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Lhistoire av ant lhistoire | Jean Zin

Lhistoire avant lhistoire


LE DIMANCHE 25 NOVEMBRE 2012 PAR JEAN ZIN

Alain Testart, Avant l'histoire

L'poque semble, dans les sciences sociales, aux mises au point mthodologiques, comme si la situation actuelle rendait plus urgent de sortir de l'idologie (y compris du marxisme et du politiquement correct) pour pouvoir se rapprocher des faits afin de rendre compte de ce qui se passe. Aprs le Monde pluriel de Bernard Lahire, que j'ai trouv bien dcevant malgr une bonne orientation de dpart, voil un autre livre rflexif sur sa discipline dont la grandeur est de nous confronter notre ignorance sans renoncer construire un savoir (voie de la philosophie ni dogmatisme, ni scepticisme). Il faut dire que notre prhistoire est le meilleur tmoignage de notre propension reconstruire toute une histoire avec quelques traces matrielles. La paloanthropologie ressemble un Sherlock Holmes qui devrait rviser sans arrt ses conclusions. Dans ma revue des sciences je m'amuse chaque fois de la rcriture de nos origines partir de nouvelles dcouvertes (une simple dent parfois!), comme un jeu de piste fait pour nous garer mais on ne peut dire pour autant que ce n'est pas un savoir en progrs, en ceci que sont rfutes de plus en plus des mythes que nous formons, du rcit qu'on en fait invitablement. Ce n'est donc pas pour rien qu'Alain Testart commence son livre-programme par une
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histoire de la prhistoire et de la notion d'volution ou de progrs pour se situer lui-mme dans ce temps historique, temps de la science o l'on sait qu'on changera d'avis si de nouvelles dcouvertes l'exigent. Le plus intressant, pour nous, c'est de penser l'volution de la technique et son acclration partir du Nolithique. Les questions des ingalits et de la richesse sont aussi importantes pour rfuter les visions idylliques qu'on se fait du "bon sauvage" mais on sera plus circonspect sur l'explication de la dmocratie europenne par la suppose rmanence d'une culture "dmocratique" datant du nolithique et dont le moins qu'on puisse dire, c'est qu'elle n'a pas toujours t vidente ! Sur de nombreux points on peut vouloir nuancer son assurance mais on ne peut qu'approuver la dmonstration qu'il ne peut y avoir aucune explication unicausale que ce soit la technique, le climat, la dmographie ou la religion, qu'il faut que tout cela se combine. C'est bien le cas pour l'agriculture o le changement climatique est srement dcisif, un climat plus aride et la pression dmographique, mais il pose lgitimement la question de pourquoi les rchauffements prcdents n'ont pas eu la mme consquence ? On pourrait rtorquer que cela dpend du niveau dj atteint, surtout que l'agriculture n'est que l'aboutissement d'une acclration technique, mais la thse principale qu'il croit devoir dfendre, c'est que "le dveloppement technique ne se fait pas tout seul, il est fonction de l'intrt des hommes" (p274). Jacques Cauvin (critiqu un peu rapidement) et Jean Guilaine (non cit) mettaient dj en avant une causalit religieuse ou culturelle qui intervient indubitablement mais il est difficile de leur donner une place aussi prpondrante surtout quand les phnomnes de convergence montrent une orientation indniable vers le progrs technique de par toute la Terre, tmoignant d'une sorte de maturation cognitive et technique avec, simplement, des carts de quelques milliers d'annes pas tellement significatifs jusqu' l'emballement que nous connaissons dsormais. Il est d'ailleurs amusant de constater qu'il ne respecte pas lui-mme ses convictions culturalistes puisqu'il finit par donner de la sdentarit prcdant l'agriculture une cause on ne peut plus matrielle : le nombre grandissant d'ustensiles, d'outils techniques dont il s'encombrait (poterie, filets, etc.) ! Il y a un souci affich de se dmarquer du matrialisme marxiste et de la dtermination en dernire instance par les forces productives jusqu' prtendre que dans le Capital ce seraient les rapports sociaux qui seraient dterminants, comme si le fonctionnement du systme de production et les rapports de production n'taient pas surdtermins par ces forces productives, s'imposant par leur productivit (leur productivisme). On peut donc considrer que c'est un contresens sur la thse du Capital mais par contre, c'est effectivement ce que peut suggrer le fait de prner une proprit collective des moyens de production, ce qui est bien une modification des rapports de production sans changement des techniques ni des forces productives. C'est mme ce que Gorz dnoncera dans ce capitalisme d'Etat des rgimes communistes qui ne changeait pas fondamentalement le mode de production. On peut dire que l'exprience historique a prouv la prsance des forces productives (industrielles), ce qui revt une importance toute particulire quand les forces productives ont chang, exigeant de nouveaux rapports de production. Cependant, ce qui fait qu'il n'y avait pas malgr tout chez Marx de contradiction, c'est qu'il tait persuad que la collectivisation tait plus efficace pour une production socialise, ce qui a t dmenti dans les faits mais, pour lui, il ne s'agissait bien que du dveloppement des forces productives. La Rvolution Culturelle qui prtendait changer les techniques ellesjeanzin.f r/2012/11/25/l-histoire-av ant-l-histoire/ 2/8

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mmes, n'a fait que confirmer une dtermination technique qui supplante la dtermination sociale, au moins long terme. C'est mme ce qui fait tout l'intrt de poser ces questions dans le cadre de la prhistoire. Il est certain que, court terme, il faut que l'idologie permette des rapports de production adaptes aux nouvelles techniques mais la premire socit qui y parvient contamine ensuite les autres plus ou moins rapidement (le Chinois ont d changer leurs principes pour participer l'volution technique). Il y a bien dtermination "en dernire instance", c'est--dire aprs coup et sur la dure, par des processus matriels dont les rapports sociaux font partie, simplement ils peuvent changer plus facilement, ne serait-ce que par l'immigration de populations plus volues. On ne saurait dnier le matrialisme de Marx qui explique bien le systme de production capitaliste par la plus-value et la dtermination de la production par la circulation mais, s'il s'impose, c'est on ne peut plus matriellement par sa productivit, "le bon march des marchandises qui abat toutes les murailles de Chine", par une sorte de slection naturelle, et non, comme Weber, par l'idologie protestante qui est un facteur plus contingent et pour tout dire inessentiel. C'est d'ailleurs cette slection "naturelle" qu'il examine ensuite, insistant, avec raison, sur les diffrences entre le darwinisme et l'volution des socits car les innovations techniques et sociales ne se font pas du tout l'aveugle comme les mutations gntiques mais sont supposes tre volontaires, ce qui implique des causalits idologiques (se combinant aux causalits techniques, environnementales, dmographiques et sociales ; l'alatoire ici, ce serait la rencontre de ces diffrentes causalits mais il sous-estime ici beaucoup trop ce que les anglais appellent la srendipit dans l'innovation, on ne trouve pas ce qu'on cherche, ce qu'il admet plus loin, p345, le caractre involontaire de l'invention technique). L'idologie n'est cependant pas dtache pour lui des intrts matriels, jusqu' remettre en cause son importance comme simple habillage. L'illustration qu'il en donne, en effet, c'est la nuit du 4 aot et l'abolition des privilges qui n'a pas t l'vnement improbable qu'en a fait l'histoire rpublicaine alors que cela ouvrait aux nobles le commerce et l'industrie qui se dveloppaient. S'il y a eu indniablement une rupture idologique, le point de vue du prhistorien privilgie forcment la continuit de l'volution, la Rvolution Franaise n'tant pas sortie de nulle part, prcde par les rvolutions anglaises et amricaines (p145). On est d'autant plus tonn qu'il exagre la part de calcul et d'intentionnalit par rapport aux malentendus et l'enchanement des vnements mais cela n'exclurait en rien la slection par le rsultat, notamment militaire. La slection "naturelle" est une slection matrielle mme si les ides de la Rvolution se sont rpandues dans le monde entier car correspondant aussi une volution cognitive et l'essor du capitalisme. Il ne reste pas grand chose de la causalit idologique mme si elle intervient invitablement. Il faut s'en persuader, il n'y a pas le choix. Ainsi, l'agriculture et le stockage favorisant le pillage et la prdation, seuls survivent ceux qui savent se dfendre, ce qui est un facteur trop nglig ici du progrs technique, de sa dtermination matrielle comme course aux armements autant que dveloppement dmographique. Le rle de l'idologie dans les socits originaires comme dans les ntres semble surtout de rsister l'innovation pour prserver son mode de vie. Il parle, pour les Aborignes d'Australie du refus de l'emprunt aux peuples voisins de l'arc notamment au profit de leur bon vieux propulseur, leur subsistance sur la dure ne dpendant alors que de leur isolement. Ce n'est peut-tre pas du darwinisme stricto sensu, mais a y ressemble bougrement. En fait, rien ne met en vidence autant que la prhistoire quel point nous
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sommes sujets de la technique plus que ses crateurs mme si elle s'appuie sur nos dsirs et nos intrts. C'est pourtant ce que l'auteur voudrait relativiser par quelques contre-exemples de rsistance l'volution voire de rgression mais cela reste quand mme marginal un niveau statistique qui est le seul possible pour la prhistoire. Ce ne sont pas les Amish de l'poque qui ont fait l'histoire (ne ralentissant mme pas l'volution). Il prend aussi l'exemple d'une invention comme la cramique (26000) qui n'a servi que de jouet ou de gadget religieux avant de trouver toute son utilit un peu avant le Nolithique avec la poterie. De mme, le polissage tait connu depuis toujours, la nouveaut de la pierre polie tant de l'appliquer au tranchant de la hache (p306). Il faut indniablement que l'invention rencontre un besoin, trouve une application, prouve son efficacit, justifie l'effort et l'encombrement. Aprs, c'est foutu. Il faut y passer. On le voit avec chaque nouvel appareil numrique qui a besoin d'une killer application pour devenir indispensable, le micro-ordinateur par exemple ne servant rien ou presque avant le tableur VisiCalc. N'est-ce pas, au fond, comme les plumes des dinosaures ne servant d'abord qu' la sduction bien avant de permettre l'envol des oiseaux ? Il y a bien interactions rciproques entre les moyens et les fins, entre les potentialits matrielles, l'environnement social et la subjectivit. Pour paraphraser Canguilhem, on pourrait dire que toute technique remonte un corps en peine ! Il est primordial de ne pas tomber dans une causalit mcanique et trop unilatrale, cela n'empche pas qu'il y a un progrs des techniques objectif. On est entirement dpendant des techniques de l'poque sur la longue dure ce qui fait aussi qu'on ne peut se projeter au-del de son temps car on ne peut savoir ce qui n'a pas encore t invent. C'est a qui est extraordinaire (qu'est-ce qu'il ne vont pas encore inventer) ! Aucun moyen de l'arrter, nous restons dans la nature et la vie n'est rien d'autre que l'volution. Alors qu'il dmontre seulement que des techniques connues n'ont pas trouv d'emploi pour des raisons lies soit au mode de survie, soit l'idologie, on retrouve la mme contradiction entre sa thse que "les structures d'une socit font, dans cette socit, les motivations des hommes ; les motivations font le dveloppement technique" (p307) et sa trs juste remarque qu'il n'y a pas invention de l'agriculture, pas plus que d'invention de la socit industrielle (p330). Il ne s'agit pas en effet de planter une graine, ce qui s'est toujours fait, mais de la mise en place progressive d'une conomie agraire, processus matriel qui est le contraire d'un choix personnel. D'ailleurs son explication de l'agriculture par la sdentarit ne manque pas de sel puisqu'il prtend que ce serait cause de leur progrs technique multipliant les outils encombrants qu'ils auraient renonc la mobilit. Il semblerait en effet que sdentarit et poterie aient prcd l'agriculture. A l'inverse de la causalit culturelle qu'il dfend, on peut dire que ds cette poque lointaine, la technique prenait le dessus. Ensuite, ce sont plutt les problmes rencontrs qui susciteront une multiplication des innovations techniques jusqu' une certaine stabilisation d'un systme qui marche. La situation tait un peu diffrente en Amrique o la poterie n'a pas prcd une horticulture qui n'tait pas de subsistance au dbut mais produisait surtout des rcipients avec des courges ou bien des piments, du tabac et autres "produits de luxe" un peu comme les pices au XVIII, ce qui tmoigne bien de notre futilit mais ne remet pas en cause la dtermination en dernire instance par la technique (de ceux qui vont les envahir). On apprend beaucoup de choses tonnantes. Par exemple, le fait qu'on n'a trouv que 200 tombes en Europe de 40 000 ans au nolithique, alors qu'il y en a des
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milliers aprs, est assez troublant, remettant en question la vision qu'on avait d'une pratique systmatique de l'enterrement des morts avec le langage. Impossible de savoir si leurs rites funraires taient juste diffrents (incinration, immersion, cannibalisme, etc.), ne laissant pas de trace... Ce que je ne savais pas non plus, bien que ce ne soit pas nouveau, mais qui change pas mal la vision qu'on a du nolithique, c'est l'existence antrieure de chasseurs-cueilleurs ou plutt de pcheurs sdentaires sur les ctes, pratiquant depuis longtemps le stockage de poissons (p200). J'avais dj remarqu que les habitats troglodytes de la Roque Saint-Christophe tmoignaient d'une sdentarisation bien antrieure au nolithique, justement au bord d'une rivire. Le stockage du poisson sch ou fum est caractristique d'un approvisionnement saisonnier comme les saumons dans le nord. Or, cela aurait dj provoqu, bien avant l'agriculture, le dveloppement des premires socits la fois riches et nombreuses, avec des diffrenciations sociales, des dpenses ostentatoires (potlatch), des esclaves et mme ce qu'on peut considrer comme une sorte d'Etat s'arrogeant le monopole de la violence contre la vendetta (les autres socits, sans Etat, sont des socits de violence prive et de guerres perptuelles). Tout cela serait donc caractristique de la sdentarisation et, avant l'agriculture, la pche aura sans doute eu beaucoup plus d'importance qu'on ne croit, ne laissant gure de vestiges pour les prhistoriens. De plus, les ctes ont t noyes par la monte des eaux lors du dgel nous donnant une vision dforme de ces poques glaciaires et de nos origines qui pourraient tre plus marines qu'on ne croit. Tout cela donne l'impression qu'il n'y a rien de compltement nouveau mais qu' chaque fois, comme avec la Rvolution franaise, on trouve des prcdents, des bauches, de quoi renforcer une sorte de prdestination matrielle, prservant un certain arbitraire du signe dans une grammaire qui reste tout de mme assez stricte. Que la sdentarisation produise des effets semblables dans des situations aussi diffrentes que des socits de pcheurs ou d'agriculteurs en fait une causalit encore plus contraignante. En effet, les chasseurs-cueilleurs nomades ne connaissent pas, eux, les ingalits de richesse (ce qu'il appelle des socits achrmatiques). Ce ne sont pas pour autant des socits galitaires car il y a de multiples ingalits de statut (ge, nombre de femmes, pouvoirs magiques) mais ds qu'il y a de la richesse, c'est elle qui prend le dessus et s'accumule, creusant les ingalits (ne serait-ce que par des logiques d'allgeance). Il est intressant de savoir que l'origine de la richesse serait en premier lieu sexuelle (prix de la fiance) ou ostentatoire (potlatch). Si on peut y voir un "progrs", pour la richesse, ce n'est pas sur le plan de l'organisation sociale qui serait moins primitive. Les rgles et cultures des nomades sont dj trs complexes. Il n'y a pas de complexification des socits mais seulement des techniques et de la division du travail (ce qui me semble trop simpliste, l'criture permettant une plus grande complexit au moins dans certains domaines alors qu'il y a aussi simplification, par exemple des structures de parent). On pourrait dire qu'il n'y a pas de progrs du langage mais seulement des connaissances. En tout cas, la progression des ingalits par un mcanisme de renforcement peut difficilement passer pour un vritable progrs, surtout lorsqu'avec l'esclavage (trs rpandu), les prts usuraires et la proprit de la terre (trs rcente celle-l, peu avant les Grecs - la dmocratie tant une raction aux ingalits), il y aura cration d'une misre absente quand il restait des terres libres (bien que non galitaire pour autant) ! Avec la proprit foncire la richesse des propritaires tait la misre des sans-terre.
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L'interprtation de l'art parital par le totmisme ne m'a pas convaincu. D'abord, je trouve curieux qu'on puisse penser que des populations loignes dans l'espace et dans le temps puissent avoir les mmes cultures quand il s'agit de la prhistoire alors qu'il devait y avoir des traditions locales et des cycles idologiques au moins. Certes, on peut admettre qu'il y a une certaine unit dans le style et les reprsentations mais avec tout de mme de grandes diffrences. Il n'est pas toujours vrai qu'il n'y ait pas de mlange d'animaux comme il le dit (notamment les chevaux qui recouvrent un poisson dans la grotte de Pech Merle, ce qu'on ne voit pas bien sur la photo alors que c'est trs visible de visu), ce qui pourrait reflter un changement d'animal totem, mais il vacue compltement les mains ngatives et les points chamaniques qui plaident plutt pour l'interprtation de Jean Clottes. Surtout, on ne voit pas bien quel pourrait tre l'utilit de ces grottes difficiles d'accs sinon pour des initiations ? J'ai du mal croire aussi qu'il n'y ait pas d'intention narrative derrire ces reprsentations. On peut approuver la dfinition qu'il donne du totmisme comme impliquant que les divisions sociales soient aussi importantes que des divisions entre espces animales, il me semble plus contestable que les divisions sociales soient plus importantes que la division entre les hommes et les animaux (p267). On peut d'ailleurs regretter, qu' la diffrence de Jacques Cauvin, il ne parle pas de l'mergence des divinits au nolithique, ce qui ne me semble pas si arbitraire que le prtend l'auteur, la bonne mre et le taureau se retrouvant dans les mythologies des poques plus tardives (Sumer, Hittite), lies sans doute au dluge postglaciaire et au travail (agricole) la place des dieux. Les questions de datations sont dlicates. Il situe nos vritables anctres, semblables nous, vers 40 000 ans, ce qui est, mon avis, la datation la plus tardive o certes notre prsence en Europe est atteste mais je crois plus vraisemblable une datation en Afrique autour de 70 000 ans pour les prmices au moins (et correspondant un goulot d'tranglement), avant la conqute des autres continents. On assiste bien cependant une "explosion de la communication l'aide de symboles vers 38000/35000" (p234). Il ne parle pas du fait qu'il y aurait eu des groupes plus importants cette poque, avec surtout plus de personnes ges (de plus de 30 ans), ce qui me semble dcisif pour la transmission de cultures complexes. tonnamment, il ne donne pas non plus assez d'importance la domestication du chien (qui ne servirait rien qu' tenir compagnie alors que sa domestication, il y a plus de 30 000 ans, s'est gnralise assez rapidement et fut sans doute de grande importance!). Pour lui, il y a juste 3 innovations majeures durant cette poque : les aiguilles chas (19000), le propulseur (16000) et le harpon (23000). Qu'il n'y ait pas eu de piges avant le nolithique est quand mme difficile croire (les Aborignes d'Australie ne sauraient pas faire des piges!) mais ensuite tout s'acclre (arc, filets, canots, poterie) un peu avant 10000 avec la fin de la dernire glaciation et la monte des eaux.
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L'impression que cela donne n'est pas d'une humanit qui surgirait d'un seul coup et plutt d'un processus continu, comme d'un visage flou qui se prcise petit petit mais de plus en plus vite. On pourrait croire que le temps pass produit une grande distance avec nos anctres gntiques, ce n'est pas ce qu'on peut ressentir pourtant avec les chasseurs-cueilleurs qui restent (on peut tout autant se sentir trs loign de nos grands parents n'ayant pas connu le numrique alors que la lecture d'Aristote en fait notre contemporain). S'il y a progrs, c'est simplement que l'tat suivant, d'une technique plus perfectionne, est forcment prcd par un tat un peu plus primitif ou archaque. La leon qu'on peut en tirer, c'est de s'appuyer sur des volutions de longue dure constituant notre destin et ne pas donner trop d'importance aux pripties du moment pas plus qu' l'illusion des ruptures "cassant l'histoire en deux". Il termine par la distinction des 3 grands types politiques de la prhistoire : la ploutocratie ostentatoire (o la richesse et les dons font le pouvoir), les socits lignagires organises hirarchiquement en rfrence un anctre commun et enfin des "dmocraties primitives" qui ne sont pas vraiment galitaires mais fonctionnent par conseils et conseil des conseils (un peu comme des coordinations), systme qu'on retrouve des Iroquois aux Germains (l'assemble du peuple en arme). On voit qu'il n'y a rien de nouveau et pas trs diffrent de la tripartition d'Aristote entre Aristocratie, oligarchie et dmocratie... L'poque mgalithique en Europe, laisse penser qu'on a affaire une socit lignagire de marins-pcheurs trs ostentatoires. Cette population a t remplace peu prs entirement (violemment) par des agriculteurs venant du Proche-Orient et qui relveraient des dmocraties primitives, ce que pas grand chose n'atteste sinon des constructions plus galitaires. Il n'est gure convaincant sur ce point alors qu'une tude rcente semble bien confirmer que lorsqu'un village devenait trop peupl avec des ingalits trop grandes, un groupe partait refonder un nouveau village (tant qu'il y avait des terres disponibles). Cela n'empche pas que des ingalits de statut et d'accs aux meilleures terres ont t constates le mois suivant. Evidemment, l'inconvnient de ce genre d'hypothse, c'est que cela fait de la dmocratie un phnomne local qui ne serait pas universel (au nom des valeurs asiatiques autoritaires), ce que conteste notamment Amartya Sen mais les "dmocraties primitives" ne sont effectivement pas rserves l'Europe. C'est incontestablement une plonge extraordinaire dans notre pass qui remet pas mal d'vidences en question. Il faut effectivement revenir ce qu'on peut savoir de notre histoire, pas de faon fantasmatique, mais au plus prs des traces matrielles, pour nous confronter notre ignorance et rfuter toutes les histoires qu'on se raconte pour donner sens notre existence (car ce n'est pas tant la vrit de l'hypothse qui compte que le fait de contredire ce qu'on croyait jusqu'ici). Il faut avouer que ctoyer nos anctres le long de ces 500 pages, ne me les a gure rendu sympathiques. Ce n'est certainement pas la vie que je voudrais mener. Mme s'il n'y a pas de positif sans ngatif, le progrs me semble considrable par rapport ces temps barbares, au moins de ne plus accepter l'esclavage notamment (ou l'oppression de la femme) mais, sans parler de la violence des vendettas sans fin, il y a aussi une rigidit idologique pesante et des croyances ineptes - sauf qu'il n'est pas sr que nos religions actuelles soient moins idiotes et rpressives... Voir aussi le plus ancien "L'mergence de l'humanit".
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