargia, quero uma curta informao. Tem certeza de que a nave gigante um vaso de guerra de sua raa? Claro! Que outra espaonave seria capaz de nos derrotar? pouco provvel que arcnidas participem de uma invaso promovida por seres no humanos. Portanto, a nave deve ter tripulao tpsida. Sabe-me dizer como que esses indivduos conseguiram se apoderar de uma das naves mais poderosas da frota imperial? Crest deu de ombros, desanimado, sem encontrar resposta. Thora fitava com olhar ausente a parede mais prxima. Existem duas possibilidades continuou Rhodan. Ou a nave foi entregue aos tpsidas por oficiais arcnidas decadentes, indiferentes ao destino de sua raa, ou foi simplesmente capturada pelo inimigo. O que no seria de admirar, diante da inigualvel passividade e apatia de seu povo. Em qualquer dos casos, porm, pergunto-me como que os tpsidas conseguem manejar to bem o complexo aparelhamento de uma espaonave de guerra arcnida. Talvez as duas hipteses sejam vlidas: arcnidas cativos passaram seus conhecimentos aos tpsidas. Isto um insulto! protestou Thora. Apenas repetio do que ocorreu conosco. Vocs estavam em situao difcil e compartilharam sua cincia conosco. S que caram nas mos de seres humanos e no de tpsidas. Nisto reside diferena. Thora, eu peo que inicie imediatamente o treinamento dos meus homens! Ela ergueu a cabea, surpresa. Rhodan encaminhou-se para o ferrnio, que prosseguia em sua animada palestra diante do videofone. Na tela, alm do rosto de seu interlocutor, via-se um vasto recinto abobadado. Que treinamento? indagou a arcnida, com evidente incompreenso. O interesse de Crest parecia despertar, se bem que sua testa se enrugasse de preocupao. Bell sorriu. Conhecia a fundo seu ex-capito. Para ele, a palavra impossvel no existia. Perdi sete homens na batalha. Portanto voc, que j comandou um cruzador de guerra vai se encarregar de instruir os quarenta e trs sobreviventes no manejo dos principais instrumentos de uma supernave blica. Ou ela pode ser controlada por um s homem? Nunca! Seriam imprescindveis pelo menos trezentos homens especialmente treinados, apesar da automatizao quase total. Perry, voc enlouqueceu! No pode... Posso e no vai demorar muito! interrompeu Rhodan, secamente. Ou acha que pretendo passar o resto de meus dias num planeta de Vega? As naves ferrnias no ultrapassam a velocidade da luz; portanto no me interessam. E jamais entenderemos o funcionamento daqueles trambolhos tpsidas. Logo, s nos resta a opo de pensar na supernave arcnida, pelo menos seu manejo nos deve ser mais familiar. Vamos abocanhar o naco maior, entendeu? Inicie o treinamento imediatamente. Obrigado! O chefe falara. Os presentes trocaram olhares significativos. Os dois arcnidas ainda no haviam se recuperado da surpresa. Por fim, Thora murmurou: J lhe ocorreu que a nave de guerra est aterrissando no oitavo planeta? Rhodan sorriu de leve. Estou comeando a me preocupar com este aspecto 162

do problema disse, mansamente. J olhou para esta tela? Observe aqueles imensos aparelhos em formato de coluna ligados a potentes cabos de fora. Deve estar lembrada de que Crest se referiu a algo semelhante aos transmissores de matria, com os quais os ferrnios poderiam transladar qualquer espcie de matria. Pois bem, o que cintila naqueles campos energticos bem pode ser vida orgnica! O zumbido surdo proveniente dos alto-falantes chamou-lhe a ateno. Chaktor apontava excitado para a tela, gritando algumas palavras para Betty Toufry. Ela traduziu sem demora: Vejo na mente dele que pensa numa pessoa altamente colocada. Est se definindo... D ao dignitrio o nome de Thort. No um nome prprio, e sim um ttulo. Assim como rei ou imperador. No, no bem isso... O Thort o Senhor, o governante. Esto abandonando o barco que soobra murmurou Rhodan, semicerrando os olhos. Chegam mulheres e crianas, tambm. Portanto, a famlia governante evacua a ptria ameaada para vir refugiar-se aqui. As coisas esto ficando interessantes. Que foi? Chaktor dirigia-se a Rhodan, numa arenga nervosa. Betty captou o sentido das palavras lendo a mente do ferrnio. O Thort quer conferenciar com voc, imediatamente. O comandante da frota ferrnia fez um relato completo h algumas horas. O Thort est perfeitamente a par de nossa atuao. Sabe igualmente que fomos alvejados. No vai ter que perder tempo em explicaes. Rhodan engoliu em seco; depois pigarreou. Bell foi menos reticente. Respirando fundo, opinou: Puxa, se o chefo em pessoa se digna pisar num transmissor s para falar com voc, estamos feitos! Essa gente bem superior ao gnero humano. Caso consigamos um entendimento com o Thort, o futuro pode ser risonho. Ns... Em primeiro lugar, temos que voltar para a Terra interrompeu Rhodan, com sarcasmo. No momento, precisamos manter a aparncia de superioridade. Alis, no nos resta outra alternativa; temos que poupar o coitado de uma tremenda desiluso. Parece que ns e a Good Hope representamos o recurso derradeiro para a salvao deles. Alm disso... Rhodan fez uma pausa para pensar, e continuou: ...alm disso, muito fcil negociar com oprimidos e refugiados. Costumam ser acessveis a argumentos lgicos. Prefiro tratar com o Thort aqui na cabina de comando. Eu me sentiria inseguro demais l fora. Bell ligue a mquina de traduzir. Precisamos aprender o idioma ferrnio. Crest pode nos dar uma mo com um breve hipnotreinamento. A memria do aparelho j possui um bom estoque de vocbulos. Rhodan fitou Chaktor que fremia de reverente antecipao. Evidentemente este seria o primeiro encontro de sua vida com o Thort. Vamos com calma, Perry! observou Bell. Afinal, o homem domina todo um sistema planetrio! Rhodan aproximou-se do tradutor automtico. Chaktor seguiu-o, emocionado. Betty, diga que o comandante desta espaonave solicita a visita do Thort, uma vez que s aqui podero ser superadas as dificuldades de comunicao; o aparelho destinado a isso no porttil. A telepata transmitiu o recado a Chaktor, atravs da

mquina; imediatamente, o ferrnio repetiu a mensagem no telecom, em seu prprio idioma. A confirmao levou apenas alguns segundos: sim, o Thort viria. Na tela do vdeo surgiu um ferrnio de meia-idade. Lossos, o mais eminente cientista ferrnio informou Betty. Rhodan murmurou algumas palavras no minsculo transmissor em seu pulso. No compartimento de carga da nave, os guerreiros-rob despertaram. Com passos pesados, mas surpreendentemente rpidos, marcharam pela ampla rampa de descarga para o ar livre. No faa bobagens! cochichou Bell, preocupado. Para que isso? Para impressionar, mais nada! respondeu Rhodan. Marshall, seu uniforme bastante decorativo. Sabe berrar? Como um touro, chefe, se for preciso. Pois ento, poste-se no alto da rampa e comande os robs. Quero cerimnias militares em grande estilo, apesar de ach-las ridculas h alguns dias. O Thort deve ser recebido com todas as honras. O mutante desapareceu. Ser que vai dar certo? indagou Thora, nervosa. O que vai dizer ao Thort? No se esquea de que lida com uma raa superiormente civilizada. Sei disso! concordou Rhodan, com franqueza. Os conhecimentos deles so superiores aos dos homens, exceto ns mesmos. Peo-lhe que no me contradiga enquanto falo com eles. Para os ferrnios, somos todos arcnidas, vindo de um planeta a trinta e quatro mil anosluz daqui... Como quiser disse ela, ironicamente. Rhodan ajustou seu uniforme. Os dois guerreiros-robs de p na cabina de comando receberam instrues especiais. As luzes de controle dos poderosos geradores de pulsos se acenderam. As mquinas estavam prontas para funcionar. Tudo deve ter a aparncia de estar em perfeita ordem disse Rhodan. Bell, o tradutor automtico est ligado? Obrigado! Betty sonde o contedo mental do governante ferrnio. Gostaria de saber o que se oculta por trs de seus gestos e palavras. A menina aquiesceu com um leve sorriso lhe brincando nos lbios. Do lado de fora se ouviu um brado sonoro: A-pre-sen-taaar armas! Realmente, Marshall berrava como se quisesse alertar o mundo inteiro contra um ataque inesperado. Seguiu-se um rumor surdo. Os braos armados dos robs perfilados haviam se erguido simultaneamente, atendendo ordem dada. O ferrnio idoso estacou. Os oficiais de sua comitiva demonstravam profunda admirao. A figura de Marshall surgiu nas telas. Em rgida posio de sentido, prestando uma continncia que arrancaria louvores at do general Pounder, caso estivesse presente. O Thort agradeceu, com as mos estendidas para frente. Era um belo quadro. Senhores! No esqueam por um s instante que representamos o gnero humano. Portanto, vocs porte-se com urbanidade, mas com dignidade. Evitem dar a impresso de se sentirem superiores. Bell, voc se encarrega das formalidades de recepo e introduo. E como voc quer que eu o apresente? gemeu Bell, transpirando nervosamente. Como presidente da Terceira Potncia, idntica com 163

o Grande Imprio. Para o Thort, o ttulo de presidente vale tanto como qualquer outro. Deve ach-lo to estranho quanto a denominao Thort para ns. A vem ele! Pretensioso! murmurou Thora. Mas Crest sorriu compreensivo. O eminente sbio arcnida adivinhara as intenes de Rhodan. Este se postou imvel ao lado do aparelho tradutor. Quando a saudao de Bell, em idioma ferrnio, ecoou atravs do alto-falante, o Thort recebeu o segundo choque de surpresa. Evidentemente atnito, fitou a extraordinria mquina. Rhodan sorriu-lhe com cordialidade. Sua saudao foi respeitosa, porm ligeiramente mais condescendente do que a de Bell. Depois os dois representantes de culturas to diversas se viram frente a frente. O Thort, idoso, baixo e acabrunhado; Perry Rhodan, alto, esbelto, senhor de si da cabea aos ps. Seja bem-vindo, Senhor. Tome lugar, por favor. Os dois guerreiros-robs postaram-se silenciosamente ao lado do comandante, com as bocas de suas armas apontando para o alto. Aps examin-los demoradamente, o governante ferrnio deixou-se cair numa das poltronas. Rhodan expressou ainda algumas frases de cortesia, por meio do aparelho automtico. O Thort aguardou a traduo. Sua resposta foi breve e surpreendente. Parecia compreender o que se ocultava por trs daquelas demonstraes e aceitava plenamente as implicaes nelas contidas. Tinha conscincia de estar diante de um ser totalmente estranho, conforme ocorria igualmente com Rhodan. Mas sabia que os humanos tinham corrido em socorro dos ferrnios durante a luta. Sua espaonave est seriamente avariada dizia o aparelho, traduzindo as palavras do Thort. E o senhor sabe que, sem sua ajuda, ns estaremos perdidos. Portanto, em que posso ajud-lo? Meu imprio est sua disposio. A nave pode ser reparada? Palavras claras e explcitas, que no causaram estranheza a Rhodan. O Thort no era um fraco e sim um pensador lcido. A resposta ainda mais breve e sucinta correspondia ao carter de Rhodan. A situao exigia a mais absoluta franqueza. Mas antes que Rhodan pudesse responder, o hiperrdio trouxe a notcia de que a imensa nave esfrica tinha aterrissado no oitavo planeta. O major Deringhouse aguardava novas ordens. Rhodan mandou-o prosseguir na misso de observao, pedindo ao mesmo tempo que procurasse obter boas telefotos da nave. Depois desligou. Eram os pilotos daquelas naves minsculas? indagou um dos altos oficiais, excitado. Rhodan confirmou. Mas como que conseguem comunicar-se com tal rapidez? Distncia no tem significao para ns. Assim como viajamos com velocidade superior da luz, dominamos a comunicao audiovisual hiperrpida. Ao ser divulgada a traduo, o oficial ferrnio olhou em torno, triunfante. Aparentemente j fizera afirmaes naquele sentido antes, deparando com a incredulidade de seus colegas. Rhodan bem podia imaginar o que se passava no ntimo daquela gente. Dali por diante, os oficiais ferrnios guardaram respeitoso silncio. Apenas os olhos atentos do Thort examinavam tudo com a maior ateno. Com sua licena, posso saber se chegou at aqui por meio de um transmissor de matria? perguntou Rhodan.

Percebeu uma reao estranha no regente de pele azul. Claro! Fui forado a deixar o oitavo mundo. Que sabe sobre os transmissores? Conhece o princpio que os faz funcionar? o maior segredo do universo! Nem tanto! replicou Rhodan, suavemente, porm sem acrescentar mais nenhum comentrio. A perturbao do Thort j era suficiente. Oferece-me sua assistncia, senhor. Sim, minha nave no tem mais condies de voo. No pode ser reparada com os recursos de que dispe. O tiro da espaonave blica que surgiu to inesperadamente foi fatal. Quer dizer que sou obrigado a renunciar ao seu auxlio? Rhodan viu a face azul entristecer-se. Nos olhos mortios refletia-se o desespero. De maneira nenhuma. Seria necessrio apenas que me cedesse sua estao transmissora de matria. Acabei de saber que a nave gigante pousou no oitavo planeta. Preciso de uma oportunidade para ir at l e os transmissores resolvero este problema. Caso no possa utiliz-lo para transportar meus homens, serei obrigado a recorrer alternativa mais trabalhosa de usar meus dois caas. O Thort parecia assombrado. Porm concordou imediatamente. No entanto, ainda alimentava uma dvida: Que pretende fazer l? O planeta est ocupado pelos inimigos. Vou apoderar-me da nave de guerra! Depois disso faremos novos planos. Rhodan sorria. Conforme j disse esta pequena nave j no me serve. Era apropriada para a curta expedio exploratria que empreendamos. Caso eu tivesse sabido que se processava uma invaso por aqui, teria vindo com uma frota inteira. Lamento... Bell dominava-se a custo. Os ferrnios faziam perguntas excitadas. Rhodan explicou detalhadamente quem eram os tpsidas, de onde vinham e qual era sua natureza. O Thort prometeu toda a assistncia possvel. Rhodan recebeu permisso para usar os transmissores. Depois veio a pergunta embaraosa: Vai ser capaz de manejar a nave gigante? Trata-se de um vaso de guerra de meu povo, senhor! disse Rhodan, tranquilamente. A reao foi violenta. Os oficiais imobilizaram-se em respeitoso silncio. Apenas o Thort no se alterou. Sabia raciocinar. Mas no tripulado por gente de sua raa, no verdade? Claro que no. No imagino como foi parar nas mos dos tpsidas. Portanto, necessito urgentemente de um tpsida vivo, custe o que custar. Existem prisioneiros? No, os ferrnios no tinham conseguido capturar um s tpsida vivo. No entanto, um oficial mais jovem informou ter visto um bote salva-vidas tpsida destacar-se de uma das naves abatidas. Havia descido na regio do plo norte do planeta. Os soldados ferrnios destacados para aprisionar a tripulao no conseguiam aproximar-se pois eram repelidos com armas desconhecidas. Rhodan no hesitou um momento. Senhor, mande levar dois de meus homens ao local, o mais rpido possvel e d ordem de retirada s suas prprias tropas. Preciso daqueles sujeitos vivos! Eles possuem armas terrveis! objetou Lossos, o cientista ferrnio. As nossas so melhores. Tome as providncias necessrias, Senhor, e ponha disposio de meu pessoal 164

sua aeronave mais veloz, ou uma pequena nave espacial. No podemos perder tempo. Enquanto o Thort agia, Rhodan ps-se a examinar com ateno os membros presentes de sua tripulao. Por fim decidiu: Tako Kakuta e Betty, aprontem-se. Equipem-se com psicorradiadores e convenam aqueles tpsidas a sair de suas tocas como meninos obedientes. Aguardo aqui. Quero de preferncia os oficiais. Deve haver alguns entre eles. Tako se for preciso, salte para a retaguarda dos tpsidas. E procurem voltar inteiros! Os mutantes aprontaram-se. O japons sorria, Betty era a calma personificada. Como? com estas pessoas que pretende dominar uma tripulao fortemente armada?! exclamou o Thort, com o rosto azul se tingindo de sombras escuras. Pela primeira vez Rhodan o via descontrolado. So mais do que suficientes. Dispomos de poderes que o senhor desconhece. O transporte est pronto? Tako retirou-se, piscando um olho. O Thort tornou a sentar-se, calado. Isso ultrapassa minha compreenso murmurou ele no microfone do aparelho de traduo. Quem so vocs? De onde vm? Infundem temor com suas capacidades aparentemente ilimitadas... Rhodan forneceu as explicaes necessrias, porm sem aludir Terra. Para os ferrnios, eles eram e continuariam a passar por arcnidas. As palavras de Rhodan foram aceitas sem a menor sombra de dvida. Ele procurou aproveitar o perodo de espera. Gradualmente estabeleceu um excelente relacionamento com o Thort, cujo cargo no era hereditrio, conforme depreendeu da conversa. Aps sua morte, um novo Thort seria eleito entre os homens mais capazes do reino. Intrigas polticas parecia ser coisa desconhecida. Rhodan entrevia um futuro brilhante para aquela raa, mas percebia que faltava algo indefinvel para concretiz-lo. Duas horas mais tarde, segundo o relgio de bordo, Tako manifestou-se por meio do microtransmissor que levara. Conseguimos chefe! Cinco tpsidas vivos, sendo que dois deles so oficiais. Foi brincadeira. Betty localizou-os e eu saltei para perto deles. Reagiram logo aos psicorradiadores. Dentro de meia hora estaremos de volta. A aeronave bem veloz. Vamos ver o que acontecer agora disse Rhodan, em tom neutro. O Thort estremeceu. De repente via aquele homem com outros olhos. Toda a urbanidade desaparecera. Com um sorriso apenas perceptvel, o governante observou: Comeo a compreender que no passo de um insignificante funcionrio de provncia diante de sua elevada posio. Disponha de mim, mas s lhe peo que ajude meu povo. Nunca em toda a sua vida Rhodan sentira to embaraosa comoo. Bell mordeu os lbios e o Dr. Haggard mal disfarava o constrangimento.

Se h mesmo oficiais tpsidas entre os prisioneiros, devem falar o idioma intercosmo, conhecido em todos os sistemas do Grande Imprio disse Crest. Todo oficial tpsida obrigado a conhec-lo. Momentos aps, os prisioneiros foram introduzidos, completamente submissos vontade do mutante Kakuta. O profundo efeito ps-hipntico do raio psquico fazia dos estranhos obedientes autmatos. Com uma exclamao de susto, o Thort ergueu-se da poltrona. Nunca vira um tpsida de perto e os ferrnios ignoravam a natureza de seus agressores. Instintivamente, os oficiais levaram as mos s suas armas. Eram pistolas de raios, altamente eficientes: seu funcionamento baseava-se em quanta luminosos de alta concentrao. As passivas criaturas que penetravam na cabina de comando viram-se diante de uma bateria de bocais finos como agulhas, at que Rhodan disse, com um suspiro nervoso: Por favor, baixem essas armas! Poderiam precipitar um acidente. Seus homens esto preocupados, senhor. Diga-lhes que eu me responsabilizo por sua segurana. O Thort transmitiu as ordens necessrias. As pequenas pistolas de raios foram recolocadas nos respectivos coldres. O interrogatrio foi realizado na cabina de comando semidestruda. Os doutores Haggard e Manoli ausentaramse brevemente, a fim de irem buscar algum instrumental mdico na enfermaria de bordo. No havia a menor dvida; aqueles seres nada tinham de humanos! Percebia-se claramente que descendiam de rpteis. Rhodan examinou-os de cima a baixo. Vestiam uniformes justos, que acentuavam ainda mais as linhas dos corpos altos e delgados. Tako, mande aquele da esquerda tirar a roupa. E depressinha! Marshall sonde as mentes desses indivduos. Tako dirigiu o foco do psicoirradiador, em leque bem aberto, para o tpsida colocado esquerda do grupo. Com gestos geis, ele comeou a despir as peas da farda. Rhodan mordeu os lbios, a fim de no deixar escapar um gemido, conforme sucedia com o regente ferrnio. Pela primeira vez lhes era revelada a verdadeira natureza dos tpsidas. Os dois mdicos, que acabavam de retornar, complementariam as observaes. Meu Deus! suspirou o Dr. Haggard, com a face congestionada. Por isso eu no esperava! Diga-lhe que pode tornar a vestir-se ordenou Rhodan, com voz rouca. Bell! Thora e Betty podem 165

voltar cabina. O caso est resolvido. Tako, regule o radiador para bloco-hipnose. Transmita ordem permanente para responderem com a verdade s nossas perguntas. Enquanto Tako regulava o aparelho, Rhodan lanou um ltimo olhar perscrutador aos estranhos indivduos. Apesar de possurem dois braos, duas pernas e andarem eretos, no eram humanoides. Respiravam igualmente oxignio, porm com isso acabava a semelhana com seres humanos. A pele escamosa, marrom-escura, j constitua prova insofismvel. Tambm a constituio orgnica devia ser radicalmente diferente e Rhodan nem se arriscava a conjeturar sobre seu sistema metablico. Os crnios achatados e calvos eram nitidamente de rpteis, com lbios finos como lminas de faca e enormes olhos protuberantes, de surpreendente mobilidade. A intensa luminosidade de Vega devia ser-lhes bastante desconfortvel. Sua grande inteligncia no ocultava o fato de possurem carter frio e desumano, com conceitos radicalmente diversos sobre tolerncia, tica e moral. Compaixo e piedade eram sentimentos inexistentes neles. No entanto, tinham suas prprias regras de conduta, que aos olhos dos homens eram estranhas e at ridculas. S com a maior cautela se poderia tratar com aqueles reptilides providos de seis dedos nos membros. Conforme Crest j observara anteriormente, qualquer acordo ou tratado feito com eles no conservava a validade por muito tempo. Rhodan comeou a interrogar um dos oficiais. O prisioneiro respondeu em fluente intercosmo, o que dissipou qualquer dvida por ventura ainda existente quanto sua real identidade. Aps algumas perguntas rotineiras, Rhodan foi ao mago do problema: Declara que sua nave foi abatida por um pequeno veculo arcnida nas proximidades do nono planeta. O senhor era o comandante. Portanto, deve saber de onde veio quela nave gigante arcnida, do tipo Imprio, de modo to inesperado. Como que foi parar nas mos dos tpsidas? Quem so seus tripulantes? H arcnidas a bordo? Foram mortos! explicou o oficial, em tom montono. Os enormes olhos mortios pareciam no enxergar, sob a influncia constante do psicoirradiador. Capturamos a nave de guerra no planeta Topsid III. Ela desceu l para se reabastecer com gua potvel. A tripulao dormia. Dominamos as sentinelas com gs. Os arcnidas foram forados a nos treinar. Aquela nave representa o sustentculo de nossa frota espacial. As explicaes vinham aos arrancos, interrompidas por numerosas perguntas. Rhodan deu-se por satisfeito; guardas ferrnios levaram os prisioneiros. Bem que gostaria de saber o que os levou a atacar o sistema Vega. Mas esse sujeito parece no ter a menor ideia. O almirante-chefe dos tpsidas que deve saber. Como se chama? Crek-Orn informou o cientista arcnida. Nome bastante conhecido; o homem est em vias de tornar-se uma personalidade importante no reino tpsida. Seria bom ficar de olho nele. Assim que os tpsidas saram, Rhodan entrou imediatamente em contato radiofnico com o major Deringhouse. Os dois caas j rumavam para o nono

planeta. O Thort acompanhava atentamente o dilogo. Calma em toda a frente informou Deringhouse. A nave de guerra pousou num imenso espaoporto. A invaso encontra resistncia quase nula. Em terra travamse violentas lutas, mas os ferrnios esto em desvantagem. No setor do espao em que me encontro, no h sombra de naves inimigas. Concentraram-se exclusivamente sobre o mundo principal. Cerca de cento e cinquenta unidades da frota ferrnia, entre naves grandes e pequenas, regressam conosco. No podemos acelerar muito, seno ficam para trs. Portanto, ainda temos um bom tempo de viagem. Estamos exaustos. Deringhouse esperou a resposta de Rhodan, que no tardou: No espere pelas outras naves. Acelere o mais que puder e venha logo. Os caas esto intactos? De ponta a ponta. Apenas Klein tem uns arranhes na pintura externa, escapou por pouco de um tiro energtico. O sorriso de Deringhouse iluminava sua face coberta de sardas. Acenou alegremente para o Thort, quando este se mostrou na tela do caa. Rhodan sorriu imperceptivelmente e desligou. Meus homens esto prontos, senhor! disse ele ao Thort. Ficar-lhe-ia muito grato se providenciasse a fim de que sejam instrudos no uso dos transmissores. O Thort respondeu: Vou ter que deix-los agora. Mas logo contaro com a assistncia do engenheiro-chefe de uma fortaleza secreta do deserto. Trata-se de fortificaes subterrneas, construdas na poca em que os diversos grupos de minha raa ainda viviam desunidos. Eu recomendaria o transporte da nave avariada para esse local. Os transmissores daqui tero que ser inativados, pois esto ligados diretamente ao meu palcio. Meus homens no conseguiro defend-lo por muito tempo, o que poderia ocasionar uma utilizao indesejvel dos transmissores. Portanto, em hiptese alguma vocs poderiam usar os daqui. A fortaleza no deserto possui equipamento similar, plenamente utilizvel. Vou tomar as providncias necessrias imediatamente. Com isso, o senhor supremo de um sistema planetrio inteiro se retirou. Bem, este caso est resolvido! exclamou Rhodan. Crest, calcule onda e direo para um hiperchamado Terra. Vou ditar a mensagem ao codificador. Quero que seja enviada em frequncia muito alta, com condensao mxima. E mande repeti-la vrias vezes, pois o coronel Freyt no poder acusar o recebimento de modo algum sob risco de sermos localizados. Temos que envi-la ao acaso, esperando que seja devidamente captada. Capriche nos clculos, Crest! Para a Good Hope iniciava-se um perodo de repouso. Quando Rhodan se encaminhou para sua cabina foi interpelado por Bell, que parecia fatigado. No acha bom a gente se interessar de perto por esses transmissores de matria, chefe? Estou vindo do laboratrio de controle dos ditos cujos. Os troos so enormes e, pelo jeito, funcionam com velocidade superior da luz. A Humanidade poderia fazer bom uso deles... Rhodan esforou-se por sorrir. Bell semicerrou os olhos, resignado, ao escutar o leve suspiro do comandante.

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Meu caro, at voc dar pela coisa, eu j agi. Por que acha que insisti tanto em usar as mquinas? Pois, em caso de emergncia, poderamos voar para o oitavo planeta nos caas, espremendo quatro pessoas em cada um, no verdade? Mas hora de dormir! Quando voc tornar a ver Vega surgir no firmamento amanh, com todo o seu esplendor, ter com que se ocupar. Rhodan desapareceu. Reginald Bell afastou-se, resmungando, em direo sua prpria cabina. No, Rhodan no era homem de deixar passar despercebido.

despercebido qualquer coisa que, em ltima instncia, pudesse beneficiar a Humanidade. Porm mesmo um homem loucamente temerrio como Bell era forado a confessar que no seria tarefa fcil apoderar-se da nave gigante arcnida. Mas tinham que tentar! Antes de qualquer outro empreendimento, era preciso garantir a retaguarda. A noite caa sobre o nono planeta de Vega. O espao estava to vazio como se jamais houvesse existido uma frota tpsida. S se via as estrelas, e elas eram eternas.

A Good Hope no passa de um destroo incapaz de voltar ao sistema solar. Perry Rhodan est consciente disso. Mas sabe que os tpsidas possuem uma espaonave que corresponderia aos planos que tem em mente. Portanto, Rhodan concebe algo incrivelmente arrojado e ataca de surpresa com seus mutantes. A prxima aventura de Perry Rhodan intitula-se: MUTANTES EM AO.

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N 11/12/13/14/15

De K. H. Scheer

Clark Darlton Kurt Mahr e W. W. Shols

O Sistema Vega, a vinte e sete anos-luz da Terra, tornou-se cenrio duma tremenda guerra interestelar. Tentando apurar as causas das deformaes do hiperespao naquela zona, acusadas pelos sensores de deformao da estrutura espacial da base em Pluto deformaes que s poderiam ser provocadas pela transio de numerosas espaonaves Perry Rhodan v-se envolvido na luta. A Good Hope, ex-nave superior s naves inimigas, tripuladas pelos tpsidas, os homens-rpteis. Porm, de repente, surge a imensa nave de guerra arcnida, capturada por tpsidas, e a pequena Good Hope seriamente avariada. A fim de sair daquela situao desesperada e regressar Terra, Rhodan s tem um recurso: pr os Mutantes em Ao...

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