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Ben Kane

La legin olvidada

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Ben Kane
BEN KANE

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LA LEGIN
OLVIDADA

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NDICE

Resumen................................................................6 Prlogo.................................................................10 1...........................................................................12 Tarquinius............................................................12 2...........................................................................22 Velvinna...............................................................22 3...........................................................................33 Olenus..................................................................33 4...........................................................................54 Brennus................................................................54 5...........................................................................72 Romulus y Fabiola................................................72 6...........................................................................80 El ludus Magnus...................................................80 7.........................................................................100 El Lupanar..........................................................100 8.........................................................................115 Por poco.............................................................115 9.........................................................................125 Lentulus.............................................................125 10.......................................................................140 Brutus................................................................140 11.......................................................................150 Profeca..............................................................150 12.......................................................................156 Amistad..............................................................156 13.......................................................................164 Intriga................................................................164 14.......................................................................171 Rufus Caelius.....................................................171 15.......................................................................181 La arena.............................................................181 16.......................................................................192 Victoria...............................................................192

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17.......................................................................211 La trifulca...........................................................211 18.......................................................................233 La huida.............................................................233 19.......................................................................255 Fabiola y Brutus.................................................255 20.......................................................................262 La invasin.........................................................262 21.......................................................................275 Partia.................................................................275 22.......................................................................288 Poltica...............................................................288 23.......................................................................298 Ariamnes............................................................298 24.......................................................................308 Publio y Surea..................................................308 25.......................................................................329 La traicin..........................................................329 26.......................................................................338 La retirada.........................................................338 27.......................................................................355 Craso..................................................................355 28.......................................................................370 Manumisin........................................................370 29.......................................................................387 La marcha..........................................................387 30.......................................................................407 Margiana............................................................407

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AC.V.yP.v.G, gracias.

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RESUMEN

Cuatro esclavos de Roma marcados por un mismo destino. Juntos lucharn por su honor, libertad y venganza. Rmulo y Fabiola son gemelos nacidos de una madre esclava y vendidos a los trece aos: ella a un famoso prostbulo y l a una escuela de gladiadores. Tarquinius es un adivino etrusco que odia a Roma y los romanos, y que se pasea por las calles de la ciudad en busca de venganza. Brennus es un galo, hecho prisionero tras la destruccin de su pueblo a manos de soldados del imperio, y ahora el gladiador ms importante de la ciudad. Las vidas de estos cuatro personajes se cruzarn de manera inevitable, al parecer marcadas por un mismo destino. Los lectores disfrutarn con esta novela que narra la vida cotidiana de cuatro personajes muy distintos en la Roma del ao 40 A.c. ya que su autor es un experto en historia militar y de Roma y reproduce con lujo de detalle la vida en la domus imperial, profundizando acerca de los gladiadores, el Lupanar y la supersticin.

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Craso en el Eufrates perdi sus guilas, a su hijo y sus soldados, y l fue el ltimo en perecer. Parto, por qu te alegras? pregunt la diosa. Devolvers los estandartes y habr un vengador de la muerte de Craso. OVIDIO, Los Fastos

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En su Historia Natural, Plinio el Viejo explica que a los supervivientes romanos de la batalla de Carrhae, en el 53 a. C, los enviaron a Margiana. Esta zona, situada en el actual Turkmenistn, est a ms de dos mil cuatrocientos kilmetros del lugar donde hicieron prisioneros a los hombres. Los diez mil legionarios, utilizados como guardas fronterizos, viajaron por tanto mucho ms al este que la mayora de los romanos de la poca. Pero su aventura no acaba ah. En el 36 a. C, el cronista chino Ban Gu dej constancia de que los soldados del ejrcito dejzhjzh, un seor de la guerra huno y gobernador de una ciudad de la Ruta de la Seda, luch en formacin de escama de pez. El trmino empleado para describir tal formacin es nico en la literatura china y muchos historiadores afirman que se refiere a un muro de proteccin. En aquella poca slo luchaban de ese modo los macedonios y los romanos. La instruccin militar griega tendra que haber perdurado en esa zona ms de un siglo para haber podido influir en esos hombres. Cabe destacar que esa batalla tuvo lugar slo diecisiete aos despus de la de Carrhae y a menos de ochocientos kilmetros de la frontera con Margiana. Ms al este, en China, se encuentra la localidad moderna de Liqian. Se desconoce el origen de este nombre, pero los estudiosos consideran que fue fundada entre el 79 A.c. y el 5 D.c. con el nombre de Lijien, que significa Roma en chino antiguo. Muchos de los habitantes actuales tienen rasgos caucsicos: pelo rubio, nariz aguilea y ojos verdes. Una universidad local est analizando muestras de ADN para determinar si estas personas son descendientes de los diez mil legionarios que marcharon hacia el este desde Carrhae y pasaron a la historia. La legin olvidada

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Prlogo

Roma,70a.C. Era la hora undcima,1 y el brillo rojizo del atardecer tea la extensa ciudad. Una brisa agradable haca correr el aire entre los edificios abarrotados, lo cual supona un alivio dado el bochornoso calor estival. Los hombres salan de sus casas para concluir los asuntos de la jornada, charlar frente a los comercios y beber de pie en las tabernas abiertas a la calle. Los gritos entusiastas de los comerciantes se disputaban la atencin de los transentes mientras los nios jugaban en los umbrales de las puertas bajo la atenta mirada de sus madres. De algn lugar del centro, cercano al Foro, llegaba el sonido rtmico de los cnticos de un templo. Se trataba de una hora del da segura que se dedicaba a la vida social, pero en los callejones y pequeos patios las sombras empezaban a alargarse. La luz del sol descenda de las elevadas columnas y estatuas de piedra de los dioses y otorgaba a las calles un color grisceo, ms oscuro y menos cordial. Las siete colinas que formaban el corazn de Roma seran las ltimas zonas en recibir luz, hasta que la oscuridad se apoderase de la capital una vez ms. A pesar de la hora, el Foro romano segua atestado. Flanqueadas por templos y el Senado, las baslicas los enormes mercados cubiertos estaban llenas de tenderos, adivinos, abogados y escribas que ejercan su oficio desde pequeos puestos. Ya era tarde, pero quizs alguien deseara redactar un testamento, or una profeca o emitir un mandato judicial contra un enemigo. Los vendedores ambulantes circulaban por la zona intentando vender zumos de fruta que llevaba horas exprimida. Los polticos que haban estado trabajando hasta tarde en el Senado salan rpidamente y slo se detenan para hablar si no podan evitar la mirada de un aliado. Al ver a sus amos, los grupos de esclavos abandonaban de inmediato los juegos de mesa tallados de forma rudimentaria en los escalones. Para evitar que se les ampollaran las espaldas quemadas por el sol, levantaban las literas rpidamente y se marchaban.
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Los romanos dividan la duracin de la luz del da en doce horas, contadas desde el amanecer hasta el crepsculo. Se referan a ellas con el ordinal, de modo que la una era la hora prima y as sucesivamente hasta la hora duodcima. Si la una era el amanecer y las doce el atardecer, las seis, la hora sexta, sera el medioda y la hora undcima las cinco de la tarde. (N. del T.)

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Un puado de mendigos insistentes permaneci en los escalones del templo a la espera de recibir una limosna. Algunos estaban tullidos, pero eran orgullosos veteranos de las legiones, el ejrcito invencible que haba proporcionado riquezas y prestigio a la Repblica. Vestan los restos andrajosos del uniforme: cotas de malla ms oxidadas que aros de hierro, tnicas marrones remendadas. A cambio de una moneda de cobre relataban sus aventuras blicas: el derramamiento de sangre, la prdida de extremidades, los compaeros enterrados en tierras lejanas. Todo por la gloria de Roma. A pesar de la luz decreciente, el Foro Boario, donde se comerciaba con animales, tambin estaba lleno de ciudadanos. El ganado puesto a la venta bramaba de sed tras pasar el da bajo el sol inclemente. Las ovejas y las cabras se apiaban entre s, aterrorizadas por el olor a sangre de los tajos situados a escasos metros. Sus dueos, modestos granjeros de los alrededores, se preparaban para llevarlas a los pastos nocturnos, ms all de las murallas. En el Foro Olitorio los puestos de comestibles tambin estaban atestados de clientes. Melones maduros, melocotones y ciruelas sumaban su fragancia a las especias de Oriente, el pescado fresco y los restos del pan del da. Los tenderos, deseosos de vender todas las frutas y verduras, ofrecan gangas a cualquiera a quien echaran el ojo. Las plebeyas cotilleaban al acabar las compras y entraban en los santuarios para rezar una oracin apresurada. Los esclavos a los que haban enviado a comprar alimentos para los banquetes de ltima hora maldecan su suerte a medida que oscureca. Pero cualquiera que todava estuviera en el exterior, lejos de esos espacios abiertos, se apresuraba para llegar a la seguridad que brindaban las casas. Ningn romano decente deseaba estar en la calle tras la puesta de sol, sobre todo en las callejuelas sombras que separaban las insulae, los estrechos bloques de apartamentos en los que viva la mayora de los ciudadanos. De noche, los ladrones y los asesinos se adueaban de las calles.

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1 Tarquinius
NortedeItalia,70a.C. Mranos ahora! exclam Tarquinius. Somos poco ms que esclavos. Casi no quedaban etruscos que gozaran de poder poltico o influencia. Haban quedado reducidos a ser campesinos pobres o, como Tarquinius y su familia, trabajadores en grandes fincas. Calenus fue el mejor arspice de nuestra historia. Saba leer el hgado como nadie! Olenus movi las manos nudosas, emocionado. Ese hombre saba lo que los etruscos no podan o no queran comprender en aquel momento. Nuestras ciudades nunca se unificaron y por eso, cuando Roma reuni el poder necesario, fueron derrotadas una tras otra. Si bien fue un proceso que se prolong durante ms de ciento cincuenta aos, Calenus acert en la prediccin. Se refera a quienes nos aplastaron. Olenus asinti. Cabrones romanos. Tarquinius arroj una piedra hacia el lugar en el que haba estado el cuervo. Ni siquiera sospechaba lo mucho que, en secreto, el arspice admiraba su velocidad y su fuerza. La piedra vol lo suficientemente rpido como para matar a un hombre en caso de alcanzarle. Algo difcil de aceptar, incluso para m reconoci Olenus con un suspiro. Sobre todo teniendo en cuenta cmo nos dominan. El joven etrusco dio un trago de un odre de agua y se lo pas a su mentor. A qu distancia est la cueva de aqu? No demasiado lejos. El arspice dio un buen trago. Sin embargo, hoy no es el da. Me has hecho venir hasta aqu arriba para nada? Pensaba que me ensearas el hgado y la espada! Iba a hacerlo contest Olenus con suavidad. El anciano se dio la vuelta y empez a bajar la colina, canturreando y apoyndose en el lituo

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para mantener el equilibrio. Pero hoy los augurios no son buenos. Es preferible que regreses al latifundio. Haca ocho aos que haba odo hablar por primera vez del gladius de Tarquino, la espada del ltimo rey etrusco de Roma, y el hgado de bronce, uno de los escassimos escantillones que los adivinos utilizaban para aprender su arte. Tarquinius se mora por ver la pieza antigua de metal. Haba sido el tema principal de muchas lecciones, pero se guardaba muy mucho de contradecir a Olenus y poco importaba tener que esperar unos cuantos das ms. Se recoloc el morral y comprob que las ovejas y cabras hubiesen bajado. De todos modos tengo que venir aqu arriba con el arco para pasar unos das matando lobos. Tarquinius dijo esto en un tono despreocupado . No hay que dejar que esas bestias piensen que sus actos no tienen consecuencias. Olenus le respondi con un gruido. Tarquinius puso los ojos en blanco, frustrado. No vera el hgado hasta que el arspice estuviera dispuesto a ello. Silb al perro para que le obedeciera y sigui a Olenus por el estrecho sendero. Tarquinius dej al arspice dormido en la pequea cabaa que haba a medio camino, en la montaa, con el perro acurrucado a sus pies mientras la lea chisporroteaba suavemente en el hogar. Aunque era una suave noche estival, los huesos de Olenus haban notado el frescor. El joven sigui su camino por senderos bien marcados a travs de los campos extensos, olivares y viedos que rodeaban la enorme villa de Caelius. Cuando por fin lleg, las gruesas paredes de piedra caliza seguan reteniendo el calor del sol. Las mseras chozas de los esclavos y los sencillos edificios agrcolas en los que se alojaban los trabajadores contratados durante largas temporadas estaban situados en la parte trasera del complejo principal. Lleg a tales habitculos sin ver un alma. La mayora de la gente se levantaba al amanecer y se acostaba al atardecer, lo cual significaba que huir y volver a oscuras era relativamente fcil. Tarquinius se detuvo en la entrada de un pequeo patio y aguz la vista en la oscuridad. No vea nada. Una voz rompi el silencio. Dnde has estado todo el da? Quin anda ah? susurr Tarquinius. Tienes suerte de que el capataz est dormido. De lo contrario te habras llevado una buena tunda! Se relaj.

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Olenus me estaba enseando cosas de nuestros antepasados, padre. Eso es mucho ms importante que cavar los campos. De qu te sirve? Un hombre bajito y gordo apareci en escena con un nfora en las manos. Los etruscos estamos acabados. Sila el Carnicero se asegur de ello. Tarquinius exhal un suspiro. Aquel argumento estaba muy trillado. Viendo la posibilidad de recuperar cierta autonoma, muchas de las familias y los clanes etruscos que quedaban se haban unido a las fuerzas de Mario en una guerra civil, haca casi dos dcadas. Haba sido una apuesta calculada con resultados nefastos. Miles de los suyos haban muerto. Mario perdi. Y nosotros tambin susurr. Eso no significa que haya que olvidar las tradiciones. Fue nuestra ltima oportunidad de alzarnos y reclamar la gloria pasada! Ests borracho, para variar. Por lo menos he trabajado toda la jornada replic su padre. T no haces ms que seguir a ese idiota excntrico y escuchar sus divagaciones y sus mentiras. Tarquinius baj la voz. No son mentiras! Olenus me ensea rituales y conocimientos antiguos. Alguien tiene que aprenderlos antes de que caigan en el olvido. Haz lo que quieras. Ahora la Repblica ya es imparable. Sergius sorbi un poco de vino ruidosamente. Nada detiene sus dichosas legiones. Vuelve a la cama. Su padre observ el santuario del otro extremo del patio. All pasaba sus momentos de sobriedad. Todas las lmparas de aceite estaban apagadas. Hasta nuestros dioses nos han abandonado musit. Tarquinius empuj al hombre, que no opuso resistencia, hacia la pequea y hmeda celda de la familia. El vino haba convertido al otrora orgulloso guerrero en un borracho solitario y hurao. Pocos aos antes su padre le haba enseado a escondidas el uso de las armas. Ahora Tarquinius era igual de hbil con un gladius que con un hacha de guerra etrusca. Sergius se desplom con un gemido en el colchn de paja que comparta con Fulvia, la madre de Tarquinius. Empez a roncar de inmediato. El joven se tumb al otro lado de la habitacin y escuch los ronquidos. A Tarquinius le preocupaba su padre: al ritmo que beba, no le quedaban muchos aos.

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Tard mucho en caer dormido, pero luego tuvo sueos muy vividos. Observaba a Olenus sacrificando un cordero en una cueva que desconoca; le abra el vientre para leerle las entraas. Al mirar alrededor en el espacio oscuro, no vea ni rastro del hgado de bronce ni de la espada de los que Olenus le haba hablado tantas veces. El rostro del anciano cambiaba al inspeccionar los rganos del animal. Tarquinius le llamaba pero Olenus no le haca caso. Su mentor pareca completamente ajeno a l y observaba atemorizado la entrada de la cueva. Era imposible determinar qu asustaba tanto a Olenus. El arspice haba colocado el hgado rojo oscuro en una losa de basalto y lo examinaba detenidamente. De vez en cuando se apartaba para mirar afuera, y cada vez pareca menos atemorizado. Tras lo que pareca una eternidad, Olenus asenta contento y se sentaba a esperar apoyado contra la pared. A pesar de la aparente satisfaccin de su mentor, Tarquinius senta entonces un acuciante pavor, hasta tal punto intenso que le resultaba insoportable. Corra hasta la entrada. Recorra con la mirada la pronunciada ladera de la colina y vea a Caelius ascendiendo con diez legionarios, todos ellos con expresin adusta e inmutable. Los hombres llevaban las espadas desenfundadas. Una jaura de perros de caza grandes los preceda a la carrera. Corre, Olenus, corre! gritaba Tarquinius. Al final el adivino se giraba y le miraba como si supiese qu se avecinaba. Que corra? le responda con una risotada. Si corro por ah me parto el cuello! Vienen unos soldados a matarte! Caelius va en cabeza. En los ojos de Olenus no haba ni rastro de temor. Huye! Ahora mismo! Ha llegado mi hora, Tarquinius. Voy a reunirme con nuestros antepasados. T eres el ltimo arspice. Yo? Tarquinius estaba asombrado. A pesar de los aos de enseanzas, nunca se le haba ocurrido que le estuviera preparando para sucederle. Olenus asenta con expresin seria. El hgado y la espada? Ya tienes ambos.

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No! No los tengo! Tarquinius gesticulaba con frenes. Daba la impresin de que el anciano no le escuchaba. Se levantaba y caminaba hacia las siluetas que haba en la entrada de la cueva. Tarquinius not que alguien le agarraba el brazo. La cueva fue desdibujndose lentamente mientras regresaba a un estado consciente. Estaba ansioso por saber qu le haba ocurrido a Olenus, pero ya no vio nada ms. El joven etrusco se despert sobresaltado. Su madre se encontraba junto a la cama con expresin preocupada. Tarquinius? No ha sido nada musit, con el corazn palpitante. Vuelve a la cama, madre. Tienes que descansar. Tus gritos me han despertado le reproch ella. Tu padre tambin se habra despertado si no estuviera borracho. A Tarquinius se le encogi el estmago. Olenus siempre le haba dicho que no mencionara nada de lo que le enseaba. Qu estaba diciendo? No se te entenda bien. Algo sobre Olenus y un hgado de bronce. El ltimo de ellos se perdi hace aos. Fulvia frunci el ceo. Acaso el viejo bribn ha encontrado uno? No me ha dicho nada respondi Tarquinius. Vuelve a la cama. Tienes que levantarte al alba. Ayud a Fulvia a ir al otro lado de la habitacin. Su madre se quejaba de dolor de espalda y del esfuerzo que le supona acostarse en el catre bajo. Los muchos aos de trabajo duro haban dejado lisiada a la mujer. Mi fuerte y listo arun. Fulvia emple el trmino sagrado para hijo pequeo. Ests predestinado a hacer algo grande. Lo noto en los huesos. Calla. Tarquinius mir en derredor con inquietud. A Caelius no le gustaba que se emplearan trminos antiguos de origen no romano. Duerme un poco. Pero Fulvia no se arredr. Lo s desde que te vi la marca de nacimiento, la misma que tena Tarquino. Por eso te pusimos el nombre que llevas. Se frot tmidamente el tringulo rojizo que tena en un lado del cuello. Slo se lo haba visto alguna vez, reflejado en una charca, y el arspice a menudo le haca comentarios al respecto. No me sorprendi que Olenus se interesara por ti; para ensearte rituales secretos, insistindote en que aprendieras lenguas de otros esclavos extranjeros. Estaba henchida de orgullo. Yo ya se lo deca a

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tu padre. En otros tiempos me escuchaba. Pero desde que tu hermano muri luchando contra Sila, slo le interesan las jarras de vino. Tarquinius observ entristecido la silueta dormida. En el pasado se enorgulleca de haber sido guerrero rasenna2. En lo ms profundo de su ser siempre ser etrusco susurr su madre. Igual que t. Todava hay muchos motivos para sentirse orgulloso de nuestra raza. Bes a Fulvia en la frente y ella sonri, cerrando los ojos cansados. El arte de la aruspicina sigue vivo, madre. Los etruscos no caern en el olvido, pens, pero no lo dijo. Si bien Sergius no hablaba con nadie, Fulvia era propensa al cotilleo. Era crucial que Caelius no se enterara de sus encuentros con Olenus. Tarquinius se tendi en la cama. Cuando por fin se durmi, empezaba a clarear. En los das siguientes no tuvo muchas oportunidades para ir a cazar lobos ni para ver a Olenus. Se acercaba la poca de la cosecha, el momento del ao en que haba ms por hacer. La carga de trabajo para los esclavos y familias obreras como las de Tarquinius se cuadruplicaba. Rufus Caelius haba regresado de Roma para supervisar esa labor tan importante. Muchos haban supuesto que el viaje haba sido para recaudar fondos que le ayudaran a fortalecer su dbil economa. El pelirrojo era un ejemplo tpico de la nobleza romana: buena para la guerra, mala para el comercio. Haca diez aos, cuando el precio del grano haba empezado a desplomarse debido al aumento de las importaciones de Sicilia y Egipto, Caelius no haba advertido esa tendencia. Mientras otros vecinos ms astutos convertan latifundios enteros al cultivo de la vid o del olivo, ms lucrativos, el optimista ex oficial haba continuado sembrando trigo. En tan slo una dcada haba llevado la rentable finca al borde de la bancarrota. Los cultivos extranjeros baratos haban tardado poco en arruinar a miles de pequeos agricultores de toda Italia, como la familia de Tarquinius. Los grandes latifundistas aprovecharon la oportunidad y aumentaron el tamao de sus propiedades a expensas de las de otros. Hacan falta ms obreros y la escasez se supli con miles de esclavos, el botn humano de las conquistas de Roma. Aunque eran ciudadanos, Sergius y su familia tuvieron la suerte de que Caelius los contratara para trabajar por poco dinero. Por lo menos cobraban. Por culpa de la poblacin esclava, otros no eran tan

Los romanos se referan a los habitantes de la zona como etruscii o tuscii y, los griegos los llamaban tirrenoi; ellos se autodenominaban rasenna. (N. del T.)

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afortunados, y las ciudades reciban una afluencia masiva de campesinos hambrientos. Por ello se necesitaba ms grano para la congiaria3. Si Caelius haba ido a ver a los prestamistas de la capital, por haba tenido suerte. El noble estaba de un humor excelente maana organizaba grupos de trabajo en el patio. Tarquinius fue para la cosecha, igual que todos los veranos desde que llegara a haca ocho aos. lo visto y cada elegido la finca

Haba que segar y agavillar grandes extensiones de avena y trigo. Era una labor extenuante, que se prolongaba desde el amanecer hasta la puesta de sol durante una semana o ms. La piel de Tarquinius, que ya estaba bronceado por los das pasados en la ladera de la montaa, haba adquirido un intenso color caoba. Para deleite de algunas esclavas, tena la melena cada vez ms rubia. Su longitud le ayudaba a ocultar la marca de nacimiento. Fulvia estaba demasiado achacosa para las labores fsicas y llevaba comida y bebida a los campos con las mujeres ms ancianas. Caelius haba intentado con anterioridad que los hombres trabajasen todo el da sin descanso, pero demasiados haban sucumbido a causa de la deshidratacin bajo el sol ardiente del verano dos aos antes. Uno incluso haba muerto. El noble se haba dado cuenta de que era ms rentable permitir una pequea pausa diaria a que se le murieran los trabajadores. Al cuarto da, el sol caa implacable. La llegada de Fulvia a primera hora de la tarde con una carreta cargada de agua, pan y tubrculos tirada por una mua fue muy bien recibida. La par a la sombra de un rbol frondoso y todos se arremolinaron a su alrededor. Aqu tengo un poco de queso susurr Fulvia, dando un golpecito a un paquete envuelto en un trapo que llevaba en el costado. Tarquinius le respondi con un guio. Los hombres no llevaban ms que taparrabos y sandalias, y unas hoces de mango corto sujetas a los cinturones de cuero que Caelius les haba proporcionado. Para evitar que intentaran escapar, los esclavos llevaban unas pesadas argollas de hierro en los tobillos. Como en cualquier otro latifundio, los trabajadores de Caelius procedan de todos los rincones del Mediterrneo. Judos, espaoles y griegos sudaban al lado de nubios y egipcios. Las conversaciones no abundaban mientras los hombres coman, muertos de hambre como estaban. Los cestos de comida se vaciaban enseguida. Slo haban cado unas cuantas migas para los gorriones que picoteaban esperanzados a su alrededor. Maurus, uno de los esclavos griegos, masticaba el ltimo pedazo de pan con nostalgia.
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El emperador aseguraba congiaria, frumentationes y munera, es decir, el reparto de vveres, trigo y dinero gratuitamente a los ciudadanos. (N. del T.)

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Lo que dara por un trozo de carne! A lo mejor nos dan un poco en la Vinalia Rustica. Caelius es demasiado rcano! Y encima ahora tiene graves problemas econmicos dijo resoplando Dexter, el vlico,4 un duro ex legionario. Pero yo dira que Olenus come un montn, no? Los dems miraron con curiosidad a Tarquinius, cuyas visitas al anciano eran sobradamente conocidas. Seguro que ese hechicero le da cordero constantemente! dijo uno. Por eso vas all arriba? Los rasgos oscuros de Maurus traslucan una cierta envidia. No, es para no or cmo os quejis. Hubo un estallido de carcajadas que espantaron a los pjaros. El capataz mir de reojo a Tarquinius con expresin curiosa. Pasas mucho tiempo en la montaa. Qu te atrae de all? Quiere huir de este dichoso calor! coment Sulinus, un esclavo corpulento. Un murmullo generalizado indic que los presentes estaban de acuerdo. Haca un calor insoportable. El trigo sin segar brillaba y se balanceaba, tostndose al sol. Tarquinius guard silencio y slo se oa el chirrido de las cigarras. Y pues? Dexter se frot una vieja cicatriz distradamente. Y pues, qu? Alarmado por el repentino inters del capataz, Tarquinius fingi sorpresa. El hechicero loco come carne todos los das? Slo si encuentra un cordero o un cabrito muerto. A Tarquinius se le haca la boca agua. Haba comido carne recin asada con Olenus infinidad de veces. No en otros casos. El amo no lo permitira. El amo! se burl Dexter. Caelius no tiene ni idea de cuntas ovejas y cabras hay ah arriba. Ha dicho muchas veces que ocho corderos por cada diez ovejas al ao es suficiente. Es poco rendimiento aadi Maurus maliciosamente. Olenus es el nico dispuesto a conducir al rebao hasta la cumbre. Sulinus hizo la seal para ahuyentar el mal. Hay demasiados espritus y animales salvajes por esas ciudades de los muertos. El hombre adopt una expresin temerosa. Las calles de tumbas en los cementerios cercanos a las ruinas de Falerii eran un recordatorio tangible de la historia de la zona, y pocos de los
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Entre los romanos, capataz de una granja. (N. del T.)

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residentes en los latifundios se atrevan a acercarse, ni siquiera de da. La montaa entera era famosa por las tormentas repentinas, las manadas de lobos y las inclemencias del tiempo; un lugar que todava frecuentaban los dioses etruscos. Por eso Caelius lo deja tranquilo. Tarquinius quera cambiar de tema de conversacin porque tena muy presente la pesadilla. Esa parte est casi acabada. Seal el campo. Podramos tenerlo agavillado al atardecer. Dexter se sorprendi. Normalmente haba que amenazar a los hombres para que se pusieran en marcha tras un descanso. Se ech al coleto otro vaso de agua. A trabajar, chicos. No me obliguis a usar esto farfull, dando un golpecito al ltigo que llevaba en el cinturn. Los trabajadores recorrieron fatigosamente la zona de rastrojos hasta el trigo que quedaba por segar; algunos dedicaban miradas de resentimiento a Tarquinius. Pero ninguno os contradecir la voluntad de hierro del capataz. O su ltigo. La misin de Dexter consista en mantener a raya a todo el mundo y lo consegua empleando la fuerza bruta. Fulvia esper a que los dems se alejaran un poco antes de tenderle el paquetito con una sonrisa maliciosa. Gracias, madre. Le dio un beso en la frente. Que los dioses te bendigan dijo Fulvia, orgullosa. Dexter? En cuanto su madre hizo virar la carreta, Tarquinius corri al encuentro del fornido vlico. Toma un poco de queso de cabra. Es muy sabroso. Trae para ac! Dexter tendi los brazos con avidez. Prob un trozo y sonri. Felicita a Fulvia. Dnde lo ha conseguido? Tiene sus mtodos. Todo el mundo saba que los trabajadores de la cocina conseguan alimentos con los que los dems soaban. Esperaba... Acabar hoy temprano? Dexter se carcaje. Para eso hace falta algo ms que un trozo de queso. Caelius me cortara las pelotas si te pillara zafndote otra vez. No es eso. Tarquinius se arriesgaba a recibir una paliza por decir una impertinencia, pero la mirada que haba visto en el rostro de Dexter le tena preocupado. Esperaba que me dijeras si el seor tiene planeado algo. Para Olenus. Dexter achic los ojos. El arspice haca tiempo que viva al margen de la vida de la finca, tolerado tan slo por sus habilidades con los animales y porque viva

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aislado. Al igual que la mayora de los romanos, Caelius estaba absolutamente en contra de quienes practicaban ritos etruscos antiguos, y Dexter no se diferenciaba de l en ese sentido. Tarquinius presinti que el capataz saba algo. Ninguno de los dos habl durante varios minutos. Consgueme un poco de carne y me lo pensar respondi Dexter. Ahora, vuelve al trabajo. Tarquinius obedeci. En cuanto cosecharan el trigo, se ofrecera para cazar lobos. Como saba que los depredadores haban estado diezmando rebaos en las laderas ms bajas durante el verano, era posible que Caelius le permitiera marchar antes de la vendimia y la recogida de las aceitunas. Una vez en las montaas, le resultara fcil matar un cordero para Dexter. No saba a ciencia cierta si el capataz cumplira su parte del trato, pero no tena otra forma de enterarse de los planes de Caelius. Despus de pasar aos recibiendo las enseanzas de Olenus, Tarquinius tena los sentidos muy agudizados. Su sueo haba precedido al interrogatorio de Dexter y estaba convencido de que estaba a punto de sucederle algo al arspice. Esfurzate ms! Dexter hizo restallar el ltigo. T eres quien ha querido volver antes al trabajo. Tarquinius asi un haz de trigo con la mano izquierda para que no se moviera antes de segarlo con la hoz. Con un hbil movimiento, se agach y cort los tallos maduros a ras del suelo, los dej detrs de s, se volvi y asi otro puado. Los hombres que le flanqueaban por ambos lados ejecutaban el mismo movimiento rtmico e iban avanzando por el sembrado. Se trataba de una labor que los etruscos llevaban realizando cientos de aos en poca de cosecha, y eso tranquiliz a Tarquinius mientras trabajaba y se imaginaba a sus antepasados antes de la llegada de los invasores romanos.

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2 Velvinna
Roma,70a.C. Cerca del Foro, siete jvenes nobles caminaban a trompicones por un callejn polvoriento. Llevaban la costosa toga blanca manchada de vino porque llevaban demasiado tiempo bebiendo. Ese da haban visitado la mitad de las tabernas de las siete colinas. Los hombres hablaban a voz en cuello, con arrogancia, sin preocuparse de quin pudiera orlos. Los esclavos, armados con porras y puales, caminaban detrs de ellos, antorcha en mano. Son una maldicin cuando una silueta corpulenta tropez y se dio contra la pared de una casa. Se dobl en dos y vomit justo al lado de sus sandalias de cuero. Venga! grit divertido un hombre delgado y bien afeitado de nariz aguilea y pelo corto. Nos quedan muchas ms horas para beber! De repente se abri una contraventana. Haz eso en otro sitio, cabrn! Mientras se limpiaba el vmito de los labios, el fornido noble alz la vista hacia la oscuridad. Soy quite de la Repblica.5 Vomito donde me da la gana. Ahora lrgate si no quieres recibir una buena paliza! Intimidado por el estatus del hombre y por sus guardaespaldas, el ocupante de la vivienda se retir rpidamente. Los borrachos se partieron de risa. Haba que ser imprudente para meterse con un grupo de nobles. Se supona que todos los ciudadanos eran iguales pero, en realidad, Roma estaba gobernada por una lite de senadores, quites y ricos terratenientes. Las familias de la aristocracia formaban un crculo en el que era prcticamente imposible entrar, salvo que se contase con una riqueza considerable. Unas cuantas personas de aquel grupo privilegiado controlaban el destino de la Repblica.
5

Ciudadano romano perteneciente a una clase intermedia entre los patricios y los plebeyos, y que serva en el ejrcito a caballo. (N. del T.)

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El hombre fornido volvi a vomitar.

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Dichosos plebeyos dijo, al tiempo que posaba una mano rechoncha en el hombro de su compaero. Tmatelo con calma, amigo. Las piernas no me responden demasiado bien. La plebe no sirve para gran cosa convino su compaero. Aparte de para los trabajos manuales y el ejrcito. La mayora de sus compaeros sonrieron, pero el pelirrojo bajo y robusto que iba en cabeza habl con impaciencia. Moveos! Todava no hemos llegado al Lupanar! Los nobles se animaron al or el nombre del burdel ms famoso de Roma. Sus especialidades eran conocidas en toda Italia. Hasta los ms borrachos mostraron inters. No ests contento hasta haber echado un polvo, eh, Caelius? repuso el hombre delgado, con cierto deje de embriaguez en la voz. La mejor casa de putas de la ciudad. Deberas probarla algn da. Caelius se frot las manos impaciente. No existe lugar mejor para encontrar mujeres hermosas despus de una buena trompa. Parece ser que ha entrado una nueva remesa de esclavas alemanas. El noble corpulento carraspe. Pero antes necesito ms vino! Y luego a la casa de putas! Caelius le dio una palmada en el brazo. Si es que se me levanta! Y a m! El mayor del grupo, que tena cuarenta y cinco aos, se ech a rer. Vienes? O acaso tu esposa te necesita en casa? El hombre delgado sonri sin resentimiento. Haba odo la pulla muchas veces. En parte se deba a los celos que sentan del buen linaje de su mujer y, en parte, a su devocin por ella. Pero los comentarios de un borracho no le disgustaban lo ms mnimo. El noble era conocido por su comedimiento y compostura, y no pensaba echar por tierra tal imagen. Si las mujeres fueran de verdad tan guapas, quizs estuviera tentado. Pero lo ms probable es que sean unas arpas sifilticas! Los dems se echaron a rer, ansiosos por complacer a su poderoso amigo. Era un poltico que haba sobrevivido a las sangrientas purgas de Sila, sucesor de los primeros codictadores de Roma: Cinna y Mario. A pesar de las numerosas amenazas, se haba negado a divorciarse de su esposa, hija de un enemigo de Sila. Tras meses de splicas por parte de la familia del hombre delgado y sus partidarios, Sila haba revocado su pena de muerte. La prediccin del dictador de que acabara derrocando a la nobleza de Roma haba cado en el olvido, y el ambicioso quite era ahora uno de los jvenes ms prominentes de la esfera pblica.

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Pues entonces sodomiza a uno de los chicos le espet Caelius. Djanos las mujeres a nosotros. El noble se frot la nariz aguilea. Pensaba que estaban todos en tu casa. Caelius cerr los puos. Dejadlo ya. Aqu somos todos amigos intervino Aufidius, con el semblante serio a pesar de su talante normalmente jovial. Era un hombre rechoncho que caa bien a todo el mundo por su carcter afable. El hombre delgado, siempre en su sitio, se encogi de hombros. No tengo ganas de discutir. Y t qu dices, Caelius? Nos olvidamos de esta disputa? El pelirrojo asinti mordindose el labio con fuerza. Muy bien. Lo dijo con poca conviccin, pero a Aufidius, que se dirigi al grupo, le bast. Dnde est la siguiente taberna? Enfrente del Foro, detrs del templo de Castor. El fornido quite sigui adelante. Seguidme. Poco despus estaban todos sentados a la mesa de una taberna de muros de piedra, cuyo ambiente apestaba a vino barato y sudor. En unos soportes parpadeaban unas antorchas de junco que ennegrecan las paredes, proyectando sombras largas y danzarinas. Se trataba de la tpica taberna, con una sala en la planta baja y tres o cuatro plantas encima de viviendas. Las conversaciones se mantenan a gritos. En algunas mesas jugaban a los dados y en otras los hombres echaban pulsos por dinero. A pesar del squito de guardaespaldas, la mayora de los recin llegados se sintieron incmodos. Aquello no tena nada que ver con los abrevaderos que frecuentaban. Poco habituados a mezclarse con los nobles, muchos clientes tambin los miraban con recelo. Qu estis mirando? gru Caelius. Los bebedores ms cercanos desviaron la mirada. Con una sonrisa maliciosa, Caelius movi la cabeza y los esclavos ms fornidos se colocaron rpidamente detrs de los ciudadanos curiosos. Cuando volvi a asentir, agarraron a dos y los echaron fuera mientras el resto montaba guardia en la entrada. Los amigos de los hombres se quedaron sentados, impotentes, oyendo los gritos procedentes del exterior. Hasta el imponente portero mantuvo la boca cerrada. As no hars amigos, Caelius coment el hombre delgado.

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Quin necesita la amistad de la chusma?

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Atiza a los plebeyos cuando haga falta. Mir hacia la puerta. De lo contrario, djalos en paz. T siempre vas de listo, verdad? Estos hombres no son esclavos. Los quites podemos hacer lo que nos plazca. Si quieres que te apoyen para un cargo en el Senado, sigue comportndote as. Caelius hizo una mueca pero no respondi. Nosotros los quites somos las personas ms poderosas del Estado ms poderoso del mundo. Esos hombres ya lo saben, Caelius. Gobirnalos haciendo que te respeten, no que te teman. Otros hombres asintieron para mostrar su acuerdo, pero el pelirrojo frunci el ceo. No hay otro sitio mejor por aqu? Aufidius baj la voz ligeramente . Este lugar es una mierda. La mayora se volvi hacia Caelius, el experto en burdeles por decisin propia. He tomado mejor meado de caballo en otros sitios y encima la clientela es barriobajera. Pero est muy cerca del Lupanar dijo Caelius, contento de volver a ser el centro de atencin. Apur el vaso. Tomemos unas cuantas copas aqu. Luego nos iremos a cepillar a unas cuantas putas rubias. Todos asintieron, a excepcin del hombre delgado. Yo me voy a casa desde aqu. Cmo? Nos dejas plantados? El fornido quite volvi a llenar el vaso de su amigo y verti un poco de vino cuando lo empuj a lo largo de la mesa. Tengo que preparar el debate de maana en el Senado. La genialidad fluye mejor tras una noche montando! Aufidius hizo un gesto obsceno que provoc un torrente de carcajadas. El ao que viene quiero ser cuestor,6 amigo. Tal cargo no se consigue as como as. Como ayudante de los magistrados ms veteranos, el hombre delgado tendra la oportunidad de aprender mucho sobre los entresijos del sistema legal de la Repblica, e incluso gestionar parte de

Magistrado romano que, en la ciudad y en los ejrcitos, tena funciones de carcter fiscal principalmente.

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las finanzas pblicas. Sera una experiencia poltica valiosa que lo preparara para el siguiente escalafn: la pretoria. Por los huevos de Jpiter, quieres hacer el favor de animarte? se burl Caelius, consciente de que, sin un valedor poderoso, l no tena posibilidades de que le eligieran para aquel cargo. Tiene razn reconoci Aufidius. Cuando ests en la magistratura, no disfrutars de demasiadas noches como sta. Ya lo s. Entonces qudate con nosotros! Prefiero decidirme por el camino de la Repblica. Podis pasaros la noche de juerga. No eres el nico que tiene un trabajo importante. Disculpadme se apresur a decir. No pretenda ofenderos. Ah, no? Caelius agarr el borde de la mesa con tal fuerza que los nudillos se le pusieron blancos. Todava no eres cuestor. Sigues siendo un quite como nosotros! Gilipollas arrogante! La expresin del hombre delgado se volvi glida y los dos se clavaron la mirada. Venga, Caelius intervino Aufidius. Cuanto antes te alise la frente una puta, mejor. El pelirrojo esboz una sonrisa forzada. La mirada del otro segua siendo glacial. Lo que necesita Caelius es que le alisen las pelotas. La mayora le ri la gracia. Los quites siguieron bebiendo y charlando, pero el ambiente de compaerismo se haba perdido. Al final la conversacin decay por completo. Con el alboroto que reinaba en la taberna, slo se dieron cuenta quienes estaban en la mesa. Quin se apunta a ir al Lupanar? Aufidius apur la copa entre un coro de partidarios de la propuesta. Encabezados por Caelius, el grupo se abri camino hasta la calle, llena de surcos. A pocos pasos de la puerta haba dos cuerpos boca abajo, en el suelo. Caelius propin una patada en el vientre al que tena ms cerca. Tardarn en olvidarnos. El hombre delgado hizo una mueca de desaprobacin.

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No haban avanzado demasiado cuando Caelius choc con una jovencita que caminaba a toda prisa en la oscuridad. Cay al suelo y la cesta de carne y verduras que llevaba sali disparada. Como llevaba unas esposas livianas en las muecas, Caelius advirti que era una esclava y le abofete la cara cuando se levant. A ver si miras por dnde vas, zorra patosa! La chica se cay otra vez en el barro seco con un grito y el vestido gastado que llevaba se le levant y dej al descubierto unas piernas esbeltas y bien torneadas. No lo ha hecho a propsito, Caelius terci Aufidius, ayudndola a levantarse. La joven, de unos diecisiete aos, era una morena de ojos azules muy guapa. Incmoda ante los nobles, inclin la cabeza a modo de agradecimiento. Lo siento, amo musit, volvindose para marcharse. Caelius no pensaba permitirlo. Haba visto lo atractiva que era. La agarr por el ligero vestido de lana, se lo desgarr hasta la cintura y dej al descubierto unos pechos turgentes. La chica grit aterrorizada y avergonzada, pero Caelius estaba fuera de s. Le arranc el vestido por los hombros. Ella retrocedi e, inmediatamente, dos de los otros le cerraron el paso. Conscientes de que no podan ayudar, los guardaespaldas se quedaron discretamente en la oscuridad. Nadie ayudara a una esclava solitaria. Desde el atardecer hasta el alba, Roma era una ciudad sin ley. Slo los ms temerarios se aventuraban a salir sin escolta. O algn esclavo al que mandaban a un recado. Por favor, amo suplic la chica con voz trmula. No lo he hecho a propsito. Caelius la agarr del brazo. Ir rpido. Se oy un murmullo de aprobacin. El hombre delgado y Aufidius fueron los nicos que guardaron silencio. La joven gimi atemorizada. Sultala. Qu has dicho? pregunt Caelius, incrdulo. Ya me has odo. Pdrete en el Hades! Temblando de ira, Caelius dio un paso adelante. No es ms que una miserable esclava.

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El hombre delgado sac una daga de hoja larga de su toga. Me tienes harto. La sujet con despreocupacin por el extremo. Haz lo que te digo. Caelius dirigi rpidamente la mirada hacia los guardaespaldas. En un instante la daga estaba en posicin de lanzamiento. Puedo atravesarte el corazn antes de que hayan dado cinco pasos. Tranquilzate, amigo dijo Aufidius preocupado. No vale la pena que nadie salga herido. Sonri. Eso depende de Caelius. Los otros observaban el desarrollo de la discusin. Llevaba meses fragundose y ninguno de ellos deseaba contradecir al poderoso y ambicioso noble. Frunciendo el ceo, Caelius solt a la chica. El hombre delgado le hizo seas para que se le acercara. Disfruta del Lupanar dijo, indicando calle abajo con autoridad. No le parece bien que dos canallas reciban una paliza y luego impide que un quite se folie a una esclava? espet Caelius en voz baja. El capullo se est volviendo un blando. O loco. Ninguna de las dos cosas. Aufidius neg con la cabeza. Es demasiado astuto. Entonces, qu le pasa? Aufidius hizo caso omiso de la pregunta y le dio una palmada amistosa en la espalda. A beber ms vino! Caelius permiti que se lo llevaran y los dems los siguieron dcilmente, contentos de que las diferencias se hubieran zanjado sin derramamiento de sangre. No siempre sera as. Hasta maana en el Senado. El hombre delgado se despidi de ellos. Se qued callado sujetando a la esclava hasta que el grupo se hubo alejado. Dos guardaespaldas esperaban en la oscuridad. La chica lo mir fijamente esperando ser liberada pero, cuando el noble le devolvi la mirada, slo vio en ella lujuria. La agarr con ms fuerza y la arrastr hacia un callejn. Ella gimote, atemorizada. Era obvio qu pasara. Lo nico que haba cambiado era el violador.

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Cllate o te har dao.

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Al apartar la mirada del ltimo de sus vmitos, el quite fornido vio desaparecer a la pareja. Probablemente lo tuviera todo planeado para quedarse con ella musit. Ese hombre no se conformar con ser cuestor. No tardar mucho en llegar a cnsul se quej Caelius. El pelirrojo no haba visto la suerte que haba corrido la chica. Durante siglos, dos cnsules elegidos, con el apoyo de tribunos militares, de jueces y del Senado, gobernaban Roma cada ao. Era un sistema que funcionaba bien si los implicados respetaban la ley. El par de representantes, los gobernantes efectivos de Roma, cambiaba cada doce meses. Esta ley antigua se haba aprobado para impedir que los gobernantes se aferraran al poder. Pero desde la guerra civil desatada por la concesin del derecho al voto, treinta aos atrs, la democracia romana haba ido decayendo y los cargos importantes haban cambiado de manos menos de doce veces en una generacin. Los nobles ambiciosos como Mario, Cinna y Sila haban iniciado la tendencia, obligando a un Senado debilitado a permitirles mantenerse como cnsules demasiado tiempo. Ya slo unos cuantos privilegiados alcanzaban tal cargo, celosamente guardado por las familias ms ricas y poderosas de Italia. Se necesitaba mucho empuje para llegar a cnsul por mritos propios. Ese capullo acabar cometiendo un error gru Caelius. Le pasa a todo el mundo. Rezumando ira, el pelirrojo saba que estaba demasiado borracho para ser ms astuto que su enemigo. Llevndose a su compaero a rastras, se march al Lupanar dando tumbos. El hombre delgado se intern en la oscuridad sujetando con fuerza a la chica por el brazo. La callejuela estaba llena de desperdicios y de piezas de cermica rotas tiradas por los habitantes de las casas vecinas. Cuando por fin encontr un lugar adecuado, le quit del todo el liviano vestido y la tir al suelo. Cay en una postura extraa que dejaba entrever un tringulo de vello oscuro en la base del vientre. Ajustndose la toga, le separ las piernas con un pie y se arrodill. La joven grit aterrorizada. La penetr a la fuerza y suspir de placer. El hombre delgado la embesta con impaciencia. Haca tiempo que su mujer no se encontraba bien y haba desatendido sus necesidades fsicas. Enfrascado en ascender en su carrera poltica, haca meses que no mantena relaciones sexuales. La chica tena los ojos bien abiertos por el miedo. Si me vuelves a mirar te corto el pescuezo! Ella obedeci enseguida y se tap la boca con una mano para no gritar. Las lgrimas le brotaban silenciosamente por entre los prpados cerrados. Aqul era el destino de una esclava.

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El alcanz el orgasmo con un fuerte gemido y embistindola hasta el fondo. Ella no abri los ojos cuando l se incorpor y se ajust la toga. El hombre delgado baj la mirada sonriendo satisfecho. La joven era toda una belleza a pesar de tener la cara hinchada y surcada de lgrimas. Una vez saciada su lujuria, ya poda regresar a casa. Tena que acabar el discurso sobre el gasto pblico para el da siguiente. Si era bien recibido, las posibilidades de ser elegido cuestor aumentaran considerablemente. Despus de servir en el sacerdocio de Jpiter y en el ejrcito, estaba decidido a seguir ascendiendo por el escalafn de la nobleza, el cursus honorum, lo ms rpido posible. Estaba convencido de que su padre se habra enorgullecido de lo lejos que haba llegado su hijo nico. Aunque de origen patricio, la familia no era rica. Su padre haba trabajado duro muchos aos en el Senado para alcanzar el rango de pretor, inferior al de cnsul, poco antes de morir. En su juventud, los contactos de la familia, que le haba abierto muchas puertas que de lo contrario hubiesen permanecido cerradas, le haban ayudado en su carrera. Los muchos aos transcurridos escuchando las conversaciones de su padre con aliados polticos, observando debates en el Foro y asistiendo a banquetes de la alta sociedad tambin le haban servido. Se haba convertido en un poltico consumado y un buen matrimonio haba cimentado su posicin social. La unin de una ta con un poderoso cnsul le haban granjeado la atencin pblica, pero desde la muerte de su to durante un perodo de la guerra civil sus progresos se haban estancado. El mandato sangriento de Sila haba resultado peligroso para cualquiera que no compartiera sus ideas. Sila, primer general que hizo marchar a los soldados en Roma, haba ejecutado prcticamente a todos los que se interpusieron en su camino, con lo cual se haba ganado el apodo de el Carnicero. Gracias a su inteligencia y a su deseo de supervivencia, el hombre delgado haba salido adelante en esa poca. Trabajando duro, haba ido tejiendo una red de amigos ricos y poderosos y ahora era un valor en alza en la arena poltica romana. Catn y Pompeyo Magno empezaban a prestarle atencin. Marco Licinio Craso, una de las personalidades ms prominentes de Roma, le haba proporcionado un fuerte respaldo econmico, pero el joven poltico tambin necesitaba el apoyo de hombres ms modestos. Haba sido una buena oportunidad para demostrar quin lideraba el grupo. Al intimidar a Caelius, el hombre delgado haba reforzado su dominio sobre sus amigos, quites de menor rango. En el camino al poder, necesitaba aliados obedientes para ascender sin problemas. La capital estaba llena de hombres que queran gobernar, pero en realidad ese cargo

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estaba al alcance de slo unos pocos. Si jugaba bien sus cartas, algn da l sera uno de ellos. Regres al presente. Vete a casa antes de que te encuentre alguien menos clemente. Una expresin de incredulidad cruz el rostro de la esclava, pero la disimul al instante. Gracias, amo. Haba visto la daga y saba que podra haberla utilizado fcilmente. Date prisa o acabars en el Tber. La idea de matar a la chica no le atraa, pues no era un asesino a sangre fra. Se dio la vuelta y se march. La chica esper a que la noche engullera todos los sonidos. Sujetndose el vestido rasgado, corri por las calles oscuras hacia la casa de su amo. Teniendo en cuenta que llegaba tarde y sin la cesta de comida, el recibimiento de Gemellus sera incluso peor de lo que acababa de soportar. Pero no tena ningn otro sitio adonde ir. Nueve meses despus... El comerciante abri la puerta sin llamar y entr en la pequea habitacin con el rostro perlado de sudor. Observ al beb dormido en la cuna. Velvinna, que amamantaba al otro mellizo, mir a su amo con una mezcla de terror y odio. Ms bocas que alimentar! Por lo menos sta es una nia dijo Gemellus frunciendo el ceo. Si tengo suerte, se parecer a ti. La vender a un burdel dentro de unos aos. Se volvi hacia Velvinna. La joven madre contrajo el rostro ante tal perspectiva. Quiero que vuelvas a la cocina maana. Dos das de descanso son ms que suficientes! A Velvinna no le quedaba ms remedio que obedecer. Aunque estaba exhausta despus del largo parto, tendra que encender el horno y limpiar el suelo. Los otros esclavos la ayudaran en lo posible. Cumple con tu trabajo la amenaz Gemellus o los dejar a los dos en el estercolero. Los ciudadanos ms pobres eran los nicos que dejaban morir a los recin nacidos en el estercolero comunitario. Velvinna sujet con tuerza a su beb. Lo har, amo! Bien. Gemellus se inclin hacia delante y le pellizc el pecho. Esta noche te vendr a ver gru. Ms vale que estos mocosos no lloren.

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Se mordi el labio hasta que le sali sangre para reprimir el instinto de protestar. El comerciante dedic una mirada lasciva a Velvinna desde el umbral de la puerta antes de irse. Ella mir a su beb varn. Come, mi pequeo Romulus susurr. Sus mellizos no tendran amuletos de oro, ni ninguna ceremonia para darles nombre a los nueve das de edad. Eran esclavos como ella, no ciudadanos. Lo nico que tena para alimentarlos era su leche. As crecers fuerte y sano. Algn da podrs matar a Gemellus. Y al delgado.

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3 Olenus
NortedeItalia,70a.C. La Vinalia Rustica haba llegado y pasado y Tarquinius todava no haba tenido la oportunidad de salir del latifundio para visitar a Olenus. Normalmente disfrutaba con el festival anual para celebrar la cosecha, un desenfreno de varios das de duracin. Aquel ao haba sido distinto en varios sentidos. Se haban consumido grandes cantidades de vino y comida, pero Caelius se haba asegurado de que las celebraciones no se salieran de madre. Tal como haba predicho Dexter, no hubo carne para los trabajadores. El noble no desperdiciaba un solo sestercio si poda evitarlo. Y Tarquinius estaba cada vez ms impaciente. Necesitaba desesperadamente hablar con el arspice sobre la visin que haba tenido, que se le haba repetido varias veces. Pero no osaba marcharse sin permiso porque el vlico estaba al corriente de su deseo de subir a la montaa. La especialidad de Dexter consista en castigar a los trabajadores que desobedecan las normas de Caelius. No era extrao que los hombres murieran por culpa de las heridas infligidas. Unas dos semanas despus de haber hablado con el capataz, una maana temprano, el joven etrusco fue llamado al despacho enlosado de piedra de Caelius. Tarquinius estaba encantado. La situacin empezaba a cobrar vida de nuevo. Segua sintindose intimidado en presencia del duro romano. Tarquinius aborreca al dueo de la finca, aunque no supiera por qu exactamente, y el sueo no haba hecho sino reforzar tal sentimiento. Caelius hizo caso omiso de su presencia durante un rato mientras examinaba un pergamino que tena encima de la mesa. Tarquinius esper observando con curiosidad los recuerdos que haba en la gran sala cuadrada. A ambos lados de un altar bajo haba estatuas griegas de los dioses. En una hornacina descansaba el busto de un hombre de nariz aguilea y mirada penetrante, situado de forma que lo viera todo aquel que entrara. Haba colgados varios escudos y espadas de distintos tipos, trofeos de la poca de Caelius en el ejrcito. Las armas, prueba fehaciente de la existencia de un mundo distinto al del latifundio, avivaron la imaginacin de Tarquinius. Haba aprendido mucho de Olenus, pero sobre todo teora. Esos objetos eran reales.

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Al final, el noble alz la mirada. No haba advertido el inters de Tarquinius. ltimamente han muerto demasiados animales dijo, dndose golpecitos en los dientes con la ua. Te doy tres das. Para entonces quiero media docena de pieles de lobo colgadas de la pared. Tres das? A Tarquinius le sorprendi que se lo dijese justo entonces. Seis lobos? Por qu ahora? Haca un mes que haba informado a Caelius de las prdidas. Eso es. Caelius habl con absoluta frialdad. A no ser que otra persona sepa hacerlo mejor. Muchos hombres agradeceran la oportunidad de evitar trabajar durante la cosecha. Puedo hacerlo, amo se apresur a asegurar Tarquinius. As tendra la oportunidad de conseguir carne para Dexter. Caelius le hizo un gesto con la mano para que se marchara. Tarquinius estaba en la puerta cuando el pelirrojo volvi a hablar. Si te retrasas, har que te crucifiquen. Amo? Asombrado mir a Caelius, sin comprender. La amenaza pareca seria. Ya me has odo repuso el pelirrojo. Sus ojos eran dos ranuras negras. Tarquinius inclin la cabeza y cerr la puerta tras de s. Alarmado por el crptico comentario, fue a la habitacin que ocupaba su familia a recoger unas cuantas pertenencias, adems del arco y la aljaba. Se anim al pensar en el tiempo que pasara con Olenus. Con una sonrisa de oreja a oreja, le dio un beso de despedida a su madre y dej atrs los edificios de la finca. Los pequeos olivares de las laderas situadas por encima de la villa estaban llenos de esclavos que recogan aceitunas. Haca cientos de aos que haban trado de Grecia los primeros olivos. De las aceitunas verdes y su valioso aceite se obtena buena parte de la riqueza de Roma. Tarquinius volvi a preguntarse por qu Caelius no haba plantado ms olivos para solventar sus problemas econmicos. No olvides nuestro trato grit el vlico cuando vio a Tarquinius. De lo contrario, te pondr a trabajar en el molino. Moler harina era incluso ms agotador que segar trigo, y era un castigo habitual. Me alegro de que subas all arriba aadi Dexter, siniestro. Por qu lo dices? Craso est interesado en el viejo. Slo los dioses saben por qu.

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Ben Kane

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Tarquinius abri la boca para hacer otra pregunta, pero el capataz ya se haba dado vuelta y estaba dando rdenes a gritos. Por qu se interesaba Marco Licinio Craso por Olenus? Aquel noble, inmensamente rico, haba derrotado a Espartaco el ao anterior, lo cual haba puesto fin a la rebelin de esclavos que a punto haba estado de doblegar Roma. Era de todos sabido que Pompeyo Magno, su mayor rival, haba tenido la astucia de atribuirse el mrito de la victoria. La mentira le haba procurado un triunfo absoluto en el Senado mientras que Craso haba tenido que contentarse con un desfile a pie. A partir de ese momento y durante meses, el enfurecido Craso no haba conseguido recuperar la ventaja poltica. Pero se las haba ingeniado para convertirse en cnsul adjunto con Pompeyo y, en una muestra inicial de unidad, la pareja haba restablecido el tribunado abolido por Sila. Slo los plebeyos podan ocupar tal cargo. Los tribunos eran sumamente populares en Roma gracias a sus poderes para vetar leyes en el Senado y convocar asambleas pblicas para aprobar leyes propias. La reforma haba sido una maniobra inteligente y Craso haba utilizado inmediatamente el reconocimiento recuperado para avivar el resentimiento contra Pompeyo en el Senado. Con slo treinta y seis aos, Pompeyo era legalmente demasiado joven para ocupar el cargo. Adems, ni siquiera haba ejercido nunca como senador. Se haba enterado rpidamente de las tcticas de Craso y enseguida los dos haban mostrado su desacuerdo en pblico. En vez de trabajar juntos, como se supona que deban hacer, su rivalidad se haba acentuado ms. Tarquinius se estremeci. El inters de Craso slo poda deberse a un motivo: el hgado de bronce y la espada de Tarquino. Caelius haba planeado vender los objetos sagrados a un hombre que quera, que necesitaba muestras de aprobacin divina. Sigui adelante mientras los pensamientos se agolpaban en su cabeza. De repente, no haba tiempo que perder. Otra vez te escaqueas? Con las esposas en las piernas, Maurus mir a Tarquinius con acritud desde el rbol al que estaba encaramado. El esclavo de piel morena llevaba una pequea navaja para cortar olivas de las ramas en una mano y, con la otra, se agarraba al tronco. Llevaba una cesta de mimbre colgada a la espalda. El amo lo sabe? Me ha enviado a matar lobos. Media docena en tres das. Quieres ayudarme? Maurus palideci ante la idea de correr peligro fsico. Tarquinius hizo el gesto de tensar la cuerda del arco y lanzar una flecha. Pues entonces sigue recolectando.

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No tard en dejar atrs los troncos nudosos y el ajetreo de los trabajadores al ascender por encima del lmite de la vegetacin para admirar el campo circundante que tan bien conoca y amaba. El lago Vadimon centelleaba al sol. Se qued tan embelesado mirndolo que, momentneamente, olvid lo mucho que le haban preocupado los comentarios de Caelius y Dexter. Le lleg el intenso aroma de la vegetacin silvestre y respir hondo. Parti una ramita de romero del arbusto ms cercano y se la guard en el morral para usarla ms tarde. El joven estaba ojo avizor por si vea lobos, aunque era poco probable que localizara alguno de da. Los depredadores vivan en los bosques altos y slo bajaban a cazar al atardecer o al amanecer. Encontr varios rastros de su paso por all. Incluso vio el esqueleto de una oveja adulta, cerca del sendero, que los pjaros haban dejado bien limpio. Slo quedaba un chacal que sorba el tutano de un fmur. Sali disparado antes de que tuviera tiempo de tensar el arco. Tarquinius ascendi hasta la cabaa de Olenus escudriando el cielo y las laderas continuamente por si adverta algo raro. Lo primero que el anciano le preguntara era qu haba visto durante el ascenso. Cont ocho guilas ratoneras que aprovechaban las corrientes de aire ascendente que soplaban alrededor de la cumbre. Contento de que no fueran doce y de que las nubes parecieran inocuas en su forma y nmero, Tarquinius trep con paso firme por los pedruscos de la ladera. Aceler la marcha al ver la diminuta morada de Olenus. A pesar de la altura, la temperatura haba subido y deseaba descansar. La cabaa improvisada en la que viva su mentor se encontraba al borde de un claro con unas vistas impresionantes al sur del lago y ms all. Era uno de los lugares preferidos de Tarquinius, lleno de buenos recuerdos. Por fin me honras con tu presencia. Se dio la vuelta y vio a Olenus en el sendero, detrs de l. Cmo has llegado hasta aqu? Tarquinius se sinti tan aliviado al encontrar vivo al arspice que estuvo a punto de abrazarle. Olenus sonri y se ajust la gorra de cuero. Tengo mis mtodos. Me alegro de verte, chico. Has advertido algo mientras subas? No gran cosa. Un chacal. Ocho guilas ratoneras. Tarquinius hizo un gesto de disculpa. Hubiese querido venir antes pero hemos tardado un montn en recoger la cosecha. No importa. Ahora ests aqu. Olenus le adelant con suavidad. Tenemos mucho de que hablar y nos queda poco tiempo.

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No puedo quedarme mucho. Tarquinius dio un golpecito al arco que llevaba colgado al hombro izquierdo. Slo tengo tres das para cazar seis lobos. Entonces te alegrars de que ya haya cazado yo unos cuantos, no? Olenus seal los costillares que se estaban secando en el exterior de la cabaa. Haba cinco pieles grises tendidas encima de unas vigas. Un lobo en tres das? Ser fcil. Tarquinius sonri. Qu ocurre? Normalmente me dejas a m lo de cazar. El arspice se encogi de hombros. Un hombre se aburre de hablar todo el da con las ovejas. Sabas cuntos me pedira Caelius? Olenus le hizo una sea. Ven a descansar a la sombra. Debes de estar sediento despus de la subida. Encantado por la revelacin, Tarquinius sigui a Olenus hasta un tronco cado, bajo unos rboles. Los dos descansaron en silencio, admirando las vistas. El sol caa a plomo y formaba una neblina que acabara ocultando el panorama que se extenda a sus pies. Tarquinius bebi y le pas el odre al arspice. Has tenido algn sueo vivido ltimamente? Tarquinius casi se atragant con el lquido que tena en la boca. Cmo? Ya me has odo. Tuve uno sobre ti. En una cueva. Tal vez fuera la que contiene el hgado. Arrug la nariz cuando not el olor de las pieles. As que por fin la he visto! Qu ms? Nada. Tarquinius contempl el resplandor increble del lago que se extenda ms abajo. Mientes muy mal, chico. Olenus se ri por lo bajo. Te da miedo decirme que morir pronto? Yo no vi eso. Tarquinius se estremeci. La capacidad del arspice para leerle el pensamiento era impresionante. Pero Caelius y algunos soldados se acercaban a la cueva. No parecan venir en son de paz. Ha vendido el conocimiento de mi presencia a alguien de Roma. Craso! A Tarquinius se le escap el nombre antes de que se diera cuenta.

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Olenus no se sorprendi.

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Le queda dinero suficiente para mantener el latifundio un ao. Su mirada era penetrante. No est mal para un viejo, eh? Tarquinius se esforz por comprender lo que le deca. Pensaba que quera el hgado. El bronce tiene gran importancia. Aunque es etrusco, los romanos lo veneraran convino Olenus. Con l, Craso puede hacer augurios con animales para predecir lo que quiera. Su desdn era obvio. Y estoy seguro de que a un aspirante a general le encantara tener la espada de Tarquino. Cualquier cosa con tal de ser ms apreciado que Pompeyo. Por qu matarte? Para hacer limpieza. Al fin y al cabo soy un arspice etrusco. Olenus se carcaje. Y a los romanos no les gusto. Les recuerdo demasiado el pasado. Cmo sabe de la existencia de los objetos? Caelius lo sospecha, pero no est seguro. Y por qu no te ha torturado con anterioridad? Estaba demasiado asustado. Siempre me he asegurado de que los esclavos de la finca se enteraran de mis predicciones a lo largo de los aos. Cultivo malogrado, inundaciones, enfermedad. Caelius tambin se habr enterado. Tarquinius asinti al recordar historias de su niez sobre el arspice que saba dnde caera un rayo y qu vacas seran estriles. Pero los problemas econmicos de Caelius han podido ms que su miedo. Te ha enviado para asegurarse de que sigo aqu cuando lleguen los soldados. Olenus apret el lituo entre sus manos ajadas haciendo girar lentamente la cabeza de toro dorada del extremo. No te deja demasiado tiempo para completar tu aprendizaje. No! Tienes que huir! le apremi Tarquinius. Yo tambin lo har. Por lo menos pasarn tres das hasta que nos echen de menos. Caelius nunca nos encontrar! No puedo esquivar el destino dijo con voz tranquila. Resultaba muy obvio en el hgado de tu sueo. Esos soldados me matarn. Cundo? Dentro de cuatro das. A Tarquinius le palpitaba el corazn en el pecho. Yo mismo acabar con Caelius amenaz. Los legionarios vendrn desde Roma, de todos modos.

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Entonces me quedar aqu y me enfrentar a ellos. Y morirs sin necesidad. Tienes muchos aos de vida por delante y un gran viaje que realizar, arun. De nada serva discutir. Tarquinius nunca haba conseguido hacerle cambiar de opinin. Qu viaje? pregunt. Nunca lo has mencionado. Olenus se levant e hizo una mueca al enderezar la espalda. Vayamos a la cueva. Trae el arco y el morral. Puedes llevarte esas pieles y matar al ltimo lobo camino de casa. Se alej y desat la oveja amarrada junto a la cabaa. El animal bal lastimosamente mientras Olenus le ataba juntas las patas traseras y se lo colgaba al hombro. Tarquinius sigui al arspice por el mismo sendero que haban tomado haca unas semanas. Ascendieron en silencio, hasta que el terreno pedregoso no estuvo cubierto ms que por la maleza rala que tanto gustaba a cabras y ovejas. En la montaa haca un tiempo mucho ms apacible de lo normal y slo haba unas cuantas nubes inmviles en el cielo. El guila que apareci en la cima de una cresta hizo sonrer a Tarquinius. Siempre era un buen augurio ver a la ms regia de las aves. A primera hora de la tarde todava seguan ascendiendo por las laderas empinadas. La brisa fresca haca que la temperatura fuera soportable, pero en los campos de mucho ms abajo la situacin sera distinta. Olenus se detuvo. Tena la frente arrugada cubierta por un velo de sudor. Ests en forma, anciano. Agradecido por el descanso, Tarquinius dio un sorbo al odre de agua. He vivido sesenta aos en esta montaa. Olenus escudri el inhspito entorno de rocas y algn que otro arbusto que haba sobrevivido a las inclemencias del tiempo. Era un paisaje desolado pero hermoso. El cielo estaba completamente despejado y la nica seal de vida eran las aves rapaces que se dejaban llevar por las corrientes de aire. Ha sido un buen sitio donde vivir y ser un buen sitio donde morir. Deja de decir esas cosas! Ms vale irse haciendo a la idea, arun. Los arspices han vivido y muerto aqu desde tiempos inmemoriales. Tarquinius cambi de tema rpidamente. Dnde est la cueva?

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Ah arriba. Olenus seal con el lituo el camino serpenteante. Faltan unos cien pasos. Maestro y discpulo recorrieron el ltimo tramo hasta la entrada, invisible hasta que prcticamente estuvieron encima de ella. Por la estrecha abertura apenas caban dos hombres uno junto al otro. El joven etrusco se qued boquiabierto. Haba pasado junto a la abertura innumerables veces mientras buscaba ovejas, pero era imposible encontrarla si no se conoca la ubicacin exacta. Entonces sonri. Los largos aos de espera estaban llegando a su fin. Cuidado con la cabeza. El arspice se par y murmur una oracin . El techo es muy bajo. Tarquinius sigui a Olenus, entrecerrando los prpados para acostumbrarse a la oscuridad. Era la cueva del sueo, tan sencilla por dentro como la recordaba. El nico indicio de presencia humana era una pequea hoguera circular en el centro. Olenus dej el cordero y at la cuerda a una roca grande. Se intern ms en la cueva y observ el muro. Se detuvo a unos treinta pasos de la entrada, gru por el esfuerzo e introdujo ambas manos en una grieta para buscar algo. Tarquinius observ fascinado cmo el adivino extraa un gran objeto rectangular envuelto en una tela. Olenus retir la gruesa capa de polvo y se volvi hacia l. Sigue aqu! El hgado sagrado? El primero que fue obra de un arspice contest Olenus con solemnidad. Trae el cordero. Sali fuera y se par junto a una losa de basalto negro en la que Tarquinius se haba fijado al entrar. El viejo dej el lituo y sac una daga larga de su cinturn, que coloc en el borde de la piedra plana. Es igual que el altar que vi en el sueo! Hay otro, en el fondo de la cueva. Olenus desenvolvi el hgado de bronce y lo coloc con reverencia junto al cuchillo. Pero la adivinacin de hoy debe realizarse a la luz del da. Tarquinius observ el trozo de metal liso, verdoso por el paso del tiempo. Tena la misma forma que el rgano prpura que haba visto cortar del ganado sacrificado. Ms abultado por la derecha, el bronce tena dos piezas que sobresalan, al igual que los distintos lbulos de un hgado de verdad. La superficie superior estaba llena de lneas que la dividan en mltiples zonas. En cada zona haba smbolos crpticos grabados con trazos largos y finos. Puesto que haba estudiado los diagramas del hgado

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numerosas veces, Tarquinius fue capaz de entender las palabras de la inscripcin. Nombra a los dioses y las constelaciones de estrellas! O sea que todo ese tiempo estudiando no ha sido en vano. Olenus le quit la cuerda de las manos. Has ledo toda la Disciplina Etrusca dos veces, as que deberas saber buena parte de lo que voy a hacer. Tarquinius haba pasado incontables horas estudiando con detenimiento los pergaminos agrietados que Olenus guardaba en la cabaa. Haba digerido docenas de volmenes, alentado siempre por el anciano, que se situaba junto a l y le indicaba los prrafos ms relevantes con uas largas y amarillentas. Haba tres grupos de libros: el primero, los Libri Haruspicini, estaba dedicado a la adivinacin con rganos de animales; el segundo, los Libri Fulgurates, versaba sobre la interpretacin de los rayos y los truenos; el ltimo, los Libri Rituales, trataba sobre rituales etruscos y la consagracin de ciudades, templos y ejrcitos. Con cuidado, pequeo susurr Olenus. El cordero tens la cuerda con expresin de alarma en los ojos. Hablando con voz tranquilizadora, el arspice coloc al animal en el centro del basalto. Te damos las gracias por tu vida, que nos ayudar a entender el futuro. Tarquinius se acerc. Haba visto a Olenus practicar sacrificios otras veces, pero haca ya meses. El arspice nunca haba utilizado el hgado de bronce junto a una ofrenda viva. Y aunque Tarquinius haba intentado hacer auspicios muchas veces despus de cazar, no haban sido ms que intentos de predecir cosas como el tiempo y el rendimiento de la cosecha. Ha llegado el momento. Olenus empu la daga. Observa cmo se interpreta un hgado fresco. Sujtalo bien. Tarquinius sujet la cabeza del cordero y le estir el cuello hacia Olenus. Con un tajo rpido, el anciano le cort el pescuezo. La sangre roja brot sobre el altar formando un grueso reguero que los salpic. Ves cmo fluye hacia el este? se regocij Olenus mientras el lquido caa. Los augurios sern halageos! Tarquinius mir hacia el este, hacia el mar. Los etruscos procedan del otro lado del mar, de Lidia, de donde haban llegado haca muchos siglos. Segn el ritual, los dioses ms benevolentes con los humanos tambin habitaban en esa direccin. No era la primera vez que senta el deseo irrefrenable de viajar a las tierras ancestrales de su pueblo. Olenus se colg el cordero muerto a la espalda, con el vientre hacia arriba. Con movimientos hbiles, separ de un corte piel y msculo desde

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la ingle hasta la caja torcica. Cayeron varios bucles de vscera que brillaron al sol. Olenus seal con la daga. Fjate en la forma que adoptan el intestino grueso y el delgado encima de la piedra. Ambos deberan ser de un saludable color gris rosado, como stos. De lo contrario, es probable que la interpretacin no salga bien al llegar al hgado del animal. Qu ms se ve? El movimiento de los intestinos sigue siendo fuerte, lo cual es buena seal. Tarquinius observ las contracciones regulares del intestino delgado, que hacan avanzar el material digerido en un intento vano por mantenerse con vida. Algo ms? El arspice se acerc. No. Cuando era pequeo, los ancianos afirmaban que eran capaces de interpretar mucho a partir del intestino y los cuatro estmagos. Eran unos charlatanes. Olenus introdujo ambas manos en el abdomen y emple el cuchillo para separar el hgado del diafragma. Unos cuantos cortes rpidos cercenaron los vasos sanguneos que lo mantenan en su sitio. Sac el rgano con los antebrazos ensangrentados. La superficie redondeada se balanceaba en su mano izquierda. Oh, gran Tinia! Danos buenos augurios para el futuro de este arun! Escrut el cielo buscando el guila que los haba acompaado antes. Qu ests haciendo? pregunt Tarquinius. Leer tu vida en el hgado, chico. Olenus ri. Qu mejor manera para completar tu aprendizaje? Tarquinius contuvo la respiracin mucho rato, inseguro. Acto seguido, se dio cuenta de que asimilaba las palabras como si estuviera obligado a ello. Haba dedicado muchos aos a aquello para echarse atrs, aunque lo que iban a predecir fuera su propio futuro. Buena parte de lo que puedes discernir se encuentra en la superficie interna. Observa la Cancula, Sirio. Y aqu est la Osa Mayor. Observ los puntos que le indicaba y lo que haba aprendido de forma terica empez a cobrar sentido. El arspice habl largo y tendido sobre las interpretaciones que podan hacerse a partir del color, la forma y la consistencia del rgano brillante. Para asombro de Tarquinius, Olenus sac a la luz muchos detalles de su infancia que era imposible que recordara. El

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anciano explic toda la vida de Tarquinius, haciendo pausas de vez en cuando para que su discpulo tuviera tiempo de ir interpretndola. La vescula biliar. Pinch un saco en forma de lgrima que sobresala del centro del hgado. Representa lo que est oculto. A veces puede interpretarse y otras veces no. Tarquinius toc la bolsa de fluido tibio. Se ve mucho? Era la parte ms difcil de la adivinacin y nunca haba conseguido extraer nada de los hgados con los que haba practicado. Olenus guard silencio durante unos instantes. Con el corazn acelerado, Tarquinius observ el rostro del arspice. All haba algo, lo notaba. Te veo alistndote en el ejrcito y viajando a Asia Menor. Veo muchas batallas. Cundo? Pronto. Tarquinius saba que, desde haca algn tiempo, la regin oriental de Asia Menor era un foco de rebelin y conflictos. En la anterior generacin, Sila haba derrotado con contundencia a Mitrdates, el belicoso rey del Ponto, pero su preocupacin por la incertidumbre de la situacin poltica en Roma le haba hecho retirarse sin asestar el golpe definitivo. Mitrdates haba esperado el momento oportuno hasta que, cuatro aos antes, sus ejrcitos irrumpieron en Pergamum, la provincia romana de la zona. Lculo, el general que haba enviado el Senado, haba cosechado unas victorias impresionantes desde entonces, pero la guerra continuaba. Distrado con la idea de luchar para los romanos, Tarquinius sinti un fuerte codazo. Presta atencin! le ri el anciano. Aos de viajes, aprendizaje. Pero al final Roma te reclama. El deseo de venganza. De quin? Una pelea. Olenus pareca en trance. Una persona de alto rango es asesinada. Lo hago yo? pregunt Tarquinius con suspicacia. Por qu? Un viaje a Lidia en barco. Ah entablas amistad con dos gladiadores. Los dos son hombres valientes. Te convertirs en maestro, igual que yo. El extremo de la daga pas de la vescula biliar a otros puntos del rgano prpura. El arspice empez a musitar con rapidez. Tarquinius slo era capaz de entender palabras sueltas. Observ el hgado, encantado de ver lo que Olenus interpretaba. de

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Una gran batalla, que pierden los romanos. Esclavitud. Una larga marcha hacia el este. El camino del Len de Macedonia. Tarquinius sonri. Algunos decan que los rasenna procedan de ms all de Lidia. Quizs aprendiera algo de los viajes de Alejandro. Margiana. Un viaje por ro y otro por mar. Olenus adopt una expresin preocupada. Egipto? La madre del terror? Qu ocurre? Tarquinius intent ver qu haba alarmado a su maestro. Nada! No he visto nada. El anciano tir el hgado del cordero y retrocedi unos pasos. Debo de estar equivocado. Tarquinius se acerc. De la vescula biliar haba empezado a rezumar un fluido verdusco sobre la piedra. Se concentr al mximo pero le costaba interpretarlo. Entonces se le aclar la vista. Egipto! La ciudad de Alejandro! No. Con enfado y miedo a la vez, Olenus apart a Tarquinius y le dio la vuelta al hgado para que no viera la parte inferior. Ha llegado el momento de ver la espada de Tarquino. Por qu? Qu has visto? Muchas cosas, arun. El semblante de Olenus se ensombreci. A veces es mejor no decirlo. Tengo derecho a saber lo que me depara el destino. Tarquinius se envar. T viste el tuyo. La determinacin de Olenus flaque. Tienes razn. Hizo un gesto con la navaja. Entonces mira. Tarquinius se qued atrs, plantendose las opciones. Por fin haba aprendido a interpretar el hgado a fondo y tendra numerosas oportunidades de hacerlo en aos venideros. Su mentor haba visto un futuro fascinante. Pero tambin algo inesperado. Tarquinius no deseaba saber todo lo que le pasara en la vida. Ya lo sabr a su debido tiempo dijo con tranquilidad. Aliviado, Olenus empu el lituo y seal la cueva. Tenemos que encontrar la espada. Ests preparado. Dio una palmadita cariosa a Tarquinius. Antes de internarse en la oscuridad de la cueva, Olenus sac un puado de juncos con un extremo untado de cera. Ayudndose con dos trozos de pedernal, encendi un par de antorchas. Toma una.

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Procurando que la cera fundida no le cayera por el brazo, Tarquinius sigui al anciano al interior. La cueva se ensanchaba a medida que se internaban en ella, y se adentraron por lo menos trescientos pasos. El aire era fresco pero seco. Se sobresalt al ver que la antorcha iluminaba unas pinturas de vivos colores en las paredes. Este lugar ha sido sagrado durante muchos siglos. Olenus seal la figura de un arspice, claramente identificable por el gorro de pico romo y el lituo. Ves cmo sostiene el hgado con la izquierda y mira al cielo? Debe de ser Tinia. Tarquinius se inclin ante una imagen excepcionalmente grande: una figura idntica a la estatuilla de terracota que Olenus guardaba en un santuario de su cabaa. La deidad tena los ojos rasgados y la nariz recta, enmarcada por rizos pequeos y una barba corta y puntiaguda. Los romanos lo llaman Jpiter. Olenus frunci el ceo. Se han apoderado incluso de nuestro dios ms importante. El adivino hizo una sea a Tarquinius para que se adentrara en la oscuridad, pasando de largo pinturas de rituales y fiestas antiguas. Los msicos tocaban la lira y los auletos, la flauta doble etrusca. Unas airosas mujeres morenas con prendas sueltas de colores bailaban con hombres gordos desnudos mientras los stiros miraban lascivamente desde las rocas cercanas. Fornidos guerreros etruscos con armadura completa vigilaban una escena sobre la que se cerna una figura masculina desnuda con alas y cabeza de len. La intensidad de los ojos de la bestia le conmovi. Dioses en las alturas! Tarquinius se hencha de orgullo al imaginar la poca gloriosa de Etruria. Son mejores que cualquiera de las que tiene Caelius en su casa! Y que las de la mayora de las villas de Roma. El anciano se detuvo en la entrada a una cmara lateral; alz la antorcha y se acerc a una forma grande que haba en el suelo. Qu es eso? El arspice no respondi, y Tarquinius apart la mirada de los murales. Tard unos instantes en reconocer los paneles ornamentados de bronce, las ruedas revestidas de metal y la plataforma de lucha cuadrada de un carro de combate etrusco. Se qued boquiabierto. Aquiles en el momento de recibir la armadura de Tetis, su madre. Olenus seal la representacin en la seccin frontal del carro.

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Haban tallado fragmentos de marfil, mbar y piedras semipreciosas para dar color a la escena. La lengeta central y los dos collares de los caballos tambin estaban decorados con pequeas imgenes de los dioses. Incluso las ruedas de nueve radios llevaban grabados smbolos sagrados. Sobrecogido, Tarquinius recorri con los dedos la madera y el bronce, asimilando los detalles al tiempo que quitaba una gruesa capa de polvo. Cuntos aos tiene esto? Perteneci a Prisco, el ltimo rey de los etruscos repuso Olenus con solemnidad. Gobern Falerii hace ms de tres siglos. Dicen que llevaba ms de cien como ste a la batalla. El joven se estremeci encantado, imaginndose la impresionante estampa del rey ataviado con armadura de bronce, de pie con el arco tensado detrs del auriga. El resto de las cuadrigas y el pelotn de infantera le habran seguido formando una cua enorme. Las formaciones en testudo soportaban bien los ataques suspir Olenus. Se cubran con los escudos y capeaban la tormenta de flechas.7 Tarquinius asinti entristecido porque conoca la historia del fin de Falerii. No se saba muy bien cmo, pero haba resistido ms de setenta aos despus de que Roma aplastara a todas sus vecinas. Cuando lleg su fin, el destino de Falerii, la ltima de las orgullosas ciudades-estado, se decidi en el plazo de unas pocas horas. Los legionarios romanos masacraron a los soldados de infantera etruscos, menos disciplinados, y abatieron a numerosos aurigas lanzando las jabalinas con precisin. Con el ejrcito desmembrado, Prisco, herido de muerte, huy del campo de batalla. Est enterrado aqu? pregunt, mirando hacia los rincones. Olenus neg con la cabeza. El ltimo deseo del rey fue que incineraran su cuerpo. Los guerreros supervivientes cumplieron sus rdenes y trajeron aqu el carro, lejos del saqueo de la ciudad. No lo hubiesen incinerado de todos modos? Olenus se encogi de hombros. Quizs esperaban que Etruria se alzara de nuevo algn da. Tarquinius frunci el ceo. Entonces es que ninguno de ellos era arspice.
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Tambin llamada en tortuga, esta formacin era un orden de batalla utilizado por las legiones romanas, particularmente en los asedios. Los soldados se cubran con sus scutum, solapndolos a modo de escamas de caparazn, y los de la primera fila protegan el frente de la formacin levantando los suyos hasta el centro de su cara. (N. del T.)

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No se puede luchar contra el destino de nuestro pueblo, Tarquinius declar Olenus, dndole una palmadita en el brazo. Nuestro momento casi ha llegado a su fin. Lo s. Cerr los ojos y dedic una oracin a los fieles seguidores que haban sudado la gota gorda para subir el magnfico carro por la montaa, con la esperanza de algn da recuperar la gloria perdida. No sera as. La gloria de Etruria haba desaparecido para siempre. Lo saba. Haba llegado el momento de aceptarlo definitivamente. Olenus le observaba con expresin inescrutable. Ven. El anciano le hizo una seal para guiarle hacia la cmara principal. Siguieron internndose en la cueva hasta que se detuvieron ante un altar bajo de piedra con una curiosa pintura en la pared contigua. Es Caronte. El demonio de la muerte. Olenus inclin la cabeza. Es el guardin de la espada de Tarquino. Ha yacido aqu durante ms de trescientos aos. Tarquinius observ con cierta repugnancia y un poco de temor a la achaparrada criatura azul de pelo rojizo. De la espalda le salan alas emplumadas y enseaba los dientes afilados con una especie de gruido. Caronte enarbolaba un martillo enorme, dispuesto a aplastar a cualquiera que se le acercara. En la losa plana de abajo haba una espada con la hoja corta y recta y la empuadura de oro. La luz de la antorcha resplandeca en el metal bruido. Olenus volvi a inclinar la cabeza antes de pasarle el arma con reverencia. Tarquinius hizo equilibrios con la trabajada empuadura en una palma y luego dibuj un suave arco en el aire con la espada. Un peso perfectamente equilibrado. Tambin se maneja bien. Por supuesto! Se forj para un rey. Prisco fue el ltimo en empuarla. El arspice hizo un gesto y Tarquinius le devolvi rpidamente el gladius. Olenus seal el enorme rub incrustado en la base de la empuadura. Vale una fortuna. Llamar mucho la atencin, as que gurdala bien. Quizs algn da te resulte til. Tarquinius abri unos ojos como platos al ver la hermosa talla de la gema, mucho mayor que otras que haba visto. Ya basta por hoy. De repente Olenus pareca agotado y tena las arrugas ms marcadas en la frente. Asemos el cordero. Tarquinius no protest. Las expectativas que haba puesto en el viaje estaban ms que cumplidas. Tena mucho en lo que pensar.

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Regresaron a la entrada en silencio.

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Antes de que oscureciera, Tarquinius fue a buscar un poco de lea y a ver si adverta rastros de movimiento, animal o humano. Se sinti aliviado cuando no encontr ms que rastros de lobo. Regres con los brazos cargados y vio que Olenus haba empezado a hacer una pequea hoguera con algunas ramas. No tard mucho en arder con fuerza. Los dos hombres se sentaron uno junto al otro sobre una manta, disfrutando del calor y observando cmo se cocinaba la cena. La grasa goteaba en el fuego y llameaba al caer. Como si deseara aligerar el ambiente, Olenus empez a hablar de una gran sala de banquetes de la ciudad que haba existido bajo la cueva. Era una sala alargada magnfica con lechos altos dispuestos alrededor de mesas. Olenus cerr los ojos y se inclin hacia el fuego. La parte superior de las mesas estaba recubierta de mrmol y eran bastante bajas, con unas patas exquisitamente ornamentadas y doradas. Los msicos tocaban mientras servan todo tipo de alimentos. Y tanto hombres como mujeres asistan los banquetes. De veras? La nobleza romana sola mantener a las mujeres al margen de las cenas oficiales. Tarquinius gir el cordero ligeramente en el espetn. Ests seguro? Olenus asinti con los ojos vigilantes clavados en la carne que se asaba. Lo sabes por las pinturas? El arspice ms viejo que sobrevivi me lo cont cuando era pequeo. Hizo un gesto desdeoso hacia la antorcha de junco que parpadeaba. Nuestros antepasados no elegan bagatelas! Tenan grandes trpodes de bronce con garras de len, coronadas por candelabros de plata. Lo nico que Tarquinius saba sobre el lujo se reduca a haber visto alguna vez la sencilla sala de banquetes de la villa de Caelius. En comparacin, las estatuas y pinturas eran anodinas. Su amo no despilfarraba el dinero en frivolidades. Los rasenna eran ricos continu Olenus. En la poca de mximo apogeo, dominamos el mar Mediterrneo comerciando con joyas, figuras de bronce y nforas con todas las civilizaciones existentes. Qu aspecto tenan nuestros antepasados? Las damas ricas vestan con tnicas elegantes y llevaban hermosos collares, brazaletes y pulseras de oro y plata. Algunas iban con la melena suelta hasta los hombros. Otras se dejaban mechones a ambos lados de la cara. Buena compaa para la cena!

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No s si ellas habran pensado lo mismo. Mranos: un viejo arspice y un joven cuyas nicas pertenencias son un arco y una flecha! Rompieron a rer ante la imagen de dos etruscos en una cueva que rememoraban la riqueza de una raza que haba quedado reducida a cenizas haca generaciones. El cordero estaba muy tierno, la carne se desprenda del hueso con facilidad. Mientras Tarquinius observaba cmo el arspice devoraba ms de la mitad de la carne asada, le vino a la mente una imagen de Dexter. Tarquinius apart al capataz fornido de sus pensamientos. Estaba decidido a disfrutar de la comida, de los ltimos das con Olenus. Cuando terminaron, los dos hombres se acurrucaron junto a las brasas calientes. Tarquinius era incapaz de desprenderse de la tristeza que le embargaba y Olenus pareca contentarse con guardar silencio. Observ al adivino dormido un buen rato. De vez en cuando esbozaba una sonrisa en su rostro arrugado. Olenus estaba en paz consigo mismo. Tarquinius tard muchas horas en cerrar los ojos. Cuando se despert, Olenus haba sacado manojos de manuscritos y los haba dejado en pilas polvorientas encima del altar de basalto. Hizo que Tarquinius los estudiara durante horas sin dejar de hacerle preguntas sobre el contenido. La actitud de Olenus denotaba verdadero apremio, por lo que Tarquinius se concentr al mximo y memoriz todos los detalles. Olenus tambin le mostr un mapa, desdoblando la piel agrietada con sumo cuidado. No me lo habas enseado nunca. No lo consider necesario. El anciano sonri maliciosamente. Quin lo dibuj? Uno de nuestros antepasados. Quiz fuera un soldado del ejrcito de Alejandro. Se encogi de hombros. Quin sabe? El Periplus ya era antiguo antes de que yo naciera. Tarquinius se volc en el pergamino. Todava no haba visto nada de todo aquello, pero el mundo que haba ms all de Etruria le fascinaba sobremanera. Olenus seal el centro del dibujo. Esto es el mar Mediterrneo. Desde que destruyeron Cartago, los romanos lo llaman Mure Nostrum. Nuestro mar. Cabrones arrogantes. Presta atencin! Olenus habl con severidad. Ya conoces Italia y Grecia. Aqu est Lidia, en el suroeste de Asia Menor. A lo largo de la costa, Siria, Judea y Egipto.

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Y esto? Tarquinius seal al este de donde indicaba Olenus con el dedo. Eso es Parta y ms all est Margiana. Olenus adopt tina expresin curiosa pero no explic nada ms. Tarquino era de Resen, ciudad situada a orillas del gran ro Tigris. La tierra se llamaba Asiria mucho antes de que los partos la conquistaran. Tarquino! Tarquinius pronunci el nombre en voz alta con orgullo. Fue un gran hombre que consigui que nuestro pueblo superara muchos peligros. Olenus volvi a dar un golpecito a la piel gastada, cerca del margen derecho, por encima de Margiana. Aqu est Sogdia. Sus gentes tienen la piel amarilla y el pelo largo y negro. Son jinetes expertos que luchan con arcos. Al sudeste est Escitia, donde Alejandro Magno se vino abajo. Tarquinius estaba intrigado. Aquellos lugares estaban mucho ms lejos de lo que era capaz de imaginar. Los rasenna procedan de Partia? Quin sabe? Olenus arque una de sus bien pobladas cejas. Descbrelo t mismo. De repente record la interpretacin del arspice. Tarquinius no se atreva siquiera a soar con seguir la ruta por la que haban viajado los primeros etruscos. Un viaje de vuelta a nuestros orgenes. Olenus contempl la ladera de la montaa en la que haba pasado toda su vida. A m me habra gustado hacerlo reconoci con voz queda. Pensar en ti all donde vaya! Eso me hara feliz, arun. Tarquinius era consciente en todo momento de que la muerte de Olenus era inminente, pero se consolaba gozando de cada instante que pasaban juntos. El segundo da por la tarde, Tarquinius se qued consternado cuando el anciano le anunci que tendra que marcharse a la maana siguiente. Llvatelo todo! inst. El hgado, la espada, el lituo, el mapa. Todo. Necesitamos al menos un da ms suplic Tarquinius. Hay tanto que aprender! Te lo he enseado todo, arun. El arspice se haba acostumbrado a emplear ese trmino antiguo constantemente. Y lo sabes. Adems tienes que matar al sexto lobo, recuerdas? Me da igual! Tarquinius cogi el gladius y fingi clavrselo a un Caelius imaginario. Atravesar a ese cabrn!

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Ahora no. Mir a Olenus de hito en hito. A qu te refieres?

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No se puede esquivar el destino. Caelius vendr dentro de tres das. Tarquinius cerr los puos. Maana por la maana te marchars y yo pasar el da con los ancestros, preparndome para el fin. Tarquinius suspir. Ms vala que las ltimas horas que pasaban juntos fueran felices. Repasemos los puntos del hgado una vez ms. El arspice obedeci con una sonrisa. Lo enterrar con el lituo cerca de los edificios de la finca. All estar a salvo. No! exclam Olenus con rotundidad. Puedes esconder el bronce como dices, pero todo lo dems debe acompaarte. Por qu? Estar all cuando regrese. El rostro arrugado resultaba impenetrable. Tarquinius se estremeci. Acaso no voy a regresar? La expresin de Olenus era de verdadera tristeza. Mene la cabeza una vez a modo de respuesta. Pues entonces ojala mis viajes duren muchos aos! Durarn, arun. Ms de dos dcadas. Toc el mapa con suavidad. El Periplus te ser de gran utilidad. Escribe todo lo que veas. Completa el conocimiento de nuestros antepasados y llvalo a la ciudad de Alejandro. Tarquinius intent asimilar la magnitud de la empresa que tena ante s. El lituo debe acompaarte hasta el final dijo Olenus tan tranquilo. Y debe incinerarse con tu cadver. Por una vez Tarquinius no dijo nada al respecto. Y cuando los soldados te hayan matado? Los pjaros pueden dejarme los huesos limpios repuso Olenus con toda tranquilidad. No importa. Regresar prometi Tarquinius. Har una pira. Seguir los rituales. A Olenus pareci gustarle la idea.

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Asegrate de que Caelius se haya marchado. No quiero que mi duro trabajo caiga en saco roto. A Tarquinius se le hizo un nudo en la garganta. Nosotros los etruscos perduraremos gracias a los romanos. Incluso sin el hgado, su ambicin y la informacin de los libri los ayudarn a conquistar el mundo. Olenus vio que Tarquinius miraba hacia la cueva y el enorme montn de viejos manuscritos. Esos los quemar. Pero los romanos ya poseen muchas copias que robaron en nuestras ciudades. La coleccin ms importante ya est guardada en el templo de Jpiter, en Roma. Se ech a rer. Esos tontos supersticiosos slo los consultan en pocas de gran peligro. Tarquinius se senta muy triste. Le costaba mirar a los ojos al anciano. Y nuestro pueblo quedar reducido a cenizas? T transmitirs enigmticamente. mucha informacin respondi Olenus

A quin? Quedan pocos etruscos de pura cepa en el mundo. Olenus se quit un pequeo anillo de oro del dedo ndice de la mano izquierda. Toma. Tarquinius haba visto que el anciano llevaba el anillo con un bonito escarabajo desde que lo conoca. Dselo a tu hijo adoptivo cuando llegue el final. Aunque romano, se le conocer como amigo de los rasenna. Algunas personas siempre lo recordarn. Hijo adoptivo? Todo se esclarecer, arun. Tarquinius aguard con la esperanza de enterarse de algo ms. De repente, Olenus le agarr el brazo. Csar debe recordar que es mortal susurr. No lo olvides. Tu hijo debe decrselo. Qu? Tarquinius no tena ni idea de a qu se refera Olenus. Un da una adivinacin lo explicar todo. El arspice se dio la vuelta y se neg a responder a ms preguntas. Se qued ensimismado, inmerso en un profundo trance que dur hasta la maana siguiente. Era como si a Olenus se le hubiera agotado la energa y no quedara de l nada ms que una cscara vaca. Tarquinius se senta apesadumbrado mientras archivaba las palabras del anciano en el fondo de su mente. Coloc con cuidado a Olenus en una postura cmoda junto al fuego y permaneci sentado a su lado el resto de la noche, en vela. Haba asumido que todo estaba predeterminado, pero nunca haba imaginado que tendra que aceptar la muerte de alguien tan

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cercano. Le embargaron oleadas de dolor; el cielo ya clareaba cuando Tarquinius se resign al destino de alguien ms querido que su propio padre. Era el ltimo arspice y sus esfuerzos seran los nicos que evitaran que la sabidura antigua se perdiera para siempre. Excepto por los romanos. Los aos de amor y entrega de Olenus no deban desperdiciarse. Era una carga pesada pero el orgullo incontenible que senta por su origen proporcion al joven etrusco un gran objetivo en su vida. El da amaneci fresco y con un sol resplandeciente. Gracias a la altitud de la cueva, las temperaturas bajaban mucho ms que en el valle. Reinaba un silencio absoluto y en el cielo no haba pjaros. No se vea ninguna criatura viviente en las laderas desnudas, pero Tarquinius saba por experiencia que era un buen momento para cazar. Los rastros que haba visto la noche anterior le conduciran a los lobos. Ninguno de los dos habl mientras Tarquinius llenaba el morral y se coma un mendrugo. El arspice se qued sentado cu una roca junto a la entrada, observando en silencio y con expresin satisfecha. Gracias. Por todo. Tarquinius trag saliva. Siempre te recordar. Y yo nunca olvidar. Se agarraron mutuamente por el antebrazo. Olenus pareca haber envejecido todava ms durante la noche, pero de todos modos le sujet el antebrazo con fuerza. Ve con cuidado, arun. Nos reuniremos en la otra vida. El anciano estaba tranquilo y sereno, aceptaba plenamente su destino. Tarquinius levant el morral, que pesaba ms porque contena el hgado, el cayado y la espada. Llevaba el mapa celosamente guardado en el pecho, dentro de un saquito. Trat de despedirse. No hay nada ms que decir. Como siempre, el arspice le haba ledo el pensamiento. Ahora vete y que los dioses te bendigan. Tarquinius se dio la vuelta y baj por el sendero a grandes zancadas, con una flecha en la cuerda de arco. No volvi la vista.

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4 Brennus
Nueve aos despus... Galia Transalpina, 61 a. C.
Lanza, antes de que nos vea! Est muy lejos. El guerrero galo mir a su primo, ms joven, y sonri . Por lo menos a cien pasos susurr. Puedes hacerlo. Brac sujetaba los dos perros de caza y los acariciaba para evitar que aullaran. Brennus hizo una mueca y volvi a mirar el ciervo que estaba entre los rboles. Su poderoso arco ya estaba a medio tensar, con la flecha de pluma de ganso en la cuerda. Haban subido el ltimo tramo a cuatro patas y descansado detrs de un enorme tronco cado. Gracias al aire fresco que soplaba en la direccin contraria, el animal no haba advertido la presencia de los hombres. La pareja se haba pasado toda la maana siguiendo el rastro; el olfato de los perros los haba guiado por la espesa maleza caracterstica del verano. El ciervo se haba movido a sus anchas, mordisqueando hojas de las ramas bajas, y se haba parado a beber un poco de agua de lluvia que haba quedado retenida en las races retorcidas y nudosas de un viejo roble. Que Belenus gue mi flecha, pens Brennus. Tensando al mximo la cuerda de tripa, cerr un ojo y apunt. Haca falta una fuerza tremenda para mantener el arco totalmente tensado, pero el extremo afilado de la flecha permaneci firme como una roca. El galo solt el asta con una exhalacin. La flecha vol recta y certera hasta clavarse en el pecho del ciervo con un sonido seco. La presa cay al suelo. Brac dio un golpecito a Brennus en el hombro. Le has dado en el corazn! Has evitado que la persecucin fuera larga. Los dos hombres caminaron a zancadas entre los rboles, pasando prcticamente desapercibidos gracias a las camisas de tela marrn y los pantalones verdes. Brac era alto y tena unas piernas fuertes, pero su

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primo era ms alto todava. El rostro del hombretn era ancho y alegre, dominado por una nariz maltrecha. Siguiendo las costumbres de su tribu, los albroges, llevaban el pelo rubio trenzado y sujeto con cintas de tela. Ambos guerreros iban armados con arcos y lanzas largas para cazar. Tambin llevaban una daga colgada del cinturn de piel. Al ciervo se le haban empezado a velar los ojos. Con unos cuantos cortes certeros del pual, Brennus solt la flecha y limpi el extremo en un poco de musgo cercano. La introdujo de nuevo en la aljaba y musit otra oracin para Belenus, su deidad preferida. No va a volver al campamento slito. Corta ese pimpollo. Ataron las patas a una rama robusta con cintas de cuero que Brennus llevaba en un saquito. La pareja levant a la bestia muerta no sin esfuerzo. La cabeza se le mova arriba y abajo con el movimiento. Los perros gruan de emocin y laman la sangre que caa ininterrumpidamente de la herida del pecho. Cuntos ms necesitamos? Uno, quiz dos. Tendremos carne suficiente para ambas familias. Brennus cambi ligeramente el peso de sitio en el hombro y sonri al pensar en su mujer Liath y su hijo recin nacido. Ms de la que tendrn los idiotas del pueblo. No tienen tiempo de cazar repuso Brac. Caradoc dice que los dioses cuidarn de nosotros cuando los romanos sean derrotados. Viejo tonto musit Brennus, aunque al instante lament tal falta de control. No sola expresar esa clase de opiniones. Brac se escandaliz. Caradoc es el jefe del clan! No digo que no, pero mi familia necesita comida para el invierno. Cuando tengan la suficiente, me unir a la rebelin. No antes. Brennus mir fijamente a Brac, que apenas tena edad para afeitarse. Entonces dselo. Caradoc ya se dar cuenta a su debido tiempo. La falta de dos lanzas resultaba suficientemente reveladora. Brennus tendra que justificar su ausencia cuando regresaran. De todos modos, t deberas ser el cabecilla de la tribu declar Brac. Brennus suspir. ltimamente ya se lo haban propuesto demasiadas veces. Muchos guerreros tenan muchas ganas de que retara al envejecido Caradoc, jefe desde haca casi veinte aos.

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No me gusta dirigir hombres, primo. A no ser en el campo de batalla, y eso debera evitarse en la medida de lo posible. Negociar no se me da bien. Encogi los anchos hombros. Prefiero estar por ah cazando o con mi mujer que zanjando diferencias. Si hubieras encabezado la lucha el ao pasado, los romanos no habran vuelto. El rostro de Brac denotaba una fe ciega en l. Los habras aplastado por completo! No es que Caradoc sea amigo mo gru Brennus, pero es un gran lder. Nadie lo hara mejor que l. Brac se qued callado porque no deseaba seguir discutiendo. El joven adoraba a su primo. Ese era el motivo por el que no estaba en el pueblo preparndose para la guerra. Caradoc dice que ninguno saldr con vida de nuestra tierra se atrevi a decir Brac con expresin vida. El hombretn se sinti mal por su arrebato. Quedarn muchos para nosotros dijo para tranquilizarlo. Los exploradores dijeron que hay miles en el valle siguiente. No sern demasiados? Brennus se ech a rer. Nadie vence a los albroges. Somos la tribu ms valiente de toda la Galia! Brac sonri feliz. Brennus saba que sus palabras eran huecas. Harto de promesas incumplidas, el verano anterior Caradoc haba acabado enfrentando a la tribu contra los seores romanos para protestar por los nuevos tributos abusivos. Los esfuerzos iniciales para obtener justicia negociando haban resultado un fracaso absoluto. Roma slo entenda el idioma de la guerra. Y, sorprendentemente, la primera campaa haba tenido xito y haban expulsado a las legiones de la tierra de los albroges. Pero el precio de la victoria haba sido alto. La mitad de los guerreros haban muerto o resultado heridos. Si bien los galos no contaban con la posibilidad de reemplazar a sus muertos, los romanos parecan tener una reserva inagotable a la que recurrir. Apenas dos meses despus de la derrota, la caballera republicana haba empezado a hacer incursiones en los asentamientos ms remotos. La llegada del mal tiempo era lo nico que haba interrumpido la oleada de salvajes represalias. Brennus pronto se dio cuenta de que su pueblo sera derrotado, aplastado y esclavizado, al igual que todas las tribus que haban vivido por

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all cerca. No quedaban guerreros suficientes para repeler el ataque inminente de los romanos. Pomptino, gobernador de la Galia Transalpina, y polticos ambiciosos como Pompeyo Magno, estaban vidos de esclavos, riqueza y tierras, y los obtendran como fuera. Haca varios aos que era habitual que los comerciantes que estaban de paso hablaran de pueblos arrasados y episodios sangrientos. Los nuevos colonos, duros ex legionarios que poco a poco iban usurpando territorio tribal, ofrecan ms pruebas de ello. El aumento de los tributos haba tenido un objetivo: provocar la rebelin de los albroges. Estaban solos contra Roma. Y Caradoc haca caso omiso de sus consejos. Convencido de que la batalla no se reanudara hasta al cabo de una semana o ms, el frustrado Brennus haba decidido hacer acopio de carne para el invierno antes de tiempo. Cazar era un intento ftil por olvidar lo que suceda en los valles de ms abajo. Quiero un estandarte con guila. Brac estaba ansioso. Como el que conseguimos el verano pasado. Lo tendrs minti Brennus, cuando derrotemos a los romanos. El joven guerrero agit el brazo libre en el aire, fingiendo lanzar una espada. Estuvo a punto de hacer caer el extremo de la rama. Estate quieto! exclam Brennus cariosamente. Los galos llegaron al campamento provisional al cabo de varias horas, agotados de cargar con el ciervo. Brac solt agradecido su carga. Enseguida se acerc un perro para lamer la sangre y Brennus lo alej con una patada y un improperio. Aquel lugar haba sido su hogar durante cuatro das. El hombretn se haba llevado a su primo del pueblo, situado en el fondo del valle, para alejarlo de donde solan cazar otros guerreros. Haban ascendido penosamente por laderas boscosas toda la maana hasta un gran claro atravesado por un arroyo poco profundo. Brennus haba hecho un gesto para abarcarlo todo. Agua y lea. Un espacio abierto para que el sol seque la carne. Qu ms queremos ? En cuanto haban levantado la tienda de piel que los protegera de la lluvia, haban iniciado la caza. La primera tarde no haba dado frutos, pero Brennus regres tranquilamente al campamento y construy varias trampas de madera. Haba alzado la vista al cielo y sonredo. Maana nos guiar Belenus. Lo noto en los huesos.

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Al da siguiente por la noche, los perros se haban peleado por los esqueletos de dos ciervos, mientras Brennus y Brac se sentaban junto a la hoguera con la barriga bien llena. Las siguientes caceras tambin haban dado sus frutos, pues haban abatido un jabal y otro ciervo con las flechas. El animal que acababan de matar era la quinta presa. No necesitamos ms. Brac seal los armazones secos que crujan bajo el peso de la carne. Y hoy era el recuento de lanzas. Deberamos regresar. Muy bien suspir Brennus. Hartmonos de comida esta noche y regresaremos maana. La presa de hoy ya se secar en el pueblo. No nos lo habremos perdido, verdad? Brac estaba ansioso por tener su bautismo de fuego contra los invasores. Haca semanas que el inminente enfrentamiento era el tema de conversacin principal. Caradoc era muy carismtico y haba estado inculcando a la gente un odio tremendo por las legiones. Lo dudo. Brennus intent hablar con tranquilidad. El ao pasado tuvimos tres semanas de escaramuzas antes de la batalla, recuerdas? Cmo iba a olvidarlo? Brac recordaba perfectamente la imagen de los guerreros que volvan cargados con armas y suministros romanos, embriagados por la victoria. Haca ms de sesenta aos que la Galia Transalpina estaba bajo el control de la Repblica y haba numerosas tropas apostadas de forma permanente cerca de los pueblos. La victoria de los albroges, gracias a los ataques de guerrilla al abrigo del bosque, haba sido de lo ms inusual. Y se haba pagado un precio muy alto por ella, algo que pocos hombres parecan haberse planteado. Quiz Caradoc sepa lo que va a pasar musit Brennus. Es mejor morir libres que huir de nuestras tierras como cobardes? Qu dices? Nada, chico. Aviva el fuego. Tengo tanta hambre como un oso despus de hibernar. Brac tena mucho que aprender y la misin de Brennus, el hombre de ms edad de la familia, era enserselo. Cuando empez a descuartizar el ciervo, el guerrero grandulln rez a los dioses para que le permitieran cumplir ese cometido, adems de proteger a su esposa e hijo, las nicas personas que le importaban ms que Brac y su familia. La idea de huir con ellos por las montaas antes de que empezara la lucha pareca propia de cobardes pero, al igual que la derrota, la huida era inevitable. Brennus crea que no haba otro destino que la muerte para quienquiera que se quedara a luchar contra los romanos. Caradoc haba convencido a los guerreros de lo contrario. Preocupado y frustrado, haca ya algn tiempo que Brennus se haba dirigido al druida de la tribu para pedirle ayuda,

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pero Ultan no quera inmiscuirse. Y, como era de esperar, Caradoc se haba negado siquiera a plantearse conducir a su pueblo hacia un lugar seguro. Los albroges no huyen como perros haba aullado. Aplastaremos a las legiones. Daremos una leccin a Roma que no olvidar! Brennus haba insistido y entonces la expresin del viejo jefe se haba vuelto amenazadora. Consciente del mal genio de Caradoc, haba jurado lealtad y no haba vuelto a hablar del tema en pblico, ni siquiera con sus amigos. Slo estaba permitido hablar del enfrentamiento contra los romanos. La tregua con Caradoc haba facilitado la decisin de Brennus. Sirvindose de la caza como excusa, reunira a las dos familias a su regreso y se marchara inmediatamente. Liath y la madre de Brac estaban al corriente del plan, pero Brennus haba decidido no decrselo a su primo hasta el ltimo momento. Brac, que todava era ingenuo, poda revelar sin querer el plan a otro guerrero. Los hombres destripaban el ciervo en silencio, cortando la carne en trozos finos y colgndola de unas barras. En un espetn suspendido sobre el fuego se asaba una pata. Poco despus de la puesta de sol, el claro se haba llenado del olor a carne asada. Los perros estaban sentados cerca, a sabiendas de que algo les caera. Para cuando hubieron comido la luna ya haba salido. El aire de la montaa empez a enfriarse enseguida. Se acurrucaron el uno contra el otro y se envolvieron en mantas mientras los perros roan huesos a sus pies. El segundo mejor lugar del mundo es aqu arriba. Brennus seal el paisaje y eruct satisfecho. La luna coronaba unas montaas cercanas y proyectaba una luz hermosa en las cimas nevadas. Lo nico que rompa el silencio era el tranquilizador crepitar del fuego. Un buen da de caza y luego llenarse la tripa de carne junto a la hoguera. Dnde est el mejor sitio? pregunt Brac con curiosidad. Bajo las sbanas con tu mujer, por supuesto! Brac se sonroj y cambi de tema. Cuntame algo sobre la poca anterior a la llegada de los romanos. Brennus estaba encantado de hacerlo. Relatar historias largas sobre caceras o saqueos de ganado era uno de sus pasatiempos favoritos, y todos los del pueblo lo saban. Se lanz directo a la historia del mayor lobo jams cazado por un albroge. A Brac se le ilumin el semblante. El invierno de hace diez aos fue uno de los ms duros que se recuerdan empez a contar Brennus. Las fuertes ventiscas hicieron que las manadas de lobos hambrientos bajaran de los bosques. Como no

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tenan nada que comer, empezaron a alimentarse del ganado que tenamos en los rediles cada noche. Pero ninguno de los guerreros se atreva a salir a cazarlos. Se encogi de hombros con expresividad. La nieve llegaba hasta la cintura y era raro que hubiera menos de veinte criaturas juntas. Su primo mir nervioso el claro. En un mes haban matado una docena de vacas. Luego un anciano que recoga lea fue atacado en la linde del bosque y Cornil, tu padre, consider que era la gota que colmaba el vaso. Con mi ayuda, dedic varios das a hacer trampas grandes. Y pillasteis un montn! A Brac le brillaban los ojos. Frot el largo colmillo que llevaba colgado al cuello de una cinta de cuero. Brennus asinti. Cinco en otras tantas noches. Los lobos enseguida se volvieron ms cautos y la gente se anim. Pero al cabo de poco tiempo el macho dominante de la manada y otros pocos volvieron y mataron una cabeza en cada visita. Se haban vuelto demasiado listos para picar el anzuelo de las trampas y los hombres empezaron a decir que eran espritus malignos. Ultan dice que estaban demasiado asustados para ayudar. Brennus arque las cejas y dio un sorbo al odre de agua. Conall y yo hablamos. Era imposible seguir a los lobos hasta el bosque. All arriba los ventisqueros eran ms altos que un hombre. As pues, al da siguiente por la noche, Conall at una vaca vieja a una estaca, fuera de la empalizada. No haba luna, slo unas cuantas estrellas. No quiso que me quedara con l. Me dijo que era demasiado joven. Brennus sonri de oreja a oreja al recordar con cario al hombre que se lo haba enseado todo sobre las armas. Su padre haba muerto siendo l muy pequeo. Por tanto, me sent en el pasadizo con el arco y una antorcha escondida. Dnde estaba mi padre? Brac haba odo la historia miles de veces pero siempre lo preguntaba. Envuelto en una capa de pieles y en un ventisquero, junto a la vaca. Fue una espera larga y fra. La mitad de la noche, dijo l. El inmenso guerrero asinti. Por supuesto la vaca oli los lobos antes y empez a mugir como una loca. Conall conserv la calma y esper, como hace siempre un buen cazador. Desde donde yo estaba no vea nada. Brennus se llev una mano a los ojos como si quisiera ver en la oscuridad. Entonces

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aparecieron de repente: siete sombras grises que se movan sigilosamente por el hielo. Brac se estremeci de gusto. El macho dominante lleg rpidamente y fue directo a la presa. Enseguida clav la antorcha en las almenas para tener luz pero los lobos estaban tan hambrientos que ni siquiera se pararon. Mi padre me dijo que rugisteis como si os persiguiera el diablo en persona se ri Brac. Pues claro que s! Le habran olido enseguida. Brennus se estremeci. Un hombre contra tantos lobos no habra tenido ninguna posibilidad de sobrevivir. Cuando se levant de un salto t ya habas matado tres lobos con las flechas. Brennus se encogi de hombros. Su tarea era mucho ms peligrosa. Cuando dispar contra la tercera bestia, Conall cercen la cabeza de una cuarta y mutil a otra, de forma que slo quedaban el lder y su compaera. Estaban atacando salvajemente a la pobre vaca. Mat a la hembra y consegu apuntar al macho justo cuando se daba la vuelta para enfrentarse a Conall. Estaban a slo veinte pasos, suficientemente lejos para que yo lanzara sin correr peligro. Pero tu padre me grit que me quedara quieto. Este cabrn es todo mo!, grit. Se hizo el silencio. Brennus mir fijamente a Brac. Era el hombre ms valiente que he conocido jams. Ese lobo era grande como un oso y Conall no llevaba escudo ni armadura. Slo la espada y un cuchillo de caza. Brac se balanceaba adelante y atrs, prcticamente incapaz de contener la emocin. El lobo segua tratando de abalanzarse sobre l para derribarlo, pero Conall supo mantenerlo a raya fcilmente mientras esperaba una oportunidad. De repente resbal en la nieve, cay boca arriba y perdi la espada. Antes de que yo tuviera tiempo de reaccionar, el macho salt. Brennus baj la voz. Iba a reventarle la garganta. Hizo una pausa y Brac sujet el colmillo con ms fuerza. No s cmo, Conall sac la daga y la sostuvo en vertical con ambas manos. La hoja atraves el corazn del lobo cuando se abalanz sobre l. Y pensaste que estaba muerto!

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Eso me pareci, hasta que se quit el lobo muerto de encima repuso Brennus con una sonrisa. Nunca he sentido un alivio tan grande en la vida. Padre siempre dijo que no habra podido hacerlo sin ti, el nico capaz de ayudarle. No fue nada musit Brennus, incmodo. Signific mucho para l. Y para m. Brennus apart la mirada con rapidez. Cuntame otra historia lo inst Brac intentando distender el ambiente, pero no era la peticin ms apropiada. Esta noche no. Brennus hundi un palo en el fuego que hizo saltar varias chispas al cielo nocturno. Otro da, quiz. Observ taciturno las llamas, con otro estado de nimo. La muerte de Conall el verano pasado segua afectndole profundamente. Al final de una escaramuza importante contra los romanos, Brennus haba quedado aislado del grueso de guerreros y rodeado de docenas de legionarios. Mientras el hombretn vea que sus compaeros albroges corran a refugiarse entre los rboles, l peda a los dioses que le concedieran una muerte rpida. Pero en vez de huir como los dems, Conall haba conducido a varios hombres a un contraataque suicida para salvar a su sobrino que le cost la vida. Desde entonces a Brennus le embargaba un enorme sentimiento de culpa y Brac saba que no era oportuno insistir. Descansa un poco. Maana tendremos que cargar toda la carne y ser duro. El guerrero joven se acurruc obedientemente en la manta y se sinti seguro porque saba que alguien cuidaba de l. Brennus sigui despierto un rato, pensando en Conall y recordando las ltimas palabras de Ultan. El druida de la tribu ya era anciano cuando el padre de Brennus era joven. Nadie saba explicar cmo era posible que Ultan viviera tantos aos, pero era temido y respetado por todos, y sus bendiciones y predicciones formaban parte de la vida de la tribu. Si un nio o un animal enfermaban, llamaban a Ultan. Nadie saba arrancar una flecha de una herida o tratar una fiebre como el druida. Incluso Caradoc le consultaba antes de tomar decisiones importantes. Brennus haba crecido con las sorprendentes historias de Ultan, que contaba junto a la hoguera de la casa comunal en las noches fras de invierno. Admiraba al druida por encima de todo y, a su vez, Ultan senta debilidad por el hombre que se haba convertido en uno de los guerreros albroges ms fuertes que haba visto en su vida.

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Antes de partir con Brac, Brennus haba pedido la bendicin de Ultan. Frustrado por la negativa del druida a intervenir en su nombre ante Caradoc, no se haba entretenido en hablar en la cabaa destartalada de Ultan situada en un extremo del pueblo. Una vez terminada la oracin, Brennus se haba encaminado hacia la puerta y entonces el anciano le haba dirigido la palabra. Siempre te tocan viajes largos. Escudriando la habitacin mal iluminada, Brennus haba sido incapaz de distinguir la expresin del druida. Junto a los esqueletos de aves y conejos colgaban manojos de hierbas y murdago. Brennus se haba estremecido. Se deca que Ultan saba preparar brebajes para hechizar incluso a los dioses. Ser una cacera difcil, entonces ? Ms que eso haba musitado Ultan. Un viaje ms all de donde ha llegado jams un albroge. Ni llegar. No puedes eludir tu destino, Brennus. Se haba preparado para lo peor. Morir en el bosque? A Brennus le pareci intuir cierta tristeza en los ojos del anciano. Con tan poca luz, no estaba seguro. T no. Muchos otros. Seguirs un camino que te llevar a un gran descubrimiento. A pesar del calor del fuego, el hombretn haba tenido un escalofro. Como sola, Ultan se haba negado a dar ms explicaciones. Preso del desasosiego, Brennus haba rezado ms oraciones de lo habitual a Belenus mientras ascendan por las laderas boscosas. Hasta el momento, la cacera haba ido bien, pero saba que el druida tenda a acertar en sus predicciones. Estara a salvo su familia? Lo estara la de Brac? Aunque el verano acababa de comenzar, el recorrido por la montaa no estaba exento de peligros. Los aguardaban la nieve, el hielo, las corrientes rpidas de los ros y los senderos peligrosos. O acaso Ultan se refera a otra cosa completamente distinta? Mir a su alrededor en el claro tranquilo. Los perros, que normalmente estaban atentos, se movan felices soando con cazar ciervos. Nada. Cerr los ojos con un suspiro, acerc la manta y se tumb junto a Brac con actitud protectora. Durmi bien pero no so. Aqul sera el ltimo descanso sosegado que Brennus tendra durante aos. Cuando el guerrero ms joven se despert, los rayos del sol ya iluminaban las montaas del otro lado del valle, tiendo la nieve de los

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picos pronunciados de colores rosados primero y luego anaranjados. Apart la manta y se levant, tiritando de fro en el aire matutino. Has dormido lo suficiente? Brennus, que estaba al lado de donde se secaba la carne, se ech a rer. Brac se sonroj al ver que los fardos ya estaban preparados. Slo faltaba enrollar las mantas y llenar los odres con agua del arroyo. Cunto he dormido? murmur, apresurndose. Todo lo que necesitabas. Brennus habl con tono afable. Te sientes descansado? S. Bien! Prueba con esto. Tambalendose por el peso de un fardo, Brennus seal el otro que tena al lado. Con ayuda, Brac consigui colocarse el abultado fardo a la espalda. Se avergonz al darse cuenta de que era mucho ms ligero que el de su primo. Djame llevar el que pesa ms. Yo soy ms corpulento y ms fuerte. No hay que darle ms vueltas. El tuyo ya pesa lo suficiente. Brennus le dio una palmada en el brazo para tranquilizarlo. Muchos no podran con l. Brennus iba en cabeza apoyndose en una lanza de caza para no perder el equilibrio en el terreno irregular. Brac y los perros le seguan muy de cerca. El grupito fue avanzando de forma regular por el bosque. A media maana ya haban recorrido la mitad de la distancia que los separaba del poblado. Es hora de descansar otra vez. Brennus dej la carga junto a una gran haya. Puedo seguir. Sintate. Acarici el musgo pensando que era un buen momento para contarle el plan a Brac. Comamos. As aligeraremos la carga. Los dos se echaron a rer. Se sentaron el uno al lado del otro apoyados en el ancho tronco. En silencio, bebieron agua y comieron carne desecada. Eso es humo? Brac seal hacia el sur. Una densa nube gris se elevaba por encima de las copas de los rboles ms cercanos. Brennus cerr el puo en la lanza. Levntate! Es del poblado.

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Pero cmo... Brac estaba confundido. Deja el fardo y la manta. Coge slo armas.

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El joven guerrero obedeci rpidamente y un instante despus corran colina abajo a toda velocidad, seguidos por los perros. Brennus corra como si los dioses le hubieran dado fuerza y Brac no tard en quedarse rezagado. Estaba sano y en forma, pero haba pocos hombres capaces de igualar el podero fsico de su primo. Cuando el enorme galo advirti las dificultades de Brac, se par. Qu ocurre? pregunt Brac jadeando. Brennus menta muy mal. No lo s, chico. Una hoguera para cocinar que se ha descontrolado? Se qued mirando el suelo mientras las palabras de Ultan resonaban en su cabeza. T no. Muchos otros. No me ocultes cosas dijo Brac. Soy un hombre, no un nio. Brennus arque las cejas. Brac no era tan ingenuo como pareca. Muy bien. Nuestros guerreros han sufrido una derrota. Suspir profundamente. Es obvio que esos cabrones no han esperado a que les presentramos batalla. Brac palideci. Y el humo? Ya sabes lo que pasa. Estn incendiando el pueblo. Brennus cerr los ojos. Liath. Su beb recin nacido. En qu haba estado pensando para dejar a su familia en aquellos momentos? Por qu nos hemos parado? Brac se abri paso con brusquedad, plantando bien los pies en el sendero estrecho. Corrieron un buen rato, azuzados por el sentimiento de culpa y la rabia. Ninguno de los dos habl y apenas pararon para descansar. Cuando estaban cerca del poblado, Brennus por fin aminor la marcha y se detuvieron. Hasta los perros parecieron agradecer la oportunidad para descansar. Pero su primo segua corriendo. Brac, para! Por qu? Quizs estn todava luchando! Y llegar exhaustos? De qu narices iba a servirnos eso? Brennus respir hondo para tranquilizarse. A un combate siempre hay que ir preparado. Brac regres a regaadientes donde comprobando el filo del extremo de una lanza. estaba el hombretn,

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Esto puede con un jabal dijo Brennus enseando los dientes como un salvaje. Debera poder matar a uno o dos cabrones romanos. Brac escupi en el suelo en seal de acuerdo y comprob que todas las puntas de lanza estuvieran bien sujetas. Acto seguido, alz la vista. Preparado, primo? Brennus asinti, orgulloso. En momentos como se era cuando un guerrero saba en quin poda confiar. Pero se le estaba formando un nudo en la garganta. Aunque le preocupaba enormemente la seguridad de su familia, Brennus tambin deseaba proteger a Brac del peligro. Igual que Conall haba hecho por l. Avanzaron al trote, atentos a cuanto los rodeaba, recelando de una posible emboscada. Puesto que seguan senderos que los dos conocan, pronto llegaron a la linde de la arboleda. Era obvio que algo no iba bien. El verano era una poca de mucho ajetreo y aun as no haba nadie cazando ni recogiendo troncos cados, ni nios jugando a la sombra. La escena que recibi a Brennus le perseguira para siempre. Ms all de las franjas de cultivos que se extendan hasta el bosque, el poblado arda. Los techos de paja despedan densas espirales de humo. El aire les traa los gritos. Miles de legionarios rodeaban la empalizada defensiva de madera que siempre haba protegido a los albroges. Los invasores vestan cota de malla y tnica castao rojizo hasta el muslo. Iban provistos de un pesado escudo rectangular con tachones metlicos, pilo de pas, espada corta para apualar, casco de bronce con orejeras y gorguera. Brennus conoca y detestaba cada uno de los elementos distintivos del atuendo de los soldados romanos. Detrs de las cohortes de filas cerradas se encontraban las ballestas, enormes catapultas de madera que haban lanzado proyectiles por encima de las murallas. Los trompetas de la retaguardia obedecan rdenes de los oficiales de mayor rango vestidos de rojo, emitiendo salvas en staccato con las bocinas para dirigir el ataque. Todos los hombres saban su cometido, todas las secuencias estaban planeadas y slo haba un resultado posible. Cuan distinto del caos valeroso y desorganizado de las acciones de guerra galas. El profundo foso que circundaba la empalizada ya estaba lleno de madera en numerosos puntos. Las escaleras largas apoyadas contra las murallas permitan el ascenso en masa de los invasores. Ms legionarios embestan con un ariete las puertas de entrada. Por aqu y por all una silueta ocasional lanzaba flechas desde el pasadizo, pero las almenas estaban prcticamente vacas. No hay resistencia!

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Los guerreros no pueden haber huido dijo Brac, plido. Brennus neg con la cabeza al tiempo que se estremeca. La falta de oposicin slo significaba una cosa: Caradoc y los hombres haban sido derrotados y las mujeres y los ancianos eran los nicos que defendan el pueblo. No haba ninguna posibilidad de salvar a Liath y al beb. Brennus sinti nuseas y se mordi el labio hasta notar el sabor salado de la sangre. El dolor le invada y le impeda cargar hacia delante a ciegas. T no. Muchos otros. Ultan haba predicho el ataque y de todos modos lo haba enviado a cazar. Vamos! Brac tambin estaba preparado para abandonar la proteccin que ofrecan los rboles. Una mano gigantesca le agarr del brazo. Es demasiado tarde. Brennus frunci el ceo mirando el cielo. Hemos vuelto un da antes. Los dioses quisieron que estuviramos en la montaa, no aqu. Ultan me advirti. El druida? Est loco. No podemos quedarnos aqu a mirar! Estn todos muertos. Y tu esposa, Brennus? Apret los dientes. Liath se quitar la vida y matar al beb antes de que un romano les ponga las manos encima. Brac lo mir, completamente perplejo. Cobarde. Brennus le cruz la cara de un bofetn. Nosotros dos contra miles de romanos? Brac se qued callado mientras las lgrimas le caan por las mejillas. El hombretn se puso en pie e intent pensar. Escchame si quieres vivir. Brac contempl el asentamiento en llamas. Para qu vivir despus de esto? pregunt con apata. Brennus advirti la angustia en el rostro de su primo. La misma que desfiguraba el suyo. La madre y las hermanas de Brac tambin estaban condenadas y se estremeci en un intento por apartar de su mente la suerte que corran. Aparte de Liath y el beb, era la nica familia que tena en el mundo. Consigui evocar la expresin de Ultan el ltimo da. Haba

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sido de tristeza? No estaba seguro. Lo que quedaba claro ahora era que los albroges emprenderan un viaje a la otra orilla. Pero, segn el druida, aqul no era su camino. Por qu se haba negado Ultan a hablar con Caradoc y haba guardado silencio sobre el ataque? Slo caba una respuesta. El mensaje del druida debi de proceder de los dioses. No tena ms remedio que creerlo o se volvera loco. Volvamos adonde hemos dejado la carne. Nos llevaremos la suficiente para un mes. Luego atravesaremos las montaas y nos uniremos a los helvecios. Son una tribu fuerte y no son amigos de Roma. Pero nuestro pueblo... empez a decir Brac sin mucho entusiasmo. Los albroges estn acabados! declar Brennus, haciendo de tripas corazn. Nunca se haba imaginado que terminara as. Ultan me dijo que emprendera un largo viaje a un lugar al que ninguno de nosotros haba llegado. Slo le quedaban unos instantes para convencer a Brac antes de que los vieran. Deba de referirse a esto. Secndose las lgrimas, Brac trag saliva y contempl el poblado una vez ms. Mientras lo observaban, el techo de la casa comunal se vino abajo y despidi una lluvia de chispas y llamas. Los legionarios situados al otro lado de la muralla lo celebraron. El fin estaba cerca. Brac asinti, muestra fehaciente de la confianza que tena en su primo. Brennus empuj al joven por la espalda. Vamos. As los albroges perdurarn. Los guerreros se dieron la vuelta para marcharse, seguidos de cerca por los perros. No haban recorrido ms que unos pasos cuando Brac se detuvo. Qu pasa? susurr Brennus. No hay tiempo que perder. Brac pareca asombrado. Un fino reguero de sangre le sala por la boca y cay de rodillas. Tena clavada en la espalda una jabalina romana. No! El hombretn corri hacia Brac y se puso a maldecir al ver a los legionarios que se haban deslizado sigilosamente sin ser vistos. Eran por lo menos veinte, muchos ms de los que poda matar solo. Le embarg el dolor. Se haba acabado la huida. Lo siento. Brac solt un grito ahogado por el esfuerzo que le costaba hablar. Por qu? Brennus parti el pilo en dos y coloc a Brac de costado con cuidado.

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Por no correr tan rpido como t. Por no hacerte el suficiente caso. El joven tena el rostro ceniciento. No le quedaba mucho. No tienes por qu disculparte, valiente primo dijo Brennus con ternura apretndole la mano. Descansa aqu un poco. Al final resulta que tengo que matar a unos cuantos cabrones romanos. Brac asinti dbilmente. A Brennus se le hizo un nudo en la garganta, pero la ira super el dolor y le recorri las venas. Agarr el brazo de Brac para despedirse y se levant. El druida se haba equivocado. l tambin morira ese da. Qu motivos tena para seguir viviendo? Se oy una rfaga de aire cuando las jabalinas pasaron zumbando junto a l y acabaron clavndose en los rboles con un golpe seco y sordo. Uno de los perros se desplom, aullando de dolor, con una larga vara de metal que le sobresala del vientre. Sin saber muy bien qu hacer, el otro estaba quieto con el rabo entre las piernas. Muchos legionarios estaban a veinte pasos y corran a toda velocidad. Hijos de mala madre! Brennus extrajo una flecha y la coloc en la cuerda antes de tensarla al mximo. La dispar sin mirar siquiera al soldado ms cercano, sabiendo que alcanzara a su objetivo en la garganta. Las siguientes tres flechas del galo tambin alcanzaron su objetivo. Para entonces los romanos estaban tan cerca que tuvo que dejar el arco y empuar una lanza. Mientras los enemigos le rodeaban, con los escudos curvos levantados y las espadas listas, Brennus se dej embargar por la clera de la batalla. Se olvid por completo de emprender un largo viaje. Por su culpa, su esposa y su hijo haban muerto solos. Por su culpa, Brac estaba muerto. Le haba fallado a todo el mundo y lo nico que quera ya era matar a los romanos. Cabrones! Haba aprendido un poco del latn macarrnico que hablaban los comerciantes que pasaban por all cada ao. Venga! Quin es el prximo? Arroj la lanza sin esperar respuesta. La pesada asta perfor un escudo con facilidad, lo cual hizo que los eslabones de la cota de malla atravesaran el pecho del soldado. El hombre se desplom sin emitir ningn sonido, sangrando por la boca. Brennus se agach rpidamente, recogi el arma de Brac y repiti lo que acababa de hacer con otro romano. Ahora slo te queda una daga, escoria gala. Un oficial vestido de rojo que diriga a los legionarios hizo un gesto enfurecido. Apresadlo!

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Sus hombres alzaron los escudos, cerraron filas y pisotearon los cadveres. Brennus profiri un grito de rabia y embisti. Todo su pueblo acababa de ser aniquilado en un enfrentamiento corto y brutal. Estaba a punto de morir, quera morir. Cualquier cosa con tal de acabar con el dolor. Le arranc el escudo al hombre que tena ms cerca y lo puso en horizontal. Gir rpidamente en crculo y derrib a varios enemigos. En plena confusin, Brennus se coloc de un salto encima del legionario al que acababa de arrebatarle el escudo. Con un brutal golpe descendente, decapit al hombre con el borde de metal. Las pantorrillas le sangraban cuando recogi un gladius del suelo. Su dueo no volvera a necesitar un arma. Calculando el equilibrio, balance la hoja de filo recto y dese que hubiera sido una espada larga. Armado, Brennus tena un aspecto incluso ms intimidatorio. Como no queran una muerte segura, los trece romanos restantes se quedaron atrs. Apresadlo, idiotas! grit el oficial. El penacho de crin del casco le temblaba de indignacin. Seis meses de paga para el hombre que lo aprese con vida! Azuzados por la recompensa, se le acercaron formando un apretado crculo con los escudos unidos. El galo mat a tres legionarios ms cuando los tuvo a su alcance, pero al final recibi en la nuca el golpe de la empuadura de una espada. Tropez y aprovech para asestar una pualada mortfera en la ingle a otro enemigo mientras caa. Cay sobre l una lluvia de golpes. Brennus aterriz en el suelo ensangrentado, semiinconsciente y con el torso lleno de heridas leves. Gracias a Jpiter que la mayora de los galos no son como este toro! El oficial sonri con desdn. De lo contrario, vosotros, que sois unos gallinas, nunca los habrais conquistado. Los hombres se sonrojaron avergonzados, pero ninguno replic. Su superior poda infligirles un terrible castigo si le respondan. Conmocionado y confundido, Brennus segua intentando luchar a la desesperada. Se esforz para levantarse, pero haba agotado todas sus fuerzas. Oy que el centurin volva a hablar a travs de una neblina roja. Atadle de brazos y piernas. Llevadlo al cirujano. Avivado por la ira, uno de los soldados se arm de valor para hablar. Matemos a este cabrn, seor. Se ha cargado a once de los nuestros.

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Imbcil! El gobernador Pomptino quiere el mximo nmero de esclavos posible. Este valdr su peso en oro como gladiador en Roma. Mucho ms que vosotros, que sois una escoria miserable. Brennus cerr los ojos y dej que le envolviese la oscuridad.

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5 Romulus y Fabiola
Cinco aos despus... Roma, primavera del 56 a. C. Lupanar, su burdel preferido. Dijo al contable que se ausentara por lo menos un da. Al enterarse de que el amo se haba marchado, Romulus corri inmediatamente al encuentro de Juba, espada de madera en mano. El nubio escuch la historia con atencin y asinti con la cabeza al or el nombre de Espartaco. Arque las cejas sorprendido cuando se enter de que Pertinax haba luchado con el rebelde tracio. Yo hubiera seguido a Espartaco si hubiera tenido edad suficiente declar Romulus con vehemencia. Haba nacido un ao despus del fin del levantamiento de los esclavos. Juba se dio un golpecito en el pecho, que significaba que estaba de acuerdo. Ensame ms movimientos! Tengo que aprender a luchar como un gladiador. El nubio sonri y se desplaz hacia el vestbulo. Cuando estuvo seguro de que Romulus le prestaba atencin, Juba se puso de lado para no ser un objetivo tan fcil, sosteniendo la espada justo por encima de la cintura y el escudo a la altura del pecho. Indic a Romulus que hiciera lo mismo. Se colocaron el uno junto al otro y repitieron las mismas acciones hasta que Juba se qued satisfecho. Protegerse con el escudo. Lanzar una estocada. Retroceder un paso musit el muchacho. Protegerse con el escudo. Lanzar una estocada. Retroceder un paso. Acto seguido, Juba le tendi el escudo. Romulus introdujo el brazo izquierdo en los suaves asideros de cuero y calibr el peso del elemento protector, con el que no estaba familiarizado. El nubio le ense a protegerse el pecho y la cara al tiempo que mantena el arma preparada para atacar cuando se presentara la ocasin. Al cabo de unos instantes empezaron a entrenar con movimientos lentos. Juba se encarg de no golpear demasiado fuerte la espada de

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madera de Romulus con la suya de hierro. El choque de las armas reson en el vestbulo y enseguida apareci Fabiola para mirar. Y si os pilla el amo? Fabiola era la viva imagen de la preocupacin . Djalo, Romulus, o se lo contar a madre. Vete! Estoy aprendiendo a luchar como Espartaco! Su hermana observaba con una mezcla de orgullo y temor. Es demasiado peligroso. Djalo, por favor! De repente le vino a la cabeza la idea de acercar una espada de verdad al cuello de Gemellus. Romulus redobl el ataque a Juba, que cay de espaldas con una sonrisa de oreja a oreja en su rostro de bano. Sera la ltima vez que practicaba con el nubio. Cuando hubieron terminado, Romulus regres a la pequea celda de la familia embargado por la emocin. Tena la cabeza llena de imgenes en las que liberaba a todos los esclavos y mataba a Gemellus. Aquella sensacin le aterraba y entusiasmaba a partes iguales. Aquella noche, una vez terminadas sus obligaciones, Velvinna escuch en boca de su hijo la historia del encuentro con Pertinax otra vez. Ten cuidado, Romulus le dijo, henchida de orgullo. Que nadie te vea con una espada, sobre todo Servilius. Gemellus no lo tolerar. No te preocupes, madre. A Romulus se le cerraban los ojos del cansancio cuando Velvinna le subi la manta hasta los hombros. No lo sabe nadie. El agotamiento hizo que se durmiera de inmediato y soara que era uno de los soldados del ejrcito de Espartaco. Romulus se despert bruscamente a la maana siguiente cuando unas fras esposas de metal se le cerraron alrededor de las muecas. Descubri, confundido, que estaban unidas por una cadena ligera. El chico se incorpor y mir a su alrededor, aterrorizado. Fabiola y su madre observaban inmviles a Gemellus desde sus respectivos lechos. El comerciante se encontraba en el umbral de la puerta, flanqueado por Ancus y Sossius, dos fornidos esclavos de la cocina. Ninguno se atreva a mirar a Romulus a los ojos. La mayora de los sirvientes le conocan desde que haba nacido. Probar a usar una espada bajo mi techo? Pequeo bastardo! exclam Gemellus. Para luego acuchillarme mientras duermo, seguro. He sido blando demasiado tiempo. Hoy mismo te vas a la escuela de gladiadores. Esboz una sonrisa. All aprenders a luchar. Romulus se dio cuenta enseguida de que su vida de esclavo haba tocado a su fin. No, amo, por favor. Velvinna se ech a los pies de Gemellus.

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Fabiola se incorpor rpidamente del catre con expresin compungida. Aquello era exactamente lo que haba temido. Levntate, zorra. Gemellus alz a Velvinna tirndole del pelo. Grit de dolor, pero el comerciante le dio un bofetn y ella cay de espaldas en el catre, sollozando. Cogedle indic Gemellus con un gesto. La cadena de Romulus tena varios metros de longitud. Con un fuerte tirn, Ancus lo sac del catre y lo tir al suelo. A Fabiola se le saltaban las lgrimas. Hijo mo! grit Velvinna. Puta intil. Nunca volvers a verle asegur Gemellus con desdn. Luego vendr a por su hermana. No te preocupes, madre. No fue convincente, pero a Romulus no se le ocurra nada ms que decir. Ella gimi y llor con ms fuerza. Todo el mundo saba lo que significaba entrar en la escuela de gladiadores. Vmonos. No soporto escuchar esto. Gemellus se dio la vuelta y condujo a sus hombres fuera de la habitacin. Yo no te he delatado! grit Fabiola, desesperada. Romulus! Cuida de nuestra madre! Cuando Romulus abri la boca para volver a gritar, Gemellus hizo un gesto a Sossius, quien se volvi y cerr la puerta de golpe. Los ecos de desesperacin siguieron resonando por el pasillo mientras se lo llevaban vestido tan slo con un taparrabos. Romulus saba que Fabiola no menta. Estaban demasiado unidos. Uno de los otros deba de haber visto a Juba entrenndole y lo haba delatado para ganarse el favor del amo. Servilius? Los esclavos no eran dueos de su vida; podan comprarlos y venderlos a voluntad. Pero Romulus nunca se haba imaginado que dejara de ser propiedad de Gemellus porque no conoca otra vida. Se debata entre el miedo y la emocin por lo que estaba sucediendo. Si bien le fascinaba la posibilidad de convertirse en luchador, probablemente nunca volviera a ver a su familia. Romulus volvi la cabeza por ltima vez; los lloros de Velvinna le partan el corazn y dese haber sido ms discreto al practicar con Juba. Pero el hombre que lo llevaba encadenado era el doble de grande que l. En la cocina solan contar historias luchaban contra los brbaros y con Romulus siempre haba disfrutado con estado en una escuela de gladiadores ni sobre gladiadores famosos que animales salvajes en la arena. esas historias, pero nunca haba visto la realidad. Por un momento

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el corazn le empez a palpitar y se le llen de ideas romnticas que lo convertan en uno de los hroes del pueblo. Gemellus lo intuy y le dio un coscorrn. Un chico como t no durar ni un mes. A Romulus se le cay el alma a los pies. Por supuesto. Qu posibilidad tendra un muchacho de trece aos contra los gladiadores profesionales? Tendrs que demostrar tu vala muy rpido. Haban llegado al hueco situado junto a la puerta principal. Romulus se asust al ver que el nubio no ocupaba su lugar habitual. Te crees que me iba a quedar con alguien que ensea a otros a luchar? Gemellus se ri. El bruto va ahora mismo camino del Campo de Marte. Mir boquiabierto al comerciante porque no le entenda. Para que lo crucifiquen. Romulus embisti a Gemellus con los ojos llenos de rabia asesina. Ancus tir de la cadena a su pesar y evit el ataque incluso antes de que se iniciara. Romulus tropez y cay de bruces demasiado consciente de que no poda hacer nada para salvar a Juba. Gemellus le dio una patada en el vientre. Nacido esclavo! Le dio otra patada. Morirs esclavo! Ahora levntate. La puerta se abri con un crujido y el comerciante se situ en cabeza. Nadie prest la ms mnima atencin al grupito. Era habitual esposar a los esclavos para salir de casa. Romulus recordaba poco del trayecto. Agotado, segua caminando de forma mecnica, embargado por el dolor y el sentimiento de culpa por la suerte que haba corrido Juba, cuyo nico crimen haba sido ensearle a utilizar la espada. Ahora era culpable de la muerte de un hombre. De la venta de Fabiola. Qu sera de su madre? Cunto tiempo durara l en la jungla de la arena? De la noche a la maana la vida de los cuatro haba cambiado radicalmente. Romulus parpade para contener las lgrimas. No te muestres dbil delante de este cabrn. S fuerte, igual que Fabiola. Respir hondo, se concentr e intent liberarse de la culpabilidad. Que Jpiter me proteja y cuide de mi familia. Para cuando Gemellus lleg a una serie de puertas de hierro en una arcada, Romulus haba recobrado en parte el control de s mismo; tena los ojos enrojecidos pero estaba dispuesto a aguantar lo que hiciera falta con valenta.

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Encima de la entrada haba una piedra cuadrada con dos palabras grabadas. Aunque no saba leer, Romulus conoca su significado. Aquello era el Ludus Magnus, la mayor de las cuatro escuelas de gladiadores de Roma y origen de los matones de Milo. El guarda con la cabeza descubierta del exterior llevaba una camisa de cota de malla que le llegaba a medio muslo. Haba una lanza larga apoyada en la pared posterior. El hombre llevaba espada corta en el cinturn y en el brazo izquierdo un escudo rectangular decorado con un curioso emblema. Di a qu vienes. Quiero venderle este mocoso a Memor. Mir a Romulus de arriba abajo. Un poco joven, no crees? Y a ti qu te importa? le espet Gemellus. Djanos entrar! El guarda abri de mala gana la puerta ms cercana, apenas lo suficiente para que pasaran. En cuanto hubieron entrado, se cerr con un golpe metlico. A Romulus la rotundidad del sonido le aceler el corazn. Muchos de los internos eran criminales, de ah que hubiera un centinela. Para muchos, la entrada en el ludus era. una condena a muerte, carrera en la que slo los mejores sobrevivan ms de un ao o dos. Sus sueos de gloria haban sido ridculos, aunque no consegua evitar cierto estremecimiento. Gemellus avanz por un pasillo corto que conduca a una zona de entrenamiento abierta. El gran edificio de dos plantas tena una plaza en el centro: todo un mundo entre cuatro paredes. Estaba llena de gladiadores entrenando y luchando entre s. Romulus observaba fascinado. Los dos que estaban ms cerca formaban el par clsico de reciario contra secutor8 T sers reciario. Gemellus seal al hombre del taparrabos armado con un tridente. Agitaba una red lastrada, preparndose para lanzarla. El

En latn, retiarius, literalmente hombre de la red. Era uno de los distintos tipos de gladiadores de la antigua Roma que combatan con un equipamiento parecido al utilizado por los pescadores: una red lastrada, un tridente y una daga. Luchaba con un armamento ligero, protegindose con un brazalete llamado lorica manica y un protector del hombro que reciba el nombre de galerus o spongia. Su vestimenta estaba generalmente compuesta ya por unos ropajes de algodn llamados subligaculum, que se sujetaban con un cinturn ancho, o bien por una tnica corta. No llevaba protecciones en el calzado. El enfrentamiento ms habitual del reciario era en combate contra un secular, un perseguidor, equipado con armamento y armadura pesados. El reciario subsanaba su falta de proteccin con velocidad y agilidad. (N. del T.)

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comerciante escupi a Romulus en la cara. El luchador de menor categora. Buena presa para un perseguidor! El secutor se agach con cautela, levantando en alto el escudo oval, con una espada corta de madera en la mano derecha. Romulus se fij en el casco con visera, la canillera de la pierna izquierda y las bandas de cuero para protegerse el brazo derecho. Pareca una lucha muy desigual. El secutor iba blindado en comparacin con su contrincante, cuya nica proteccin era una armadura en el hombro derecho. De repente el perseguidor empez a balancearse de un lado a otro. Embisti hacia la izquierda y luego inmediatamente a la derecha. Pero el reciario calcul el momento perfecto para lanzar la red. El secutor cay con las extremidades enredadas. En cuestin de segundos, el reciario se le puso encima y le acerc el tridente de madera a la garganta. El gladiador vencido levant una mano con el dedo ndice extendido para suplicar clemencia. Riendo, el reciario lo levant en peso y empezaron a practicar otra vez. Romulus sinti un ligero atisbo de esperanza. Vio que el comerciante se burlaba del resultado inesperado del combate. Gemellus iba en cabeza por el borde de la zona de entrenamiento en direccin a un poste de madera, contra el que entrenaban otros gladiadores. El palus susurr Ancus. Si decides luchar con una espada, aqu pasars los das. Romulus mir a los esclavos de la cocina. Ninguno de los dos se atreva todava a mirarlo a los ojos, pero no estaba enfadado con ellos. Si Ancus y Sossius no hubieran obedecido las rdenes de Gemellus, habran corrido la misma suerte que Juba en el Campo de Marte. A un lado del palus se encontraba un tipo bajo de pelo entrecano vestido con una lujosa tnica. El cabello largo y gris contrastaba con la piel arrugada y morena. A su lado haba un hombre fornido armado con un ltigo. Cuando vio acercarse a Gemellus, el lanista dej de gritar rdenes. Gemellus, no es habitual verte por aqu. Observ a Romulus. El comerciante lo empuj hacia delante. Cunto me das por este chico? Aqu necesito hombres, no nios. El hombretn del ltigo se ri con la boca desdentada. Mira qu cuerpo tiene protest Gemellus. Y slo tiene trece aos! Unos ojos fros calibraron el potencial de Romulus. Sabes luchar con armas?

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Romulus lo mir. Si deseaba sobrevivir, no deba denotar temor. Asinti. Por eso est aqu el cabroncete intervino el comerciante. Memor se frot la barba incipiente del mentn. Mil sestercios. Gemellus se ech a rer. Me darn ms en el mercado de esclavos! Vale por lo menos tres mil. Mira qu msculos! Hoy me pillas de buen humor, Gemellus. Mil quinientos. Dos mil quinientos. No me hagas perder el tiempo. Dos mil? El comerciante segua albergando esperanzas. Mil ochocientos. Ni un sestercio ms. A Gemellus no le quedaba ms remedio que aceptar. En el mercado no le pagaran tanto por Romulus. De acuerdo. Memor chasque los dedos. De repente apareci un hombre bajito y esqueltico con los dedos manchados de tinta, vestido con una tnica sucia y bolsas de dinero en las manos. El lanista cont las monedas con cuidado, como haca alguien orgulloso de ser capaz de hacerlo. Al acabar, le tendi un portamonedas a Gemellus. Pgale a menudo. Es lo nico que entiende. Y mi hermana, amo? pregunt Romulus suplicante. El comerciante sonri. Voy a vender a esa zorra a un burdel. Por un culo como el suyo me darn una buena cantidad. Y con respecto a la puta de tu madre, ya veremos qu me ofrece el capataz de las minas. Romulus mir a su anterior amo con un odio profundo. Un da te matar, poco a poco. Para sorpresa del chico, Gemellus desvi la mirada y dio inedia vuelta sin decir ni po. Pero Romulus no tuvo tiempo de saborear esa nfima victoria. Alguien le agarr con mucha fuerza del mentn. Ahora eres mo. El rostro de Memor, surcado de cicatrices, estaba exageradamente cerca. El olor a vino barato era mareante. En el Ludus Magnus los hombres aprenden a que los maten. Hasta el final de tus das,

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los luchadores sern tu nueva familia. Comes, entrenas, duermes y cagas con ellos. Est claro? S. Haz lo que te diga y no habr palizas, como ha sugerido ese gordo cabrn! Memor tens la mandbula. Si no haces lo que te digo, por Hrcules que te arrepentirs. Conozco muchas maneras de hacer dao, tantas que ni te imaginas. Romulus ni siquiera parpade. Presta el juramento del gladiador ante todos los presentes! El grito de Memor dej parados a todos los luchadores del patio. Todos ellos haban pasado por aquel ritual. Juras soportar el ltigo? El hierro de marcar? Y juras soportar la muerte por la espada? Romulus trag saliva pero, cuando habl, su voz era firme. Lo juro. El crculo de rostros curtidos se relaj un poco. Por lo menos, la nueva adquisicin era un joven valeroso. Marca al chico y crtale las cadenas orden Memor al ayudante. Bscale una manta y un lugar donde dormir. Y devulvemelo rpidamente! Vamos, chico. La voz no le result del todo desagradable. El hierro no te doler mucho. Romulus inspeccion lentamente el terreno de la pista de entrenamiento y los gruesos muros de piedra del ludus. Le gustara o no, aqul era su nuevo hogar. Su supervivencia quedaba en manos de los dioses. Sigui al delgado ayudante con la cabeza bien alta.

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6 El ludus Magnus
ForoBoario,Roma,56a.C. El clamor era ensordecedor. El galo se cerna sobre el contrincante al que acababa de derrotar escuchando los gritos que tan bien conoca. Durante los ltimos cinco aos el galo rubio se haba convertido en uno de los gladiadores ms grandiosos que Roma jams hubiese tenido. La muchedumbre lo adoraba. El clido sol de la tarde iluminaba el crculo de arena contenido entre gradas de madera provisionales. Aquella maana tena un bonito color dorado despus de que los esclavos hubieran rastrillado la arena para dejarla lisa e uniforme. Pero despus de ms de una hora de encarnizado combate, la superficie era un caos. Las manchas de sangre rodeaban a los hombres muertos desperdigados por toda la pista. Los gemidos y gritos de los heridos llenaban el ambiente. La primavera tocaba a su fin y los ciudadanos del pblico estaban contentos. El espectculo de lucha entre dos equipos haba resultado apasionante y todos los participantes estaban muertos o mutilados, salvo el luchador profesional vencedor de cada bando. Los organizadores de tales luchas eran los lanistae, los propietarios de las escuelas de gladiadores de Roma, que se reunan con regularidad para preparar espectculos que atrajeran a las masas. Cuando los ricos y poderosos deseaban organizar un espectculo, les ofrecan varias opciones: desde combates individuales bsicos a disposiciones hechas a medida. Dependa de lo lleno que tuviera el bolsillo el editor, el patrocinador, y de lo mucho que deseara impresionar. El pblico e incluso los lanistae llevaban mucho tiempo esperando el enfrentamiento entre Narcissus y Brennus. A los pocos meses de su llegada a Roma, el imponente galo haba derrotado a todos los gladiadores de renombre. Despus de aquello, no tena ninguna gracia ver a Brennus descuartizando a hombres ms dbiles. Se supona que las luchas eran largas, que los gladiadores impresionaban al pblico por su habilidad y su resistencia. Memor haba limitado rpidamente las apariciones de Brennus aunque su popularidad exigiera una mayor presencia en el ruedo.

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Aquel da el patrocinador haba querido la mejor calidad y haba pedido expresamente al galo. El lanista haba tenido que buscar por todas partes a un contrincante que estuviera a la altura. Al final haba encontrado al griego Narcissus en Sicilia, donde el formidable murmillo9 haba obtenido una fama similar a la de Brennus. El combate contaba con los ingredientes perfectos. Galo contra griego. Msculo contra habilidad. Salvajismo contra civilizacin. No haba quedado ni un solo asiento libre en las gradas. En aquel momento Narcissus yaca boca arriba con el pecho desnudo, jadeando con dificultad tras la visera deformada. El penacho del casco de bronce estaba partido en dos. Tena la espada a tres metros de distancia, lejos de su alcance. El combate no haba durado demasiado. Inesperadamente, Brennus haba empujado con el hombro al murmillo y le haba hecho perder el equilibrio. Le haba asestado un golpe con el escudo mientras giraba y le haba roto varias costillas, lo cual haba hecho caer de rodillas a Narcissus, medio aturdido. Luego un golpe salvaje con la espada larga haba abierto el hombro del griego por encima de la manica, la gruesa banda de cuero para proteger el brazo. Narcissus haba soltado el arma y se haba desplomado en la arena ardiente gritando de dolor. Seguro de la victoria, Brennus haba parado. No tena ningunas ganas de matar a otro contrincante. Alz ambos brazos y dej que la multitud le aclamara. A pesar de la rapidez con la que haba concluido la lucha, los ciudadanos de Roma seguan adorando a Brennus. Pero Narcissus no estaba derrotado. De repente haba sacado una daga de debajo de la manica y se haba abalanzado sobre el galo. Brennus lo haba esquivado y luego haba utilizado el borde de hierro del escudo para aplastar el rostro de su oponente atravesndole el casco de metal blando. Al murmillo se le haba hundido la cabeza y haba perdido la consciencia. Brennus mir a los nobles con togas blancas. El velarium, un toldo instalado por orden del editor de los enfrentamientos, les protega del sol. Julio Csar llevaba una toga inmaculada con un ribete prpura y estaba rodeado de sus seguidores y admiradores. Hizo un asentimiento de cabeza apenas perceptible que provoc un enorme estruendo de expectacin. El galo suspir, decidido a que la muerte de Narcissus fuera por lo menos humana. Dio un golpecito al murmillo con el pie.

La principal caracterstica que distingua al mirmidn o murmillo de otros gladiadores era la cresta de su casco, que tena forma de pez. Adems llevaba cinturn, greba en la pierna izquierda y un brazalete en el brazo derecho. Iba armado con el gladius romano y el escudo rectangular tpico de los legionarios. En ocasiones luchaba con armadura completa, lo cual haca de l un oponente formidable. (TV. del T.)

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Narcissus abri los ojos y encontr las fuerzas necesarias para alzar el brazo izquierdo. Poco a poco levant el dedo ndice. Una peticin de clemencia. El pblico rugi para mostrar su desacuerdo e inund el limitado espacio con su ruido animal. Csar se levant y escudri la arena, alzando los brazos con actitud autoritaria. Cuando la gente lo vio, las consignas y los silbidos cesaron. Un extrao silencio se apoder del Foro Boario. Las gradas de madera erigidas para la ocasin estaban a rebosar de plebeyos y modestos comerciantes, as como de los patricios que Julio Csar consideraba amigos. Todos aguardaron bajo el influjo de la mente militar ms brillante que Roma haba visto desde haca mucho tiempo. Desobedeciendo la norma que prohiba a los generales con ejrcitos entrar en la ciudad, Csar haba regresado, recin acabadas sus victoriosas campaas contra los helvecios y los belgas. Aunque aquello le haba granjeado el favor del pblico, Csar estaba pagando caro el hecho de haber estado ausente de Roma tantos meses seguidos. A pesar de la labor de sus amigos y aliados, le resultaba difcil mantener su influencia en la ciudad. Aquella celebracin era precisamente para mostrarse ante el pblico, codearse con los polticos y conservar el afecto del pueblo. Segn la tradicin, los combates entre gladiadores slo se celebraban para honrar la muerte de los ricos o famosos. Pero en los ltimos treinta aos, su enorme popularidad haba llevado a los polticos y a quienes queran ocupar algn cargo relevante a celebrarlos con cualquier pretexto. A medida que la magnificencia de las contiendas iba en aumento, la necesidad de una arena permanente se hizo tambin mayor. En un intento desesperado por no perder el afecto del pblico, Pompeyo estaba financiando la construccin de un recinto fijo en el Campo de Marte, noticia que haba alegrado enormemente a Memor y los dems lanistae. Pueblo de Roma! Hoy un gladiador con ms de treinta victorias ha sufrido una derrota! Csar hizo una pausa teatral y se oyeron gritos de aprobacin. Estaba claro que le agradaba haber elegido aquel luchador y tener dominado al pblico. Y quin ha vencido a Narcissus? Bren-nus! Bren-nus! Los esclavos tocaban los tambores al son de la cantinela. Bren-nus! Slo caba un resultado. El murmillo hizo un gesto tmido con la mano derecha. Hazlo rpido, hermano. Las palabras apenas resultaron audibles por encima del gritero y del sonido hipntico de los tambores.

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Te lo juro.

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El vnculo entre gladiadores era fuerte, igual que lo haba sido entre los guerreros de la tribu de Brennus. Csar volvi a levantar los brazos. Debo ser clemente con el perdedor? Observ la figura que estaba boca abajo en la arena, cuyo dedo segua levantado. Unos gritos de enfado se unieron al clamor. Los hombres de las gradas ms cercanas al templo de Fortuna sealaron hacia abajo con el pulgar y el pblico copi el gesto rpidamente. Un mar de pulgares sealaba hacia abajo. Csar se dirigi a sus acompaantes. Los plebeyos exigen recompensa. Esboz una sonrisa con sus labios finos. Queris que muera Narcissus? Los ciudadanos gritaron de placer. Csar recorri la arena con la mirada poco a poco, y la tensin fue en aumento. A continuacin, levant la mano derecha con el pulgar en posicin horizontal. Permaneci en esa posicin varios segundos que se hicieron eternos. La multitud contuvo el aliento. De repente gir la mano y apunt con l al suelo. Los gritos que se oyeron sobrepasaron con creces los anteriores. Haba llegado el momento de que el perdedor muriera. Levntate. A Narcissus le cost ponerse de rodillas. La herida del hombro derecho empez a sangrarle profusamente. Qutate el casco Brennus baj la voz. As el corte ser limpio. Te mandar directo al Elseo. El murmillo gimi al desprenderse del metal machacado. La nariz haba quedado reducida a un amasijo de carne ensangrentada y tena los pmulos hundidos. Era una herida atroz y quienes estaban mirando profirieron un grito ahogado de conmocin y placer. Ni Esculapio en persona podra curarte dijo Brennus. Narcissus asinti y mir a Csar. Los que van a morir, te saludan mascull. El griego se golpe el pecho con el puo cerrado y extendi el brazo izquierdo hacia delante, temblando. El editor acept su rendicin.

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El silencio se apoder del Foro.

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Brennus retrocedi rpidamente y sujet la empuadura de la espada larga con ambas manos. Los msculos del pecho y de los brazos del galo se hincharon cuando realiz un giro desde la cadera. Le cercen la cabeza al griego con un solo golpe limpio. Sali disparada y cay con un golpe hmedo. La sangre man a borbotones del cuello; el torso cay al suelo, contrayndose. La arena absorbi el lquido rojo y una mancha oscura se extendi alrededor del murmillo. El pblico enloqueci. Csar hizo un gesto. Que se acerque el vencedor. Brennus se acerc lentamente a los nobles intentando no hacer caso del rugido de la muchedumbre. Era difcil resistirse a la adulacin. El galo era guerrero y disfrutaba combatiendo. Le tiraron monedas, piezas de fruta e incluso un odre con vino. Se agach para recoger el cuero y tom un buen sorbo. Csar sonrea sin tapujos. Otra gran victoria, poderoso Brennus. El galo hizo una leve inclinacin de cabeza y las trenzas sudorosas le cayeron sobre el pecho desnudo. A este viaje te referas, Ultan? A acabar siendo un animal de feria para estos cabrones? Un premio digno! Csar alz una pesada bolsa de cuero y la lanz al aire. Gracias, gran Csar. Brennus se inclin ms an al tiempo que recoga la recompensa. Calcul el peso de la bolsa con la mano ensangrentada. Contena mucho dinero, lo cual le haca sentir todava peor. Detrs de l, el hombre que representaba a Caronte, el barquero que cruzaba la laguna Estigia, haba entrado en la arena vestido de pies a cabeza de cuero negro y con una mscara cubrindole la cara. Con un enorme martillo que le colgaba de una mano, se acerc a la cabeza de Narcissus mientras el pblico profera gritos de horror fingido. El martillo, con sangre y pelo apelmazado, se alz en el aire. Balancendolo hacia abajo, el barquero parti el crneo de Narcissus como si fuera un huevo para demostrar que el murmillo estaba realmente muerto. Haba llegado el momento de que el griego se trasladara al Hades. Brennus apart la mirada. Segua creyendo que los hombres valerosos iban al Elseo, el paraso de los guerreros. El ritual romano en el que apareca Caronte le resultaba asqueroso y haba jurado que l no

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terminara igual. Y la opcin de que le dieran muerte, para acabar con el sufrimiento, iba totalmente en contra de su naturaleza. En lo ms profundo de su ser, Brennus se aferraba a un atisbo de esperanza. Eso implicaba seguir matando hombres contra quienes no tena nada, pero el pragmtico guerrero se tomaba las contiendas como una forma de defender su vida. Mata o te matarn, pensaba con amargura. Ir de caza con Brac, acostarse con su mujer y jugar con su hijo eran recuerdos muy lejanos. Le parecan casi irreales. Intent evocar una imagen del rostro de Ultan, el sonido de su voz. El druida nunca le haba dicho nada de un viaje hacia aquello. Despus de cinco aos, era difcil no perder la fe en los dioses, en Belenus, que le haba guiado desde la niez. Ultan le haba hablado del destino que le aguardaba como de algo increble. No poda ser aquello. El galo se reafirm en su determinacin haciendo caso omiso del ruido de la arena. No saba cmo, pero escapara del cautiverio. Soy el ltimo albroge pens. Me enfrentar a la muerto como un hombre libre. Con una espada en la mano. Esfurzate un poco! El instructor saba cmo animar a Komulus. Imagnate que es Gemellus! El joven haba estado a la altura de la ira y la sensacin de promesa que le brillaba en los ojos cuando lo haban trado all por primera vez. Cotta haba visto entrar en la escuela a muchos esclavos, desgraciados cuya voluntad se quebraba bajo la disciplina frrea. Pero Romulus tena una ira irrefrenable en su interior, avivada por el sentimiento de culpa por lo sucedido a Juba y a su familia. Romulus cambi la forma de sujetar la empuadura y golpe el palus con fuerza. La espada y el escudo de madera pesaban mucho ms que los de verdad. El brazo le dio una sacudida cuando el arma impact en la gruesa estaca. As est mejor. Hazlo otra vez. Cotta esboz una sonrisa. Esta noche puedes descansar. Se apart para observar a otros dos gladiadores. Protegerse con el escudo. Lanzar una estocada. Retroceder. Romulus repeta las palabras igual que hiciera con Juba haca tan slo unos meses. Cada vez pensaba menos en el nubio. El duro rgimen del ludas haba apartado de la mente de Romulus prcticamente todo aquello que no fuera la supervivencia. Ya slo rememoraba con facilidad los recuerdos ms preciados de su madre y Fabiola. Eso y su sentimiento de culpa por el ltimo da fatdico. Qu distinta habra sido la vida si no le hubiera pedido a Juba que le enseara a usar la espada.

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Llevaba la imagen de Gemellus grabada de forma indeleble en el alma. Espera. Observa. Gira. Corte de revs. Romulus se dio la vuelta gilmente y dio un tajo al palus mientras se imaginaba que el comerciante contraa agnicamente la cara en contacto con el pual. Buen trabajo. Su instructor era un ex mercenario capturado por los romanos haca quince aos. La formacin militar le haba ayudado a sobrevivir ms tiempo que a la mayora. Cuando al final le haban concedido la libertad, Cotta haba decidido quedarse en el Ludus Magnus. Romulus se haba quedado sobrecogido al escuchar la historia del ltimo combate de Cotta. Super a ms de seis contrincantes, por lo que haba sido una prueba de resistencia extraordinaria. El dictador Mario se haba quedado tan impresionado que haba liberado al secutor all mismo. Cotta, un esbelto libio de estatura mediana, segua en forma aunque ya tena ms de cuarenta aos y el brazo izquierdo medio paralizado, legado del da que haba ganado el ruis, la espada de madera que simbolizaba la libertad. Prcticamente todos los gladiadores del ludus le teman y respetaban. Incluso Memor se paraba a mirar alguna que otra vez cuando el veterano de pelo entrecano instrua a sus hombres. Me gustas desde que te marcaron con el hierro reconoci Cotta. La mayora grita cuando nota el hierro. Romulus mir las marcas rojas en relieve que tena en la parte superior del brazo derecho: L M. Lo identificaban como propiedad del Ludus Magnus. El dolor del metal candente le haba resultado casi insoportable pero, sin saber muy bien por qu, haba conseguido no llorar e ignorar la agona y el hedor a piel chamuscada. Al igual que su voto de obediencia, tal proceso haba sido una prueba de valenta decisiva. Algo me impuls a elegirte reconoci el viejo gladiador, convencido . Tienes cualidades que te distinguen de la chusma habitual. Romulus tena suerte de contar con Cotta, de entrenarse como secutor bien armado. Tena muchsimas ms posibilidades de sobrevivir que un reciario inferior, la funcin ms probable para un jovencito de trece aos. A su llegada al ludus, los hombres eran seleccionados para ser un tipo de gladiador u otro dependiendo de su corpulencia, su fuerza y su habilidad con las armas. Pocos hubieran sabido ver el potencial suficiente en Romulus. Los hombres tenan que entrenar duro durante varios meses para llegar a ser gladiadores decentes, preparados para el combate. Dedic en silencio una oracin de agradecimiento a Jpiter y le prometi hacerle una ofrenda ms adelante en el altar de su celda. Memor quiere que ests listo en un mes. Tienes muchas posibilidades si sigues entrenando as. Cotta seal con el pulgar al grupo de reciarios que haba en el extremo opuesto del patio. Probablemente te enfrente a

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un reciario. Y no ser novato. Gui el ojo. Eso sera demasiado fcil para ti. Para el pblico tiene ms aliciente ver a un secutor novato luchando contra un viejo reciario astuto. Romulus redobl sus esfuerzos con el palus, astillndolo con cada golpe. Saba que el libio autodidacta pasaba ms tiempo con l que con el resto de los gladiadores. Como haba advertido la sed de conocimiento de Romulus, Cotta tambin le enseaba tcticas militares de forma regular. Le resultaba sumamente reconfortante enterarse de los detalles de batallas como la de Cannas, en la que Anbal aniquil ocho legiones romanas, y la de las Termopilas, en la que trescientos espartanos haban repelido a un milln de persas. Tambin le contaba historias ms recientes, relatos estremecedores sobre las increbles victorias de Csar contra las tribus galas. Romulus ya estaba al corriente de los elementos bsicos del arte de la guerra y saba que las mentes privilegiadas eran capaces de superar contratiempos abrumadores. Si bien su cuerpo estaba encerrado entre las cuatro paredes del ludus, su mente, alentada por las clases de Cotta, viajaba mucho ms all. Ms que nunca, deseaba ser libre. Estar preparado, maestro Cotta murmur. Lo juro. El viejo gladiador sonri alejndose y dando instrucciones a gritos. Tras cinco meses de ejercicio intensivo, Romulus tena el cuerpo muy musculoso y se haba dejado largo el pelo negro. Se lo sujetaba con una fina cinta de cuero que le dejaba al descubierto el rostro moreno. El muchacho se estaba convirtiendo en un apuesto joven. Ya era tan alto y rpido como algunos gladiadores, a pesar de carecer de experiencia en el combate. Cuando por fin Cotta le permiti dejarlo, a Romulus le ardan los brazos. Dej caer el escudo a un lado por el cansancio y se march fatigosamente de la zona de entrenamiento. Tres de los cuatro laterales del edificio cuadrado estaban destinados a las celdas que alojaban a los instructores y luchadores, mientras que la cuarta albergaba las termas, las cocinas, el depsito de cadveres y el arsenal. En la segunda planta se encontraban las oficinas, la enfermera y los lujosos aposentos de Memor. Aparte de las prostitutas y los clientes ricos, pocas personas haban pisado los dominios del lanista. La diminuta habitacin que comparta con otros tres gladiadores estaba a tan slo doce pasos. Apenas haba espacio en ella para las camas y un altar para los dioses. Sextus era el recluso ms amable, un espaol duro y bajito de pocas palabras. Lentulus, un godo con dos aos de experiencia y un genio de mil demonios, era de una edad similar a la suya. El ltimo era Gaius, un reciario de espalda ancha y poco cerebro cuyas flatulencias eran el tema de conversacin principal de la celda.

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Por suerte, a los compaeros de celda de Romulus no les atraan los jovencitos y haba podido dormir tranquilo desde su llegada. A juzgar por las miradas que le dedicaban otros luchadores, Romulus saba que lo violaran si conseguan acorralarlo algn da. Ya haba tenido la suerte de escapar en varias ocasiones. Pona especial cuidado en no ir a la zona de los baos solo y siempre llevaba una daga afilada en el cinturn. Aunque Memor no permita que hubiera espadas o armas mayores en las celdas, los puales estaban permitidos. Los arqueros del lanista no tenan nada que temer. La humedad corra por las paredes de la habitacin, muy poco iluminada. Cualquiera que durmiera junto a ellas tena la cama constantemente mojada. Y como l haba sido el ltimo en llegar, le haba tocado el peor catre. Acept su destino en silencio pues saba que formaba parte del ritual de integracin. Cada maana sacaba diligentemente su lecho de paja al exterior para que se secara mientras los otros se rean. Por la noche lo meta en la celda. Romulus carg con el pesado lecho que estaba junto a la puerta y se par. Entr despus de respirar hondo. Sigues siendo un blandengue, chico! Demasiado acostumbrado a la buena vida! Romulus se sonroj. Las bromas contenan parte de razn. La vida en el ludus era mucho ms dura que al servicio de Gemellus. Dej caer el lecho sobre las burdas tablillas que le servan de somier. Ya vers cuando llegue el invierno se burl Lentulus. Entonces s que te enterars de lo penoso que es ese rincn! A Romulus le desagradaba el joven godo, bajo y robusto, que siempre buscaba la forma de hostigarlo. De repente, harto de las constantes pullas, Romulus le plant cara. Pues a lo mejor me cojo tu cama. Gaius lo mir con recelo. Y cmo piensas hacerlo? Lentulus se ech a rer. Clavndome esa mierda de espada? El reciario se ri burlonamente. Lentulus se tumb en la cama y se puso a escarbarse los dientes podridos con una astilla. Romulus cogi la daga. Vas a ver lo que es bueno dijo lentamente. El godo se puso tenso y recogi algo del suelo con la mano. El hierro chirri en la piedra cuando desliz el gladius que tena escondido debajo de la cama.

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Romulus sinti una oleada de adrenalina mezclada con miedo. Mejor ser enzarzarse en una pelea en el patio, no en un sitio tan cerrado. Y cuando tuviera algo ms que un pual o una espada de madera con lo que luchar. La suya estaba cerrada bajo llave con el resto, en el arsenal. A treinta pasos y toda una vida de distancia. Quizs haba sido un error replicarle. Lentulus se dispuso a incorporarse con el gladius encima de las rodillas. Tranquilo, Lentulus dijo una voz conocida. Todos estamos cansados y hambrientos. Romulus mir agradecido a Sextus. El pequeo espaol era uno de los gladiadores ms temidos del ludus, con una habilidad feroz en el manejo del hacha. La especialidad del scissores era abatir a los hombres dbiles y heridos en la arena. Lentulus call porque no le apeteca ganarse la hostilidad de Sextus, pero Romulus saba que acabara llegando a las manos con el malvolo godo: slo era cuestin de tiempo. Y el scissores no siempre estara presente para calmar las aguas. Tarde o temprano tendra que enfrentarse a Lentulus. La idea llen a Romulus de una mezcla de temor y emocin. Aparte de tener cinco o seis aos menos, era mucho ms bajo que el secutor, que haba salido ileso de media docena de combates individuales, trayectoria respetable para cualquier gladiador. El sonido metlico del gong anunci la cena. Sextus sonri y se levant. Hora de comer. Lentulus hizo el gesto de apualar y a Romulus no se le escap. Se miraron con furia, negndose los dos a apartar la mirada. Es la hora de la cena repiti el scissores. Romulus tom su escudilla y sali precipitadamente dejando que Sextus se colocara entre l y Lentulus. La prxima vez tendra ms cuidado. Dej de pensar en el asunto porque le sonaban las tripas. Sigue frotando! El unctor verti ms gotas de aceite aromtico en la ancha espalda del galo y le masaje los msculos con manos expertas. Brennus yaca desnudo en una mesa de madera, disfrutando del masaje. Memor cuidaba a los gladiadores ms famosos y les conceda privilegios con los que los dems slo podan soar. Cuando el unctor terminara, disfrutara de un largo bao, seguido de un gape preparado por Astoria, su mujer.

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Hoy has matado al murmillo demasiado rpido. Tard meses en organizar el dichoso combate. Brennus abri los ojos y vio que Memor haba entrado en la sala. Pues parece que al pblico le ha gustado contest, como si tal cosa. Es caprichoso coment el lanista. Cuntas veces te he dicho que alargues las luchas lo mximo posible? Haca aos que a Memor le fastidiaba la costumbre del galo de despachar rpido a los hombres. Pero a pesar del modus operandi poco ortodoxo de Brennus, la gente haba acabado adorndole, lo cual fastidiaba todava ms al lanista. No estaba dispuesto a hacer sufrir a los hombres y Memor lo saba. Brennus gru cuando el unctor le encontr un ndulo en un hombro. Presta atencin, maldita sea! El galo cerr los ojos. Te he odo. Aquella falta de respeto hizo que Memor se sonrojara. Sigues siendo mi esclavo! Toc la marca de Brennus en la pantorrilla izquierda. No lo olvides! Brennus alz la mirada. La prxima vez matar lentamente. Ests contento? Nervioso, el unctor interrumpi el masaje. Te he dicho que pares? El otro enseguida volvi a masajearlo. A ver si es verdad. Memor no pensaba castigar a su mejor luchador de forma severa. El galo vala demasiado dinero. Pero los muchos aos de trato con los gladiadores haban convertido al lanista en un hombre muy astuto. Y as no le pasar nada a esa puta que tienes aadi, casi como si se le acabara de ocurrir. El unctor se qued consternado cuando Brennus salt de la mesa. El frasco de aceite sali disparado y se hizo aicos en el suelo. Pisando las esquirlas, el hombretn desnudo cerr los puos y se acerc airado a Memor. Cinco aos antes no haba tenido la oportunidad de defender a su esposa. No permitira que le volviera a ocurrir. El lanista retrocedi varios pasos precipitadamente. Oye, pedazo de mierda romana! El rostro de Brennus estaba a dos centmetros de su cara. Si le tocas un pelo a Astoria, te comers tus cojones antes de que te arranque el corazn!

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Memor no se inmut.

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T y tus amigos no podis vigilar a Astoria constantemente. Se encogi de hombros con aire de disculpa. Podra sufrir un accidente desagradable. Es muy fcil, sabes? Un carro que se descontrola por la calle. Un ladrn que la acuchilla en un callejn. Brennus apret los dientes de rabia; saba de sobra que la bella nubia no poda disfrutar de su proteccin constante. Muy bien, mi amo. Las palabras estuvieron a punto atragantrsele. La prxima vez luchar mejor. Ms despacio. Memor sonri. Dnde est el portamonedas de Csar? Brennus seal la ropa que haba junto a la mesa. El lanista vaci ms de la mitad de las monedas en una bolsita de cuero. Quedan muchas... para un esclavo. Memor esparci el resto por el suelo. Se march, contento de haber metido en cintura al galo. Brennus subi al banco con resignacin y le hizo un gesto al unctor para que continuara. Antes de enamorarse de Astoria, la vida en el ludus haba sido sencilla. Salvo mediante amenazas de tortura o muerte, no haba demasiadas formas de controlar a Brennus. No tema a nadie y el lanista lo saba. Los treinta latigazos recibidos poco despus de su llegada haban hecho que el galo se riera de Memor en la cara. Desde que los romanos mataran a toda su tribu, no le importaba si viva o mora. Se senta completamente vaco. Haba perdido para siempre a Brac, a su mujer y a su hijo. Las personas a las que Brennus haba jurado proteger estaban muertas por su culpa. Las predicciones de Ultan se haban quedado en nada. Aquello no le daba motivos para vivir. Al comienzo Brennus haba intentado por todos los medios encontrar la muerte, pero siempre se le haba escapado. Nadie venca al galo en un combate y haba matado con su espada a docenas de contrincantes. Se haba hecho rico con las recompensas que le prodigaban los editores, los hombres prominentes como Julio Csar que organizaban los juegos que se estaban convirtiendo en un elemento habitual de la vida en Roma. Pero lo que Brennus quera no era dinero ni quitar la vida a otros hombres. Podra haber huido del ludus y pasar a ser un fugitivo; incluso una existencia de proscrito hubiera sido mejor que aquello. Lo que le haba impedido hacerlo haba sido el sorprendente mensaje que le haba dado haca tres aos el viejo augur que practicaba su oficio en el exterior del Ludus Magnus. Memor toleraba las visitas del adivino en la escuela porque saba que haca felices a sus hombres. Pero Brennus haba visto en numerosas ocasiones a gladiadores que pagaban para escuchar buenos de

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augurios y luego moran en la arena como para dar demasiada importancia a las profecas del anciano. Era un charlatn. Al final, un murmillo amigo le haba pagado una adivinacin a Brennus. Como estaba aburrido, el galo se haba prestado a la farsa. Al sentarse Brennus frente a l, el augur le sonri. Meti la mano en la cesta que tena al lado, sac una gallina y le cort rpidamente el pescuezo. Luego, guardando un extrao silencio, el anciano observ las entraas con detenimiento. El galo esper, sorprendido de que no le prometiera la victoria contra una tropa entera de gladiadores. Lo has perdido todo. Aquellas palabras melodramticas divirtieron a Brennus. Lo haba perdido todo al igual que los dems luchadores del ludus. La mayora eran hombres libres a los que haban esclavizado. El augur prosigui antes de que l pudiera impedrselo. Todava te espera un largo viaje. Desconcertado, Brennus contuvo la respiracin. Un viaje ms largo del que jams ha emprendido uno de los tuyos. El anciano pareca tan sorprendido como el galo por lo que estaba viendo. Pero su interpretacin fue la misma en cada adivinacin a partir de entonces. Haba dado un poco de esperanza a Brennus. Intent mantenerse aislado, pero a los hombres les gustaba su personalidad afable. En el duro ambiente del ludus, la predisposicin del galo a ensear a otros y compartir trucos tiles para el combate resultaba inusual. Aunque su condicin de estrella provocaba celos en algunos, muchos gladiadores lo consideraban un amigo. Y el ao anterior, alentado por el recuerdo de Conall salvndole la vida, Brennus incluso haba rescatado a Sextus, uno de los scissores, de un combate en masa desequilibrado. A partir de entonces Brennus se haba convertido en una de las figuras ms apreciadas del ludus, aunque l no confiara en nadie. La situacin haba cambiado con la llegada de Astoria a la cocina, haca cinco meses. Brennus enseguida se haba fijado en su belleza y compostura. Haba estado con muchas mujeres desde la muerte de Liath, pues la necesidad fsica haba podido ms que el dolor. Primero haba pagado a prostitutas con sus ganancias y luego se haba beneficiado de las ricas matronas que acudan en masa al ludus. El renombre de los mejores luchadores atraa a las nobles como moscas a la miel. Entre los ricos se consideraba normal buscar el placer en aquellos a quienes se poda ver morir. Mientras que sus compaeros se deleitaban con tales atenciones, ninguna mujer haba interesado realmente a Brennus hasta

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que vio a Astoria y qued embelesado por las curvas de su cuerpo de bano, apenas cubierto por un vestido andrajoso. Brennus enseguida reclam a la nubia para s, lo cual puso de manifiesto una debilidad en su armadura emocional. La reputacin del galo era tal que nadie se atreva a tocar a Astoria, y los hombres se limitaban a hacer comentarios procaces. Pero la presencia de la mujer suscitaba unos celos intensos en un grupo reducido de luchadores menos exitosos. Y tras las amenazas de Memor, Brennus tema ms por la seguridad de Astoria que por la suya propia. Hizo una mueca. Tal vez un buen bao le ayudara a olvidar las amenazas del lanista. Ya es suficiente. El unctor se apart rpidamente. Brennus llen otra vez el portamonedas, le lanz una pieza y entr desnudo en el frigidarium, que albergaba una enorme piscina. El agua estaba tan fra que tuvo escalofros. El galo cerr los ojos y sumergi la cabeza por completo para refrescarse antes de pasar al calor de la sala contigua. Cuando se hubo baado en el tepidarium10 el esclavo que all serva le aplic aceite en la piel y luego se la limpi con un estrgil de hierro. Al pasar al caldarium11 Brennus se entretuvo en el ambiente lleno de vapor y comparti esa calidez con el resto de los mejores gladiadores. La conversacin iba espacindose a medida que los hombres se relajaban y disfrutaban del intenso calor que irradiaban los ladrillos huecos de las paredes y el suelo. La corriente continua de aire caliente procedente del horno situado bajo el pavimento garantizaba que la temperatura se mantuviera constante. Poco despus, Brennus sali de mejor humor de las termas. Atardeca y, desde el otro lado del patio, vio la puerta de su celda entornada. Advirti el parpadeo de unas luces procedentes de las velas que Astoria haba encendido. Sonri ante la expectativa de encontrrsela desnuda. Un grito femenino atraves el aire. Fue ahogado de inmediato. Brennus cruz el patio a toda velocidad y la toalla con la que se haba secado se le cay al suelo sin que se diera cuenta. Abri la puerta de par en par y se encontr con cuatro de los hombres con los que peor se llevaba. Sus temores se haban cumplido. Desde la rebelin de Espartaco,
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Cuarto de bao tibio (de tepidus) de los baos romanos calentado por el hipocausto, un sistema de calefaccin del suelo. (N. del T.)
11

En el caldarium haba un bao (alveus, piscina clida o solium) de agua caliente hundido en el suelo, a veces incluso un laconicum o zona caliente y seca para sudar. (N. del T.)

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slo se permita tener armas en las habitaciones a los gladiadores famosos. En ausencia de Brennus, al grupo le haba costado poco neutralizar a Astoria y hacerse con algunas. Dos de ellos blandan espadas con actitud amenazadora contra el galo mientras los otros dos estaban sentados en la cama manoseando a Astoria como pulpos. A la nubia ya le haban arrancado el vestido y ella intentaba en vano taparse con las manos. Mientras la mujer gimoteaba, Brennus not la marca que se le estaba hinchando en la mejilla. Brennus estaba fuera de s. Los fulanos y Lentulus dijo con desprecio. El resto de sus armas se encontraba en la otra punta de la habitacin. No te acerques ms! A Titus le temblaba la voz aunque el galo iba desarmado. Los tres murmillones eran inseparables. Titus y Curtius eran hermanos, matones que haban trabajado en los collegia para Clodio. Haban sido vendidos al ludus despus de que la banda que lideraban violara a una rica matrona. Todava existan algunos crmenes que los magistrados no toleraban. Flavus era un individuo bajito y antiptico con el que se haba entrenado la pareja. Incorporados a un grupo de combate en la arena poco despus de llegar, les haba parecido til luchar en tro. Desde aquel da, los murmillones haban vivido, entrenado y dormido juntos. Apenas se separaban. Aquello les haba valido la reputacin de hacer algo ms que compartir cama. Qu ests haciendo con esta chusma? Se acerc a Lentulus, el cuarto intruso. El godo trag saliva y retrocedi sin dejar de apuntar con la espada a Brennus. El fornido galo sonri con frialdad. Marchaos ahora y ser benvolo. No matar a nadie. Inseguro, Lentulus mir a Titus, el cabecilla. No dice ms que gilipolleces! replic el murmillo. Piensa en la mujer. Ahora te tocara a ti. Lentulus contempl el cuerpo desnudo de la nubia con expresin lujuriosa. Curtius le hizo una seal de aprobacin con la cabeza y meti la mano en la entrepierna de Astoria. Se ri burlonamente y se chup varios dedos. Sabe dulce, Lentulus. Mantenedlo ah, chicos! Flavus tambin se ech a rer. La ereccin que tena resultaba visible debajo del taparrabos. Con esta zorra ser rpido.

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Lentulus segua mirando fascinado la entrepierna de Astoria. Aprovechando el nico momento para actuar, Brennus se abalanz hacia delante y asest un fuerte puetazo a Lentulus en un lado de la cabeza. El godo se desplom y la espada se le cay al suelo. Antes de que Brennus tuviera tiempo de recogerla, Titus le embisti. Desesperado el galo se apart, pero la hoja le hizo un corte largo y superficial en el pecho. A la siguiente embestida, Brennus bloque el hierro afilado con la mano izquierda. Sin prestar atencin al dolor, empu el gladius con tal fuerza que Titus fue incapaz de arrebatrselo. Con la derecha, el galo agarr al murmillo por el cuello y empez a estrangularlo. A Titus se le hincharon los ojos de terror y solt la espada mientras intentaba frenticamente liberarse de la poderosa mano de Brennus. Fue en vano. En cuestin de segundos, al murmillo se le amorat la cara; la lengua le sala de la boca en un gesto de desesperacin. Brennus apret todava ms e hizo una mueca cuando el cartlago se parti. Curtius dio un salto al ver que su hermano tena dificultades para respirar. Retn a la chica! grit a Flavus, cruzando la habitacin con el arma preparada. El siniestro murmillo obedeci rpidamente y casi estrangul a Astoria. Brennus dej caer el cuerpo inerte al suelo y se pas suavemente la empuadura de la espada a la mano buena. El corte era profundo y le sangraba, pero el desnudo galo estaba hecho una furia. Se acerc, gladius en mano. No bastan cuatro para vencerme? Panda de intiles! Cabrn! Consternado, Curtius atacaba a Brennus a lo loco y el galo esquivaba todas las estocadas. Brennus se inclin hacia delante y clav la hoja en el pecho desprotegido del murmillo. El galo sonri cuando el impulso del propio Curtius hizo que la espada se le clavara todava ms. Al morir, el murmillo abri unos ojos como platos. Brennus apoy su mano enorme en el pecho de Curtius y lo empuj hacia atrs. Cuando el metal afilado se desprendi, con un sonido de succin el aire entr en la cavidad torcica. El cuerpo de Curtius cay inerte y sangrante en el suelo arenoso. Tu amigo me ha ensuciado la habitacin. Brennus emple un tono casi afable cuando se acerc a Flavus. Si te acercas un paso ms le corto el cuello a esta zorra. Flavus miraba enloquecido hacia todas partes, pero el extremo de su daga segua pegado a la mandbula de Astoria.

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Brennus se dio cuenta de que el murmillo no menta. Sultala. Para que me mates a m tambin? Flavus pinch a Astoria con la punta. Una gruesa gota de sangre corri por la piel negra y aterciopelada . Ni lo suees! Brennus dej que el murmillo se le acercara lentamente mientras empujaba por delante a la chica. T primero grit Flavus. Fuera. El galo dio un paso atrs y trat de no perder el equilibrio en la superficie ensangrentada. El patio semioscuro estaba lleno de gladiadores curiosos, atrados por los gritos de Astoria y los sonidos propios de una pelea. El parpadeo de las lmparas de aceite iluminaba la escena. Romulus estaba en una zona de penumbra, cerca de la puerta de la celda. A diferencia de los dems, tena cierta idea sobre quin haba agredido a la nubia. Haca tiempo que Lentulus se entrenaba con los murmillones y se jactaba de que violara a Astoria. Haba supuesto que no eran ms que habladuras, pero pareca que el godo haba cumplido su palabra. Romulus haba visto a Brennus muchas veces desde que llegara al ludus, pero nunca haba hablado con l. El gran galo y Astoria parecan amables y, por supuesto, no le inspiraban el odio que senta al pensar en Lentulus. Apret los puos y rez para que no los hubieran matado. Se sinti aliviado cuando Brennus apareci en cueros, herido y sangrando. Iba seguido de Flavus, que sujetaba a Astoria por el cuello. Ayudadme a matar al galo! El murmillo mir concentrado hacia la oscuridad esperando que algunos gladiadores acudieran en su ayuda. Todos podremos tirarnos a su puta! Al primero que se acerque le corto el cuello dijo Brennus tan tranquilo. Nadie se movi. Segn las normas tcitas del ludus, los enfrentamientos de ese tipo tenan que resolverlos los implicados. Flavus llam a dos luchadores con voz temblorosa. Figulus! Gallus! Luchad conmigo! Los dos hombres se movieron inquietos; la atractiva nubia los tentaba bastante. Haca meses que no estaban con una mujer, pero la imagen de Brennus con una espada ensangrentada los indujo a desistir. Astoria sollozaba en silencio.

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A Romulus le palpitaba el corazn en el pecho. A pesar del escndalo, Memor todava no haba aparecido. Deba intervenir? Tard slo unos instantes en decidirse. La propuesta de violar en grupo a la chica le haba repugnado. Velvinna nunca haba revelado las circunstancias exactas de su concepcin, pero las haba insinuado. Y el comerciante haba abusado de ella noche tras noche. En opinin de Romulus, la violacin era un crimen de la peor ndole. Se acerc a Flavus de puntillas, por detrs, y le quit discretamente la daga del cinturn. Nadie le vio. La ira dio paso a la repugnancia cuando se coloc furtivamente a una distancia desde la que poda atacar. Flavus era igual que quienes haban violado a su madre. Un noble annimo. Gemellus. Cabrones asquerosos. El murmillo no se haba dado cuenta de nada y segua suplicando a Figulus y Gallus que le ayudaran. Romulus respir hondo y se le pusieron blancos los nudillos. Se acerc ms y agarr a Flavus por el hombro izquierdo con fuerza. Le atraves la tnica con la hoja para hacerle un corte en la piel. Suelta a la chica! Flavus se qued paralizado. Sultala susurr. Romulus? pregunt el murmillo con incredulidad. Esto no tiene nada que ver contigo. Lrgate antes de que acabe matando a esta zorra. Pinch a Astoria con el pual y ella grit. Brennus dio un paso adelante. Qudate donde ests! vocifer Flavus. El galo retrocedi mirndolo con furia. Romulus se notaba el pulso en las sienes mientras contemplaba el dramatismo de la escena protagonizada por Brennus y el crculo de gladiadores. Todos los ojos estaban fijos en ellos. Astoria temblaba de miedo delante de Flavus. Te dar otra oportunidad. Esto es un asunto de hombres le espet Flavus. Mrchate antes de que salgas malparado. Muy malparado. Romulus no contemplaba la opcin de echarse atrs. No tena otra opcin. Apuala lo ms arriba posible, bajo la caja torcica Romulus recordaba el consejo de Cotta. Corta el hgado, siempre es mortal. Con un movimiento rpido, Romulus le clav la daga a Flavus en el costado derecho, retorcindola al penetrar en la carne. El murmillo grit al

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notar la cuchillada y solt a Astoria, que corri hacia Brennus llorando. Romulus extrajo la hoja y Flavus se tambale con los ojos vidriosos. Una gran zona de la tnica enrojeci al empaparse de sangre. La expresin de Flavus era de absoluta incredulidad. Sin mediar palabra, Romulus le asest otra pualada en el pecho y retrocedi cuando el murmillo se desplomaba, desprovisto de toda energa. Dio unas cuantas sacudidas antes de quedarse quieto. Romulus observ fascinado al primer hombre al que mataba. Luego se le revolvi el estmago y le flaquearon las piernas. Te estoy muy agradecido. Romulus not la imponente presencia de Brennus. Asinti y reprimi las ganas de vomitar que tena. Fue entonces cuando Lentulus sali de la celda, aturdido pero espada en mano. Vio a Romulus de pie junto al cuerpo de Flavus y profiri un grito de rabia. Alz el arma con mano temblorosa y avanz hacia ellos. Romulus se agach instintivamente para recoger el pual. Quietos! grit Memor. El que se mueva es hombre muerto! Todos se quedaron inmviles cuando el lanista se abri camino para situarse ante Brennus. Iba flanqueado de seis guardas con los arcos tensados. Pensabas cargarte a todos los hombres del ludus o qu? Qu queras que hiciese? Brennus mir al godo, que era el nico superviviente, con el ceo fruncido. Esos cabrones iban a violar a Astoria. Memor resopl. Y cuntos hombres han muerto por culpa de esa puta negra? Tres. Lentulus se frot la sien que el puetazo del galo le haba dejado dolorida. Tres? chill el lanista. Curtius, Titus y Flavus. Memor abri la boca y la cerr a continuacin. Aquellos murmillones haban sido luchadores profesionales. El que toque a mi mujer es hombre muerto declar Brennus. Si le tocas un pelo a otro hombre, har que te crucifiquen. Memor estaba rojo de ira. Eres el mejor gladiador que tengo pero sigues siendo un puetero esclavo! El galo cerr el puo alrededor de la empuadura de la espada.

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Memor hizo un gesto rpido. Los arqueros echaron el tronco hacia atrs, apuntando las flechas con punta de hierro al corazn de Brennus. Astoria grit. Brennus dej caer la mano a un lado. No pienso suicidarme para complacerte. Entonces es que te queda algo de cerebro replic Memor con la voz tensa de ira. Tengo una buena idea. Seal a Romulus y a Lentulus. Parece ser que estos dos no se llevan muy bien que digamos. Ms vale que zanjen sus diferencias. Maana al amanecer. Un duelo a muerte. Aqu mismo, en el patio. Los dos hombres se miraron de hito en hito. Lentulus repiti el gesto de apualar. Romulus carraspe y escupi. El godo hizo ademn de abalanzarse sobre l, pero se detuvo. Adelante dijo Memor. Es probable que uno de los arqueros falle, pero a esta distancia los cuatro restantes... Lentulus hizo una mueca y envain la espada. Satisfecho de haber vencido en la confrontacin, Romulus se dio media vuelta. Por la maana quiz fuera distinto. Maldito pedazo de toro. El lanista observ a Brennus. Se han acabado las salidas a la ciudad hasta nuevo aviso. Y tambin se te prohbe entrar en las termas. El galo se encogi de hombros. Esper por si no haba acabado. Memor mene la cabeza para despedirlo. Lrgate, antes de que se me ocurra un castigo mejor. Brennus obedeci. Memor y sus amenazas no le preocupaban lo ms mnimo. Astoria s que le tena preocupado. La oferta de Flavus haba interesado a demasiados hombres.

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7 El Lupanar
Burdel el Lupanar, Roma, 56 a. C. Fabiola observ vacilante las paredes desnudas. La madama la haba llevado a la pequea celda despus de echar a Gemellus a la calle. El hombretn que lo haba expulsado haba dedicado una sonrisa desdentada a la chica para intentar tranquilizarla. El intento no haba funcionado. Todo apuntaba a que haba cambiado de amo, pero que ambos eran igual de violentos. Aparte de la cama baja en la que estaba sentada, los nicos muebles eran una cmoda vaca y una estatua diminuta de Afrodita desnuda en un rincn. La habitacin ola a moho, pero haban fregado el suelo y la ropa de cama de lana gastada estaba limpia. Fabiola se hizo un ovillo, se agarr los pies con las manos y comenz a balancearse adelante y atrs. La forma en que los haban arrancado de Velvinna a Romulus y a ella haba minado gravemente su habitual confianza, que ni siquiera disminua con las palizas de Gemellus. A Fabiola la aterrorizaba pensar que no volvera a ver a su familia. Romulus estaba en peligro de muerte, si no haba muerto ya. Slo los dioses saban qu suerte correra su madre. Qued sumida en una profunda congoja durante un rato. Pistaba sola, la haban vendido a un burdel, no tena posibilidad de escapar y a saber lo que le ocurrira a partir de entonces. Sollozaba en silencio presa de la desesperacin. Al cabo de poco, hombres desconocidos pagaran para acostarse con ella. Not que la bilis le suba a la garganta. Se senta degradada antes de empezar. Gemellus tena la culpa de todo. Esa idea la ayud a contener las lgrimas y a que una tenue luz se encendiera en su interior. Nada de debilidad, slo fuerza. Nada de lamentos, slo venganza. Gemellus. Oy unas risas femeninas procedentes del pasillo y Fabiola escuch atentamente cuando pasaron ante su puerta. Quizs aprendiera algo til.

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... le dije que era el mejor amante que haba tenido. El tonto se qued henchido de orgullo! Te dio propina? Un ureo, nada ms y nada menos. Las mujeres se carcajearon sonoramente y luego dej de orlas. Fabiola se incorpor en la cama. Se le ocurran miles de cosas. All poda ganar dinero. Nunca haba llegado a tener un ureo en su poder. Y el Lupanar pareca lleno de mujeres hermosas de todas las razas, ataviadas con prendas y vestidos que no dejaban nada a la imaginacin. Las prendas ligeras, los tocados intrincados y las joyas exticas la fascinaban. En todos los aos pasados en casa de Gemellus, Fabiola nunca haba tenido ms que un vestido rado. El hecho de haber sido vendida al mejor burdel de Roma era un pequeo consuelo. Pero a ese pensamiento le sigui inmediatamente, y con sentimiento de culpa, el recuerdo del momento en que Gemellus se la haba llevado a rastras, haca poco rato. Cuando Velvinna se haba dado cuenta de que iba a cumplir la promesa de vender tambin a Fabiola, la angustia haba superado en parte el miedo que le infunda el comerciante. Por favor, amo. Djeme a la nia! Esta belleza incipiente vale mucho ms que ese mocoso. Gemellus mir con aire lascivo las curvas de Fabiola. Me la follara yo mismo si no fuera porque me pagaran la mitad. Har lo que sea suplic Valvinna. Gemir cuando me penetre. Ya ves, como si me importara! Eres una puta vieja y usada coment con desprecio. Las minas de sal son la nica salida que te queda. Las minas de sal? Al momento entendi lo que supona. No tena nada que perder. Velvinna se agarr con ambos brazos a las piernas del comerciante, llorando como una histrica. Sultame o te vendo a ti tambin, hoy mismo! Separ los dedos de Velvinna con tal brutalidad que la hizo caer al suelo de piedra. El cuerpo menudo de Velvinna se qued boca abajo, estremecido por los sollozos. Gemellus se ech a rer. Era la ltima imagen que Fabiola tena de su madre. La haban sacado a rastras de la habitacin y llevado al Lupanar. Hubo ms lloros. La vida pareca cruel a ms no poder. Pero la autocompasin no dur mucho. Fabiola tena un espritu demasiado feroz para que lo amansaran, y record el consejo que su madre tantas veces le haba repetido: Saca el mximo provecho de cada situacin. Siempre.

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Fabiola fue tranquilizndose y apret la ropa de cama de lana spera con los puos al tiempo que dedicaba una oracin ferviente a los dioses. Proteged a madre y a Romulus. Haca una hora que Fabiola haba estado observando con ojos bien abiertos y expresin asustada las paredes de la esplndida zona de recepcin del burdel. Stiros, cupidos regordetes, dioses y diosas le devolvan la mirada desde un paisaje de vivos colores lleno de ros, cuevas y bosques. En otra pared haba representaciones numeradas de las posturas sexuales que podan solicitar los clientes. Fabiola se haba estremecido al imaginarse a Gemellus obligndola a hacer las ms extravagantes. En el centro del mosaico del suelo haba una estatua de tamao real de una mujer desnuda entrelazada con un cisne. Ocho mil sestercios dijo Gemellus. No est mal. Es lo que acordamos. Jovina, la vieja madama, frunci los labios pintados en seal de desaprobacin. Sus ojos atentos destacaban en la cara empolvada de blanco. Gemellus, satisfecho, sujet el portamonedas de cuero con fuerza contra el pecho. Lo s. Menuda belleza en ciernes. Estir el brazo y se regode magreando los pequeos pechos de Fabiola. Ella se estremeci horrorizada pero no se atrevi a apartarse. El comerciante baj la mano hasta el dobladillo de la tnica de Fabiola. Nada de toqueteos. Ahora es ma. Apart la mano, molesto. Fabiola miraba el suelo con las mejillas encendidas. Gemellus sonri con satisfaccin. Un rato a solas con ella valdra la pena dijo, calculando el peso de la bolsa de dinero. Costar dinero. Es virgen, ya lo sabes. Jovina mostr unos dientes cariados. Tras sus muchos aos en el Lupanar, le era fcil calar a hombres como Gemellus. Dio vueltas a un anillo que llevaba en un dedo fino observando cmo el rub reflejaba la luz. La arpa llevaba una fortuna en ambas manos, regalos de clientes satisfechos. Jovina era famosa por sus servicios y su discrecin. Fabiola se estremeci al recordar el reconocimiento al que acababan de someterla para confirmar su condicin de virgen. Se senta avergonzada y violada. Todava le escoca la piel ah donde la madama haba introducido los dedos.

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Por supuesto que lo s! exclam Gemellus. Por Jpiter, la de tiempo que he reprimido el impulso de tirarme a esta zorrita! Se humedeci los labios. Cunto por una noche? Jovina sujet a la chica con una mano que ms bien pareca una garra. La ligera presin hizo que Fabiola se sintiera suma mente protegida. Quince mil sestercios. Quince mil? Dio la impresin de que al comerciante iban a salrsele los ojos de rbita. Casi el doble de lo que me acabas de pagar! Las vrgenes como ella son difciles de encontrar respondi Jovina con sarcasmo. Los clientes nobles pagan bien por la primera vez con una belleza como ella. Gemellus estaba rojo de rabia. Vuelve dentro de unas semanas y el precio ser de tres o cuatro mil. Jovina hizo una mueca con los labios. Por hora, por supuesto. Vieja arpa! grit el comerciante cerrando los puos. Benignus! Un esclavo enorme con gruesas muequeras de oro sali de una habitacin contigua. Gemellus se fij en el tamao de los msculos y en la porra tachonada de metal. El caballero se marcha. Jovina lo seal. Acompalo a la puerta. Benignus era mucho ms alto que Gemellus. No caba la menor duda de quin tena ventaja. Gemellus se qued quieto, aunque dudaba en obedecer a un esclavo. Seor. El fortachn haba sujetado el brazo derecho de Gemellus con mano de hierro y ste not que lo empujaba hacia la entrada. El comerciante acab tirado en el suelo de tierra, a los pies de los dos esclavos que le esperaban. Rpidamente lo ayudaron a levantarse con caras deliberadamente inexpresivas. Benignus se cerni sobre l como un coloso griego. La prxima vez, la madama exigir pruebas de que tiene suficiente dinero para entrar. Los transentes se rieron del velado insulto. Haban visto a muchos expulsados por la puerta en arco a causa del mismo motivo. Gemellus se sacudi la tierra enfadado y se march furibundo, sujetando con fuerza el portamonedas de cuero con una mano. Mantendra a los prestamistas a raya al menos durante un tiempo. Jovina llam una sola vez antes de abrir la puerta y sorprender a Fabiola. La madama advirti enseguida que tena los ojos enrojecidos.

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Haban llegado muchas chicas como aqulla al burdel. Entr en la habitacin repasando de arriba abajo su nueva adquisicin. Fabiola le devolvi la mirada con la mandbula ligeramente temblorosa. Olvdate del pasado, querida dijo Jovina con actitud agradable pero firme. Al menos venir aqu te ha salvado de las insinuaciones de Gemellus. Aqu puedes vivir bien. Es fcil. Aprende a tratar bien a los clientes y satisfcelos. Muchos hombres poderosos visitan el Lupanar. Senadores, magistrados, tribunos. Incluso hemos recibido la visita de algunos cnsules. Fabiola asinti. Era importante que aprendiera rpido y entablara amistad con la madama. Jovina se call unos instantes. El gordo ese es tu padre? Gemellus? Fabiola tena la vista clavada en el suelo. No, madama. Jovina no vacil. Uno de sus otros esclavos, entonces? Fabiola neg con la cabeza. Velvinna siempre haba tenido claro quin era su progenitor. Las mujeres sabemos estas cosas sola murmurar de un modo siniestro. A vuestra madre la viol un noble una noche que regresaba del Foro Olitorio. Jovina no se extra. Y Gemellus se acostaba con ella a menudo? Casi cada noche. Fabiola not la ira en lo ms profundo del vientre. Vengarse de Gemellus sera una buena motivacin durante su vida en el burdel. Eso, e intentar rescatar a su madre y a Romulus. Lo mejor de todo sera descubrir la identidad del violador. Si era posible. Algo que planificar mientras daba placer a los hombres. Algo para mitigar el horror de su situacin. Veas lo que pasaba? No, aunque una vez lo vi desnudo cuando estaba excitado. Retrocedi al recordar la ereccin del comerciante. Has visto cmo se aparean los perros en la calle? S. Has odo a otros esclavos hablar de sexo? Muchas veces.

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Es muy parecido a lo que hacen los animales, aunque tienes que saber ms posturas. Jovina le describi rpidamente las que prefera la mayora de los hombres. Fabiola se esforz por disimular su asombro al enterarse de las ms extravagantes. Gemellus slo conoca una. Haz mucho ruido. El cliente debe creer siempre que ests extasiada. S, madama respondi rpidamente. La primera vez que te penetre un hombre te doler mucho. Probablemente te salga tambin bastante sangre. Es normal. Despus de eso, te gustar. Se carcaje. Tienes ms cosas que aprender, pero ya te ensearn las dems. Asegrate de saber dar placer con la boca. Fabiola esboz una sonrisa forzada y se sinti aliviada de que la leccin hubiese terminado. Puedes hacer lo que quieras con tu habitacin. Jovina sonri de oreja a oreja y las arrugas del rostro empolvado se le marcaron. Pero aqu no se le permite la entrada a ningn hombre. Las habitaciones en las que se recibe a los clientes estn situadas en la parte delantera del edificio. Los porteros, Benignus y Vettius, siempre estn cerca. Grita si los necesitas. Cundo empiezo? Maana. Acabo de pagar ocho mil sestercios, as que tienes que empezar a ganar dinero. Pero hoy puedes ir acomodndote. Aprovecha para familiarizarte con el local. Fabiola habl con voz tranquila. Y la comida? Un poco ms de chicha en esos huesos no le ira mal al negocio. Jovina se ri de su propio comentario e hizo un gesto a la esclava que se haba mantenido discretamente apartada. Docilosa te ensear el local. Vale la pena visitar el vestidor. Tiene una seleccin de ropa que ya quisieran para s los mejores bazares de Roma. Fabiola abri la boca. Y esfurzate por vestirte de forma seductora. Fabiola esboz una sonrisa. S, madama. Bueno, aqu te ir bien. Jovina se dio la vuelta y se march, dejando tras de s una intensa estela de perfume. Fabiola mir a Docilosa, que tena una edad similar a la de su madre. Era bajita, fea y llevaba un sencillo blusn, pero tena una expresin agradable.

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Puedo comer algo?

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Por supuesto. Docilosa asinti. Sgueme. Poco despus, Fabiola devoraba un pedazo de pan con queso sentada a una tosca mesa de madera de la cocina. La experiencia le haba dado un hambre voraz, incrementada por la fabulosa seleccin de comida de las estanteras. Gemellus nunca haba alimentado lo suficiente a los esclavos y su niez haba estado marcada por el hambre. Los esclavos, vestidos tan slo con un taparrabos, miraban a la nueva chica con curiosidad. Docilosa los seal uno a uno. se es Catus, el cocinero. Es buena persona pero tiene mucho genio. Como no la oa, el hombre de calva incipiente que cortaba carne sobre un gran tajo de madera sonri. Fabiola se empap de informacin. Quera conocer a todos los del Lupanar. Los dos que se encargan del fuego son Nepos y Tancinus. La chica que barre es Germanilla. Los hombres que sudaban junto al horno de ladrillos candentes la miraron sin inters. Aunque eran relativamente jvenes, los dos estaban bastante gordos. Es que comen ms que los dems? Por supuesto que no repuso Docilosa. Es que estn castrados. Fabiola solt un grito ahogado. Para garantizar que no importunan a las chicas. Sois una mercanca valiosa y Jovina protege sus propiedades celosamente. Y qu me dices de Catus? A Catus slo le gustan los hombres. Docilosa emple un tono desdeoso. Y la madama raras veces compra alguno, causan demasiados problemas. Y los porteros? Reciben favores de muchas mujeres y ella lo tolera. Porqu? Algunos clientes se ponen violentos. Imit el gesto de un hachazo. Los chicos les dan una paliza. Fabiola tom nota mentalmente de hacer buenas migas con Benignus y Vettius. Docilosa llen una sencilla jarra negra y roja de loza de una cisterna situada en un rincn. Al igual que en casa de Gemellus, en el Lupanar haba agua corriente y sistema de saneamiento.

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La necesitars en tu cuarto. Le tendi tambin un vaso, mirando a Fabiola fijamente. Me recuerdas a mi hija. Docilosa le dedic una breve sonrisa antes de sealar la puerta con actitud prctica. Te ensear dnde se guarda la ropa. Fabiola sali de la cocina enlosada detrs de su gua por un pasillo que ola a incienso. Los hornacinas que haba a lo largo del mismo contenan estatuas griegas. El vestuario superaba con creces lo que Fabiola haba imaginado. Junto a las paredes pintadas haba docenas de vestidos suntuosos que colgaban de ganchos de hierro. Grandes placas de bronce en soportes servan de espejos. Las mesas estaban repletas de cuencos y frascos de cristal y de espejos de mano de plata. Dos mujeres, al fondo, se probaban vestidos ajenas a las visitas. Docilosa observ el panorama y suspir. Te dejo aqu. As irs conociendo a las dems. Fabiola se dio cuenta de que eran mayores que ella. La intimidaban. Entr en el vestidor intentando no perder la calma. Una prostituta pechugona de aspecto germnico ya se haba vuelto a medias hacia ella. Se sujetaba la larga melena rubia con las manos mientras admiraba su reflejo en un espejo. Fabiola la observ, intrigada. Su madre era la nica persona a la que haba visto desnuda con regularidad. Una exigua tnica roja le cubra a duras penas los generosos pechos y el vientre .plano. Al final de unos muslos de un blanco cremoso haba una pequea borla de pelo. Era muy hermosa. Quin eres? Fabiola. Se call antes de aadir, innecesariamente: Soy nueva. A la rubia no le gust. Cuntas jovencitas piensa traer aqu Jovina? No le hagas caso. La otra mujer pareca ms agradable. Hoy tiene un mal da. Me llamo Pompeya y ella es Claudia. Nunca he visto tantos tipos de ropa distintos. Fabiola estaba boquiabierta observando la enorme variedad. Es maravilloso, verdad? Pompeya solt una risita y Fabiola se qued prendada enseguida de la alta pelirroja. Era deslumbrante, de ojos verdes y tez de porcelana. La ajustada estola, abierta a los lados hasta la cintura y luego por encima del cinturn hasta los hombros, dejaba al descubierto zonas de piel muy tentadoras. Adems nos vestimos como queremos. Jovina me ha dicho que tengo que vestirme de forma seductora. Ya me lo imagino dijo Claudia con una risotada.

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Pompeya le lanz un vestido e inclin la cabeza hacia Fabiola. Cuntos aos tienes? Trece. Casi catorce. Cielo santo. Todava eres virgen? Fabiola mir el suelo de mrmol. Da igual, ahora ests aqu. Pompeya camin pegada a la pared, repasando las prendas colgadas con los dedos. Ven conmigo. Fabiola la sigui lentamente. Iba tocando las prendas sin dar crdito a sus ojos. Tampoco tienes que exagerar. Lo ms importante es quieres virgen. Descolg una tnica blanca de tela fina con un ribete prpura. Prubatela. Fabiola tendi la mano entusiasmada. Qu bonita es. Las chicas del Lupanar slo llevan lo mejor. Pntela. Fabiola se quit el vestido rado y se enfund la prenda nueva. La not lujosa en contacto con la piel, mucho mejor que cualquier otra cosa que hubiera llevado. Se alis el vestido. Es precioso susurr. Claudia resopl despectivamente. Fabiola vio que Pompeya la repasaba, entusiasmada. Perfecto. Pareces una virgen vestal. Pero esta zorra est a la venta! exclam Claudia. Pompeya se dio media vuelta. Es una pena que el tonto de Metellus Celer acabe de morirse, pero enseguida encontrars otro cliente rico. Deja de meterte con ella. El amo se acostaba con mi madre casi cada noche. Fabiola habl con voz firme. S a qu atenerme. Ya no es tu amo dijo Claudia de repente. Olvdalo. Fabiola sonri al pensarlo. He visto a ese cerdo gordo por la mirilla. Pompeya torci el gesto. La mayora de los clientes tiene mejor aspecto. Si eres lista vendrn con regularidad. Se volvi hacia Claudia para que confirmara sus palabras. A los hombres les encanta hacer regalos. Llevarte por ah. Lo nico que tienes que hacer es satisfacer todos sus deseos coment la rubia.

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Fabiola reflej la aprensin que senta en el rostro. Sus nicos conocimientos sobre sexo se limitaban a haber visto a su madre, que detestaba las visitas de Gemellus. Pompeya se dio cuenta y asi su mano. Te ensearemos muchas formas de hacerlo, chiquilla. Ven aqu. Mrate en el espejo. Fabiola observ el bronce batido. La luz rielaba en las curvas diminutas y las abolladuras de la superficie. Se llev una buena sorpresa al ver que el reflejo era realmente hermoso. Se sinti un poco ms segura. Cuntas... prostitutas trabajan aqu? La palabra segua resultndole repugnante, pero era la que la defina. Contndonos a nosotras? Unas treinta. Depende. Pompeya meti un pincel en un cuenco de ocre y se aplic un poco en las mejillas. Depende de cuntas sean vendidas u obtengan la manumisin. Fabiola aguz el odo. Vendidas? A veces a un cliente le gusta tanto una chica que la compra. La mayora acaba llevando una vida de lujo. Con una villa en Pompeya o cosas as. Hablaba con nostalgia. Las menos afortunadas son descartadas cuando estn enfermas. O cuando son demasiado viejas. Igual que las que desobedecen a Jovina aadi la rubia en tono amenazador. Adonde las envan? A uno de los burdeles baratos. A alguien que necesite mano de obra barata. Las minas de sal, los latifundios, ya te puedes imaginar. Claudia frunci el ceo. Hay que seguir en la brecha y mantenerse hermosa. Fabiola pens en su madre y se estremeci. Pompeya crey que temblaba de miedo y le dio una palmadita en el brazo. No te preocupes! Jovina no va a vender un verdadero tesoro como t. Algunas chicas consiguen la libertad? Pompeya sonri. Jovina nos permite quedarnos una pequea cantidad por nuestros servicios. Los clientes habituales tambin nos dan algo de dinero. Ahorra hasta el ltimo sestercio. Verdad que es aconsejable? Claudia asinti con fuerza mientras se empolvaba la cara con tiza y albayalde.

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Un poco ms, no ests suficientemente plida. No olvides aplicarte un poco de antimonio en los prpados. Pompeya volvi a centrarse en Fabiola. Mantn una buena relacin con Jovina. Dentro de unos aos quiz te permita comprar tu libertad. Claudia solt un bufido. Esa vieja bruja dice eso para tenernos contentas. Ya lo sabes. Conoces a alguien que haya comprado su manumisin desde que llegamos? Pompeya puso cara larga y Fabiola comprendi su afliccin. Estaba claro que la vida en el Lupanar no era fcil. Tendra que trabajar duro para sobrevivir. La pelirroja vio que miraba el despliegue de frascos y botellas de la mesa. Es maquillaje. Lociones. Puedo probar alguno? Eres demasiado guapa. Pero vosotras dos os habis puesto. Pompeya se ech a rer. Hace mucho tiempo que estamos aqu! Tenemos que seguir teniendo buen aspecto. T ests fresca como una rosa. Ni siquiera un poco de ocre? Un poco quiz. En los labios. Nada ms. Sin saber muy bien qu querran los hombres que visitaban el Lupanar, Fabiola se mir en el espejo grande. A los clientes les encantars. Pompeya hizo un gesto amplio, como si quisiera abarcar un pblico inexistente. Dentro de poco quiz necesites un poco de albayalde, pero por ahora eres la virgen vestal. Pompeya tiene razn. Claudia emple un tono ms amable. En tu caso es mejor que seas discreta. Se ech a rer y seal sus ms que generosas curvas. Fabiola sonri. Nos estamos entreteniendo demasiado. Debe de estar apunto de atardecer! De repente Pompeya sac la vena prctica. Date un buen bao y acustate temprano. Nosotras tenemos que trabajar. Enseguida empezarn a llegar los clientes. Fabiola dedic una mirada de agradecimiento a su nueva amiga. Gracias.

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Vendr a buscarte por la maana. Te explicaremos cmo hacer que los hombres giman y pidan ms! O que griten! Pompeya puso los ojos en blanco. sa es la especialidad de Claudia. Fabiola las dej y recorri el pasillo acariciando la tela de lino con un secreto placer. La reconfort ver que, aparte de una vieja esclava, que le proporcion en silencio aceite de oliva y un estrgil, era la nica persona que haba en la zona de baos embaldosada. La experiencia fue mucho mejor de lo que haba imaginado. Gemellus slo permita que los esclavos se lavaran en el patio trasero con un cubo de agua fra. Poder recostarse en una piscina de agua caliente, admirando pinturas de colores a travs del vapor fue un completo xtasis. Fabiola fantase sobre el momento en que artesanos de talento pintaran las paredes de su villa con representaciones similares de Neptuno y otras criaturas marinas de la mitologa. Limpia y relajada, la muchacha se retir a su habitacin. Se tumb encima de la ropa de cama contemplando el parpadeo de las sombras que proyectaba la antorcha. El dolor por haberse separado de su familia se haba mitigado un poco tras encontrarse con una nueva amiga y los lujos relajantes del Lupanar. Pompeya sera una buena aliada, alguien en quien podra confiar. Y tena un objetivo: convertirse en la mejor prostituta del burdel. Teniendo en cuenta que entre la clientela se contaban polticos y nobles influyentes, conseguira poder verdadero si era buena en su nueva profesin. Le resultaba reconfortante saber que los hombres ricos que pagaran por acostarse con ella podan acabar a su merced. Fabiola permaneci despierta un rato intentando imaginar cmo sera el coito, pero era incapaz. Era mejor descansar que preocuparse por algo que escapaba a su control. Cerr los ojos y se durmi. No tuvo pesadillas. Pompeya lleg temprano por la maana, como haba prometido. Al or el golpecito en la puerta, Fabiola apart la ropa de cama y camin con suavidad hasta la puerta alisndose el pelo con la mano. Todava estabas durmiendo? Pero si no has trabajado la mitad de la noche como yo! La vivaracha pelirroja tena ojeras pero rebosaba de energa. Vamos a lavarnos. Tienes que aprender muchas cosas. Fabiola se sonroj, avergonzada ante la perspectiva, pero con una especie de toalla sigui a Pompeya pasillo abajo. Una bocanada de aire clido y hmedo, acompaada del sonido de las conversaciones de las mujeres, las recibi en la puerta. Era decadente. De repente le vino a la cabeza una imagen de Romulus. Fue todo un golpe para ella. Fabiola nunca olvidara haber visto cmo se llevaban a su

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hermano a rastras. Lo nico que tengo que hacer hoy es sentarme en un bao caliente y aprender a dar placer a un hombre, mientras Romulus aprende a pelear para seguir con vida. Le embarg un profundo sentimiento de culpa. En los baos haba media docena de prostitutas lavndose y charlando animadamente entre s. La conversacin se interrumpi cuando vieron a las recin llegadas. Se llama Fabiola la present Pompeya. Es la chica de la que os he hablado. La mayora asinti con expresin amable y sigui charlando, aunque de vez en cuando la miraba. Pompeya se desnud y le indic a Fabiola que hiciera lo mismo. La pelirroja tena un cuerpo escultural y los pechos ms grandes que haba visto jams. Fabiola observ fascinada el vello pbico caoba de Pompeya. Su piel, de un blanco lechoso, contrastaba con la de la alta nubia de la baera circular, que se desplaz para que las dos amigas entraran y se sentaran. Fabiola se sent erguida en el agua caliente, sonriendo nerviosa. Pompeya se fij en lo incmoda que se senta. Reljate! Aqu somos como una familia y todas cuidamos de las dems! La nica norma es no quitarle nunca un cliente habitual a otra mujer. Durante una hora por lo menos, Fabiola se concentr al mximo mientras Pompeya la instrua sobre higiene personal, qu hierbas beber para evitar embarazos y cmo mantener una conversacin interesante con un hombre. De vez en cuando intervena alguna de las otras. Pompeya hablaba sin remilgos y, al final, Fabiola empez a sentirse ms cmoda. Algunos hombres slo quieren que los abraces y se quedan dormidos. Qu ms da mientras paguen? intervino la nubia entre chillidos de diversin. Y luego llega tu vigsimo cliente dijo otra solemnemente. Un soldado que regresa tras aos de campaas. El cabrn slo quiere endilgrtela como Prapo en persona! Las mujeres soltaron unas buenas carcajadas. En el Lupanar es raro que haya ms de dos o tres hombres por noche dijo Pompeya para tranquilizarla. Es una de las ventajas de trabajar en un burdel caro. Pero tienes que aprender a ser una amante extraordinaria. Una artista, dira yo se quej Claudia. Pompeya sonri, dndole la razn. Ningn hombre debe marcharse jams insatisfecho o te ganars fama de frgida.

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Y Jovina te pegar una buena bronca antes de que el cliente salga por la puerta aadi una chica morena y rellenita. Las que escuchaban dieron muestras de estar de acuerdo. Pompeya empez a explicar varias posturas y tcnicas sexuales a Fabiola, que pona unos ojos como platos. Por lo que pareca, Jovina slo le haba explicado unas pocas. Que use la boca y la lengua? Fabiola hizo una mueca. As? Es la marca de la casa. A los hombres les encanta. As que aprende a hacerlo bien y rpido repuso Pompeya en tono serio. Somos las mejores putas de Roma. Primero asegrate de que va limpio aconsej la nubia con un guio. Lavar al hombre puede formar parte de la tcnica. Me parece asqueroso. Ms vale que vayas hacindote a la idea, chiquilla. Pompeya apret la mano de Fabiola. Tu cuerpo ya no te pertenece. El Lupanar es nuestro dueo absoluto. A Fabiola le costaba mirar a su interlocutora a los ojos. Es demasiado para asimilarlo de golpe. No podra elegir quin pagaba por estar con ella y quiz su primer cliente fuera alguien como Gemellus. Fabiola rpidamente decidi que el sexo sera un trabajo y nada ms. Una forma de sobrevivir. Era la cruda realidad de su nueva profesin. Pens en Romulus entrenndose para ser gladiador, arriesgando su vida con pocas o nulas posibilidades de escapar. Si tena xito en su nueva vida, quizs algn da pudiera comprar la libertad de su hermano. Todo dependa de ella. Eres lista y guapa. Pompeya sonri con expresin astuta. Aprende bien a dar placer a un hombre y a lo mejor pescas a un senador mayor y agradable. Con una casa en el Palatino! aadi Claudia. Fabiola asinti con firmeza. La pelirroja sonri y le dio un apretn en la mano. Cuntame todo lo que tengo que saber. Pompeya retom las enseanzas de Fabiola y le explic ms detalles sobre el acto fsico. Esta vez la muchacha de trece aos prest incluso ms atencin. Al final Pompeya se recost en el agua, deleitndose con el calor. Ya es suficiente para una maana dijo cerrando los ojos. Lvate. Jovina querr que ests disponible enseguida.

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A Fabiola se le aceler el corazn pero obedeci. Poco despus, Pompeya le hizo probarse de nuevo la tnica de lino. Dio vueltas a la chica delante de un espejo de bronce y luego le entrelaz varias flores en el pelo negro y abundante. Necesitas una pizca de perfume. Se sac una ampolla de cristal diminuta del vestido y se la tendi a Fabiola. ste es lo suficientemente sutil. Fabiola se acerc el frasco a la nariz. Me encanta. Agua de rosas. La vende un griego en el mercado. Pronto te llevar all. Aplcate un poquito en el cuello y en las manos. Fabiola obedeci y disfrut de la delicada fragancia. Vale su peso en oro! Lo siento! Se haba puesto una gran cantidad sin siquiera pensarlo. No lo sientas. Puedes venir a socorrerme cuando necesite ayuda dijo Pompeya de todo corazn. Es hora de conocer a los clientes. Jovina se estar impacientando. Fabiola respir hondo. No tena ningn sentido prorrogar lo inevitable. Sigui a Pompeya pasillo abajo con la cabeza bien alta.

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8 Por poco
Roma, 56 a. C.
Tarquinius lanz una moneda de cobre al dueo del puesto y se dio media vuelta mientras iba arrancando trocitos de corteza de una hogaza de pan pequea. El medioda ya haba pasado y el etrusco no haba comido desde el amanecer. Aunque el estmago le peda ms, el pan recin hecho lo sostendra hasta ms tarde. Tarquinius tena otras cosas en que pensar aparte del hambre. Encontrar a Caelius. Slo llevaba una semana en la ciudad y se senta frustrado por no haber encontrado ni rastro de su ex amo. Daba la impresin de que nadie saba nada de un noble pelirrojo de mediana edad y mal carcter. Los sacrificios diarios de Tarquinius haban resultado igual de intiles para revelar el paradero de Caelius. De vez en cuando era normal que hubiera enigmas en el arte de la aruspicina y ya se haba acostumbrado a ello. Falto de orientacin, tendra que conformarse con patear las bulliciosas calles. El Foro era un lugar tan bueno como cualquier otro para esperar y observar. Era el espacio abierto ms importante de la ciudad y estaba atestado de ciudadanos desde el alba hasta el atardecer, todos los das. All se encontraba el Senado, el centro de la democracia que haba asumido el control de Italia tras machacar la civilizacin etrusca. En la baslica haba hilera tras hilera de locales en los que innumerables abogados, escribas, comerciantes y banqueros ofrecan sus servicios. El ambiente se llenaba de gritos y llamadas para ver quin se llevaba a la clientela. Lisiados y mutilados sostenan pocillos esperando recibir limosna al lado de prestamistas sentados junto a mesas llenas de monedas. Los rollos de pergamino que tenan a los pies detallaba la lista de desventurados que tenan en su poder. Detrs de ellos merodeaban hombres armados de aspecto duro: eran las fuerzas de seguridad que les servan tanto para protegerse de los robos como para cobrar a los morosos. Tarquinius se acab la hogaza y se abri camino entre la muchedumbre en direccin a los escalones del templo de Castor. Era un buen punto de observacin. Constantemente escudriaba los rostros de los transentes. El arspice era experto en ser discreto, precisamente lo que quera. Y si alguien se fijaba en l, su aspecto resultaba de lo ms normal: un joven

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menudo de pelo largo y rubio vestido con la tpica tnica romana hasta el muslo y unas sandalias resistentes que le protegan los pies polvorientos. Llevaba el morral al hombro con unas pocas prendas de ropa y el lituo con cabeza de oro. El etrusco ocultaba con una capa el hacha de guerra que llevaba a la espalda. Haca ya tiempo que Tarquinius se haba dado cuenta de que llamaba la atencin, precisamente lo que no quera. En la bolsita que llevaba colgada al cuello con una cinta de cuero guardaba sus dos posesiones ms valiosas: el mapa antiguo y el rub. El arspice se meti la mano bajo la tnica y frot la enorme joya distradamente, gesto reconfortante que sola hacer cuando estaba pensando. A los pies de los imponentes escalones tallados que conducan al santuario haba un grupo de adivinos vestidos con los caractersticos gorros de pico romo y largas tnicas. Era fcil encontrarlos por toda Roma alimentando las supersticiones y los deseos de la gente. Era habitual que Tarquinius acabara sentado cerca de aquellos hombres, en parte para rerse de sus afirmaciones fraudulentas y en parte porque le reconfortaba ver practicar un arte que l raras veces ejerca en pblico. Si se encontraba lo suficientemente cerca, era capaz de realizar adivinaciones a partir de los sacrificios de los farsantes, costumbre que lo diverta sobremanera. El etrusco record la ltima vez que haba visto a su mentor, haca catorce aos. Por increble que pareciera, Olenus haba estado en paz con su destino, satisfecho de haber podido transmitir sus conocimientos. A Tarquinius le haba resultado mucho ms duro y haba estado batallando contra sus emociones camino del latifundio, abrumado por el peso del hgado y los dems objetos. Su amor y respeto por Olenus era lo nico que haba evitado que Tarquinius trepara otra vez por la montaa para enfrentarse a Rufus Caelius y a los legionarios. Pero se hubiese equivocado de haberlo hecho. Una de las piedras angulares de las enseanzas del viejo arspice era que cada hombre es dueo de su propio destino. Tarquinius saba ahora que aquella experiencia haba formado parte de la ltima leccin de Olenus. El hecho de regresar al cabo de dos das a preparar una pira funeraria para el hombre al que haba querido como un padre le haba cambiado para siempre. Le haba convencido completamente de cumplir los deseos de Olenus al pie de la letra. Era el ltimo arspice etrusco. Cuando haba regresado afligido a la montaa por ltima vez, Tarquinius haba arrancado el rub de la empuadura de la antigua espada y enterrado el arma y el hgado en un huerto cercano a la villa de Caelius. En parte era porque prefera luchar con un hacha de guerra etrusca y en parte porque la hermosa hoja hubiese llamado demasiado la atencin. Estaba convencido de que Olenus lo habra comprendido. Desde entonces llevaba la piedra preciosa en contacto con el corazn.

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Abatido, llen un morral y se despidi de su madre sabiendo que no la volvera a ver. Cuando le mencion que Olenus le haba predicho que seguira ese camino, Fulvia comprendi al instante lo que significaba; mientras tanto su padre yaca ah cerca, sumido en un sopor etlico. El joven bes a Sergius en la frente y le susurr al odo: Los etruscos no caeremos en el olvido. La silueta dormida se dio media vuelta con una sonrisa en los labios. Aquello anim a Tarquinius mientras recorra el camino polvoriento que conduca a la calzada ms cercana. Roma le pareci un buen punto de partida y se dirigi hacia el sur. Tarquinius nunca haba visitado la capital y le impresionaron los enormes edificios. Inmediatamente se sinti atrado por el gran templo de Jpiter, de donde vio a los sacerdotes salir de una lectura de los libros etruscos. El joven arspice se puso hecho una furia al ver a los augures romanos interpretando el significado de los vientos y las nubes de ese da. Y se haban equivocado. Los libros sagrados robados de las ciudades etruscas estaban en manos de charlatanes. Se le pas por la cabeza robar los libri, pero no hubiera servido de mucho. Adonde llevarlos? Ya haban hecho copias que guardaban en otros lugares y, si lo pillaban, los lictores lo meteran en un saco y lo tiraran al Tber. Al final le bast con una semana en la ciudad. El etrusco no haba entablado amistad con nadie y el alojamiento era sucio y caro. Un tanto perdido, Tarquinius se encamin al sur por la Va Apia. A quince kilmetros de la ciudad, se detuvo junto a un pozo que haba al borde del camino para calmar la sed. Un grupo de legionarios descansaba bajo unos rboles, con las jabalinas y los escudos apilados al lado. Era habitual ver a soldados en los caminos, marchando para reunirse con sus unidades, enviados para realizar labores de ingeniera o dirigindose a la guerra. A pesar de las enseanzas recibidas, a Tarquinius le segua costando no odiar su mera existencia y lo que representaban. Legionarios como aqullos haban machacado a los etruscos siglos antes. Pero ocult bien sus emociones cuando se apoy en un tronco grueso mientras coma un poco de pan con queso. Al ver la complexin fibrosa de Tarquinius y el hacha que se haba descolgado de la espalda, el centurin se le acerc y le pregunt si quera alistarse. Roma siempre buscaba hombres capaces de luchar. El etrusco acept con una sonrisa. Alistarse a la fuerza que haba causado el sometimiento de su pueblo le pareci lo ms natural del mundo. Lo haba estado esperando. Despus de dos meses de dura instruccin, las legiones llevaron a Tarquinius a Asia Menor y a la tercera guerra entre Roma y Mitrdates, el rey del Ponto. Ah llevaba luchando tres aos el general Lculo, antigua mano derecha de Sila. Cuando lleg el arspice, Lculo ya haba derrotado al rey Mitrdates y le haba obligado a retirarse a la vecina Armenia, donde se lama las heridas bajo la proteccin de su gobernante, Tigranes.

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Mitrdates segua siendo un hombre libre. Y tal como Roma saba por anteriores experiencias amargas, aquello significaba que el conflicto no haba terminado. Rechazando todas las ofertas de amistad, Tigranes se haba negado a entregar a Mitrdates, lo cual lo converta en un blanco legtimo a ojos del general. Sin vacilar, Lculo llev a Tarquinius y sus legiones a Armenia. La batalla se declar cerca de Tigranocerta, la capital. Aunque los superaban en nmero con creces, Lculo haba aplastado a las fuerzas armenias en la que fue una de las victorias ms asombrosas de la historia de la Repblica. Mataron a decenas de miles de enemigos. Tarquinius destac en la lucha y ayud a cambiar el flanco enemigo en una etapa crucial de la batalla. Aunque utilizaba el gladius romano cuando estaba en formacin, el joven soldado lo cambiaba por el hacha de guerra cuando persegua a los armenios en el campo de batalla. Los legionarios que estaban cerca observaban sobrecogidos cmo la hoja de hierro lanzaba destellos en el aire y cortaba a los hombres por la mitad. La recompensa de Tarquinius fue ser ascendido a tesserarius, el oficial subalterno encargado de la guardia en cada centuria. Sonri al recordarlo. En cuanto el centurin de Tarquinius se hubo dado cuenta de que el nuevo tesserarius saba redactar las complicadas listas de turnos por s solo, le endos una gran cantidad de tareas burocrticas. Al cabo de poco tiempo, Tarquinius se dedicaba a pedir suministros, calcular la paga de los hombres y encargar pertrechos nuevos. Mientras tanto, Mitrdates volvi a escapar. Regres al Ponto y form nuevos ejrcitos con los que derrot a las fuerzas romanas locales. Empantanado en Armenia, donde luchaba en una guerra de guerrillas, Lculo fue incapaz de reaccionar. Para colmo de males, se produjo un motn entre sus propias tropas, que para entonces ya llevaban seis largos aos de campaa con l. Al igual que todos los legionarios, haban soportado una dura disciplina y peligros constantes a cambio de muy poca paga. Durante otro largo y fro invierno en las tiendas de campaa, corrieron rumores del tratamiento generoso que haban recibido los veteranos de Pompeyo. A pesar de los esfuerzos de Tarquinius y de los otros oficiales, se propagaron por las legiones. Un joven patricio arrogante y descontento llamado Clodio Pulcro aviv el descontento. Era cuado de Lculo, y a Tarquinius le haba cado mal desde el principio. Lculo mand a frer esprragos a su pariente problemtico y arrastr a su ejrcito amotinado al Ponto por la fuerza, pero ya no fue capaz de confiar en los hombres en un combate contra Mitrdates. Si bien quedaba muy poca resistencia verdadera en la zona, la victoria conseguida no era completa. En situaciones como aqulla, Roma era despiadada. Pompeyo Magno fue enviado inmediatamente al rescate con la mayor fuerza jams vista en el este. Tarquinius fue testigo, junto con el resto de los soldados, de que Pompeyo, en cuanto lleg, despoj a Lculo

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tanto del mando como de sus legiones y lo redujo a mero ciudadano. Fue un final degradante para un general capaz. Pompeyo barri rpidamente los ltimos focos de resistencia y oblig a Mitrdates a retirarse a las colinas, acabado. Armenia se convirti en una nueva provincia romana y Tigranes, en un mero rey subordinado. La paz volvi a reinar en Asia Menor y el astuto Pompeyo se llev todo el mrito. Para entonces, Tarquinius llevaba cuatro aos en las legiones. Le haba sorprendido descubrir que la vida militar encajaba con l. La camaradera, los distintos idiomas y culturas, e incluso las peleas, le parecan mucho ms interesantes que su anterior vida en el latifundio. O eso crea. Desde que se haba alistado, haba evitado las escasas ocasiones de realizar adivinaciones que se le haban presentado, e incluso haba decidido no analizar los patrones meteorolgicos. Al comienzo le haba parecido que lo haca para pasar desapercibido pero, al final, Tarquinius se haba dado cuenta de que todo aquello era un intento de olvidar su dolor, de fingir que Olenus no se haba marchado para siempre. Tal revelacin haba hecho que el etrusco desertara del ejrcito, decidido a redescubrirse. Marcharse de una unidad sin permiso era un crimen castigado con la muerte que converta automticamente a Tarquinius en prfugo. Aquello no le preocupaba. Siempre y cuando no llamara la atencin, el arspice saba que poda ir prcticamente a cualquier sitio sin que lo descubrieran. Su desaparicin causara muy poco alboroto: no haba sido ms que otro soldado de la tropa de las legiones romanas. Y as fue como Tarquinius visit los templos de la cercana Lidia para encontrar vnculos con los rasenna, su pueblo. Encontr poco ms que algn santuario a Tinia y unas cuantas tumbas semiderruidas. Aquello bastaba para demostrar que los etruscos haban vivido all, pero no indicaba su procedencia exacta. Como era incapaz de alejarse del Mediterrneo, el joven arspice viaj a Rodas y se encontr con el gran filsofo Posidonio, cuya opinin sobre la hegemona de Roma le haba interesado muchsimo. Luego visit el norte de frica y las ruinas de Cartago, luego Hispania y la Galia. Intentaba siempre evitar los campamentos militares y los hombres que los habitaban. Roma enviaba a sus soldados a todo el mundo conocido e incluso en enclaves de lo ms remoto exista una posibilidad, por pequea que fuera, de que alguien supiera que era desertor. Poco importaba dnde apoyaba la cabeza, Tarquinius se senta acechado todas las noches por las imgenes de su antiguo amo Caelius. Al final Roma te reclama. El deseo de venganza. Olenus haba estado en lo cierto. Ms de una dcada despus de haberse marchado de Italia, Tarquinius regres con una obsesin: represalia. Tena que vengar la muerte de su mentor.

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Absorto en sus pensamientos, Tarquinius no oy la voz hasta que la tuvo prcticamente encima. Dejad paso! grit un guardaespaldas enorme que preceda a una litera imponente con la que cargaban cuatro esclavos musculosos. Cualquiera que fuera demasiado lento para su gusto reciba golpes de bastn en los hombros. Dejad paso a Craso, vencedor de Espartaco! Pensaba que haba sido Pompeyo brome un hombre que estaba cerca. Quienes le oyeron empezaron a rerse divertidos. Era de todos sabido que Craso segua enfadado por el modo como su rival Pompeyo le haba robado el mrito de aplastar la rebelin de esclavos acaecida haca quince aos. Desenfundando el gladius con el ceo fruncido, el guardaespaldas se dio la vuelta para ver quin haba hecho aquel comentario insolente. Acostumbrado a gritar insultos, el ciudadano agach la cabeza y pas desapercibido entre la muchedumbre. Aunque la voz del pueblo de Roma se tena muy poco en cuenta para las decisiones que se tomaban en su nombre, ste tena la libertad de expresar sus opiniones. Los polticos tenan que soportar esas pullas y las pintadas mal escritas que solan verse en las paredes de los edificios pblicos o en sus propias casas. Raras veces pillaban a los autores. El guarda descarg su ira dndole un golpe en la espalda al golfillo que tena ms cerca. El sonoro grito que profiri le hizo esbozar una sonrisa amarga. Tarquinius observ fascinado cmo la litera se detena al pie de los escalones. Ah estaba el hombre que haba pagado una fortuna a Caelius por la informacin sobre el hgado de bronce y la espada de Tarquino. Por tanto, era el responsable indirecto de la muerte de Olenus. Las personas que rodeaban al etrusco tambin estiraron el cuello para ver. Craso era uno de los nobles ms prominentes de Roma y, si bien no gozaba de tanta popularidad como Pompeyo, era tan rico que, por lo menos, todo el mundo lo admiraba. O lo envidiaba. El guardaespaldas levant la cortina de la litera para indicar a su amo que haban llegado. Pas un momento antes de que bajara un hombre bajito de pelo cano y vestido con una elegante toga. Se qued de pie para saludar brevemente a la multitud mientras calibraba el estado de nimo general con una mirada penetrante. El reconocimiento pblico era importante para quienes deseaban ocupar altos cargos. Y Craso quera ocuparlos. Era de todos sabido. El dominio que l, Pompeyo y Julio Csar tenan de las riendas del poder era cada vez mayor. Si bien la rivalidad entre los componentes del triunvirato no trascenda, por la ciudad corran constantes rumores. Pareca que cada uno de ellos deseaba el poder absoluto. A prcticamente cualquier precio.

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Pueblo de Roma empez a decir Craso para lograr un efecto dramtico, he venido al templo del gran Castor para pedir su bendicin. Se oy un suspiro de expectacin. Deseo que el gran jinete me haga una seal anunci Craso. Un sello de aprobacin divina. Esper. Tarquinius mir a su alrededor y vio que la tensin se reflejaba en el rostro de los hombres. Craso est aprendiendo a manipular a las masas, pens. Para qu, seor? Era el hombre que haba hecho la broma sobre Pompeyo. Incluso l quera saber por qu Craso haba ido a rendir homenaje al dios. Satisfecho con la pregunta, Craso se frot la nariz aquilina. Para tener una seal de que obtendr una gran gloria para Roma! Se oyeron vtores al instante. Como gobernador de Siria, expandir las fronteras de la Repblica hacia el este afirm Craso con audacia. Aplastar a los salvajes que se burlan de nosotros, que amenazan nuestra cultura civilizada! Los rugidos de aprobacin llenaron el ambiente. Se trataba de un tema redundante. Si Roma consideraba que estaba en peligro, entonces, ay de quienes eran considerados responsables de ello! Cartago, la potencia ms importante del Mediterrneo durante una poca, haba osado declarar la guerra a la Repblica haca dos siglos. Haban hecho falta tres largas contiendas, pero al final las legiones haban dejado las ciudades cartaginesas reducidas a cenizas. A Tarquinius no le quedaba ms remedio que respetar la arrogancia ocasional de incluso los ciudadanos ms humildes. No teman a nada. Y si bien la mayora no comprenda por qu Craso anhelaba el liderazgo de Siria, la idea de la gloria militar atraa a todos. Daba igual que no hubieran insultado a la Repblica ni matado a sus enviados en el este. Los romanos respetaban la guerra de forma instintiva. Desde tiempos inmemoriales, sus hombres haban librado guerras cada ao y regresado a las granjas en otoo. Y cuando regrese continu Craso, duplicar la distribucin de cereales! Aquello produjo una respuesta incluso mejor. Gracias a la cada en picado del precio de los productos agrcolas, la mayora de la poblacin se haba quedado sin tierras y dependa de los donativos de comida y dinero para sobrevivir. La cantidad de cereales permitida entonces no bastaba

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para mantener a una familia durante un ao, y toda promesa de incrementarla sera recibida con agrado. Craso sonri satisfecho y subi los escalones que conducan a la entrada mientras los gritos se elevaban a su espalda. Un sacerdote servil le aguardaba en lo alto para acompaarle al interior. Los murmullos emocionados de la muchedumbre comentando lo que acababa de presenciar fueron reemplazando el clamor. Tarquinius comprendi a la perfeccin lo que pasaba. La visita al templo estaba planificada. Era el momento de mximo bullicio en el Foro. Si Craso hubiera deseado rezar en privado, le habra bastado con llegar unas horas antes o despus. Obviamente iba a por todas en su lucha por el poder. Deseoso de emular los xitos militares de sus rivales, Craso estaba empezando a mostrar las cartas. Tarquinius alz los ojos al cielo y los achic para mitigar la luz cegadora del sol. Una ligera brisa. Pocas nubes. El aire cambiara pronto y traera lluvias. Craso viajar hacia el este con un ejrcito pens. A Partia y ms all. Y yo ir con l. Tarquinius! Estaba tan poco acostumbrado a or su nombre que el arspice tard unos instantes en reaccionar. Tesserarius! exclam la misma voz. Tarquinius se envar y enseguida centr la mirada en una silueta conocida que se abra paso entre los curiosos. El hombre, sin afeitar, tena unos treinta y cinco aos, era de estatura mediana y llevaba el pelo rapado al estilo militar. La tnica manchada de vino no acababa de ocultar los msculos fibrosos de los brazos y las piernas, mientras que la daga corta que llevaba en el cinturn identificaba al recin llegado como soldado. El etrusco se dio media vuelta pero el otro ya le haba sujetado con fuerza el brazo izquierdo. Te has olvidado de tus viejos camaradas? coment el hombre con desprecio. Tarquinius se volvi hacia l fingiendo sorpresa. Legionario Marcus Gallo dijo tranquilamente, maldiciendo su decisin de intentar pasar desapercibido, pues significaba que tena el pual en el morral, fuera de su alcance. Te han echado ya del ejrcito por borracho? Gallo hizo una mueca. Estoy de permiso oficial. Chusma de desertor susurr. Te acuerdas de lo que hacen a los hombres como t? Estoy seguro de que al centurin le encantara hacer una demostracin. Mir a su alrededor con ojos somnolientos buscando a sus compaeros de juerga.

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No se los vea por ningn sitio, todava. Pero con tanta gente alrededor, la acusacin enseguida haba llamado la atencin. A Tarquinius se le aceler el corazn. Respir hondo y pidi el perdn de los dioses. El etrusco tena pocas opciones. Gallo le sujetaba el brazo con la fuerza de un torno. Si no haca nada, al atardecer lo habran crucificado para dar ejemplo. Loco borracho! exclam Tarquinius con una sonrisa de oreja a oreja . Has olvidado que te salv ese pellejo tan duro que tienes en el Ponto? La respuesta rpida y ocurrente era exactamente lo que necesitaba. Las risas sustituyeron los ceos fruncidos y buena parte de quienes los rodeaban apartaron la mirada. Gallo lo mir enojado y abri la boca para refutar el comentario de Tarquinius. Antes de que pudiera articular palabra, el arspice se le acerc ms y le quit la daga con la mano derecha. Fingiendo que se abrazaban como viejos amigos, Tarquinius le clav el pual entre las costillas, directo al corazn. Al legionario se le desorbitaron los ojos de la sorpresa y abri la boca como un pez fuera del agua. Tarquinius le bes en la mejilla mientras Gallo le soltaba el brazo, lo cual le permiti aguantar erguido al hombre herido de muerte con el brazo izquierdo. Entre tanta gente, nadie vio lo ocurrido. Lo siento susurr, aunque sus palabras cayeron en odos sordos. Las facciones de Gallo se relajaron y un reguero de saliva le cay de los labios. El arspice retorci la daga para rematarlo. La multitud estall en una carcajada cuando un tomate maduro vol por los aires y le dio al guardaespaldas de Craso en plena cara. Le sigui una lluvia de fruta roja. Dispuesto a vengarse, el golfillo amoratado haba regresado con un montn de refuerzos. La banda de nios sucios y harapientos gritaba de alegra mientras lanzaba tomates robados al guardaespaldas, que los maldijo y blandi la espada. Los nios esquivaban con facilidad sus amagos. Los hombres sonrean y sealaban, intentando animar a ambos bandos. Nadie prestaba ya atencin a los dos soldados. Fue la oportunidad perfecta para Tarquinius. Dej suavemente a Gallo en el suelo y lo coloc boca abajo para que la mancha roja del pecho no resultara visible. A continuacin, se mezcl entre la gente y fue directo a la calle ms cercana que sala del Foro. A dos docenas de pasos ya no se le distinguira desde los escalones del templo. Aunque alguien se diera cuenta, no podran apresarlo. Pero del encuentro fortuito con Gallo se haba librado por los pelos. No deba repetirse. Tarquinius se intern en un callejn, se quit la capa ensangrentada y envolvi el hacha con ella. Tendra que ser incluso ms cauteloso; a partir de entonces, aquella arma tan distintiva se quedara en

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sus aposentos. Nadie deba sospechar quin era el etrusco ni por qu estaba en Roma. El olor a carne de cerdo asada de un puesto cercano inund el olfato de Tarquinius y el estmago le respondi con un gruido. El arspice meti la mano en el portamonedas mientras se acercaba al tentador aroma. Esboz una sonrisa. Parta. Olenus haba estado en lo cierto una vez ms.

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9 Lentulus
Escuela de gladiadores Ludus Magnus, 56 a. C.
A Romulus le pareca un tanto peligroso meterse en el catre estando Lentulus a escasos metros de distancia, pero no tena otro sitio adonde ir. El ludus estaba lleno de hombres duros y ninguno de ellos le haba ofrecido proteccin tras la pelea. Ni siquiera Cotta. Solt un juramento. Probablemente Memor esperara que la pelea se zanjara aquella noche con un pual clavado discretamente entre las costillas de uno de los dos. No era as como Romulus quera terminar la discusin, pero el godo no era de fiar. Como no saba muy bien qu hacer, se entretuvo en el patio iluminado por las estrellas hasta mucho despus de que otros luchadores volvieran a las celdas. Varias manchas oscuras en la arena seguan marcando el lugar en el que haba muerto Flavus. Romulus se estremeci. Haba sido muy fcil apualar al murmillo, pero empezaba a asimilar la atrocidad de haber matado a un hombre. Ya era un gladiador de verdad. Ha sido la primera vez? Romulus se volvi sobresaltado y vio a Brennus asomado a la puerta. S. Hizo una pausa antes de que las palabras le salieran a borbotones. Di una oportunidad a Flavus. Le dije que soltara a Astoria pero no se lo tom en serio. Ese cabrn mereca morir. A diferencia de muchos hombres a los que conocers. De todos modos tendrs que matarlos, o acabars muerto t. Romulus observ la gran mancha de sangre y se imagin herido y tendido en la arena. Flavus se haba desangrado en unos pocos minutos de agona. Tena remordimientos. El murmillo no le haba hecho nada a l directamente. Entonces record el ofrecimiento de Flavus a los otros gladiadores. Queran violar a Astoria musit. El galo frunci el ceo.

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Por eso le has apualado?

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En parte. En el rostro del joven haba culpabilidad e ira a partes iguales. Tendra que habrselo contado a Brennus antes de llegar a esto, pens. Brennus pareca confundido, y por eso le explic de qu haba ido alardeando Lentulus por ah. El fornido luchador se qued visiblemente satisfecho. Nadie ms ha intentado ayudar, verdad? Romulus neg con la cabeza. De todos modos, ojal hubiera sido Gemellus. Quin? El comerciante que me vendi. El cabrn tambin vendi a mi hermana a un burdel. Slo los dioses saben qu le ha hecho a mi madre. Los ojos de Brennus se ensombrecieron al recordar ciertas cosas. La vida puede llegar a ser muy pero que muy dura. Le tendi una mano gigantesca. Me alegro de que te cargaras a Flavus. Romulus se la estrech. Ahora slo hay que encargarse de Lentulus. No tienes de qu preocuparte dijo Brennus en tono conspirador. Te llamas Romulus, verdad? S. Buen nombre. Matar se va haciendo ms fcil? pregunt Romulus, ligeramente atemorizado. En cierto modo s. Brennus ri sardnico. Yo intento no preocuparme por ello. Lucho. Mato rpido. Zanjo el asunto. Romulus descubri que el galo le caa bien, aunque detect verdadera tristeza en su voz. A pesar de ser famoso por el temor que infunda, Brennus pareca un hombre honorable. Necesitas un sitio donde dormir? Asinti. A m tampoco me gustara cerrar los ojos con ese cabroncete cerca. Brennus indic a Romulus que entrara en su celda. Duerme aqu, en el suelo. No es demasiado cmodo pero nadie te cortar el pescuezo. Romulus observ el patio a oscuras con inquietud. No estaba seguro de qu hacer.

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Es lo mnimo que puedo ofrecerte. Brennus le hizo una sea. Ayudaste a salvar a mi mujer. Romulus no tena ms opciones, aparte de regresar a su propio catre. Se encogi de hombros y entr picado por la curiosidad en los aposentos de Brennus. En el suelo ya no haba cadveres; haban llevado a los murmillones al depsito como si fueran piezas de carne. Astoria estaba muy ocupada con un cubo de agua y un trapo, pero todava quedaban algunas salpicaduras de sangre. La habitacin era sencilla y tena muy pocos muebles. En un extremo haba una cama bastante grande y un par de alfombras de lana al lado. En una mesa de madera desvencijada haba restos de pan y de carne. A los pies del catre haba dos soportes con ms armas de las que Romulus crea posible que un hombre fuera capaz de tener. Haba escudos y lanzas apoyados de cualquier manera contra la pared y otros objetos desperdigados. Era el recinto donde viva un gladiador famoso. Cuando entr, Astoria le sonri. Gracias otra vez, Romulus. No ha sido nada. Romulus inclin la cabeza un tanto azorado. Ha sido mucho ms que eso. El hombre me estaba pinchando en el cuello con un pual. Romulus sonri al recordar tanto la visin del esplndido cuerpo desnudo de Astoria como el pual de Flavus. Has hecho bien. Brennus seal la alfombra ms gruesa con la mano vendada. Sintate. Luego podemos prepararte algo menos provisional. No creo que vayas a volver a ocupar una celda con otros luchadores en breve. Astoria le tendi un pedazo de pan y una loncha gruesa de carne de buey. Brennus se acerc a una muela que haba en un rincn y se puso a afilar una lanza larga con movimientos hbiles. Romulus le observaba. Haba pocos gladiadores en el ludus que utilizaran una similar. Por qu usas eso? Es la hoja de mi gente. Brennus alz orgulloso la larga lanza de hierro. Y no existe mejor arma en el mundo! Apunt con ella a Romulus. Tiene mayor alcance que esas navajas que usis vosotros los romanos. Pero est claro que se necesita fuerza para blandira bien. Romulus se sonroj y baj la mirada al suelo. Todava no era suficientemente fuerte para luchar con la espada. Todava no has luchado de verdad, no? No.

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Te he visto entrenar con el palus. No se te da mal. Para Romulus era motivo de orgullo que Brennus se hubiera fijado en l. El galo endureci el tono de voz. Pero Lentulus te descuartizar si no te andas con cuidado. Entonces, qu debo hacer? Era todo odos. Le he visto luchar en otras ocasiones. Ese godo es un chulo le advirti Brennus. Se abalanzar sobre ti. Intentar asestarte un golpe asesino con fuerza bruta. Tendrs que repelerle el tiempo suficiente para poder herirle. Ech una mirada al filo de la hoja para detectar imperfecciones. As Lentulus te dar espacio. Y tiempo para pensar. Romulus iba comiendo pensativo la carne y el pan. Cotta era un buen maestro, pero algunos hombres del ludus decan que enseaba tcnicas viejas y anticuadas. Si bien la envergadura y fuerza de Brennus resultaban decisivas para su habilidad en la lucha, el galo tambin era experto en armas. Quizs aprendiera algo que pudiera salvarle la vida ms adelante. Gurdate ese cuchillo de caza en el cinturn. Te ser til si hay un cuerpo a cuerpo y la situacin se pone fea. Brennus imit la accin de apualar. Has sabido dar a Flavus una estocada mortal. Eso me lo ense Cotta. Ese libio es un buen hombre. Recuerda lo que te ha enseado. Nunca hay que olvidar las nociones bsicas. Nociones bsicas? Protgete con el escudo. Lanza una estocada. Retrocede. Brennus sonri. Sigo recordndolo cada vez que lucho. Pero yo te he visto dar media vuelta y atacar algunas veces. Slo cuando s cmo se mueve el contrincante. Brennus se dio un golpecito en la cabeza. Y piensa. Se tarda un poco en tomarle la medida al enemigo. Hasta ese momento, ms vale ir a lo seguro. Es lo que har, Brennus. Romulus le escuch un buen rato mientras el galo se explayaba sobre tcnicas de lucha y le enseaba movimientos nuevos. Era impresionante verle empuar una espada. En la arena tienes que luchar de acuerdo con las normas de los gladiadores. Mir fijamente a Romulus. Eso es lo que dice Cotta, verdad? El joven luchador asinti. Eso est bien si se trata de un combate ordinario por puntos. Pero cuando es a muerte... Brennus hizo una pausa. Haz lo que haga falta.

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Qu quieres decir?

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Lnzale arena a la cara. El galo arrastr una sandalia robusta por el suelo. Dale un cabezazo con el borde del casco. Romulus se qued boquiabierto. Dale una patada en los huevos si puedes. Eso no est bien. Brennus mir a Romulus con expresin astuta. Crees que Lentulus dudar si caes en la arena? Romulus neg con la cabeza. La lucha en la arena no se rige por lo que est bien o est mal declar el galo con tristeza. Se rige por una sola cosa: la supervivencia. Tu vida o la del otro! Mata o te matarn. Las opciones eran inequvocas. Romulus debera dormir intervino Astoria. De lo contrario estar demasiado cansado para luchar contra ese hijo de perra. Haz caso siempre de lo que te diga tu mujer. Bes a Astoria en la mejilla. Y cundo me escuchas t? repuso ella, acaricindole el brazo. Romulus se alegr de tumbarse en la alfombra, tapado con una manta de lana. Los otros dos no tardaron en acostarse en la cama de al lado y el galo empez a roncar enseguida. En circunstancias normales, el ruido hubiese impedido dormir a Romulus, pero la tensin que lo atenazaba haba cedido y slo le quedaba el agotamiento. Cerr los ojos y se dej invadir por el sueo. Por la maana los dioses decidiran quin iba a morir: si l o Lentulus. Brennus despert a Romulus mucho antes del alba. Todava estaba oscuro pero Astoria avivaba el fuego de un pequeo brasero. Antes de una lucha es importante estirar los msculos. Brennus le hizo hacer una serie de ejercicios hasta que se qued satisfecho. Astoria los observaba mientras se desentumecan. Cuando hubieron terminado, les seal unos cuencos de gachas humeantes. Sentaos a comer. Gracias, pero no tengo hambre. Come. Por lo menos unas cuantas cucharadas. Me entrarn nuseas.

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Falta ms de una hora para el amanecer y entonces tendrs hambre. Brennus se sent y devor la generosa racin que Astoria le haba servido. No es bueno luchar con el estmago vaco. Romulus hizo el esfuerzo de comerse la avena cocida. Le sorprendi que supiera mucho mejor que la bazofia salida de las cocinas del ludus. Tiene miel. Astoria le haba visto la expresin. Comieron en silencio. El galo se limpi la boca, se acerc a los soportes donde estaban las armas y eligi una espada corta. Prueba sta a ver si te va bien de tamao dijo. Es un poco pequea para m pero a ti debera servirte. Romulus empu el gladius y admir el diseo sencillo de la empuadura metlica y el filo letal de la hoja recta. Calibr el peso con la mano. La noto bien. Toma esto tambin. Brennus le ofreci un bonito escudo circular revestido de cuero rojo oscuro. Romulus desliz el brazo izquierdo por los asideros y se agach, atisbando por encima del borde de hierro con la espada preparada. stos son de mucha mejor calidad que los que me deja utilizar Cotta. Pagu mucho dinero por ellos. Las armas de calidad no decepcionan. Es ms pesado de lo que parece. Brennus sonri. Mira la parte inferior. Romulus alz el escudo. El metal est afilado como una cuchilla! Puedes cortarle el brazo o la pierna a un hombre con l. O partirle el casco. Como hice ayer con Narcissus. La historia de esa lucha ya haba circulado por el ludus y aumentado la fama del galo todava ms. Muchos decan que no exista ningn gladiador en Italia capaz de vencer a Brennus. El tonto podra estar vivo todava si no hubiera intentado apualarme al final dijo entristecido el grandulln. Y si yo no hubiera matado a Flavus, Astoria habra muerto. No hay clemencia en el ludus convino Brennus, as que es mejor que siempre tengas preparada una pequea sorpresa. Y nunca des por

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supuesto que la lucha ha terminado hasta que le hayas cortado el cuello al otro. O que Caronte le parta el crneo. Matar a Lentulus. Romulus se sorprendi de hablar con tanta firmeza. Brennus le dio una palmadita en el hombro. Qu me dices de tus muequeras y tus canilleras? Todava deben de estar en tu celda. No las quiero. Sin ellas me muevo ms rpido. El respeto se reflej en los ojos de Brennus. Conoc un hombre que deca lo mismo dijo con voz queda. Los rayos del sol que empezaban a filtrarse por la ventana iluminaban el suelo. Salgamos. Ya casi es la hora. Que los dioses te protejan, Romulus le dese Astoria. El galo sali primero seguido de Romulus a tan slo un paso. El patio ya estaba lleno de gladiadores que exhalaron un suspiro colectivo cuando la pareja apareci en el fro ambiente matutino. Brennus se dio la vuelta enseguida. No hagas caso de lo que digan le susurr a Romulus al odo. Algunos intentarn asustarte, otros atormentarte para que respondas. No te desconcentres. Piensa slo en Lentulus y en la lucha. El combate se celebrara en la zona reservada para el entrenamiento con armas de verdad. Mientras caminaban, Romulus se fij en lo anchas que Brennus tena las espaldas. Oy un montn de comentarios despectivos. Lentulus te destripar como a un pez! Ya es hora de que luches como un hombre en lugar de apualar por la espalda! Cabrn asesino! Un murmillo que haba sido amigo de Flavus escupi en el suelo delante de l. Tena la mano preparada en la empuadura de un pual curvo. Daba la impresin de que el hombre pretenda algo ms, pero Sextus dio un paso adelante con el hacha levantada. Djalo. Pronto vers si Lentulus es capaz de vengar a los muertos. El murmillo retrocedi, amilanado por el scissores y el arma de doble filo.

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Era difcil no asustarse bajo las miradas asesinas de tantos hombres adultos. Romulus se oblig a inhalar lentamente para oxigenarse bien el pecho. Era una tcnica que Juba le haba enseado. Dej salir el aire poco a poco y not el efecto de inmediato. Lleg al cuadriltero ms tranquilo, siguiendo a Brennus, que se abra paso entre los gladiadores agolpados contra las cuerdas. Todo el mundo estaba ansioso por presenciar el combate. Unos cuantos luchadores le alentaron y Romulus se anim. Lentulus no era demasiado apreciado. Su contrincante ya se encontraba en la esquina opuesta, aflojando los hombros musculosos. Voy a descuartizarte, hijo de perra le gru. Romulus no le hizo ni caso y sigui respirando profundamente. Brennus levant la cuerda para que pasara por debajo. Dejad de tocaros los huevos! Los dems tenemos que entrenarnos bien! Memor se coloc enfadado en el centro de la arena recin rastrillada y observ a los dos jvenes luchadores. Sus arqueros estaban situados detrs, con las flechas preparadas en los arcos tensos. Sextus se situ al lado del lanista con el hacha preparada. La luz del sol arrancaba destellos al metal, muy afilado. Romulus se pregunt con cierto pavor cul sera el objetivo que Memor tena en mente para el scissores. Sin cascos. Quiero que acabis rpido. Yo no lo necesito. Romulus sonri al godo, que se haba embutido en l tantas protecciones como era posible. Lentulus obedeci a regaadientes, pero segua teniendo el brazo derecho lleno tiras de cuero. El godo llevaba unas canilleras de bronce y su escudo era mayor del que solan llevar los secutores. Por el contrario, la nica defensa de Romulus era el escudo de Brennus. Recuerda lo que te he dicho musit el galo. Replelo un rato. Luego haz lo que tengas que hacer. Romulus slo tuvo tiempo de asentir antes de que el lanista los mirara a los dos. Empezad! Memor se apart enseguida para situarse en un lugar seguro. Tal como Brennus haba predicho, Lentulus se abalanz sobre l. Romulus alz el escudo y se apart para evitar quedar contra las cuerdas. Pero el godo no le atac con la espada sino que golpe a Romulus en el pecho con el enorme escudo. El golpe le hizo caer en la arena caliente. El aire le sali rpidamente de los pulmones. Desesperado, intent alcanzar con el pual las piernas del secutar pero la hoja resbal en las canilleras.

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Lentulus se agach y le quit el gladius de la mano con el pie. Impediste que me follara a esa zorra nubia. Sus ojos eran dos pozos negros, inclementes. As que ahora voy a destriparte. Tampoco se te hubiera levantado. Romulus palp la empuadura de la daga y la sac. Slo tendra una oportunidad. Su enemigo se ech atrs para embestirle y Romulus actu con celeridad. Levant el pual, se lo clav al godo en el pie con todas sus fuerzas y dej clavada la sandalia de cuero en el suelo. Lentulus aull de dolor y eso permiti a Romulus levantarse sin problemas. Segua llevando el escudo en el brazo, pero la espada de Brennus estaba muy cerca del secutor. Lentulus, apoyado en una rodilla, segua gritando de dolor. Romulus se par a pensar qu hacer. Al final el godo sac el pual con un gemido y lo lanz fuera de la zona acordonada. Se puso de pie con dificultad porque la herida le sangraba con profusin. No tienes gladius. Ni daga. Lentulus alz el arma acercndose ms a Romulus con cautela. Dejaba un reguero de sangre a cada paso. Romulus mir la espada sabiendo que tena que recuperarla lo antes posible. De lo contrario no podra matar a Lentulus. Los dos hombres pasaron unos instantes girando en crculos mientras los animaban a gritos. Memor los miraba enfurecido desde un lateral. Pasara lo que pasara, perdera a un gladiador que le haba costado un buen dinero. Brennus observaba concentrado y con la mandbula apretada. El godo recelaba de atacar. Romulus aguardaba la posibilidad de recuperar el gladius pero, cada vez que se le acercaba, Lentulus se interpona en su camino. Acabad de una vez! Memor estaba perdiendo la paciencia. Si no, os envo a Sextus. El pequeo scissores sonri de oreja a oreja y levant el hacha. Lentulus endureci la expresin y avanz decidido. El espaol atacara al luchador ms dbil del cuadriltero. Tena que actuar rpido. Sin saber muy bien qu hacer a continuacin, Romulus se arriesg a lanzar una mirada rpida a Brennus. El galo le indic un movimiento con el brazo escudado y record. El joven permiti que Lentulus se le acercara y se prepar para el aluvin de golpes. Te partir los dos brazos y las dos piernas lo amenaz Lentulus jadeando, antes de destriparte. Qu tal el pie? Parece que te duele.

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El godo descarg la espada contra la cabeza de Romulus. Era difcil protegerse porque le tembl el brazo por la fuerza del golpe. Pero el escudo de Brennus aguant bien. Retrocedi un paso arrastrando los pies y oblig a Lentulus a utilizar el pie herido de forma instintiva. El secutor lo maldijo y lo sigui, e incluso alcanz a hacerle un corte lateral. Romulus volvi a repelerle, pero el impacto le dej el brazo entumecido. Lentulus cambi de tctica bruscamente y le intent apualar directamente en el pecho. Romulus tuvo el tiempo justo de esquivar la pualada. A continuacin, el astuto godo le dio un buen empujn que le hizo caer al suelo por segunda vez. Desesperado por acabar la lucha, Lentulus blandi la espada en el aire. Romulus hizo lo nico que poda hacer. Le asest un puetazo en el pie herido. No fue un golpe muy fuerte pero no haca falta que lo fuera. Lentulus grit agnicamente, incapaz de asestarle el golpe de gracia. Romulus rod por el suelo y se levant jadeando. A Lentulus le caan las lgrimas por la cara mientras se balanceaba delante de Romulus, que no poda perder ni un segundo. Aprovech la ocasin y corri directamente hacia el godo con el escudo levantado, como si lo empujara con el hombro. Lentulus se prepar. En el ltimo momento, Romulus descarg el borde afilado con todas sus fuerzas, como si fuera una guadaa. Le cort los cinco dedos del pie derecho a Lentulus. El godo gritaba desesperado. La sangre le manaba a chorros. Romulus corri a recoger el gladius mientras Lentulus caa sobre una rodilla y se agarraba el pie en un esfuerzo vano por detener la hemorragia. Pareca aturdido y tena la mirada fija en los muones. Los espectadores, que haban guardado silencio durante un rato, empezaron a gritar consignas. Ro-mu-lus! Ro-mu-lus! Romulus toc con la punta de la espada el mentn de Lentulus. Por qu te mezclaste con esos murmillones? dijo. Aunque a Romulus no le caa bien el godo, le pareca abominable acabar la lucha de ese modo. Pero Memor haba dictaminado que uno de los dos deba morir, e iba a ser l. Lentulus se solt el pie. La sangre fresca brot enseguida de las heridas abiertas. Si el cirujano no le atenda rpidamente, el godo se desplomara conmocionado. No puedo ponerme de pie dijo con la voz tensa por el dolor. Y nunca ms podr volver a luchar.

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Acaba con l! oy Romulus que gritaba Sextus. Los de ms secundaron el grito. Salvo Brennus, cuyo rostro reflejaba una mezcla de orgullo y tristeza. Romulus es como Brac pens. Una buena persona. Y no quiere matar a un hombre desarmado. Brac tampoco lo hubiese querido. El galo cerr los ojos. Para el lanista slo haba un resultado vlido. El patio se inund de un ruido que recreaba el ambiente claustrofbico de la arena. Romulus vio que Memor asenta con la cabeza. Haba llegado el momento. Con el corazn a cien por hora y la adrenalina corrindole por las venas, el joven se acerc. Contra todo pronstico, haba ganado un combate entre gladiadores. Romulus no quera ejecutar a Lentulus pero el consejo de Brennus resonaba en su cabeza. Mata o te matarn. De todos modos sigui contenindose, ajeno a los rugidos de los luchadores. Como si de un sueo se tratara, vio que el godo le embesta torpemente con un pual corto que haba ocultado bajo la muequera de cuero. Romulus estaba demasiado cerca para detener la estocada pero consigui desviarla de la arteria de la ingle con el escudo de Brennus. Eso le salv la vida. Romulus se tambale hacia atrs con la visin borrosa y la daga clavada hasta el fondo en el muslo derecho. Enseando los dientes, el secutor intent derribarlo acercndose a l lo suficiente para acabar el combate. Al cabo de unos instantes, todos se quedaron conmocionados. Empujando el escudo hacia abajo, Romulus golpe la mueca de Lentulus con el borde afilado hasta hacerle sangre. El godo solt un juramento y se apart. Romulus no esper ms. Se inclin hacia delante y le clav el pual en el cuello de forma que le entr por un lado y le sali por el otro, seccionndole las arterias principales. La sangre rojo brillante le roci el brazo. Lentulus tena el fondo de la boca y la garganta llenos de sangre. Agarrando el hierro en vano, mir a Romulus a los ojos. El godo pareca ms sorprendido que otra cosa. Intent hablar pero no poda. Al joven le embarg la angustia. Ro-mu-lus! Ro-mu-lus! Era consciente de que los cnticos haban aumentado de volumen. Mata o te matarn, pens con determinacin

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mientras extraa el gladius retorcindolo. Lentulus cay boca abajo en la arena con un golpe suave y no se volvi a mover. De repente el dolor le abrum. Romulus se tambale mirando la empuadura que le sobresala de la pierna. Solt la espada y el escudo y se dispuso a arrancarse la hoja. Para! Brennus estaba a su lado. Romulus se vino abajo en brazos de Brennus. El enorme gladiador lo dej con cuidado en el suelo. He perdido la concentracin dijo con un hilo de voz; empezaba a notar la conmocin. Llamad al cirujano! Oa las palabras a travs de una especie de bruma. Romulus ya no poda enfocar la vista porque le daba vueltas la cabeza. Notaba en el muslo agnicas oleadas de dolor. Tena que hacer un esfuerzo sobrehumano para no gritar. Me voy a morir? Te pondrs bien. Brennus le sujet la mano con una fuerza tremenda. Bien hecho, muchacho. El ltimo recuerdo de Romulus fue el grito de su amigo exigiendo la presencia del cirujano griego. Cuando Romulus abri los ojos, lo primero que vio fue la voluptuosa silueta de Astoria inclinada sobre el brasero. Un aroma intenso le inund la nariz y se movi inquieto bajo las mantas. Tengo hambre. Consigui incorporarse sobre un codo. Qu hora es? Primera hora de la tarde... del da siguiente. Has dormido casi un da y medio respondi Astoria. Cmo te encuentras? Estoy vivo. Romulus se llev la mano al muslo derecho y not un grueso vendaje. Hizo una mueca. Me duele la pierna. La herida era profunda. El griego te dio mandrgora para combatir el dolor. Astoria se acerc a la cama improvisada con un cuenco entre las manos. Es hora de que tomes un poco ms, Dio un sorbito e hizo una mueca. Sabe fatal. Pero te doler menos. Bebe. Romulus obedeci y se bebi el lquido amargo. Estaba demasiado dbil para hacer cualquier otra cosa. Ahora tmbate y descansa.

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Es muy grave?

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Lentulus no te pill la arteria por los pelos. Los dioses te estaban protegiendo. Sonri. Dionysus cort la hemorragia y te cosi el msculo. Cundo puedo empezar a entrenar otra vez? Astoria puso los ojos en blanco. Romulus intent volver a hablar, pero notaba la lengua pesada y torpe. La mandrgora empezaba a hacerle efecto. Dentro de unos diez das. Brennus entr ruidosamente en la habitacin con el torso sudoroso. Pero slo ejercicios suaves! Romulus notaba que le pesaban los prpados. Al cabo de unos instantes se durmi. Lo que est claro es que no podemos dejarlo en el hospital declar Brennus. Figulus o uno de los otros le cortaran el cuello. Bien. Pues necesitas un amigo que te cubra las espaldas. El galo suspir. Haca aos que no confiaba en nadie. Pero Komulus le recordaba mucho a Brac. El recuerdo, que segua vivo, le apesadumbr. No tienes ojos en la nuca le rega ella. Ni tampoco puedes matar a diez hombres a la vez. Brennus ensombreci el semblante cuando record el pueblo en llamas. La muerte de Brac. La captura. Aquel da mat a ms de diez legionarios. No bast. Estara bien contar con alguien de confianza cavil. Antes has dicho que Romulus es buen luchador. Brennus se frot el mentn con aire pensativo. Y no a todos agrad que matara a los murmillones. Figulus y Gallus han estado hablando con muchos otros. La nubia estaba inquieta. Probablemente estn planeando matarte, amor mo. Nadie del ludus se atrevera a tocarme un pelo. Intent disimular que estaba preocupado y le dio una palmadita en el brazo. Un hombre solo no, pero..., y si se alan? repuso ella. Corres peligro! Lo s acab reconociendo el galo. Y Romulus parece buena persona. De todos modos, quiero que le cuidemos hasta que sea capaz de andar. Astoria, aliviada, le dio un beso.

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Entonces veremos si Romulus quiere luchar con Brennus. La pareja cumpli su palabra. Durante los diez das siguientes cuidaron a Romulus mejor de lo que lo haban cuidado jams desde que era muy pequeo. Al tercer da, el joven luchador pudo sacar las dos piernas de la cama y ponerse en pie sin ayuda. Dos das despus, ya daba cortos paseos por el exterior apoyndose en una muleta que le haba hecho Brennus. El galo le acompaaba dndole nimos. No parecen muy contentos. Romulus seal a Figulus y a Gallus, que los miraban con amargura desde el otro lado del patio. Brennus escupi. Y pues? Romulus no respondi de inmediato. Los dos luchadores eran enemigos temibles. Figulus, un tracio veterano, era fuerte como un toro y tena ms de diez victorias en combates individuales en su haber. Gallus era bajito, robusto y cojeaba, pero su habilidad con la red y el tridente era legendaria en el ludus. Habr que matarlos tambin a los dos declar Romulus con la mayor bravuconera de la que era capaz. As se habla, joven amigo! Pero no ests a la altura de ninguno de ellos. Brennus despleg una amplia sonrisa. Todava. Dentro de un par o tres de aos, quiz. Eso es mucho tiempo si quieren matarme ahora. S que lo es. El galo hizo una pausa para pensar. Por tanto, propongo que nos aliemos. Que cuidemos el uno del otro. Que yo te cuide a ti? Romulus abri y cerr la boca. Pero si slo tengo catorce aos. Y dos muertos en tu haber. Y uno en un combate justo. A Brennus le brillaban los ojos. Eres una gran promesa, jovencito. Algn da sers un gran luchador. Ser un gran honor. Entre mi gente, una amistad as no se entabla a la ligera. El rostro del galo reflejaba la emocin del momento. Si hace falta, luchamos a muerte el uno por el otro. Nos convertimos en hermanos hasta que uno o los dos muramos. Apret la mandbula. Ests dispuesto a ello? Romulus se lo pens, consciente de que aquel gesto significaba mucho para Brennus. Para l tambin. En su vida anterior, Juba era el nico hombre en el que haba confiado. Asinti mientras respiraba hondo.

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Brennus le tendi un brazo musculoso y los dos se sujetaron con firmeza. Romulus mir de hito en hito a Brennus y el galo sonri satisfecho. La primera leccin ser ensearte a matar rpido. Lentulus estuvo a punto de vencerte al final. Estaba tan emocionado por ganar... Exacto. Te desconcentraste. Brennus le dio un suave puetazo en el pecho. Ten siempre presente lo que podra hacer un enemigo a continuacin. Romulus mir a Figulus y Gallus. A juzgar por la cara que ponan, a ninguno de los dos agradaba tal muestra de amistad. Para empezar tenemos que vigilar a esos dos constantemente. Tendremos que matarlos, tarde o temprano declar Brennus encogindose de hombros. Olvdate de esos capullos por ahora. Necesitamos un buen bao! El galo advirti la mirada inquisitiva de Romulus. Memor cedi, me deja volver a usar las termas dijo con una sonrisa . El agua caliente te relajar la pierna. Luego el unctor podr dedicarse a reblandecerte el tejido que est cicatrizando. Romulus fue cojeando por el patio con el brazo apoyado en el hombro de Brennus. Por primera vez desde que haba perdido a Juba y su familia, el joven luchador sinti que tena un amigo en quien confiar. Con los ojos cerrados. Era una sensacin agradable.

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10 Brutus
Burdel el Lupanar, Roma, 56 a. C.
Fabiola se ech a temblar al or la llamada de Jovina. Haban transcurrido dos das en el Lupanar sin que ningn cliente aceptara pagar un precio tan elevado por su virginidad. Varios hombres mayores haban mirado con lascivia a la preciosa muchacha y uno incluso haba empezado a manosearle los pechos hasta que Jovina haba intervenido. Para alivio de Fabiola, ninguno haba puesto sobre la mesa el dinero que solicitaba. Era ltima hora de la maana del tercer da y Fabiola haba estado esperando nerviosa en una pequea antesala situada junto a la recepcin. Haba pasado all los dos das anteriores. Las paredes estaban llenas de imgenes pornogrficas. Por lo menos la mitad de las posturas parecan fsicamente imposibles. Pompeya le haba enseado las tcnicas bsicas de la mayora, pero a Fabiola se le encoga el estmago si pensaba en practicarlas. Su experiencia sexual se reduca a haber dado un beso a un joven esclavo en casa del comerciante. Cntrate. Convirtete en la mejor. Acurdate de Gemellus. Acurdate de Romulus. En los bancos adosados a las paredes de la estancia haba ms de media docena de prostitutas engalanadas. El olor a perfume era intenso. Las mujeres rean entre s era otro da de trabajo mientras Fabiola estaba sola sentada en un rincn. Aunque nadie haba sido desagradable, Fabiola echaba mucho de menos a Pompeya. La pelirroja estaba ocupada con un cliente habitual que pagaba bien, un senador de mediana edad a quien le gustaba vestirse con la ropa interior de ella. Cuando los clientes llegaban y hacan saber sus preferencias a la madama, Jovina llamaba a las chicas adecuadas por su nombre. Las prostitutas elegidas salan para ser evaluadas y escogidas a continuacin por quien se encaprichara de ellas. Fabiola era la nica virgen del Lupanar. Su espera haba sido solitaria. Pero haba conseguido mantener la calma y planear su futuro. Sal aqu!

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Rpido! susurr la nubia. No hagas esperar al cliente o Jovina se enfadar. Ya voy! Buena suerte! Recuerda lo que Pompeya te ha enseado. Provcale hasta que te suplique ms aconsej otra mujer. Agradecida por los nimos, Fabiola se levant y se alis el vestido. Llevaba la bonita tnica de lino blanco con el ribete prpura que Pompeya haba elegido para ella haca unos das. Fabiola camin hasta la puerta abierta y sali al suelo de mosaico. El corazn le palpitaba. Se oblig a respirar con tranquilidad tal como le haba enseado Pompeya, exhalando el aire muy lentamente. Ests guapsima! Jovina la estaba esperando con la cabeza ladeada. Tena una sonrisa alentadora dibujada en el rostro maquillado y arrugado. Al lado de la madama haba un hombre moreno de unos veinticinco aos, de aspecto agradable. Fabiola no lo haba visto nunca. Era de complexin normal, iba bien afeitado y tena el pelo castao corto. Vesta una tnica sencilla y elegante ceida en la cintura con un cinturn, lo cual lo identificaba como soldado. Del estrecho cinturn le sobresala la empuadura con piedras preciosas de una daga. Ms cerca! Fabiola obedeci y se mir con recato las suaves sandalias blancas de cuero. Por lo menos no es viejo. Mrame. El hombre habl con voz tranquila y grave. Fabiola levant la cabeza y le mir a los ojos azul claro. Eres toda una belleza, eh? Fabiola volvi a bajar la vista, incapaz de mirarlo fijamente. Quince mil sestercios? Una miseria por la virginidad de una chica como sta. Jovina hablaba con voz zalamera. Es mucho dinero. Cundo no han estado mis chicas a la altura del precio, Decimus Brutus? El sonri. Date la vuelta. Fabiola gir lentamente bajo su mirada escrutadora. Con el rabillo del ojo vio que Benignus estaba discretamente situado junto a la puerta delantera. As se senta ms segura durante la inspeccin.

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Muy bien.

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Fabiola not que se le revolva el estmago. Haba llegado el momento. Antes tendrs que firmar un pagar. Jovina corri al escritorio y desenroll un pergamino hbilmente. Aadi unos cuantos detalles rpidos con la destreza de quien lo ha hecho otras veces. Ya sabes que soy buen pagador. Por supuesto. Pero cuando Fabiola haya terminado, no estars en condiciones de firmar dijo Jovina con una risotada. Brutus se ri y tom el punzn. Ley el pergamino antes de estampar su firma en la parte inferior. La madama inclin inmediatamente una vela encendida de forma que la cera cayera al lado de la marca de Brutus. El sello tambin? Por todos los dioses! Seras un oficial de intendencia perfecto en las legiones, Jovina. No ests contenta hasta que se acaba todo el papeleo. Brutus estamp el sello que llevaba en el dedo sobre la cera caliente. Jovina sonrea de oreja a oreja. Ya sabes adonde ir, nena. Fabiola asinti, incapaz de articular palabra. Tom a Brutus de la mano y lo condujo por el pasillo poco iluminado. El soldado la sigui sin mediar palabra, lo cual la puso ms nerviosa. Las antorchas parpadeaban en los soportes de las paredes e iluminaban las hornacinas con estatuas de los dioses y las pequeas ofrendas. Al pasar junto a la figura de Afrodita, Fabiola le dedic una oracin. Condujo a Brutus al primer dormitorio y cerr la puerta. La habitacin estaba decorada con gusto y contaba con una cama ancha y una jofaina de mrmol. De las paredes colgaban unas cortinas de tela gruesa. Unos pequeos quemadores de aceite proporcionaban luz y el aroma intenso del incienso llenaba el ambiente. A un lado haba mesas llenas de comida y vino. Nunca se sabe. Quiz quiera comer entre polvo y polvo haba bromeado Pompeya con anterioridad cuando le haba explicado qu hacer. Las instrucciones haban sido bien claras. Asegrate de que el cliente quede satisfecho. Es lo nico que importa! Fabiola se volvi y mir a Brutus, que la observaba detenidamente. Desea el seor que le lave? Vengo de las termas.

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Ligeramente aliviada, Fabiola se le acerc y le recorri un brazo musculoso con las yemas de los dedos. Brutus estaba en forma, lo cual facilitaba mucho el trabajo. Deje que le desnude dijo, con una confianza que la sorprendi. Le hizo una sea con actitud seductora y lo llev a la cama. La colcha de seda bordada estaba cubierta de ptalos de rosa. Docilosa se enorgulleca del trabajo bien hecho. Fabiola tir de la hebilla del cinturn. Le cost desabrocharlo. Se dio cuenta de que estaba apresurndose y record el consejo de Pompeya de hacerlo todo poco a poco. Consigui desabrochar el cinturn y lo dej caer al suelo. Le quit la tnica a Brutus y lo empuj suavemente hacia atrs para que cayera encima de la cama. El noble se tumb deleitndose con la experiencia. Fabiola se arrodill para desatarle las cintas de cuero de las cligas. La suela de las sandalias estaba guarnecida de clavos, caracterstica inequvocamente militar, lo cual era una seal clara de que Brutus no era soldado por obligacin. Sirve usted en el ejrcito, seor? Soy oficial del Estado Mayor de Csar se enorgulleci Brutus. Estoy de permiso despus de servir en la Galia. Por lo menos dos meses, gracias a los dioses. Se pas una mano por los ojos. Me alegro de volver a la civilizacin. Fabiola subi a la cama y empez a acariciarlo de la cabeza a los pies. El suspiraba de placer mientras le masajeaba los msculos y se los presionaba hasta relajarlos. Cierre los ojos. Descanse, seor. Brutus pareca encantado de obedecer. Fabiola cambi de ritmo y le describi suaves crculos con ambas manos muy lentamente alrededor del pecho y el vientre y la parte superior de los muslos. Segn Pompeya, aqulla era una de las partes ms importantes de la seduccin. Al cabo de un rato, Fabiola se concentr en el licium, el taparrabos de lino que llevaban todos los nobles. Poco a poco fue incluyndolo en cada crculo mientras continuaba acariciando al oficial por todo el cuerpo. Tales agasajos tuvieron xito y la excitacin de Brutus se puso de manifiesto bajo el licium. Gimi cuando Fabiola dedic ms atenciones a su miembro erecto. La joven prostituta no se precipit. Brutus no tard en retorcerse al tiempo que dejaba escapar breves gemidos entre los labios. Al final le liber la ereccin de la ropa interior. Mientras le frotaba arriba y abajo con una mano, Fabiola mir fijamente a Brutus. Tena los ojos cerrados pero, a juzgar por su respuesta, lo estaba haciendo bien.

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Pensando ms en el consejo de Pompeya que en lo que estaba haciendo realmente, Fabiola se llev el miembro a la boca. Hizo que la experiencia fuera duradera, tal como le haba insistido la pelirroja. Al final, incapaz de soportar ms tanta provocacin, Brutus sujet la cabeza de Fabiola y empuj en un arrebato de lujuria. Ms tarde, Brutus se qued profundamente dormido y ella se puso a observar cmo le suba y bajaba el pecho. El oficial era bastante apuesto a su manera. Fabiola se alegraba de que no fuera un hombre horrible y gordo como Gemellus. Una primera experiencia sexual con alguien as hubiera sido demasiado parecida al sufrimiento que soportaba su madre. Tambin se alegraba de que Brutus fuera compaero de Julio Csar. Como todos los habitantes de Roma, Fabiola haba odo hablar del ambicioso ex cnsul que se haba marchado de repente a la Galia, dispuesto a conquistar un nuevo territorio para la Repblica y hacerse un nombre. Conseguir que Brutus se convirtiera en cliente habitual poda ser un buen comienzo. Cuando Brutus se despert, vio que Fabiola le estaba observando. Ha estado muy bien, chica. Ha sido un placer, seor. Le acarici el pecho. Hace ms de seis meses que no estoy con una mujer. Brutus le gui la mano hacia abajo. Por qu no te quitas ese vestido? Obedeci, un tanto cohibida. Sorprendentemente, cuando Brutus tumb a Fabiola en la cama, empez a acariciarle todo el cuerpo y la penetr al cabo de unos instantes con una delicadeza que ella no se esperaba. El dolor fue agudo pero soportable y desapareci rpidamente. A Fabiola le pareci bastante fcil aferrarse a Brutus mientras la embesta una y otra vez con impaciencia. Ella gimi con fuerza y le agarr de las nalgas con ambos pies para sujetarlo. Brutus grit extasiado cuando alcanz el orgasmo. Acto seguido, se relaj en los brazos de Fabiola sonriendo satisfecho. Ella se tumb agarrada al hombre que la haba desvirgado. La sbana estaba manchada de sangre, prueba clara de ello. Fabiola saba lo que la vida en el Lupanar conllevara, pero no haba alcanzado a comprender cmo sera el sexo. Se alegraba de que la espera hubiera terminado. Ms tarde llev a Brutus a las termas. Asumiendo el papel de esclava, Fabiola lo lav y lo masaje frotndole la piel con aceite aromtico. Cuando hubo enfundado al oficial en una tnica limpia, regresaron al dormitorio. Ah excit tanto a Brutus que volvi a poseerla.

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Por todos los dioses, eres insaciable! Usted hace que sea as, seor.

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Qu mentirosa! dijo Brutus mientras se vesta. Le toc la mejilla. De todos modos, me alegro de que lo digas. Y es un placer ver a una mujer tan hermosa. Las putas galas o son viejas o estn plagadas de enfermedades. Qudese en Roma, seor. Parpade con coquetera. Venga a verme todos los das. Me encantara repuso con una sonrisa. Pero no puedo permitrmelo! Te visitar cuando pueda. Me satisfaces. Cmo dices que te llamas? Fabiola, seor. Brutus extrajo un ureo del monedero y lo dej encima de la mesa. Es para ti. No dejes que esa vieja arpa le ponga las manos encima. Fabiola cogi la moneda de oro y la sujet con fuerza. Le esperar dijo. Brutus le acarici uno de los pequeos pechos antes de dejarla sola. Al cabo de unos momentos Jovina contemplaba risuea la sbana ensangrentada. El hecho de que llegara tan rpido hizo pensar a Fabiola que haba estado esperando al otro lado de la puerta. La madama se frot emocionada las manos arrugadas. Brutus tena cara de satisfecho! Incluso ha dicho que el precio haba valido la pena. Bien hecho, nena. Usted y Pompeya me han enseado qu hacer. Ensear no es lo mismo que poner en prctica replic Jovina. Deja igual de satisfechos a todos los clientes y llegars lejos. Fabiola asinti. No haba tenido la posibilidad de oponerse al hecho de ser vendida pero estaba decidida a aprovechar al mximo su nueva situacin. Si se converta en la mejor prostituta del Lupanar conseguira el poder y la influencia que anhelaba. No iba a ser una prostituta ms del burdel. Necesitaba conseguir muchas cosas y tener a los hombres a sus pies era el nico mtodo del que dispona. Liberar a su madre de Gemellus era su misin ms apremiante, aunque fuera casi imposible. El comerciante nunca vendera a Velvinna si saba que su hija estaba de por medio. Pero quiz consiguiera que un cliente comprara otra esclava, como favor para Fabiola. Y luego estaba Romulus, vendido a la trampa mortal que era la arena. Tena que encontrar la manera de rescatar a su hermano antes de que le hicieran dao. O lo mataran. La voz de Jovina la devolvi a la realidad.

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No tiene sentido que fantasees sobre Brutus. Con un cliente satisfecho el Lupanar no va a ninguna parte le espet. Lvate y presntate en la recepcin dentro de media hora con un vestido limpio. Fabiola esboz una sonrisa forzada. Sin soltar la propina, se visti y dej a la madama llamando a Docilosa para que limpiara la cama. La actitud segura que haba mostrado con Brutus le hizo buena falta ms tarde. El siguiente cliente de Fabiola fue un senador sudoroso de rostro enrojecido a quien no le cost demasiado aceptar el precio. Fabiola dio otra vez buena muestra de su capacidad para satisfacerle fingiendo un orgasmo desaforado con el anciano. No aparecieron ms clientes y por fin Fabiola tuvo ocasin de charlar con Pompeya. Uno de los oficiales de Csar? Los dioses deben de estar de buenas. Mi primer cliente era viejo y sucio. La pelirroja hizo una mueca. He tenido que lavarle durante varias horas para quitarle el olor! Brutus me ha dado un ureo. Pompeya asinti en seal de aprobacin. Volver a visitarte? Eso creo. Fabiola dud un instante. Dentro de dos meses volver a la Galia. Es tiempo de sobra! T crees? Haz que su siguiente visita sea incluso ms inolvidable susurr Pompeya y se quedar prendado de ti. Los hombres son as. Brutus vendr corriendo cada vez que est en Roma. Fabiola la escuchaba atentamente. Dicen que Csar es una estrella en ascenso. As que lo mismo le pasar a Brutus. Pompeya le dedic un guio pcaro. Que no se te olvide. No lo olvidar respondi Fabiola, encantada de haber tenido una buena corazonada. Decidi hacer todo lo posible para ganarse el cario del joven noble, eso si volva como haba prometido. Gemellus regres del Lupanar con un humor de perros. Jovina haba sido ms lista que l y se senta herido en su orgullo. Para colmo de la vergenza, el comerciante haba sido expulsado en pblico del burdel por segunda vez. La idea de visitar a la madama con una joya para regalarle y engatusarla para conseguir un porcentaje de las ganancias de Fabiola le haba parecido justa. Al fin y al cabo, la mocosa la estaba haciendo de oro. El plan no poda haber ido peor.

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Jovina haba aceptado el regalo enseguida e incluso le haba servido un vino aceptable. Haban charlado educadamente sobre el estado de la Repblica y la economa antes de que Gemellus sacara el tema de Fabiola. Jovina haba adoptado una actitud cautelosa en cuanto se mencion a la chica. Le haban entrado una especie de nuseas y, trastornado, haba cometido el error de exigir inmediatamente un porcentaje de las ganancias de Fabiola. Dio la impresin de que las dotes de negociante adquiridas a lo largo de dos dcadas se evaporaban de la noche a la maana. Jovina se haba negado en redondo y Gemellus haba perdido los estribos. Acosado por todas partes por los acreedores, no haba perdonado a la madama que le privara de miles de sestercios. Gemellus ni siquiera se haba dado el gusto de intentar estrangular a Jovina. Antes de que pudiera ponerle las manos encima, el inmenso portero se haba vuelto a materializar como por arte de magia. Benignus haba levantado al comerciante en volandas del asiento y lo haba llevado hasta la puerta. El coloso le haba sujetado los brazos mientras Vettius le propinaba dos puetazos en el plexo solar que lo haban dejado sin resuello. Al cabo de un momento sala disparado por la puerta e iba a parar de morros a una pila de boigas de mua frescas. La prxima vez les dir que te corten las pelotas! haba gritado Jovina. El escndalo no haba tardado en conocerse en toda la ciudad. Era cuestin de tiempo que los enemigos de Gemellus se enteraran de su desgracia pblica. La mala reputacin del comerciante entre varios miembros influyentes de los bajos fondos financieros de Roma empeorara todava ms. Los intentos desesperados que haba hecho para tener contentos a los prestamistas le estaban saliendo mal. Gemellus haba conseguido aplacar a Craso, su mayor acreedor, pero varios griegos del Foro haban amenazado con romperle las piernas si no cumpla los abusivos pagos semanales. Si quera financiar la expedicin del bestiario, Gemellus tendra que vender la casa del Aventino o incluso su amada villa de Pompeya. Eso le puso todava de peor humor. Recorri enojado los pasillos con el suelo de piedra que conducan a la habitacin que Romulus y Fabiola haban compartido con su madre. Abri de golpe la endeble puerta de madera y se encontr a Velvinna en un viejo catre, sollozando en la almohada. Zorra intil. Por qu no ests en la cocina? Estoy enferma, mi amo. Gemellus sinti asco. El otrora lustroso pelo de Velvinna estaba sucio. El bello rostro por el que haba bebido los vientos estaba marcado de arrugas de preocupacin y tristeza. Aunque slo tena treinta aos, Velvinna aparentaba diez ms.

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Levntate y trabaja!

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Mis hijos, amo. Dnde estn mis queridos mellizos? Gemellus frunci los labios. Estaba harto de que Velvinna le hiciera continuamente la misma pregunta. Daba igual la de veces que la violaba. El comerciante se le acerc enfadado y la agarr del pelo. Ni siquiera tuvo la satisfaccin de que gimoteara. Con un poco de suerte el chico estar muerto le espet. Pero con la zorrilla no me ha ido tan bien. Est ganando una fortuna para su nueva duea en el burdel. Velvinna lo mir con apata. Era ms de lo que poda soportar. Mteme, amo. No me queda nada por lo que seguir viviendo. Gemellus se ech a rer. La idea de que tuviera un motivo para existir era de lo ms graciosa. Ella le perteneca, poda venderla o incluso matarla sin consecuencias legales. El hecho de que Velvinna se preocupara por Romulus y Fabiola resultaba completamente irrelevante. Mejor consigo unos cientos de sestercios por ti. En las minas de sal aceptan a cualquier criatura que respire declar. Tendra que haberlo hecho el mismo da que vend a los mocosos. Ahora vuelve al trabajo. Y si no lo hago? El comerciante se llev tal sorpresa que la solt. He perdido todo lo que consideraba sagrado. Mi virginidad. Mi cuerpo. Hasta mis hijos. No me queda nada. Por primera vez en su vida, el rostro de Velvinna no trasluca miedo. Vndame a las minas. Estate preparada al amanecer! orden Gemellus con bravuconera, pues no saba muy bien qu decir a una esclava que peda una muerte segura. La disciplina severa y un entorno increblemente duro hacan que slo los hombres ms fuertes sobrevivieran unos cuantos aos extrayendo sal. Alguien tan dbil como Velvinna durara como mucho unas pocas semanas. Se dio la vuelta para marcharse. Un da llamarn a su puerta dijo ella en un tono amenazador. El comerciante levant una mano, pero algo le hizo contenerse. Romulus estar fuera. Y que los dioses le pillen confesado cuando descubra la suerte que he corrido. Gemellus recordaba con claridad la actitud retadora de Fabiola y el odio en la mirada de Romulus cuando lo haba dejado en el patio del Ludus Magnus. Quiz Velvinna estuviera en lo cierto. Aterrorizado, le propin tal bofetn que la cabeza le rebot en la pared. Cay al suelo y las nicas seales de vida fueron los movimientos superficiales del vestido rado.

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Contempl las piernas desnudas de Velvinna y not una punzada de deseo en la entrepierna. El comerciante se plante tomarla all mismo, en aquel preciso instante, pero la profeca le haba perturbado. Cerr la puerta con suavidad y se march. Por la maana llevara a Velvinna al mercado de esclavos. As se olvidara de ella y de los mellizos para siempre. Un da llamarn a su puerta.

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11 Profeca
Roma, invierno del 56 a. C.
Tarquinius estaba agachado junto a los escalones del gran templo de Jpiter, en la colina Capitolina. All se senta como en casa, en un lugar en el que seguan oyndose con fuerza los ecos de los rasenna. Adems, era un punto excelente desde donde observar las idas y venidas; para tomarle el pulso a la ciudad. Haca semanas que el etrusco acuda all todos los das. Aquel santuario, construido por su gente haca cientos de aos, era el lugar de culto ms importante de Roma. All haba actividad del amanecer al atardecer. Y dada la incertidumbre poltica reinante, el negocio iba mejor que nunca. El crudo fro no ahuyentaba a los devotos y el complejo estaba abarrotado y lleno de ruido. Los sacerdotes engredos caminaban con paso decidido, seguidos muy de cerca por sus jvenes aclitos; haba un grupo de lictores sentados que repasaban de arriba abajo a cualquiera que osara mirarlos. Los muchachos que haban subido la colina sin el permiso de sus padres contemplaban boquiabiertos la vista panormica de la metrpoli en crecimiento. Los ciudadanos de a pie entraban para murmurar sus peticiones, pedir ayuda para resolver sus problemas y maldecir a sus enemigos. Los dueos de los puestos vociferaban para intentar vender comida, vino y estatuas de Jpiter, as como gallinas y corderos para ofrecer en sacrificio. Haba encantadores de serpientes, prostitutas, malabaristas, carteristas; incluso un senador tratando de captar votos entre los devotos ms ricos. Todos ellos estaban all debido al deseo constante de la gente de conocer el futuro. Tarquinius sonri. A juzgar por la cantidad de timadores y estafadores que haba por ah, existan pocas posibilidades de obtener predicciones acertadas. Ocurra lo mismo en el exterior de todos los templos del mundo. En sus muchos aos de viajes, Tarquinius haba llegado a la conclusin de que quiz se haba encontrado con dos adivinos y augures genuinos. Slo uno era de Italia. Hizo una mueca de desdn. Era cierto que los romanos haban machacado todas las ciudades etruscas y usurpado toda su cultura, pero nunca haban llegado a dominar por completo el arte de la aruspicina, a diferencia de Olenus, que haba tenido una habilidad asombrosa para ver el futuro.

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Al final Roma te reclama. El deseo de venganza. Pero Caelius, el motivo por el que continuaba en la capital, estaba resultando sumamente difcil de encontrar. Como haca ya tiempo que haba gastado lo ltimo que le quedaba de su fortuna y los prestamistas se haban apoderado de su latifundio, el noble pelirrojo haba cambiado de profesin con la esperanza de recuperarse. A Tarquinius le haba asqueado enterarse de que Caelius se haba hecho tratante de esclavos, aprovechando la estela de destruccin que el ejrcito de Csar haba dejado en la Galia. A pesar de intentar adivinarlo con todas sus fuerzas, el etrusco haba sido incapaz de descubrir el paradero exacto de Caelius. As pues, haba esperado pacientemente en Roma durante casi un ao, aguardando el momento oportuno. Si segua buscando, las vsceras de los animales o el tiempo acabaran revelndole algo. Y as fue. El hombre que haba matado a Olenus regresara a la ciudad antes de finalizar aquel ao. Satisfecho con la idea, Tarquinius observ a los adivinos que tena cerca ejerciendo su oficio. Con los tpicos gorros de pico romo, los hombres estaban rodeados de grupos de suplicantes vidos y con el portamonedas abierto. El etrusco se apoy en los talones y escudri el rostro de los presentes. All estaban la mujer estril, desesperada por concebir un hijo; la madre preocupada de cuyo hijo legionario no tena noticias desde haca mucho tiempo; el jugador perseguido por los prestamistas; el plebeyo rico ansioso por ascender en la escala social; el amante desdeado vido de venganza. Sonri. Ninguno tena secretos para l. El corderito que haba trado bal y le hizo desviar la atencin de la muchedumbre. Apenas tena un mes y estaba sujeto con un cordel alrededor del cuello que llevaba atado a la mueca. El arspice alz la mirada y estudi el viento y las nubes del cielo. Haba llegado el momento de ver qu le deparara el futuro. A Roma. Tarquinius empu el pual corto y oscuro que utilizaba para los sacrificios y para luchar cuerpo a cuerpo. Rezando una oracin de agradecimiento por su vida, acerc al corderillo sujetndole la cabeza con la mano izquierda. Con un corte rpido del metal afilado, el joven animal se desplom al tiempo que la sangre brotaba de la herida abierta de su cuello. Dio unas cuantas patadas y se qued quieto. Tarquinius lo coloc panza arriba, le abri el abdomen y dej que los bucles del intestino delgado se desparramaran en la piedra fra. Al cabo de unos instantes, y como no vea nada interesante, le sac el hgado con manos expertas. Balancendolo con la izquierda, el arspice alz la vista al cielo una vez ms. Haba realizado adivinaciones infinidad de veces pero el ritual segua emocionndole. En catorce aos los resultados jams se haban repetido. Tarquinius nunca haba intentado adivinar por qu Olenus se haba asustado tanto en la lectura de la cueva. Poda suponer de qu se trataba.

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Una bandada de estorninos pas volando y entrecerr los ojos para calcular cuntos haba. Se acerca una poca conflictiva. En primavera. Tarquinius esper y se cont las pulsaciones para estimar la velocidad del viento, que arrastraba nubes oscuras. Amenazaba lluvia. Cruzar un gran ro. De Germania. Y Csar responder, para demostrar que quienes atacan a Roma nunca quedan impunes. Mucho ms al norte, el miembro ms joven del triunvirato estaba dejando huella. Resuelto a eclipsar tanto a Craso como a Pompeyo, Julio Csar haba machacado a las tribus de la Galia y de Blgica y se aseguraba de que el pblico romano recibiera regularmente noticias de sus victorias excepcionales. Pareca no estar dispuesto a dormirse en los laureles. Cuando le pareci que no haba nada ms que observar en el aire, Tarquinius baj la cabeza para estudiar atentamente el hgado. Lo que vio no le sorprendi. Era todo rutinario, al igual que haca muchos meses. No vea rastro de Caelius en Roma; el arisco casero de la buhardilla de un solo espacio que ocupaba encima de una posada morira pronto por culpa de una intoxicacin alimentaria; a consecuencia de la mala cosecha, el precio de su vino preferido aumentara considerablemente. La vescula biliar estaba ms vaca de lo normal, y cuando Tarquinius la presion con un dedo vio que no contena nada. Frunci el ceo y se inclin para verla mejor. Haba algo... un comerciante de algn tipo. Cunto cuesta un presagio? Sorprendido, Tarquinius alz la vista y se encontr ante un hombre gordo y bajito vestido con una tnica cara pero manchada de grasa. Era de mediana edad y tena la cara roja; una mueca desagradable le torca permanentemente los labios. En una mano llevaba una gallina rechoncha por las patas y en la otra una pequea nfora. Como hacan todos los ciudadanos preocupados por la seguridad en Roma, llevaba un pual colgado al hombro de una correa larga. Tarquinius no respondi enseguida. Desde el encuentro con Gallo, haba procurado evitar el contacto humano en la medida de lo posible. Acaso haba cometido un error matando al corderito? Lanz una mirada rpida al hgado. No. Se relaj. Por qu no consultas a alguno de los otros? Tarquinius seal a los adivinos que estaban cerca. El hombre solt un gruido burln. Son unos malditos mentirosos, verdad que s? Y yo no? Te he estado observando. No haces ningn esfuerzo por ejercer tu oficio. Seal el hgado del cordero. Y ests haciendo adivinaciones para ti. Eso significa que sabes lo que te traes entre manos.

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No suelo hacer sacrificios para desconocidos. Trabajas para algn cabrn patricio, eh? gru el gordo. Le lanz un insulto y se dio la vuelta para marcharse. Espera le dijo Tarquinius de repente. Eres comerciante? Puede ser. A ti qu ms te da? Cinco ureos. La voz de Tarquinius no daba pie a concesiones. El comerciante parpade. Era una cantidad abusiva para un augur pero, sin replicar, rebusc en un portamonedas deslucido. Toma dijo, tendindole las cinco monedas de oro. Ms vale que seas bueno. El etrusco se embols las monedas y le quit la gallina de las manos con cuidado. El animal lo mir con ojos atentos, sin saber que estaba a punto de morir. Cuntos aos tienes? pregunt. Cincuenta y uno. Y vives en...? En el Aventino. Tarquinius torci el gesto. Nombre? Gemellus. Porcius Gemellus. Por qu ests aqu? El gordo resopl. A ti qu te parece? Para saber qu va a depararme el dichoso futuro. Tarquinius se hizo a un lado, apartndose del cordero muerto. Sujet a la gallina contra los adoquines y enton una oracin de agradecimiento a Jpiter. Luego le cort el pescuezo al animal y observ cmo la sangre iba brotando y llenando los resquicios entre los adoquines. Flua hacia el oeste: la direccin en la que vivan los espritus malignos. No era un buen comienzo. Y bien? Sin responder, el arspice destrip el ave y dispuso las entraas ante ellos en el suelo. Gemellus observ en silencio, con la mandbula apretada. Tarquinius movi los labios mientras reflexionaba sobre el significado de lo que estaba viendo. No era de extraar que el comerciante deseara orientacin. Tom aire antes de empezar a hablar.

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Veo problemas en los negocios. Problemas financieros. A Gemellus no le sorprendi. Contina. Pero no tienes que preocuparte por tu mayor acreedor. Craso? pregunt el comerciante rpidamente. Por qu no? Ocupar un nuevo cargo en el este afirm Tarquinius. Y no volver ms. Ests seguro? Tarquinius asinti. Ese capullo va a morir en Siria! exclam Gemellus sin molestarse en disimular su alegra. Varios de los que estaban cerca le miraron cuando mencion el lugar. Era del dominio pblico que Craso codiciaba el cargo de gobernador de la provincia ms oriental de Roma. Yo no he dicho eso le corrigi el etrusco. He dicho que Craso nunca regresar a Roma. Ese idiota arrogante encontrar la muerte en Partia. Y yo ser testigo de ello. Me basta con eso. Gemellus despleg una amplia sonrisa. Algo ms? Tarquinius busc pinchando el hgado de la gallina. Aguas en movimiento. Olas? Una tormenta en el mar dictamin. El comerciante estaba confundido. Barcos llenos de bestias... Gemellus se qued paralizado. El arspice observaba los canales que formaba la sangre entre los adoquines. Que se hunden al cruzar el mar. Dos veces no! susurr Gemellus con voz temblorosa. No puede ser! Tarquinius se encogi de hombros. Yo slo te digo lo que veo. Vend mi villa para nada? Para nada? Gemellus se hundi como si el peso del mundo le hubiera cado sobre los hombros. Tampoco tendr dinero para pagar a los dichosos griegos. Dio un buen sorbo al nfora y se volvi para marcharse. Espera. El comerciante se par pero no se gir. Hay ms?

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Un da llamarn a tu puerta dijo Tarquinius. Gemellus se volvi rpidamente con el rostro contrado por el miedo. Quin ser? Tarquinius se concentr un instante. No est claro. Un hombre. Un soldado, quiz? Gemellus sac la daga y se acerc arrastrando los pies. Si mientes susurr, te cortar el pescuezo y dar tu cuerpo a los perros. Tarquinius se levant la capa y coloc la mano en la empuadura de un gladius desenvainado que llevaba para ocasiones como aqulla. Era fcil de disimular y llamaba menos la atencin que el hacha de guerra. A Gemellus le bast con ver el metal bruido. Escupi en el suelo y se march haciendo una seal contra los malos espritus. Tarquinius baj la mirada hacia la gallina muerta, pero no fue capaz de ver quin haba asustado tanto al comerciante. Volvi a encogerse de hombros. No se poda predecir todo con precisin.

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12 Amistad
Transcurridos nueve meses... El Ludus Magnus, Roma, finales de verano del ao 55 a. C.
Romulus se volvi de lado e intent hacerle un corte a Brennus en movimiento. El galo esquiv el golpe con cierta dificultad. Ests mejorando da tras da. Sonri. Adems eres fuerte. Romulus baj la espada, jadeando. Todava no soy capaz de vencerte. El gran guerrero sonri. Para eso te falta todava un poco. Ahora soy mejor luchador dijo Romulus a la defensiva. Cierto. Y ni siquiera has cumplido los quince. Quiero ser el mejor. Hacen falta muchos aos para convertirse en un gladiador de primera repuso el galo. Has avanzado mucho, Romulus, adems de sobrevivir a una herida grave. Ten paciencia. Eres valiente y fuerte, as que slo te falta ms experiencia. Romulus mir en derredor el patio abrasador. Era el centro de su mundo pues, a diferencia del galo, apenas se le permita salir a la ciudad, y era inevitable que sintiera claustrofobia. Tena que haber algo ms en la vida aparte del entrenamiento con armas, el levantamiento de pesos y las luchas ocasionales en la arena. Ya incluso las lecciones sobre tctica de Cotta le frustraban porque le recordaban la existencia de pases y lugares que nunca haba visto. Y al otro lado de los muros del ludus estaban ocurriendo grandes cosas. Las noticias de la reciente expedicin punitiva de Julio Csar contra los brbaros de Germania haban llegado a Roma. Se rumoreaba que intentaba invadir la mstica isla de Britannia. Todas las noticias relacionadas con las campaas de Csar despertaban la imaginacin de Romulus.

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Deseaba ser libre, despojarse del yugo de la esclavitud. Descubrir el mundo. La voz de Brennus lo devolvi a la realidad. La mayora de los hombres no tiene tantas agallas como t y eso se nota en cmo lucha. Pero t eres como yo. Nada importa salvo la victoria! Se palmoteo el pecho y se ech a rer. Los galos luchan con el corazn! Romulus arrastr un pie polvoriento por el suelo, contento de los nimos que reciba. Brennus llevaba dieciocho meses siendo un buen amigo y maestro, le haba hecho ganar confianza en s mismo y habilidad con las armas. Aunque nunca olvidara a Juba, el galo haba ido poco a poco ocupando su lugar en el corazn de Romulus. Tambin tienes que utilizar el cerebro. Anticpate a las acciones del enemigo. Recuerda a Lentulus. Se sonroj, decidido a no ser sorprendido de nuevo. Brennus le dio una cariosa palmada en la mejilla. Sigue as y a lo mejor un da acabas con un ruis12igual que l. Seal a Cotta, que estaba domando a su ltima adquisicin. La idea de la libertad le hizo pensar de inmediato en su madre y en Fabiola. Sigo queriendo ensear unas cuantas cosas a ese cabrn de Gemellus. Olvdale. El tono de voz de Brennus cambi y dej de rer. A no ser que los dioses sean realmente generosos, nunca tendrs la oportunidad de vengarte de quienes te hicieron dao. Romulus advirti un sincero dolor en la voz del galo. Su amigo nunca hablaba del pasado, pero Romulus sospechaba que haba sufrido lo suyo antes de convertirse en gladiador. Acaso te pas algo parecido? se atrevi a preguntar. Brennus se qued callado. Aquella pregunta tan directa le trajo recuerdos turbadores. Brac. Liath. Mi hijo. Propin un golpe atpicamente duro a Romulus encima de la cabeza. Nunca permitas que te domine la ira. Romulus se hizo rpidamente a un lado y le embisti, por lo que el galo tuvo que retroceder unos cuantos pasos. Brennus se ech a rer.

12

El ms preciado honor que poda obtener un gladiador era el ruis, el sable de madera smbolo de su liberacin. (N. del T.) N

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Intentas ensearme? Chpate sta! Con un movimiento de la sandalia, lanz una nube de arena a la cara de Romulus. El joven luchador vio venir el movimiento unas centsimas de segundo demasiado tarde. Los granos amarillos le nublaron la vista. Se agach hacia la izquierda, consciente de que el hombretn le haba superado. Hombre muerto dijo Brennus, pinchando a Romulus en el cuello con la punta de la espada. Se frot enfadado los ojos enrojecidos y tosi para aclararse la garganta. Observa la expresin de tu enemigo. Brennus le clav un dedo. Siempre te revelar algo. El ceo, una mirada de reojo. Utilzalo para predecir lo que har. Ya saba que ibas a hacer eso. Esta vez no importa repuso el galo con una amplia sonrisa. No era en serio. Envain la espada despus de quitarle la arena. Basta por ahora. Vamos a lavarnos. Por una vez, Romulus se alegr de relajarse. Sigui a Brennus por el patio decidido a no ser sorprendido de nuevo. Varios hombres los saludaron al pasar. El duelo con Lentulus le haba valido el respeto de los dems, lo cual ayudaba a mantener la precaria tregua que haba estado a punto de romperse desde la pelea por Astoria. A la mayora les importaba poco la muerte de los murmillones pero tampoco queran tomar partido. Sin arredrarse, Figulus y Gallus haban estado alentando el descontento entre unos cuantos escogidos y resultaba patente. Al comienzo haban sido nimiedades: vinagre en el vino de Brennus, un pie que aparece para que Romulus tropiece, manos sueltas que toquetean los pechos de Astoria. La tensin haba ido en aumento y Romulus haba decidido volver a llevar siempre una daga encima. La seguridad que haba sentido durante meses tras hacerse amigo de Brennus se iba diluyendo da a da. Intentaba vencer sus preocupaciones obligndose a mejorar su forma fsica y entrenando con el galo siempre que poda. Brennus se rasc los densos rizos rubios. Me extraa que Figulus y sus amigotes no hayan hecho nada todava. Te tienen miedo. Y a ti! Romulus estaba encantado. Comprob rpidamente que el lanista no estaba por los alrededores antes de bramar al grupito reunido en el otro extremo del patio: A alguien le apetece enfrentarse hoy a nosotros?

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Todos se lo quedaron mirando fijamente pero nadie habl. No ser un combate abierto. No hay suficientes cabrones. Lo s. Brennus le dio un codazo. De todos modos, no tiene nada de malo hacerles una advertencia. La actitud del hombretn resultaba alentadora y Romulus abri la puerta de las termas con una sonrisa. Todo ira bien. Al cabo de un mes, qued claro cundo sera el enfrentamiento. Una maana temprano, Memor orden a todos los gladiadores que se reunieran en el patio. Era una peticin curiosa. El ambiente ya era clido aunque haca poco que haba amanecido. Roma llevaba varias semanas sumida en el calor sofocante de finales de verano. Como la mayora, Romulus y Brennus se levantaban antes del alba para entrenar mientras haca un poco de fresco. Haban tenido tiempo de completar una serie de levantamientos de pesos antes de la reunin. Los hombres hablaban con impaciencia mientras esperaban. Nadie saba qu estaba pasando. Memor apareci con una extraa sonrisa en el rostro. Probablemente os estis preguntando por qu os he mandado llamar. Hizo una pausa. De qu se trata, Memor? grit un luchador del fondo. Milo necesita que controlemos otra vez a Clodio exclam otro. Se oy un rugido de aprobacin. Durante la primavera anterior, a medida que los derramamientos de sangre aumentaban en las calles, el tribuno Milo haba sido acusado por su rival Clodio de usar la violencia. Tal acusacin era una insolencia tremenda, y el juicio en el Foro se haba interrumpido al declararse disturbios a gran escala. Los hombres de Milo sofocaron la revuelta no sin dificultad. Se haban producido ms altercados, lo cual haca que muchos gladiadores pasaran regularmente temporadas fuera del ludus. Tambin haban requerido sus servicios durante las elecciones consulares, haca pocos meses. Cuando Pompeyo y Craso se haban aliado de forma evidente para asegurarse el cargo, los disturbios pblicos haban aumentado. La farsa de la democracia no haba acabado all. En aquellos momentos Pompeyo era el gobernador efectivo de Hispania y Grecia; Craso ocupaba el cargo de gobernador de Siria. A Csar tambin le haba ido bien, pues le haban concedido poderes consulares sobre las provincias de Illyricum y la Galia. El comportamiento desvergonzado y abiertamente criminal del triunvirato haba enfurecido al pueblo y reinaba un caos generalizado.

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No dijo Memor con gesto despectivo. Pompeyo Magno ha aadido un da de entretenimiento a los juegos conmemorativos. Carreras de cuadrigas! Y tienes una buena propina para nosotros! aadi el chistoso del grupo. Todos se echaron a rer. Hasta en el rostro ajado de Memor se dibuj una sonrisa. Algo mejor que eso repuso. Una oportunidad para demostrar que el Ludus Magnus es realmente la mejor escuela de Roma. El lanista alz la voz. El general Pompeyo quiere un combate especial! Dos grupos de cincuenta enfrentados entre s! No tenemos cien gladiadores apunt un murmillo con aspecto confundido. Idiota! le espet Memor. Cincuenta de vosotros contra el mismo nmero de la escuela de Dacicus. Menuda lucha! Brennus ense los dientes ante la expectativa. No ser un combate por puntos continu. Todos lucharis a muerte hasta que un bando resulte vencedor. Un anuncio tan inusual arranc gritos ahogados de asombro. Pero todo hombre que salga ileso recibir una bolsa de oro. El lanista alz un puo. Para el Ludus Magnus! A muchos se les ilumin el semblante ante la perspectiva de tanta riqueza, aunque muchos moriran durante el combate. Lu-dus Magnus! Lu-dus Magnus! Mira a Figulus susurr Romulus. Esos cabrones cometern su tropela durante el combate. Parece muy contento convino Brennus. oportunidad. Habr cuerpos por todas partes. Cien gladiadores luchando a muerte? Pompeyo tiene la necesidad de impresionar. Ya sabes cmo son estas cosas. Los polticos destacados siempre intentaban sobrepasar los esfuerzos de sus rivales. Romulus asinti. En Roma era de todos sabido que la lucha por el poder se intensificaba. Pero la poltica palideca ante la perspectiva de un combate de tal envergadura. Romulus senta una mezcla de emocin y ansiedad. La mayora de los espectculos en los que haba participado haban sido slo por puntos. Ser una buena

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Haba matado a dos hombres en combates individuales, pero aquello sera muy distinto. Me elegirn? Por supuesto! Necesito que me cubras las espaldas. Romulus observ a Figulus, enfrascado en una conversacin con Gallus y un grupito de luchadores. Seguramente tramaban algo porque les lanzaban miradas maliciosas. Los dos das siguientes transcurrieron en un continuo ajetreo mientras todos los gladiadores elegidos se preparaban para el combate. Los haban elegido prcticamente a todos salvo a los heridos. Cuando le lleg el turno a Romulus, Memor no vacil antes de indicarle que se uniera al grupo de luchadores. En opinin del lanista, el chico ya se haba convertido en un hombre. Henchido de orgullo, se reuni con Brennus. La fragua estaba dominada por el sonido de los martillos que reparaban las armaduras y las armas defectuosas. Sin tener en cuenta el calor extremo, los hombres daban vueltas corriendo al patio y levantaban pesos. Otros luchaban sin cesar entre s con armas reales en vez de las piezas de madera habituales para entrenar. Los arqueros del lanista vigilaban desde el balcn, ojo avizor por si surga algn problema. Varios luchadores resultaron heridos cuando las sesiones de entrenamiento se volvieron ms acaloradas y Memor orden colocar fundas de cuero en todas las hojas hasta el da del combate. A diferencia de la mayora, Brennus se pas el da anterior al combate relajndose y disfrutando de los masajes del unctor. El ambiente fresco que reinaba entre las paredes de las termas le ofreci una agradable tregua del sol. Como solo no se senta seguro, Romulus se reuni con l. Ests suficientemente en forma. Tmbate! Reljate! Brennus gema de placer mientras le masajeaban la espalda con los puos. Seal la jarra y el vaso de arcilla que haba en las baldosas, junto al banco. Toma un poco de mosto. Est muy bueno. Romulus se dio la vuelta y gir, embistiendo adelante y atrs con la espada. T no tienes que preocuparte por este combate. Yo s. He decidido no preocuparme. A Brennus cada vez le costaba ms tener presente la promesa que haba hecho ante el cadver de Narcissus. Los combates desnivelados haban empezado a sucederse con una regularidad repugnante a medida que el lanista codiciaba ms riqueza y fama. Brennus haba matado a muchos hombres desde la muerte del griego. Tengo que seguir entrenando repuso Romulus con obstinacin.

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Va contra las normas entrenarse en el interior con un arma intervino el unctor con voz temblorosa. Djalo, Receptus. No se siente seguro ah fuera. El ambiente del ludus se haba enrarecido todava ms desde el anuncio de Memor; las miradas maliciosas y las amenazas de Figulus y sus amigos eran constantes. Todo el mundo saba que la sangre que se derramara el da siguiente no sera slo a manos del enemigo. Hasta el amable masajista se haba dado cuenta. Receptus sigui frotndole la espalda a Brennus. No era nadie para decirle al luchador estrella y su protegido qu hacer. Qu pasar maana? Figulus y sus compinches se quedarn cerca de nosotros le asegur Brennus. Intentarn pillarnos desprevenidos. Probablemente nos ataquen cuando la lucha sea ms encarnizada. Vamos a esperar a que nos ataquen? Los luchadores del Dacicus delante y esos cabrones detrs? Es una locura. Tranquilo, Romulus. Brennus entorn los ojos mirando al unctor. Date un masaje. Romulus dej la espada en el suelo a regaadientes antes de subir al otro banco. Se sinti fenomenal mientras Receptus le aliviaba la tensin de los msculos, pero no fue capaz de relajarse por completo; tena constantemente un ojo puesto en la puerta. Por el contrario, Brennus dormitaba con cara de satisfaccin, convencido de que nadie tena las agallas de atacarle cara a cara. La tarde transcurri sin incidentes y al atardecer las temperaturas descendieron a niveles ms soportables. Memor recorri las celdas pronunciando palabras de aliento. En el combate se jugaba algo ms que una victoria, se jugaba la reputacin. Aquella noche Astoria prepar una cena especial. Se sentaron a la mesa en la celda de Brennus a beber vino tinto y disfrutar del pan, el pescado fresco y las verduras compradas en el mercado. Por la puerta abierta entraba una brisa clida que llevaba hasta ellos el olor de la comida que se estaba cocinando y el rumor de las conversaciones. Todos los habitantes del ludus se estaban relajando, quiz por ltima vez. No te pases con el vino orden Astoria a Romulus. Con una copa basta. No es bueno luchar con resaca. Prueba el lirn. Brennus le tendi una bandeja. Una verdadera exquisitez. Romulus declin la oferta.

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Pues ms para m! El galo abri mucho la boca y se trag uno entero. Normalmente no me decanto por la comida romana, pero los lirones s que me gustan. Romulus comi frugalmente porque tena un nudo de tensin en el estmago. Todos sus combates anteriores haban sido individuales y la idea de estar en la arena con tantos gladiadores le preocupaba. Tampoco contribua a tranquilizarlo el hecho de saber que Figulus y Gallus iran por ellos. Intent bloquear las imgenes de una derrota y la muerte a manos de uno de aquellos dos. Preocuparte no te servir de nada dijo Brennus amablemente. Astoria le susurr unas palabras de aliento. Romulus empuj un trozo de pan alrededor del plato. Y tampoco vale la pena estar agotado. Vete a la cama. Duerme todo lo que puedas. Brennus le dio una palmadita en el hombro. Maana ser un da importante para nosotros dos.

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13 Intriga
El Lupanar, Roma, finales de verano del 55 a. C.
Era primera hora de la tarde y el momento ms tranquilo del da. La rutina de las prostitutas daba comienzo a media maana, cuando se levantaban para baarse y acicalarse. A los hombres que llegaban temprano se los entretena antes de descansar en las termas. Ah los hombres influyentes de la Repblica se relajaban, compartan el vino y conversaban. Tras esta actividad tan tpicamente romana, podan dedicarse a sus quehaceres diarios. Fabiola cambi de postura discretamente sin apartar la oreja de un agujerito que haba en la pared. Ninguno de los clientes sentados en la clida piscina del tepidarium sospechaba que los escuchaban a hurtadillas. Desde que Pompeya le mostrara el agujerito haca un ao, Fabiola haba pasado todos sus ratos libres escuchando a los clientes habituales del burdel. Normalmente lo que oa no revesta demasiado inters. Carreras de cuadrigas, combates de gladiadores, el tiempo, qu mujeres eran las mejores de cada especialidad... los temas pocas veces cambiaban. Pero a veces la hermosa muchacha captaba fragmentos de informacin sobre poltica o negocios de los que deduca cmo era el mundo exterior. Dices que Craso est formando un ejrcito? Se ha cansado de que Pompeyo y Csar reciban todos los elogios, Gabinius. Fabiola sonri al or la voz de Mancinus. Se haba acostado con l varas veces y le haca gracia lo rpido que se haba prendado de ella. Pero el viejo comerciante pocas veces poda costearse sus servicios. Recientemente se haba visto obligado a satisfacer su apetito con prostitutas ms baratas, pero eso a Fabiola no le preocupaba. Mancinus no era suficientemente influyente. Slo tena tres objetivos en la vida: conseguir la libertad para s y su familia, vengarse de Gemellus y destruir al hombre que haba violado a su madre. Podra conseguirlo si aumentaba al mximo su influencia sobre tantos hombres ricos y poderosos como pudiera. As pues, Fabiola era suficientemente pragmtica para reservar sus encantos para clientes ms importantes, de los que tena unos cuantos.

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Brutus era el ms entusiasta. El joven noble se haba quedado completamente prendado de ella a lo largo del ao anterior. Fabiola se haba esforzado al mximo para tenerlo a sus pies. Cuando estaba en Roma, no pasaba una semana sin visitar el Lupanar. Brutus haba llevado a Fabiola al teatro y a su villa de la costa. Esperaba que acabara comprndola, y que incluso le otorgara la tan deseada manumisin. Fabiola arda en deseos de ser libre. Las victorias recientes de Csar le han hecho muy popular. Craso est celoso? La voz del tercer hombre denotaba desprecio. Gabinius buf. No ha olvidado la negativa del Senado a reconocer su triunfo pleno tras la derrota de Espartaco, no? Fue hace quince aos pero todava duele dijo Mancinus indignado. Craso aplast la mayor amenaza de Roma en ms de cien aos y lo nico que le concedieron fue una mierda de desfile a pie! Sin embargo, Pompeyo Magno consigui el pleno triunfo coment el ltimo interlocutor. Slo por recoger las migajas. Gabinius solt una risotada. Y desde entonces Craso no ha hecho ms que quejarse. Tiene que mover el culo y ganar otra guerra si quiere estar a la altura de Pompeyo y Csar. Qu quieres decir? farfull el comerciante. Venga ya! La lista de victorias de Pompeyo no tiene parangn afirm Gabinius. Los partidarios de Mario en frica. Los piratas cilicios. Luego los ejrcitos de Mitrdates en el Ponto. Por eso el Senado le otorg diez das de agradecimiento pblico. Craso ser el noble ms rico de Roma pero no ha tenido un xito militar en una generacin. Mancinus no respondi. De todos modos, Pompeyo consigui las victorias en Asia Menor gracias a Lculo intervino el tercer hombre. Y el pblico lo olvida rpido. Por eso ahora Csar goza de mayor popularidad. Al final Fabiola reconoci la voz de Memor, un nuevo cliente de Pompeya. La diverta ver que los visitantes del burdel siempre podan clasificarse como pertenecientes a uno de los tres bandos. La parcelacin que el triunvirato haba hecho de los mejores cargos polticos en Roma haba dividido al pblico ms que nunca. Los hombres haban llegado a las manos en ms de una ocasin en las termas durante las acaloradas discusiones. Pompeyo, uno de los cnsules, segua siendo sumamente popular gracias a sus credenciales militares y su generosidad con los veteranos de sus legiones. Craso haba gastado sumas desorbitadas

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esforzndose por competir con los dems cnsules. Aunque era un poltico extremadamente experto, no se le daba tan bien conseguir el apoyo pblico como a los otros dos. Csar, por el contrario, haca que todas las miradas se posaran en l gracias a sus conquistas recientes, todas ellas en nombre de Roma. A quien debemos prestar atencin es a Julio Csar se jact otra vez Memor. La Galia ha sido derrotada y nos proporciona enormes recursos. Por esa victoria obtuvo quince das de festividades pblicas. Y el general no se ha ganado el dinero reduciendo a cenizas las casas de los ciudadanos! Gabinius se ri. Nunca se ha llegado a demostrar que esos incendios fueran intencionados bram Mancinus. Cualquiera que lo hiciera acabara con el cuello cortado! espet Memor. La estrecha relacin entre Craso y el indeseable Clodio era del dominio pblico. Gabinius volvi a rerse tontamente. Fabiola peg la oreja al agujero porque deseaba saber ms sobre Memor. Haca poco, Pompeya le haba revelado que era el lanista del Ludus Magnus. Al parecer, con el aumento de la popularidad de los combates de gladiadores se haba enriquecido tremendamente. Si bien Fabiola no tena ni idea de a qu escuela haban arrastrado a su hermano, conocer a Memor sera un punto de partida. No haba tenido noticias de Romulus desde haca ms de un ao. Los clientes slo hablaban de los luchadores ms famosos. A Fabiola se le encoga el corazn al pensar en el nico familiar que le quedaba. El intento annimo de Brutus de comprar a su madre el ao anterior haba resultado en vano. Gemellus haba cumplido su palabra y la haba vendido en el mercado de esclavos. Los hombres de Brutus haban visitado muchas minas de sal y sobornado a todos los capataces que haban encontrado, pero todos sus esfuerzos haban sido intiles. Frgil y descorazonada, Velvinna haba desaparecido para no volver. Aquello haca que encontrar a Romulus fuera ms apremiante si cabe. Csar es un buen general, lo reconozco dijo Gabinius. El agua salpic fuera de la piscina cuando cambi de postura. Ha conquistado toda la Galia y Blgica. Britannia ser la siguiente repuso el lanista. Mientras que Pompeyo y Craso no hacen ms que hablar! No por mucho tiempo se apresur a aadir Mancinus. El partidario de Pompeyo, Gabinius, tambin iba lanzado:

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Csar persigue victorias para saldar unas deudas enormes. He odo decir que ascienden a millones de sestercios. Debe la mayora a Craso se regode Mancinus. Adems, Csar nunca est en Roma. La gente necesita ver a los nobles para seguirlos. Gabinius no estaba dispuesto a ceder con facilidad. No has visto el nuevo complejo de edificios de Pompeyo en el Campo de Marte? No le has odo hablar ah en sus ceremonias? Memor resopl. La enorme construccin de Pompeyo, erigida para impresionar al personal, haba tardado aos en estar acabada y costado una fortuna. Como de costumbre, el caprichoso pblico no haba recibido el regalo de forma especialmente positiva. Ese sitio es una exageracin dijo, tajante. Busca la espectacularidad. Cuando era edil y estaba a cargo del entretenimiento pblico, Csar patrocin un combate con trescientos pares de gladiadores con armadura de plata. El pblico se volvi loco! exclam triunfal el lanista. Y s lo que me digo porque me dedico a eso. De repente se hizo el silencio y Memor intuy que se haba acabado. En la habitacin se haba levantado una barrera social invisible. Ni se inmut. Bueno, ahora me toca jugar a m brome. Esa pelirroja tiene una habilidad increble con la boca. Los dems se rieron y Fabiola oy salir del agua al lanista y despedirse. Decidi presentarse ante l, aunque se estaba convirtiendo rpidamente en uno de los clientes habituales de Pompeya. Si se mostraba persuasiva, su amiga quiz se retirara y la dejara ganarse la estima de Memor. Tal vez as pudiera encontrar a Romulus. Si segua con vida. A Fabiola se le aceler el corazn de la emocin al pensar en volver a ver a su hermano. La conversacin haba decado, pero saba por experiencia que vala la pena esperar un poco ms. Ms vino! Cuando el esclavo de las termas sali rpidamente, a Fabiola le pareci or que susurraban. La fastidiaba no ser capaz de escuchar lo que decan. Capt retazos como lanista cabrn y el enorme galo, que no significaban nada para ella. Cuando reapareci el esclavo, los murmullos cesaron. Yo ya estoy. Tengo cosas que hacer. Toma otra copa.

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Algunos de nosotros tenemos que trabajar para ganarnos el sustento! No como vosotros los quites con latifundios enormes exclam Mancinus agraviado. La mercanca no se vende sola. Pero es que ltimamente apenas nos vemos dijo Gabinius con zalamera. Una ms. El comerciante se acomod en el agua tibia, vido de ms alcohol a pesar de sus palabras. Los dos hombres hablaron de cosas intrascendentes y luego Fabiola oy que Gabinius intentaba sonsacarle informacin. Daba la impresin de que Mancinus saba muchas cosas sobre Craso que el noble deseaba conocer. Para Fabiola resultaba obvio lo que estaba pasando. El ao anterior haba aprendido a sonsacar informacin a los clientes sin que ellos se dieran cuenta; era increble lo que los hombres revelaban cuando estaban medio locos de deseo. Los consejos de Pompeya le haban resultado muy tiles, y Fabiola ya se haba convertido en una de las mujeres ms solicitadas del Lupanar. Craso va a mover su ejrcito ahora que es gobernador de Siria? Es del dominio pblico! Mancinus sorbi un poco ms de vino y baj la voz. Mientras Pompeyo se duerme en los laureles, l planea conquistar Jerusaln. Enserio? Y no piensa detenerse ah. Fabiola oy que Gabinius se inclinaba hacia delante y serva otra copa a Mancinus. Seleucia anunci el comerciante. Tiene las miras puestas en Seleucia. Gabinius inspir con fuerza. Va a invadir Partia? Dicen que su riqueza es incalculable. Gracias al comercio con Oriente. Pero Roma est en paz con los partos. Igual que miles de galos a los que Csar masacr! Eso no se lo impidi, verdad? Ests seguro? Dicen que los templos partos rebosan oro. No dudara en acompaar a Craso si fuera ms joven! Por lo menos es diez aos mayor que t le pinch Gabinius. No todos nacemos para ser soldados refunfu Mancinus.

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No era mi intencin ofenderte. Gabinius se dio cuenta de que se haba propasado. Toma un poco ms. Fabiola resopl en silencio. Qu tctica tan burda. El comerciante, ofendido, se neg a picar otra vez y ella se march. Recorri el pasillo sigilosamente; el vestido le ondeaba gracias al clido aire veraniego que corra por la casa. Se encontr a Benignus sentado en la cocina. Germanilla no paraba quieta y le llenaba el plato con pan y verduras. Al verla, el portero despleg una sonrisa en su rostro cincelado. Fabiola acerc un taburete y se sent junto al enorme esclavo. Tuviste mucho trabajo anoche? No estuvo mal. Slo ech a un cliente. Benignus tom un trozo de pan y mastic ruidosamente. El muy cabrn peg a Senovara, la nueva chica. Le ha pasado algo? pregunt Fabiola, preocupada. Est magullada y conmocionada, pero se pondr bien. Quin fue ? Nadie importante. Uno de los soldados de Csar que quera gastarse todo el botn de la Galia. Benignus sonri ampliamente. Pero se ha llevado un brazo roto. Me alegro. Fabiola gui el ojo a Germanilla. La sirvienta meti la mano bajo el mostrador de madera y sac un buen pedazo de buey que coloc en el plato de Benignus. Es para m? El portero miraba la carne con avidez. De tu parte? Fabiola asinti desde debajo del largo flequillo. Sigue cuidando de nosotras. Estaba muy contento y dej al descubierto las races cariadas de los dientes. Yo y Vettius mataramos a cualquiera que intentara haceros dao. Benignus dio una palmadita a la empuadura de hueso de la daga. Fabiola contempl satisfecha cmo el gigante de cabeza rapada engulla la carne. Nunca haba necesitado pedir ayuda como le haba pasado a Senovara la noche anterior. Pero, llegado el caso, saba que los dos acudiran corriendo. Ganarse a los porteros haba sido fcil. En vez de acostarse con ellos, Fabiola los haba conquistado asegurndose de que siempre tuvieran buena comida y dispusieran de los servicios del mejor cirujano en caso de resultar heridos.

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La hermosa joven slo se acostaba con hombres que pudieran aportarle dinero, informacin til o la posibilidad de ser libre.

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14 Rufus Caelius
Roma, finales de verano del 55 a.C.
Tarquinius cambi de postura y movi un poco la capa para que le sirviera de cojn. Estaba sentado con la espalda apoyada en la pared de una casa de una calle estrecha cercana al Foro, entre mendigos y vendedores de comida que competan por el dinero de los transentes. El ms cercano, un veterano del ejrcito de mediana edad con un solo brazo, segua llevando la tnica militar color castao rojizo. Mir con curiosidad a Tarquinius, un poco resentido por tener que acercarse un par de metros a su vecino. Pero los diez sestercios que tena en el puo eran ms de lo que ganara en un da. Qu ms daba el motivo por el que el rubio desconocido quera sentarse all? Y le haba prometido lo mismo cada maana. El lisiado vio que Tarquinius le devolva la mirada y rpidamente baj la cabeza para no molestar a su nuevo patrocinador. Justo en diagonal al lugar donde se encontraban haba un portal grande en arco con unos penes erectos de piedra que sobresalan de la pared a ambos lados. Las enormes vergas estaban pintadas de colores vivos para llamar la atencin, objetivo que cumplan. Muchos de los hombres que pasaban por ah se paraban a mirar por la puerta abierta. Pero pocos acababan entrando: se quedaban fuera sopesando los portamonedas con cara de desilusin. El legionario manco vio que Tarquinius observaba. Ah slo entran los ricos. Carraspe y escupi. Es uno de los burdeles ms caros de Roma. Las chicas del Lupanar son capaces de dejar secos a los hombres! Las has probado? Ri con acritud. En sueos. Quin es el dueo? Una arpa llamada Jovina. Ha amasado una gran fortuna. Y es lista como el hambre. Siempre tiene contentos a los clientes. El etrusco asinti de forma alentadora.

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Feliz de tener quien le hiciera caso, el veterano inform a Tarquinius de las idas y venidas al Lupanar. El arspice enseguida se enter de qu senadores y nobles lo visitaban con regularidad, de los mtodos que empleaban los porteros para expulsar a los clientes problemticos y de que muy pocas prostitutas salan fuera del recinto. Cmo te llamas, soldado? pregunt Tarquinius al final. El lisiado sinti una mezcla de sorpresa y alegra. Pocas personas se interesaban por su nombre. Secundus respondi. Gaius Secundus. Y t? Marcus Peregrinus. Aunque Secundus pareca honrado, Tarquinius no pensaba revelar su identidad tras lo ocurrido con Gallo haca meses. T tambin has servido en las legiones? Tarquinius sonri. Yo no! Soy comerciante. La explicacin amigablemente. fue suficiente y los dos guardaron silencio

Fue pasando el tiempo y los dos hombres empezaron a intercambiar historias sobre sus experiencias: Secundus con las legiones en el Ponto y en Grecia; Tarquinius narrando sus visitas a Asia Menor, norte de frica y Espaa. El ruido de los carros tirados por bueyes y la conversacin de los transentes les serva de teln de fondo. Al igual que en todas las vas pblicas de Roma, en la calle siempre haba bullicio. Con el tiempo, el etrusco seal un da el brazo derecho de Secundus. El mun rojo brillante estaba cortado de forma regular y los puntos le haban dejado unas pequeas cicatrices. Era seal de que se lo haba amputado un experto. Dnde lo perdiste? Secundus frunci el ceo y se frot lo que le quedaba de brazo. En Tigranocerta. Serviste con Lculo? Asinti orgulloso. Una de las mayores victorias de la Repblica, dicen. El arspice todava recordaba la escena sobre el terreno ante la joya de Tigranes, la capital. El martilleo profundo e intimidatorio de los tambores armenios. El sol abrasador que caa sobre las tropas apelotonadas de legionarios. La magnitud de la hueste del rey. Haba sido colosal. Las bucinae13 tocando rdenes desde la posicin de Lculo, los oficiales
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Trompeta militar. (N. del T.)

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vociferando a sus hombres cuando las haban odo y comprendido. El avance gradual hacia el enemigo con las espadas bien agarradas y el sudor que les caa debajo del casco. Las rfagas de jabalinas segando la infantera armenia. El pnico que se apoder de ellos como un viento huracanado. Tarquinius sonri. Aunque os superaban en nmero con creces dijo. Veinte a uno! Sin embargo, no tardamos demasiado en repeler a los salvajes exclam Secundus. Casi habamos acabado cuando un armenio enorme atraves el muro de escudos que tena cerca. Se carg a cuatro hombres en un abrir y cerrar de ojos. El rostro del veterano se contrajo de ira. Consegu lisiar de una pierna al cabrn pero se gir y me dio un hachazo al caer. Me da tanto el hueso que el cirujano me tuvo que cortar el brazo. Tarquinius chasque la lengua como muestra de compasin. Y ah acab tu servicio en el ejrcito. Un hombre no puede empuar un gladius con la mano izquierda. Secundus exhal un suspiro. Y slo me quedaban tres aos de servicio. Los dioses nos llevan por caminos inescrutables. Si es que nos prestan algo de atencin! Seguro que s respondi Tarquinius, serio. Parece que se han olvidado de m. Secundus se seal cnicamente la ropa rada y la manta gastada, su nica proteccin contra las inclemencias del tiempo. Aunque sigo hacindole sacrificios a Marte. El veterano mir en derredor para asegurarse de que nadie le oa. Y a Mitra susurr. Tarquinius aguz el odo. Le fascinaba la religin antigua y secretista de los guerreros que los legionarios haban trado a Roma desde el este. La entrada a los templos clandestinos mitrastas slo se permita a los iniciados, pero haba odo muchos rumores cuando estaba en Asia Menor. Sacrificaban toros. Estudiaban ciertas constelaciones. Practicaban ritos iniciticos consistentes en pruebas de calor, dolor y hambre para los devotos. Seguan postulados bsicos de verdad, honor y valenta. Con un poco de suerte, quiz Secundus le contara ms cosas. No pierdas la fe en los dioses dijo, mientras escudriaba la estrecha franja de cielo azul que resultaba visible entre los edificios que los rodeaban. No te han olvidado. Secundus gru. Me lo creer cuando lo vea. A Tarquinius le brillaron los ojos oscuros.

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Frente a ellos se abri la puerta del burdel y un esclavo enorme asom la cabeza rapada. Cuando le pareci oportuno, abri el portal de par en par y sali con una porra con tachones metlicos. Le bast con un ltimo reconocimiento a derecha e izquierda de la calle. Fabiola! Puedes salir tranquila. Secundus dio un fuerte codazo a Tarquinius. Si es quien creo que es dijo con mirada lasciva nos espera un buen regalo. El arspice observ entusiasmado cmo una joven morena segua al portero con un paquete en las manos envuelto en tela. Era realmente hermosa y ni siquiera la sencilla tnica disimulaba su cuerpo esbelto y los pechos generosos. Date prisa la inst el grandulln. Ya sabes cmo es Jovina. Deja de atosigarme, Benignus dijo la prostituta con una sonrisa. Pareces una vieja y todava no lo eres. Benignus le sonri de oreja a oreja, mirndola enternecido, y la pareja se encamin hacia el Foro. Cuando los hombres vean a la espectacular joven giraban la cabeza y le silbaban. Fabiola los mir unos instantes al pasar y Tarquinius advirti sus penetrantes ojos azules. Rpidamente baj la cabeza hacia los adoquines de lava del pavimento porque quera pasar desapercibido. Pero haba bastado una mirada para que el arspice detectara su profunda tristeza. Tambin haba sufrido prdidas. Y tena una inagotable sed de venganza. Menuda belleza, eh? Igualita que Venus exclam Secundus. Lo que dara yo por pasar una hora con ella. La dejan salir a menudo? Una vez al mes, aproximadamente. Siempre lleva algo. Secundus se frot la barba incipiente encanecida. Siempre sale con uno de los porteros. Probablemente vaya a entregar dinero a alguno de los banqueros del Foro. No ser la recaudacin dijo el veterano. Jovina contrata a media docena de ex soldados el da que la saca. Se le encendi la mirada. Sale con un enorme cofre acorazado y lo coloca en una litera. Uno de sus matones se sienta encima durante todo el trayecto hasta el banco. Entonces sern sus ahorros coment Tarquinius. Debe de ser una de las prostitutas ms solicitadas. No me extraa dijo Secundus con nostalgia. No tienes esposa? pregunt el etrusco.

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Secundus neg con la cabeza.

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Muri de disentera hace cinco aos. Ahora no me quiere nadie. Agit el mun con amargura. Ven conmigo! le inst Tarquinius dndole una palmada en la espalda. Un poco de vino te animar. Fue fcil convencer al veterano, y Tarquinius se lo llev, entusiasmado por ir a la taberna cercana que haba descubierto el da anterior. La pareja dej su puesto habitual y camin en la misma direccin que la prostituta y su acompaante. Tarquinius se asegur de que la taberna que visitaban estuviera cerca de los puestos de prestamistas de las baslicas del Foro. Cualquier informacin sobre la bella joven podra resultarle de utilidad. Algo haca pensar al arspice que la mujer era importante. No slo para su futuro sino para el de Roma. Ver a Fabiola result ser una de las cosas ms interesantes que le sucedi ese da. Y esa semana. Tarquinius se pas sentado en el mismo sitio del amanecer al atardecer, charlando con Secundus y alejndose apenas para hacer sus necesidades en los diminutos callejones que desembocaban en la calle. No apartaba nunca la mirada del portal en arco que tena enfrente. Los clientes entraban y salan; los esclavos iban a comprar encargos de comida. A veces Jovina se aventuraba al exterior para hacerse cargo de asuntos privados. Tarquinius observaba a la madama de forma subrepticia y se fij en sus ojos vivos y en la gran cantidad de joyas caras que le engalanaban las manos y los brazos. En un mundo predominantemente masculino como era el romano, aquella mujer tena unas aptitudes claramente extraordinarias. Lo haba confirmado preguntando en varios bares locales. Gracias a la amplia variedad de clientes y su dedicacin a satisfacer sus deseos, Jovina era una mujer respetada. Tambin pareca tener influencia en muchos crculos. La mitad del Senado ha visitado el Lupanar! le haba dicho riendo un posadero. Tiene unas chicas increbles. Deberas probarlo alguna vez. Tarquinius se haba marchado excusndose educadamente mientras se le disparaba la imaginacin. A pesar del impresionante abanico de clientes, nada le haba indicado todava por qu sus adivinaciones siempre revelaban que el Lupanar era un lugar importante. Cada pocos das Tarquinius sacrificaba una gallina en el templo de Jpiter del monte Capitolino. Y cada vez la lectura era la misma: el burdel resultaba crucial para su pasado. Y para su futuro. El etrusco era consciente de que Rufus Caelius, su antiguo amo, tena algo que ver en ello. Por lgica, eso significaba que el pelirrojo aparecera en el Lupanar tarde o temprano. Lo que no alcanzaba a entender era por qu un burdel de lujo iba a repercutir en su futuro cuando se hubiera vengado de Caelius. A no ser que guardara relacin con Fabiola.

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Tienes alguna dienta? El prestamista se pas los dedos por los labios gruesos mientras miraba a Tarquinius con expresin especuladora. A lo mejor contest. Era obvio que al griego, un hombre bajito, gordo y arrogante, le diverta la pregunta. Te interesa alguna mujer en concreto? Una joven llamada Fabiola respondi el arspice. Morena. Esbelta. Muy guapa. El griego volvi a sonrer complacido y se recost en la banqueta mirando a los dos guardaespaldas, un par de ex gladiadores musculosos. Conocemos a alguien que encaje con esa descripcin? Recordara a una mujer asrespondi uno, haciendo un gesto obsceno. El segundo se ri burln. Tarquinius haba previsto tal reaccin. Un hombre podra pagar bien por esa informacin declar con voz queda. El griego entrecerr los ojos y observ al arspice intentando averiguar los motivos de la pregunta y lo lleno que tena el portamonedas. A los ocupantes de los enormes mercados cubiertos del Foro los rodeaba el bullicio de otra jornada normal. Pocos miraron dos veces a Tarquinius; no era ms que otro ciudadano al que la suerte no le sonrea y necesitaba un prstamo. El etrusco esper. El silencio era un arma poderosa. El prestamista descubri sus cartas. Con cien sestercios a lo mejor me viene a la memoria. Tarquinius se ri y se dio la vuelta para marcharse. Espera! Haba hecho un clculo demasiado optimista. Cincuenta. Dej caer doce denarios en la mesa baja que los separaba. Eran dos sestercios menos de lo que le haba pedido, pero el griego no estaba para rechazar clientes. Las monedas de plata enseguida quedaron a buen recaudo. Es una prostituta afirm con desdn. Es propiedad de esa vieja bruja que regenta el Lupanar. Lo conoces? Tarquinius asinti. Qu ms?

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Viene aqu una vez al mes a depositar las propinas. Va acompaada de un tonto descerebrado como estos dos. Mene la cabeza con desprecio para indicar a los hombres que tena detrs. Los dos luchadores arrastraron los pies, enfadados, pero no se atrevieron a hablar. Un trabajo como el suyo estaba bien pagado y era difcil de encontrar. Alguna vez ha mencionado a su familia? pregunt el arspice. O amigos? El griego torci el gesto. Es una puta esclava. A quin le importa? Tarquinius se le acerc ms y lo taladr con la mirada. A m. El prestamista not que le sudaban las palmas de las manos. Y bien? El griego trag saliva. Sus hombres podan deshacerse fcilmente de aquel desconocido problemtico; romperle unos cuantos huesos si se lo ordenaba. Pero por algn motivo que no era capaz de explicar, le pareca mala idea. Una vez mencion algo sobre ahorrar para comprar la libertad de su hermano reconoci el prestamista a regaadientes. Lo vendieron al Ludus Magnus. Tarquinius haba odo hablar de la escuela de gladiadores ms importante de Roma. Sonri. Al final la relacin con el Lupanar no resultaba ser una pista falsa. El hermano de Fabiola era gladiador. Se qued mirando a los tres hombres un buen rato con expresin dura y se march. El griego farfull un insulto contra el arspice y releg al olvido el incidente. No tena ningn inters en recordar aquel breve encuentro. Haba entrevisto a Hades en los ojos de aquel desconocido. Tarquinius se march a grandes zancadas, de muy buen humor, recordando las palabras de Olenus. Todo empezaba a cobrar sentido. Entablars amistad con dos gladiadores. Los dioses siguieron sonriendo a Tarquinius. Al atardecer del da siguiente, Secundus se dispona a ir a buscar comida. La mayora de las noches se gastaba la recaudacin en un pedazo de cerdo asado y unas cuantas copas de vino agrio en una de las toscas tabernas repartidas por las calles de la ciudad.

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Ven conmigo le inst, dando un golpecito al nico recuerdo de su carrera en el ejrcito: una phalera14 de bronce que siempre llevaba colgada de la tnica. Todava no te he acabado de contar cmo gan esto. Tarquinius sonri. La brisa clida le indicaba que se quedara all. Adonde vas? pregunt. A la taberna de mala muerte que hay en la esquina de la siguiente calle. Ya sabes cul es. Secundus frunci el ceo. Siempre y cuando no haya demasiados matones de los collegia atizndose los unos a los otros. En tal caso ir a la que est al lado del Foro Olitorio. Gurdame sitio dijo el etrusco. No tardar. El veterano manco saba que era mejor no preguntar a su amigo por qu quera quedarse a la puerta del Lupanar. Todas sus preguntas discretas haban obtenido el silencio como respuesta. Y como el comerciante rubio segua pagndole diez sestercios al da, haca tiempo que Secundus haba decidido que era mucho mejor obrar con discrecin que con curiosidad. Asinti y enroll la manta con gesto experto con una sola mano. Hasta luego. El ex soldado desapareci enseguida en la penumbra, con una mano agarrada al pual envainado que llevaba colgado del hombro izquierdo con una correa. Las personas decentes empezaban a abandonar las calles y los indeseables que se amparaban en la oscuridad las sustituan. A Tarquinius no le asustaba quedarse solo. Y los maleantes de la zona no se atrevan a enfrentarse a un desconocido menudo como l. Cuando una semana antes cuatro de ellos le haban atacado, haban recibido una lluvia de golpes tan rpidos que ninguno de los supervivientes haba sabido explicarse lo sucedido con posterioridad. Un matn haba cado al instante con un corte en el cuello que no paraba de sangrar. Mientras sus compinches lo miraban consternados, el arspice le haba abierto el pecho a otro con el gladius. Un tercero haba sufrido una herida grave en el muslo izquierdo, por lo que slo uno haba resultado ileso. Tarquinius no se haba hecho ni un rasguo y los ladrones le evitaban cuando se cruzaban con l por la calle. El etrusco se apoy en la pared ajustndose la lucerna, una capa ligera y abierta por ambos lados con capucha. Afloj el gladius en la vaina para tenerlo cerca de la mano derecha. Su espera estaba a punto de concluir. Tarquinius lo presenta.

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Disco de oro, plata o bronce que los soldados lucan en los desfiles. Estas medallas se concedan a los hombres que se destacaban en combate. (N. del T.)

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Al cabo de poco tiempo el parpadeo de las antorchas fue hacindose visible en la oscuridad, acompaado por el ruido de voces de borrachos. Cinco nobles con toga, precedidos de esclavos imponentes armados con porras y puales, se acercaban tambalendose al Lupanar. Era una imagen habitual. Tras pasar el da en el ambiente enrarecido del Senado, a los polticos les gustaba relajarse tomando vino. Y luego ir de putas. Tarquinius se puso la capucha. No era un grupo de sanadores cualquiera: el asesino de Olenus se encontraba entre ellos. Not que la rabia contenida bulla en su interior, pero el arspice respir hondo para mantener la calma. Aqul no era el momento de perder los nervios. Alz la vista un par de veces mientras el grupo se le acercaba. La escasez de luz significaba que no sera capaz de reconocer a nadie hasta que los tuviera prcticamente encima. Venga ya, borrachos! grit uno de los nobles. Llevo todo el da esperando para llegar aqu! Ms vale que este sitio valga la pena mascull otro. Tarquinius se envar al reconocer la voz. Levant la cabeza con cuidado y mir las siluetas que tena ya a escasos metros. Pero ninguno de los quites lo miraba: atisbaban con lujuria por la puerta entreabierta del Lupanar. Echa un vistazo, Caelius dijo el ms cercano. No te llevars una decepcin. El etrusco observ a un hombre bajo y robusto, con el pelo entrecano todava rojizo, abrirse paso para mirar a las prostitutas que podan verse en la recepcin del burdel. Era Caelius. Mayor y un poco ms gordo, pero el mismo cabrn que haba cambiado la vida del arspice para siempre haca quince aos. Sin querer, Tarquinius dej escapar un suspiro. Entonces uno de los esclavos le ech un vistazo superficial. No le inquiet lo que vio. Una forma menuda envuelta en una capa vieja. Probablemente fuera un leproso. Nada que seis hombretones no pudieran dominar. Comentando quin quera qu tipo de chica y para qu, los nobles cruzaron el portal y desaparecieron de su vista. Los esclavos se quedaron esperando fuera a que los amos saciaran su apetito. Tarquinius se estremeci. Era inevitable llamarles la atencin, pues era el nico mendigo que quedaba en la calle. Y, de todos modos, eran demasiados como para atreverse a atacar a Caelius. A Tarquinius no le importaba. No era el momento. Con el gladius recogido en un pliegue de la capa, se levant con torpeza fingiendo cojear. Nadie lo mir siquiera cuando se intern en la oscuridad arrastrando los pies.

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Uno de los callejones estrechos de la zona le servira de escondrijo hasta que Caelius y sus amigos salieran. Sera fcil seguir a los quites a casa. Cuando Tarquinius supiera dnde resida el noble arrogante, l y Secundus haran guardia noche y da. Escogeran el momento adecuado para atacar. El arspice sonri y rez una oracin de agradecimiento. Los muchos aos de espera y recuerdos estaban a punto de concluir. Olenus sera vengado. En breve.

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15 La arena
El Ludus Magnus, Roma, finales de verano del 55 a. C.
El brillo de los rayos de sol que se filtraban por la ventana despert a Romulus. Brennus segua dormido. El joven luchador se levant e inici la rutina diaria de estiramientos, un hbito ya profundamente arraigado. El descanso le haba ido bien. Respir hondo y despej la mente. Ha llegado el momento de matar a Figulus y a Gallus. El galo se haba despertado. Exhal con fuerza. Y zanjar esto de una vez por todas. Romulus asinti sin dejar de moverse. El final de la venganza tambin supondra un alivio para l. Brennus baj desnudo de la cama y se acerc a la mesa. Vamos a comer dijo. Tena el cuerpo tremendamente musculoso surcado de viejas cicatrices. Romulus haba visto en otras ocasiones las profundas huellas que le haba dejado la carrera de gladiador, pero seguan sobrecogindole. Lo nico que l tena era un grueso verdugn violeta en un muslo. A diferencia de lo habitual, Brennus tena la marca de esclavo en la pantorrilla izquierda mientras que Romulus la tena en la parte superior del brazo derecho. Brennus unt con miel un trozo de pan. Quieres un poco? pregunt mientras se lo introduca en la boca. No. Por todos los dioses! Cuanto antes te llevemos a la arena, mejor. Brennus termin de comer y se puso un taparrabos. Estaba agotado. Ser esto lo que Ultan vio para m? En cuanto hubo terminado el calentamiento, se pusieron las protecciones. Brennus, con el pecho al descubierto, llevaba un cinturn de cuero ancho que le cubra el bajo vientre y un par de canilleras de bronce. Romulus llevaba un cinturn parecido y protecciones en el brazo derecho. Una nica canillera en la pierna izquierda completaba su atuendo de secutor. Utiliza el mismo escudo con el que te enfrentaste a Lentulus.

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Y t?

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Brennus levant un gran escudo rectangular de un montn que tena en un rincn con sonrisa lobuna. ste tambin tiene el borde afilado. Romulus se ci el gladius mirando con cara de envidia la espada larga de Brennus. Segua siendo demasiado bajo para empuarla. Tened cuidado. Astoria pareca preocupada cuando bes al guerrero rubio. No os separis. Deja de preocuparte, mujer! Brennus le pellizc el trasero cariosamente. Preprame un plato de ratoncillos de sos. Sali pavonendose sin mirar atrs. Romulus asinti nervioso a la nubia y sigui al galo. La mayora de los gladiadores se haba reunido en el patio para hacer estiramientos o afilar las armas. Impresionaba ver a cincuenta hombres armados hasta los dientes preparados para la batalla. Haba una docena de reciarios, con los tridentes y las redes lastradas listas, al lado de diez fornidos tracios. Los murmillones con sus cascos en forma de cresta de pez caractersticos, el hombro derecho cubierto con malla y escudos redondos. Los samnitas,15 que llevaban unos cascos con penacho, tenan los escudos rectangulares y se cubran los muslos con fascies de cuero y se protegan la parte inferior de las piernas con canilleras. Sextus y el resto de los scissores estaban a un lado. Un grupo de secutares, vestidos de forma similar a Romulus, completaban el regimiento. Hoy ser interesante dijo el espaol bajito, inclinando la cabeza a modo de reconocimiento. Se haba abstenido de tomar partido en la disputa pendiente. Sextus tena tal reputacin que los enemigos de Romulus no causaban problemas si l rondaba cerca. Slo Brennus infunda tal grado de respeto. Figulus y Gallus quieren sangre repuso Romulus, que consideraba a Sextus de confianza. Ya he odo algo de eso. Sextus levant el hacha de dos caras con un guio. Estar al tanto. Gracias. Podras hacer lo mismo por m. Descuida. Contento de que por fin lo reconocieran como a un igual, Romulus sonri complacido.

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Una de las antiguas tribus itlicas del Samnio, una regin montaosa de Italia central. (N. del T.)

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Sextus y sus compaeros eran un elemento vital de la capacidad de lucha del ludus. A la mayora de los gladiadores los aterrorizaban los hombres del hacha, capaces de descuartizar a los incautos. Al cabo de un rato pusieron a todos los luchadores, excepto a los cuatro scissores de confianza, una cadena ligera alrededor del cuello. Formaron dos filas largas en el patio, unidos por eslabones de hierro. Memor, con una elegante tnica con cinturn y provisto de un bastn con gancho metlico, condujo a los luchadores a travs de las puertas. Adems de los arqueros de siempre haba otros contratados a propsito para vigilarlos, que se mantenan a una distancia prudente de los hombres que tan bien armados iban. El trayecto hasta el Foro Boario supuso un verdadero placer para Romulus. Desde su llegada, haba salido muy pocas veces del ludus. Ni siquiera a un privilegiado como Brennus se le haba permitido entrar ni salir sin vigilancia desde la amenaza de Memor de que Astoria poda correr peligro en su ausencia. Romulus contempl lo que le rodeaba sin perderse ni un detalle. En Roma haba bullicio a pesar de la hora, ya que la gente quera acabar sus quehaceres antes de que el calor resultara insoportable. Era un buen momento para evitar a los matones de Clodio y de Milo, que no solan madrugar. Los ciudadanos tenan el aliciente de salir a la calle para asistir al gran combate en grupo que se haba aadido a los juegos. A medida que avanzaba la procesin se oan silbidos y gritos de nimo. Precedan a los gladiadores grupos de acrbatas que daban volteretas y rodaban por el suelo, haciendo las delicias del pblico. Tras ellos iban los portadores de estatuas de Marte, Nmesis y Nik, la diosa de la victoria, flanqueados por msicos que tocaban los platillos y los tambores. Las mujeres hacan comentarios lascivos sobre sus luchadores preferidos. Todo el mundo estaba a favor del Ludus Magnus, la escuela de gladiadores local. Los espectadores no saban nada de la disputa entre sus propios miembros. De repente a Romulus le entraron ganas de llegar a la arena. El combate se cobrara muchas vidas y, si sus enemigos vencan, l y Brennus quiz se contaran entre los muertos. Romulus no tena ganas de derramar la sangre de los luchadores del Magnus, pero tampoco pensaba dejarse clavar un pual entre las costillas. Cuanto antes se acabara aquello, mejor. Cuando la cuestin estuviera zanjada, la vida en el ludus volvera a la normalidad. Mir al galo. Brennus pareca tan tranquilo como si estuviera yendo al mercado. Romulus respir hondo y se sec el sudor de la cara.

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Ya empieza a hacer calor. A medioda ser un infierno.

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Por lo menos entonces no estaremos luchando. Pobres venatores16 dijo Brennus. Los animales salvajes tampoco estarn demasiado contentos con este calor. Romulus se alegraba de no haber visto nunca una caza de animales, que sola ser el primer espectculo del da. Haba odo historias de leones que desmembraban a los hombres extremidad tras extremidad y elefantes que los pisoteaban como si fueran ramitas. Los venatores no vivan mucho y l se haba librado de correr esa suerte gracias a la valenta demostrada el da que Gemellus lo vendi. Eso o la intervencin divina. Al cruzar las puertas de la ciudad llegaron a la llanura del Campo de Marte. Era el lugar donde se celebraban las elecciones / a la magistratura y donde los ciudadanos prestaban juramento al entrar en el ejrcito. El nuevo complejo de Pompeyo haba transformado aquel enorme espacio abierto. Se consideraba el intento ms descarado de adquirir popularidad. Constaba de un teatro ornamentado para el pblico, una cmara para el Senado, una casa para Pompeyo y un majestuoso templo dedicado a Venus. Cada poco se oa un rugido del auditorio abarrotado. Memor condujo a los luchadores hacia una puerta pequea situada en un lateral de la entrada principal, donde cuatro esclavos armados hasta los dientes hacan guardia. Especifica el motivo de tu visita dijo con arrogancia el ms corpulento. A ti qu te parece? le espet Memor. Aqu estn cincuenta de los mejores gladiadores de Roma. El lanista del Dacicus quiz no est de acuerdo. Memor le clav el bastn y pill al hombre desprevenido. No pretenda ofenderle, seor tartamude, notando el gancho de metal afilado en la nuca. Memor le hizo acercarse mientras sangraba. Quieres participar en el combate de hoy? ^No, seor. En la frente del guarda iban formndose gotas de sudor. Entonces abre la maldita puerta! Uno de sus compaeros corri rpidamente el pesado cerrojo de hierro. Memor solt al esclavo y permiti que los guiara al interior. Mientras los luchadores se internaban en la oscuridad que reinaba bajo las gradas, los
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De menor categora que los gladiadores, su especialidad era la caza de animales. (N. del T.)

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gritos y el pataleo de los espectadores los ensordeci. Era un sonido que Romulus haba escuchado con anterioridad y que aceleraba el pulso del gladiador ms aguerrido. Brennus inclin la cabeza y aguz el odo. El pblico est emocionado. Un animal o un hombre van a morir. El gritero se interrumpi unos instantes. Durante aquel silencio momentneo oyeron el rugido caracterstico de un animal grande. A Romulus se le eriz el vello de la nuca. Qu es eso? Un len. Y, por lo que parece, est enfadado. La gente que tenan encima reaccion alarmada cuando el gran felino volvi a rugir. Un hombre se puso a chillar y el pblico respondi con abucheos. Qu ha pasado? Probablemente haya perdido la lanza o el tridente. Brennus hizo una mueca. La va a palmar. El gritero se intensific y, de repente, se hizo el silencio. Pobre desgraciado dijo Romulus, ms contento todava de que Cotta le hubiera elegido. Habituado al sufrimiento ajeno, el guarda condujo de mal humor a los luchadores por un pasillo estrecho con el suelo de tierra. Estaba flanqueado por grandes jaulas de hierro. Haba poca luz aparte de la que se filtraba por las rendijas de los tablones de madera que las separaban. Memor se par junto a la puerta abierta de la celda ms cercana a la arena. Reciba un poquito ms de luz que las del fondo. Hizo un gesto hacia el espacio vaco y se ri. Alojamiento de lujo. Los gladiadores entraron fatigosamente en ella seguidos de los guardas del lanista, que les quitaron las cadenas del cuello y se marcharon rpido. Hemos conseguido el mejor sitio! Memor mene la cabeza hacia delante. A los chicos del Dacicus les ha tocado sa. La jaula que haba al otro lado del pasillo estaba vaca y tena el suelo lleno de vendajes ensangrentados y armaduras daadas. No la han limpiado desde el ltimo combate dijo Brennus no demasiado sorprendido. Tener que sentarse ah los pondr a la defensiva. Cuando empiece, ya sabis qu hacer. Memor taladr con la mirada a cada uno de los hombres. Formad una pia. Luchad con valenta.

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Matad a todos esos cabrones! Y recordad: una bolsa de oro si sobrevivs ilesos! Lu-dus Mag-nus! empez a gritar un reciario. Los dems le imitaron enseguida. Ludus Magnus! Ludus Magnus! El lanista sonri, cerr un puo y se golpe el pecho a modo de saludo. Hasta Brennus respondi al gesto. Nos manda ah afuera a que nos maten! susurr Romulus en cuanto Memor se dio la vuelta y se march. El galo se qued confundido. Es su trabajo. Y por qu le devolvemos el saludo? Memor fue gladiador contest Brennus sin demasiada conviccin. Se merece respeto por eso. Y ahora se enriquece con la muerte de otros hombres. Brennus apart la mirada haciendo caso omiso del comentario. Olvdate de Memor pens Romulus. Es mejor que te centres en el combate. Sobrevive. La mayora de los luchadores enseguida se acomod en el suelo y empez a charlar entre s, a afilar las armas o a ceirse las correas de la armadura. Dos tracios se pusieron a luchar bajo la mirada indolente de una docena de hombres. Unos pocos se arrodillaron en un rincn para pedir la proteccin de sus dioses favoritos con una oracin. Era buena idea entretenerse con lo que fuera hasta el momento del combate. Figulus y sus compinches estaban enfrascados en una conversacin y Romulus consider que no corra peligro si se alejaba un poco del galo. Al otro lado de los barrotes haba unos tablones de madera horizontales que formaban la pared principal del recinto. Encima estaban los asientos de los ricos y famosos. La posibilidad de tener el trasero de Gemellus tan cerca de su espada hizo sonrer a Romulus. El comerciante era un gran aficionado a los combates de gladiadores. El muchacho atisbo por una rendija. Las hileras de los bancos inferiores se encontraban a menos de dos metros del suelo y los espectadores casi podan tocar con los dedos a los luchadores y los animales que se batan en la arena caliente. No es peligroso? pregunt. Mira. Brennus seal a los arqueros apostados a intervalos regulares alrededor del permetro con el arco tenso. Normalmente abaten a cualquier criatura que salte fuera.

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Normalmente ?

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De vez en cuando muere alguien reconoci Brennus. A la gente le encanta! Aparte del pobre desgraciado que sufre heridas de muerte. Si quieren presenciar la lucha en primera fila... As que por qu ser nosotros los nicos que morimos en la arena? Exacto. Brennus sonri. Romulus asinti porque estaba al corriente de la enorme sed de sangre de los ciudadanos. Se estremeci al pensar en el matadero que haba fuera. La lucha entre el hombre y la bestia que haban odo ya casi haba terminado. Los cuerpos ensangrentados desperdigados por la arena parecan muecos de trapo, con las extremidades dobladas en ngulos extraos. Haba tres leones y dos leopardos muertos, con lanzas clavadas en el pecho y en el vientre. Dioses de los cielos, ayudadme! El grito lastimero reson en el espacio abierto. He matado un felino. Acaso no basta? Romulus observ horrorizado al cazador que cojeaba dando la vuelta al ruedo, suplicando al pblico. Haban matado a todos sus compaeros y estaba desarmado, con un escudo como nica proteccin. El joven musculoso tena el torso lleno de araazos profundos que le sangraban y el brazo derecho le colgaba inerte. De la herida abierta que tena en l le sobresalan fragmentos de hueso, clara muestra de la increble ferocidad de los animales. Detrs de ti! Los espectadores que estaban por encima de Romulus rieron burlonamente cuando el ltimo len se acerc por detrs con su suave andar al venator herido. Ayudadme! Aydate t solo, escoria! Muere como un hombre! Entretennos! Cay una lluvia de insultos, pan y fruta. El pblico no pensaba hacer concesiones. Quera ms sangre. A Romulus se le pusieron los nudillos blancos de sujetar los barrotes con tanta fuerza, deseoso de poder hacer algo. Cualquier cosa. El venator tena que actuar rpido. Con el escudo en el brazo bueno poda repeler al len un rato pero sera incapaz de herirle. El sangrado continuo de las heridas acabara permitiendo que el len le superara. Con un arma hubiese tenido una pequea posibilidad de matarlo, pero se

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encontraba desarmado frente a las garras potentes que haban destrozado a sus compaeros. El cazador tena la indecisin reflejada en el rostro. El instinto de supervivencia se impuso y corri hacia el cadver ms cercano para poner un poco de distancia entre l y el len. Dej el escudo y recogi una lanza pesada que yaca junto a su dueo muerto. Mira que son salvajes los romanos. Brennus apareci al lado de Romulus y observ el desarrollo del drama. Pero es una buena tctica. Una espada no tendra suficiente alcance. Y un tridente? Es demasiado poco manejable. De todos modos la lanza tiene ms alcance. Y ahora qu? Esperar a que la bestia intente saltar. Plantar el astil en la arena y dejar que se ensarte explic Brennus con voz queda. Es su nica posibilidad. Romulus cerr los ojos y pidi a Jpiter que ayudara al luchador herido. Con una fascinacin morbosa observaron cmo el venator retroceda con su nueva arma. Al gran felino no pareca importarle seguirle, y su nica muestra de impaciencia era que meneaba la cola. Cada cierto tiempo intentaba atacar la lanza, pero el hombre reculaba esperando el momento oportuno. El pblico empez a aburrirse y a lanzar pullas. Tiraban monedas y tazas de barro para provocar un ataque. El len estaba cada vez ms furioso y no paraba de rugir y de mover la cola de un lado a otro. Brennus sonri y seal. Lo est alejando de los cadveres. Porqu? Para empezar, para separarse de las porqueras que tiran. Y luego porque intentar provocar al animal para que salte. Romulus apenas soportaba mirar. Tendr que acabar pronto o se quedar demasiado dbil. Es consciente de ello. El venator haba llegado por fin a una zona sin cadveres. Clav el asta de la lanza en el suelo con una mano, baj el extremo de hoja ancha y mir con furia al len. Este hombre est en paz con la muerte! Brennus aporreaba los barrotes de la emocin. Mata a la bestia! Venga, mtala!

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El len se coloc a unos quince pasos de su presa y se par. La luz del sol haca que las pupilas de sus ojos ambarinos quedaran reducidas a apenas dos rendijas. Se agach en la arena moviendo ligeramente el extremo de la cola. El venator se puso en guardia y se agach detrs de la lanza. Cuando el animal arremetiera contra l, slo tendra una oportunidad. Por fin el pblico dej de gritar y de lanzar objetos. La tensin se mascaba en el ambiente. Observa los msculos de las patas traseras. Saltar en cualquier momento. Brennus sujet a Romulus por el hombro. T seras capaz de mantener la calma? Con el brazo derecho hecho trizas? Romulus trag saliva intentando imaginar el dolor de las heridas abiertas. El luchador no pareca mucho mayor que l, y probablemente tuviera una historia similar. Pero no pareca dispuesto a rendirse, la vida era un don demasiado precioso. El len se levant de un brinco y salt. El pblico tom aire al unsono. El venator, negndose a dejarse llevar por el miedo, se afianz sobre el terreno. El felino descendi a toda velocidad y se empal en la lanza. El impulso hizo que la afilada hoja le atravesara las costillas y le destrozara el corazn y los pulmones. El cazador cay al suelo por la fuerza del impacto. Cuando los espectadores se percataron de que haba ocurrido lo imposible se hizo el silencio. Romulus empez a dar saltos y a gritar con todas sus fuerzas para dar las gracias a los dioses. Brennus le acompa riendo. Los gladiadores golpearon las empuaduras de las espadas contra los escudos a modo de reconocimiento, haciendo el mximo ruido posible. Matar a un gran depredador estando herido de tanta gravedad era una hazaa herclea que les serva de inspiracin. Al final el venator consigui sacarse el peso muerto que tena encima de las piernas y ponerse de pie. La gente haba tardado en responder al alboroto de la zona de las celdas pero los gritos de nimo se duplicaron cuando se levant. Cabrones caprichosos dijo Brennus. Hace un momento le estaban insultando. Malditos romanos. Romulus estaba de acuerdo con su amigo. La reaccin del pblico era hipcrita; lo nico que pareca importarle era la mutilacin y la muerte. La leccin estaba a punto de reafirmarse de la forma ms sangrienta.

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El venator, envalentonado por lo que acababa de hacer, se acerc a la valla ms prxima a quienes le haban insultado. Os ha gustado lo suficiente? grit, con un gesto de desafo. Romulus le aclam, pero un extrao silencio se apoder del Foro Boario. A los ciudadanos de Roma no les gustaba que los desafiaran de aquel modo. embarg una oleada de ira y tristeza, y se desanim todava ms. Nunca se haba sentido de aquel modo. Ya falta poco. Brennus estaba preocupado. Qu pasa? Vamos a morir ah fuera. No todos! El galo flexion los enormes bceps. No te separes de m y no te pasar nada. Qu sentido tiene? Para qu sangrar y morir para unos completos desconocidos? Romulus dej caer los hombros. Yo estoy aqu encerrado y mi madre pertenece a un cabrn sdico que vendi a Fabiola a un prostbulo. La vida no tiene sentido. Me da igual dejar que Figulus me mate. Brennus agarr a Romulus del brazo. No eres el nico que tiene una historia triste! Piensa en el venator susurr. Y todos los que estamos en esta celda hemos sufrido bajo el yugo romano. Incluso cabrones como Figulus y Gallus. Romulus se quit de encima la mano del galo. Qu ms me da? respondi enfadado. Se produjo un largo silencio antes de que Brennus volviera a hablar. Vi cmo los soldados romanos incendiaban el pueblo en el que estaban mi mujer y mi hijo pequeo empez a explicar. Luego mataron delante de mis narices al primo al que haba jurado proteger. Romulus mir a su amigo con actitud compasiva. Y esos recuerdos me vienen a la cabeza todos los das. Yo... empez a decir Romulus, sintindose culpable. Pero el galo sigui hablando: Me pas cinco aos jugando con la muerte. Pero los dioses no me permitieron morir. Me han estado reservando para otro fin. Todava no s qu es, pero primero apareci Astoria y luego apareciste t. Despein a Romulus con un gesto carioso. El parecido de su protegido con Brac era asombroso. Qu intentas decir?

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Incluso en medio de todo esto continu Brennus sealando la arena ensangrentada vale la pena vivir la vida. Muere hoy si quieres, Romulus. Pero piensa en el da que llegaste al ludus. Por qu te compr Memor? Por qu eligi Cotta a un muchacho de trece aos para entrenarlo? Desenvain la espada. Los dioses favorecen a los hombres valientes. Recurdalo. Dedic una mirada dura a Romulus antes de quedarse callado. El joven luchador reflexion sobre lo que Brennus le haba dicho. Quizs hubiera sido algo ms que mera suerte. Quiz Jpiter le haba reservado un destino especial. Alz la mirada sintindose un poco mejor y vio que Gallus le observaba. El bajo y robusto reciario dio un codazo a Figulus, mirndolo lascivamente mientras se pasaba un dedo por el cuello. Romulus se puso de pie. Las palabras de Brennus le haban llegado al corazn y la amenaza de Gallus le haba espoleado. De qu serva morir sin defenderse? Romulus se acord de Espartaco, el gladiador que haba hecho temblar los cimientos de Roma, y se sinti esperanzado. Sonri. Incluso en la arena ensangrentada era posible decidir el propio destino. Haba motivos para vivir. Romulus empez a hacer girar los hombros tal como le haba enseado Cotta, como si estuviera calentando para una sesin de entrenamiento. As me gusta! exclam Brennus, encantado. Esos cabrones no me matarn sin que les plante cara. Me alegro de saberlo. Los dos amigos estiraron los msculos preparndose para la matanza.

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16 Victoria
Ya era primera hora de la tarde y haban rastrillado la arena ensangrentada antes de extender otra capa por encima. Tras el espectculo de los cazadores de animales, hubo un intermedio antes de la atraccin principal. Los vendedores ambulantes, que ofrecan vino, carne y pan, trepaban entre las hileras de asientos haciendo el agosto con los ciudadanos hambrientos. La mayor parte del pblico haba sido sustituida por espectadores atrados por los combates entre grupos numerosos. Slo los ms sanguinarios se quedaban a contemplar los espectculos durante toda la jornada. Debajo de las gradas, las celdas situadas enfrente de las de los luchadores del Magnus seguan vacas. Dnde estn? gru un murmillo. Haban pasado varias horas. El combate no poda tardar mucho en empezar. Es una tctica para asustar. El lanista del Dacicus enviar a sus chicos directamente a la arena dijo otro. O sea, que no tendremos ocasin de echarles un vistazo de antemano aadi un reciario. Se oyeron susurros de desasosiego entre los gladiadores. Qu ms da? exclam Brennus. Dio un paso adelante antes de que el malestar se convirtiera en miedo. Los luchadores alzaron la vista, picados por la curiosidad. No estaban acostumbrados a tener un lder. El galo sonri con desagrado. Hoy moriremos muchos. Enseguida todos le prestaron atencin. Pero no tiene por qu ser as. A qu cono viene esto? gru Figulus, situndose delante con sus amigos. De repente se abri un espacio entre Brennus y el grupo. Romulus se puso en tensin, preparado para reaccionar si atacaban. Era toda una satisfaccin ver que los cuatro scissores reaccionaban del mismo modo. El y el galo no estaban completamente solos.

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Somos mucho mejores que la gente del Dacicus exclam Brennus. Todos lo sabemos! Muchos hombres expresaron su acuerdo con un gruido. La rivalidad entre las escuelas era feroz. Si los atacamos rpido y contundentemente, podemos acabar con esto incluso antes de que empiece. Un rayo de esperanza ilumin los rostros ansiosos. Seguidme y luchemos juntos! Quiero que los reciarios se siten delante y a los lados. Todos los dems en el centro. Acabaremos con esos desgraciados con un ataque frontal en masa. Brennus alz un puo cerrado. Lu-dus Mag-nus! Se produjo un breve silencio mientras los gladiadores musitaban entre s, asimilando sus palabras. Unos cuantos asintieron y gritaron la consigna contagiosa. Poco a poco se les fueron aadiendo ms y al final la celda resonaba por los rugidos de Lu-dus Mag-nus! Lu-dus Mag-nus! El galo retrocedi satisfecho. Figulus mir enfadado a quienes tena cerca, pero el momento de responder haba pasado. Los hombres seguiran a Brennus. Sextus asinti para mostrar su aprobacin. Nos has animado y, con un poco de suerte, has dividido tambin a nuestros enemigos. Mucho antes de ser gladiador lideraba a los guerreros en el campo de batalla. Y te ruego que vuelvas a liderarlos. El scissores seal la entrada. Ni rastro de ellos todava. Ese murmillo tena razn, saldremos a la arena a ciegas. Y dentro de poco. Que los dioses nos acompaen. Y que guen tu hacha! Brennus alz la voz. Recordad lo que he dicho. Romulus se alegr de que los gladiadores respondieran de inmediato y formaran grupos. El galo sonri abiertamente y sac la espada. Dnde quieres que estn mis chicos? le pregunt Sextus. Donde les vaya mejor para hacer lo que saben, Sextus! Abate a los hombres de los extremos! El scissores ense los dientes al or el comentario de doble filo.

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En ese momento el sonido de pasos de un grupo de guardas, lanza en mano, se acerc por el pasillo. Las vallas situadas entre las hileras de jaulas tenan una salida al exterior. Algunos hombres levantaron una pesada barra que serva para bloquear el paso y la dejaron en el suelo antes de retirar unos tablones para abrir un hueco que permitiera salir a dos luchadores a la vez. El resto cerr el pasaje que llevaba a la call. El esclavo que haba sido insolente con Memor meti en el candado una llave larga y abri la puerta de par en par. Ha llegado la hora de morir! exclam con una sonrisa de satisfaccin. Varios luchadores se abalanzaron hacia l por entre los barrotes con puales y espadas. Retrocedi asustado de un salto. Salid de ah! No me obliguis a ir a buscar a los arqueros. Cuidado con lo que dices, hijo de perra mascull Sextus. Ya saldremos cuando sea el momento. A Romulus le desconcertaba y enojaba que un esclavo como ellos quisiera que otros murieran. Si se hubieran aliado y luchado juntos, los cimientos de la Repblica se habran desmoronado bajo el peso de tal cantidad de esclavos. Piensas como Espartaco se dijo. Todos los hombres deberan ser libres. El guarda volvi a sealar el exterior pero fue lo suficientemente sensato como para no abrir la boca. Aquellos luchadores eran peligrosos, incluso detrs de los barrotes. Las trompetas tronaron y el pblico vitore, deseoso de que comenzara el espectculo. Brennus levant el escudo. Ha llegado el momento de derramar un poco de sangre para los buenos ciudadanos de Roma. Romulus trag saliva y se puso bien recto. La pareja, seguida de sus compaeros, sali trotando a la brillante luz del sol de la tarde. Los gladiadores se desplegaron rpidamente en un semicrculo, ocupando la mitad de la arena. Los gritos de nimo de los partidarios del Magnus competan con los vtores de quienes estaban a favor del Dacicus. Muchos espectadores estaban sopesando su capacidad para luchar. Los comentarios e insultos llenaban el ambiente y los corredores de apuestas recorran las gradas ofreciendo apuestas de lo ms diversas. Las bolsas de sestercios cambiaban de mano cuando los nobles ms entusiastas hacan las ms cuantiosas.

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Las trompetas volvieron a sonar para anunciar la llegada de los luchadores del Dacicus y silenciaron al pblico. Romulus contuvo el aliento cuando vio salir a cincuenta hombres por una abertura situada en el otro extremo de la arena. La mayora tena un aspecto parecido al de los gladiadores del Magnus pero a otros no los reconoca. Ves a los dimachaeri? Brennus seal. Los que llevan dos espadas. No llevan escudo coment Romulus sorprendido. Son unos orientales locos de Dacia. Qu esperabas? Y los que llevan lazo? Laquearii. Luchan en pareja con murmillones o tracios. Atrapan con el lazo al enemigo para que el otro lo mate. Son peligrosos? Algunos son tan buenos como Gallus con la red. Romulus exhal el aire de los dos carrillos. Esto va a ser interesante pens. Recuerda las nociones bsicas. Brennus, que estaba a su lado, no paraba de moverse, echando chispas por los ojos. La rabia de la batalla se estaba apoderando de l. Cuando los luchadores del Dacicus se desplegaron frente a ellos, las trompetas tocaron la ltima fanfarria antes de callar. Nadie articul palabra mientras los grupos armados hasta los dientes se situaban frente a frente. La muerte se respiraba en el ambiente. Pueblo de Roma! Un hombre gordo y bajito con toga blanca se dirigi al pblico desde un palco reservado a los nobles. Hoy tenemos ante nosotros a cien de los mejores gladiadores de la ciudad! El pblico profiri gritos de entusiasmo y muchas mujeres chillaban y lanzaban flores. Estamos aqu gracias a la generosidad de una persona... El presentador hizo una pausa para permitir que el clamor aumentara. Me refiero al... conquistador de Mitrdates, len del Ponto. Al vencedor de los piratas cilicios. Al constructor del teatro del pueblo. Al editor de hoy, el gran general Pompeyo Magno! Como si hubiera recibido una orden, la luz del sol se filtr entre las nubes. Enfervorizado, el pblico llen de gritos el ambiente y Romulus se dio cuenta de que los dos grupos se haban colocado de manera que formaban un pasillo entre ambos. Los rayos de luz del poniente iluminaban la arena entre los luchadores.

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Iluminaban a Pompeyo, el patrocinador.

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Un gran espectculo musit Romulus a Brennus. Poltica. Si a la gente le gustan los juegos, apoya a los patrocinadores. Eso les otorga poder. Luchamos por un puetero poltico? A Romulus no se le haba pasado por la cabeza plantearse el motivo que haba detrs de las luchas. A los ciudadanos de Roma les encantaba el derramamiento de sangre pero no eran ellos quienes organizaban los combates. Lo hacan quienes tenan el poder: los senadores y los quites. Los gladiadores no eran ms que tteres en sus manos. Brennus asinti porque ya lo tena asumido. Romulus estaba indignado. Muchos de nosotros moriremos. Por qu? Somos esclavos, Romulus se limit a contestar el otro. Al muchacho le vino a la cabeza una imagen del portero de Craso. Quin lo dice? replic Romulus. Ese imbcil? Seal el palco de los nobles. Cllate! Brennus le mir por encima de ambos hombros. Memor te ejecutara ahora mismo si oyera lo que acabas de decir. Otros lo han hecho arguy Romulus con vehemencia. Imagnate lo que cincuenta de nosotros podra hacerles a los cabrones de all arriba. Rebelin? El galo pronunci la palabra con un susurro. Reclamar la libertad, ms bien. Pompeyo Magno! grit otra vez el maestro de ceremonias. Ha llegado el momento de luchar. Brennus le gui un ojo. Luego hablamos. El pblico le aclam obedientemente mientras Pompeyo reciba su adulacin con un saludo lnguido. Era un hombre de mediana edad de pelo cano, ojos saltones y nariz bulbosa. Repas a los luchadores con entusiasmo. Saludad a Pompeyo Magno! Los que vamos a morir te saludamos! La promesa de los gladiadores sali de cien gargantas como un rugido. Pompeyo asinti con ms respeto del que haba demostrado por el pblico.

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Por lo menos es un guerrero dijo Brennus. No como ese perro de Craso, que se pasa el da dicindole a todo el mundo que es un gran general. Pompeyo paga para que nos muramos susurr Romulus. Que le den! El galo pareci asustarse, pero los ojos le brillaban con una luz que Romulus no haba visto con anterioridad. Morid como hombres! Pompeyo se dirigi a los combatientes. Mostrad coraje. Quienes sobrevivan ilesos sern recompensados. Empezad! Mientras los luchadores se miraban, con el cuerpo rgido por la tensin, rein el silencio. Romulus estaba muy excitado por la respuesta del galo a su comentario. Pero aquello tendra que esperar hasta que el combate terminara. Eso si sobrevivan. Se dio la vuelta. Figulus y Gallus se encontraban a cierta distancia y fingan no mirarlos. Permaneced juntos! Cubros las espaldas! grit Brennus agarrando la espada con un puo enorme. Adelante! No permitis que vengan por nosotros! chill a los reciarios. Los reciarios avanzaron arrastrando los pies y sosteniendo las redes lastradas en alto, preparados para lanzarlas. Los luchadores del Dacicus respondieron desplegndose y avanzando. Romulus estaba a tres pasos a la derecha de Brennus, escudo en alto, daga en mano. La espera con los guardas le haba dado una idea. Cuando los reciarios estn ocupados, quiero una carga por el centro. Brennus habl en voz baja para que slo le oyeran quienes tena cerca . Olvidaos de las reglas de combate normales. Matad rpido e id avanzando. Estamos contigo, Brennus dijo un tracio. Los dems musitaron que estaban de acuerdo. Brennus los mir uno por uno, asintiendo con determinacin. La lucha empez al cabo de unos instantes, cuando los reciarios del Magnus alcanzaron a los primeros gladiadores del Dacicus. Las redes giraron en el aire, los hombres intentaban esquivarlas y lanzaban insultos pero resbalaban en la arena caliente. Romulus vio cmo un tridente perforaba el cuello de un enemigo y le abra la carne, de la que sali un chorro de sangre carmes. Los luchadores describan crculos, avanzando y embistiendo en una especie de danza letal y fascinante. El grueso del enemigo no se haba esperado el ataque repentino. Sin lder aparente, los gladiadores del Dacicus, intimidados, no saban cmo responder.

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Era el momento oportuno.

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Seguidme! rugi Brennus alzando la espada larga y caminando a zancadas por entre los combates individuales de la parte delantera. Le siguieron treinta hombres con las armas preparadas. Romulus segua el ritmo del galo con los ojos bien abiertos. Cuando pas junto a un reciario del Magnus que luchaba contra un samnita, se arriesg. El guerrero, armado hasta los dientes, haba bajado el escudo rectangular un instante para observar cmo su contrincante daba impulso a la red para lanzarla. Romulus se apoy en un solo pie adelantado y, con el brazo derecho hacia atrs por encima del hombro, apunt y lanz el pual, que sali disparado y se le clav en la garganta al sorprendido samnita bajo el casco con visera. El hombre, con un sonido ahogado, dej caer tanto la espada como el escudo. La sangre le brotaba alrededor de los dedos con los que se agarraba el cuello mientras se desplomaba en la arena. El reciario se dio la vuelta para ver quin haba derribado a su oponente. Sorprendido, Romulus reconoci a Gallus. Cabrn! El reciario tena el rostro contrado por la ira. Eres hombre muerto. La reaccin violenta de Gallus le sorprendi y puso de manifiesto que la amenaza de los luchadores contrariados era muy real. Pero su enemigo no tuvo tiempo de reaccionar porque un secutor muy fornido le embisti yendo a por todas. Ya he matado a uno! Romulus extrajo la daga y corri al encuentro del galo. Cmo? Con la daga! Buen trabajo! Recoge otra si puedes. Nunca se sabe cundo puedes necesitarla! Brennus sonri y aument la velocidad, adelantando a los dems. La carga de Brennus fue sobrecogedora. Con un rugido que dej paralizado al primer luchador del Dacicus, el galo le golpe el casco de bronce con la espada larga y le machac el crneo. El tracio se estrell contra el suelo. Brennus esquiv el cadver, le quit el escudo al siguiente gladiador con el suyo y le apual el pecho desde un palmo de distancia con un grito de guerra ensordecedor que reson en todo el recinto.

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Transcurrieron unos instantes. Los luchadores del Dacicus se haban quedado desconcertados, sin saber muy bien qu hacer para responder a aquella entrada aterradora. El galo despach a un secutor con facilidad. Vamos! grit Romulus, que avanz corriendo, aprovechando la ventaja. Ludus Magnus! Le respondieron con un bramido ininteligible de ira acumulada y rabia. Haciendo chocar las espadas contra los escudos, los gladiadores del Magnus perseguan a sus desconcertados enemigos. Romulus se encontr frente a un murmillo un poco ms corpulento que l. Su contrincante le propin un fuerte derechazo intentando machacarlo por la fuerza bruta. Romulus le contuvo con relativa facilidad, manteniendo el escudo en alto. Se desplaz hacia delante por debajo del gladius del otro y contempl al enemigo desde pocos centmetros de distancia. El gladiador abri la boca porque saba lo que estaba a punto de ocurrir. Romulus hundi la espada en el diafragma que el hombre llevaba al descubierto. El murmillo grit y se dobl hacia delante, agonizando. Romulus retir la hoja rpidamente y le dej caer en la arena. Dndole un fuerte golpe con el borde afilado del escudo le abri el cuello. Convencido de que el luchador estaba herido de muerte, Romulus se apart. Cotta le haba enseado los mtodos anticuados del combate de gladiadores. De ese modo, las luchas podan durar horas y dejar impresionado al pblico con la habilidad y el dominio de la espada de los contrincantes. Pero, en la situacin en la que Romulus se encontraba en esos momentos, alardear no tena ningn sentido. Aunque fuera ms brutal, era mejor practicar el mtodo de Brennus de incapacitar o matar lo antes posible. Brennus estaba a unos diez pasos a la izquierda destrozando a un tracio mientras rechazaba a otro blandiendo la espada larga en sentido lateral. A la derecha, los hombres del Magnus estaban cara a cara con murmillones y dimachaeri enemigos. Un hombre armado con dos espadas era especialmente hbil. Romulus observ asombrado cmo giraba como un bailarn y mutilaba y mataba a placer. El final le lleg cuando un reciario del Magnus le asfixi desde atrs con la red. Mientras el dimachaerus intentaba liberarse, varios gladiadores lo rodearon y le lancearon como a un jabal. Ya haba una docena de enemigos boca abajo en la arena. Muchos otros, heridos, ya no luchaban. Gracias a Brennus en buena parte, el combate se estaba decantando a favor del Ludus Magnus. La aportacin

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del galo a su bando era incalculable. Quienes lo tenan delante se estremecan de miedo antes incluso de que les asestara un golpe. De repente, un laquearius y un tracio atacaron a Romulus. Esquiv fcilmente un lanzamiento del lazo pero a duras penas consigui parar la velocsima embestida del compaero que vino a continuacin. Romulus se volvi hacia el lado opuesto y estuvo a punto de poner el pie en el bucle de cuerda que el astuto laquearius haba dejado en el suelo. Preso de la desesperacin y con el corazn acelerado, atac con la espada al tracio sin quitarle los ojos de encima al otro. No poda salir airoso de aquella lucha l solo. Entre mandobles de espada, intent ver quin tena cerca que pudiera ayudarle. Brennus estaba ocupado con dos murmillones y un secutor. No haba ni rastro de Sextus. Frustrado, Romulus solt un juramento y blandi la espada para cortar la cuerda que se le acercaba volando a toda velocidad. Estuvo a punto de perder el gladius porque el lazo retrocedi justo en aquel preciso momento. Si no mataba a uno en cuestin de segundos, estaba acabado. Romulus respir hondo y lanz con el pie una lluvia de arena a la cara del laquearius. Se dio la vuelta y empuj con el hombro al tracio rezando una oracin a Jpiter, porque se imaginaba que sentira la soga alrededor del cuello de un momento a otro. Para alivio de Romulus, el laquearius profiri un grito ahogado cuando los ojos se le llenaron de gravilla abrasadora. Alcanz al luchador con armadura fcilmente y lo apart varios pasos. Romulus utiliz el impulso que haba conseguido para apualar al tracio en la cara. Su enemigo reaccion levantando un gran escudo. Romulus baj el suyo al instante hacia la rodilla derecha del hombre. Le hizo un corte profundo en el msculo y le cort las articulaciones de la rtula. Al tracio se le dobl la pierna, incapaz de soportar el peso del cuerpo. El luchador del Dacicus cay aullando de dolor. La sangre le brotaba de la herida cuando Romulus se arriesg a mirar hacia atrs para ver si vea al laquearius. Se estaba cayendo poco a poco con el rostro contrado por la agona, con el hacha de Sextus clavada hasta el mango en la columna. Parece que estabas en un apuro. Gracias! Romulus record la ltima tentativa de Lentulus y gir en redondo para clavarle la espada al tracio en la garganta. El hombre se ahogaba con su propia sangre y se tambale hacia un lado con los ojos muy abiertos de la conmocin. Romulus arrebat rpidamente una daga con la empuadura de hueso del cinturn al gladiador muerto. Dos armas siempre eran mejor que una. Cuando mir hacia atrs, Sextus ya no estaba.

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As se lucha! Brennus se le acerc jadeando. Estaba ensangrentado de la cabeza a los pies. Romulus mir a su alrededor para ver si haba enemigos. Como no vio a ninguno, se relaj ligeramente. El combate ya casi ha terminado dijo satisfecho. Gracias a ti. Brennus asinti agradecido. Mata o te matarn dijo. Romulus hizo un recuento rpido: menos de veinte gladiadores del Dacicus seguan en pie. Ya no tardaremos demasiado. Esperemos que estos locos se rindan rpido suspir el galo. No tienen ninguna posibilidad de vencer. De repente apareci una red volando por los aires que aterriz en la cabeza de Brennus; los bordes lastrados cayeron sobre la arena. El hombretn luch por quitrsela de encima pero el extremo de su espada estaba liado en la densa malla. Le cay un golpe de tridente que Brennus consigui esquivar a duras penas. Romulus atac instintivamente con el gladius y le cort el brazo al atacante por el codo. Aunque se sorprendi al reconocer a uno de los reciarios del Magnus, no se qued quieto. Una patada rpida en la entrepierna hizo caer en la arena al gladiador mutilado. Cuidado! Brennus solt la espada larga y agarr la red para quitrsela de encima. Romulus advirti un movimiento con el rabillo del ojo. Alarmado, se dio la vuelta y se encontr frente a Gallus, flanqueado por Figulus y otros dos luchadores de expresin sombra, un tracio y un samnita. Llevaban en las manos armas ensangrentadas. Ahora ests solo, pedazo de mierda! El reciario le embisti con el tridente. Tena que haberte apualado a ti en vez de al gladiador del Dacicus replic Romulus, esquivando el golpe. Pues has perdido la ocasin se burl Gallus. Mantenindose entre Brennus y los atacantes, Romulus retrocedi arrastrando los pies. El reciario se ech a rer porque pensaba que el muchacho intentaba escapar. Sin pensrselo dos veces, Romulus clav la espada en la arena, sac el otro pual y lo arroj. Los gladiadores se quedaron pasmados.

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Gallus se par de repente, emitiendo un extrao gorgoteo. El mango de hueso le sobresala del cuello. Con expresin sorprendida, el bajo y robusto luchador se desplom sin vida, igual que el primer contrincante de Romulus. Brennus se quit la red de encima y acudi al lado de Romulus. Tres contra dos. Supongo que calcularon bien las probabilidades. Por la verga de Vulcano! Dijiste que Gallus atrapara con la red a ese enorme cabrn! El samnita que estaba a la izquierda de Figulus arrastraba los pies nervioso por la arena. Por qu no le has destripado cuando estaba en el suelo, idiota? El tracio se humedeci los labios secos, pero no retrocedi. Acabemos con esto! Habis terminado ya de reir? Brennus sonri torvamente y atac. Romulus estaba a slo un paso por detrs. El samnita los vio y se volvi para marcharse corriendo. Entonces apareci Sextus, surgido de la nada. Describiendo un movimiento amplio con el hacha, le cercen la cabeza. Del torso decapitado brot una fuente de sangre y cay retorcindose encima del cadver de Gallus. La arena que los rodeaba estaba teida de rojo por la sangre de innumerables gladiadores del Dacicus... y de quienes se supona que estaban de su parte. Gallus. El samnita. Los hombres mueren a puados. Para qu?, pens Romulus. Figulus lanz el escudo a Brennus y corri hacia una zona ms segura, con lo que dej solo al ltimo de sus compinches. El hombre palideci al ver acercarse a los tres amigos. Me rindo! El murmillo se arrodill y depuso el arma. Intentando matar a uno de los tuyos, eh? Brennus alz la espada larga y la dej caer sobre el hombro izquierdo del hombre; le fractur la clavcula. El murmillo profiri un grito agudo que reson por todas partes. Romulus se dio cuenta de que la arena se haba quedado en silencio. El combate haba terminado. Todos los espectadores los miraban a ellos. Deja que viva, Brennus. Sextus tambin se haba dado cuenta. Se acab. Ha pedido clemencia. El scissores se alej y plant el hacha ensangrentada en la arena. Memor est observando. Este pedazo de mierda es un traidor a nuestra familia! rugi el galo . La lealtad lo es todo. Sin ella no somos nada. No vale la penadijo Romulus con desnimo. Le asqueaba la cantidad de cadveres desperdigados como marionetas. Ya han muerto suficientes hombres.

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Se produjo un largo silencio. Brennus temblaba de ira. Brennus! Al final el galo pareci dispuesto a ceder y la ira que bulla en sus ojos azules se fue apagando. El murmillo levant el ndice, pero la muchedumbre se mof de la peticin de clemencia. Aquello no era lo que haban ido a ver. sta no es forma de vivir. Brennus tambin estaba harto. Baj la espada larga y retrocedi haciendo caso omiso de los gritos. A lo largo y ancho de la arena los luchadores del Dacicus que seguan con vida haban depuesto las armas y suplicaban clemencia. Quedaban menos de quince. Veinticuatro gladiadores del Magnus seguan ilesos; media docena estaban en el suelo gritando de dolor pero sobreviviran y podran continuar con su carrera de gladiadores. El sonido de las trompetas ahog el gritero. El corpulento maestro de ceremonias se dirigi de nuevo al pblico. La victoria es para el Lu-dus Mag-nus! anunci. Brennus, Romulus y los dems alzaron las espadas ensangrentadas a modo de reconocimiento. Los rugidos de respuesta ahogaron por completo los gritos de los heridos y los moribundos. A Roma le importaban poco las vctimas. Menuda carnicera. Asqueado, Romulus observ las bocas abiertas del pblico que aullaba. Casi sesenta hombres han muerto para esto? Brennus ya haba dominado su ira y recobrado la compostura habitual tras el frenes de la batalla. Se mir el brazo derecho, que le sangraba hasta el codo. Pompeyo se lo merece ms que este pobre desgraciado, supongo dijo pesadamente al tiempo que daba un ligero puntapi al samnita decapitado. S! Se lo merece! susurr Romulus. El presentador alz los dos brazos regordetes para pedir silencio. Tiene la palabra el ilustre general Pompeyo Magno! Cuando Pompeyo se levant para retomar la palabra estall la ovacin de rigor. El cnsul de mediana edad guard silencio unos instantes para disfrutar de los aplausos. Los acept con saludos regios y la gente respondi dando muestras de mayor fervor por el general. El brutal combate en masa haba saciado su sed de sangre. Sabe manipular a las masas igual de bien que Csar asegur Brennus.

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Romulus apret los puos.

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Son todos unos cabrones! repuso. Haba sustituido el agotamiento por un deseo desesperado de ensear a Pompeyo qu se senta al ser masacrado. Pero tena demasiado presente la imagen de la muerte del venator. El acabara igual. Necesitaba un plan. Pueblo de Roma! Pompeyo alz los brazos y el gesto fue recibido con gritos de entusiasmo. Qu gran espectculo hemos presenciado hoy! Todo por vosotros. Ciudadanos de la Repblica! Los aplausos fueron ensordecedores. Pompeyo sonri y chasque los dedos. Enseguida aparecieron junto a l unos esclavos que portaban una bandeja repleta de bolsas de dinero. Que se acerquen los del bando vencedor! El presentador habl con desdn. Slo pueden acercarse los que no estn heridos! Los luchadores que cumplan el requisito se agruparon con la cabeza bien alta. Fueron caminando hasta situarse enfrente del palco y saludaron a Pompeyo con el puo cerrado. Incluso Romulus sinti un breve atisbo de orgullo por haber sobrevivido a la matanza. Era difcil contenerse. Habis luchado con valenta afirm Pompeyo satisfecho. Quienes muestran tal valor merecen una recompensa digna. Lanz una bolsita de cuero. Sextus atrap la primera y retrocedi sonriendo de oreja a oreja. Fueron cayendo bolsas hasta que todos los hombres tuvieron una. Los gritos de aliento continuaron hasta mucho despus de que Pompeyo acabara de repartir el dinero. La gente haba disfrutado con aquel combate excesivo ms de lo habitual. Los luchadores blandan las espadas, sonrean y rean, poco habituados a tanta adulacin. Pero no dur. Con gesto impaciente, el maestro de ceremonias les hizo una seal para que se marcharan de la arena. Su momento de gloria haba pasado; los gladiadores volvan a ser meros esclavos. Pesa. Romulus calibr la recompensa con ambas manos. Cunto hay? Brennus se encogi de hombros. Un par de miles de sestercios, quiz. Una miseria dijo Romulus, enfurecido otra vez. Valemos ms que esto. Mene la bolsa, cuyo contenido tintine. El precio de la vida de un hombre. Brennus le lanz una mirada. Todava hay demasiados odos indiscretos musit.

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Romulus se call. No tena sentido ser temerario. Suficiente para comprar vino e ir de putas unos cuantos meses! Sextus sonrea de oreja a oreja. Gracias por sacar a Romulus de ese apuro. El ao pasado me salvaste el pellejo, recuerdas? Brennus se encogi de hombros. Cualquiera hubiese hecho lo mismo. Menos ellos contest el scissores rpidamente. De todos modos, es una pena que Figulus haya sobrevivido. Es como una serpiente venenosa. El cabrn empezar a buscar pelea antes de lo que nos imaginamos. Brennus observ a Figulus con los ojos entrecerrados. Lo s. No estar satisfecho hasta que te haya matado suspir Sextus, y violado a Astoria. Esas palabras tuvieron un efecto incendiario. Brennus alz la espada. Voy a matarlo ahora mismo. Quiero zanjar este asunto. Memor, que sali a la arena, le interrumpi. La lucha ya haba terminado! chill. Uno de los nuestros suplicaba por su vida. Y qu has hecho? El galo no respondi. Le has mutilado! l y sus amigos rastreros nos atacaron a m y a Romulus! replic Brennus. Iban a matarnos a los dos. Debe de haber sido por error exclam Memor moviendo las manos . Os habrn confundido con luchadores del Dacicus. Estaba claro que no haba visto el comienzo del altercado. Lo tenan todo planeado. El lanista no hizo caso de su respuesta. Cuando un hombre suplica clemencia, no eres t quien decide su suerte. Memor seal el palco de dignatarios, temblando de ira. Lo decide Pompeyo! Blandi un puo contra el galo. Brennus apret la mandbula. Te retiro todos los privilegios! Astoria volver a la cocina, que es donde debe estar. Y tambin voy a quitarte la celda Memor hizo una mueca desdeosa. Acustate con otros gladiadores, a ver qu tal te sienta.

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Brennus dio un paso hacia el lanista con la espada larga alzada. Debera cortarte el cuello. Memor se limit a levantar una mano. Los arqueros situados encima de las vallas prepararon los arcos. Haz lo que te acabo de decir o acabars con el vientre lleno de flechas. El lanista hizo una pausa antes de aadir: As a lo mejor evitas que venda a esa puta negra al Lupanar maana por la maana. Brennus se qued rgido. Memor esper. Romulus observ aquel momento de suma tensin con el alma en vilo. No haba forma de parar al lanista sin pagarlo con la vida. Al final Brennus retrocedi. Memor contempl un momento al enorme esclavo. Satisfecho de que Brennus no respondiera a la provocacin, se march enfadado de la arena. Volved a las celdas gru por encima del hombro. Hijo de puta! Brennus escupi. Lo abrir de un tajo y le har comerse sus vsceras. Me gustara verlo dijo Sextus con una sonrisa triste. Pero te crucificaran con Astoria antes de que acabara el da. Qu puedo hacer? Brennus estaba desesperado, y era la primera vez que Romulus lo vea de aquel modo. Yo s cuidarme slito, pero Astoria me necesita. Yo cuidar de ella. Por qu? Yo tambin odio a Memor repuso Sextus tranquilamente. Astoria estar a salvo hasta que recuperes tus privilegios. Al or aquello, Romulus estuvo a punto de hablar. Necesitaran aliados y pareca que el scissores comparta su opinin. Pero era un asunto peliagudo que deba tratarse en privado, a puerta cerrada. Jralo! Brennus se le acerc mirndolo de hito en hito. Lo juro por todos mis dioses. Los dos hombres unieron sus respectivos antebrazos pero no era momento para sentimentalismos. Entremos antes de que esos arqueros se pongan nerviosos. Sextus se march a grandes zancadas para reunir a sus hombres.

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Romulus estaba intentando pensar en frmulas para hacerse con la confianza de suficientes gladiadores y silenciar as a Memor para siempre. Esto no tiene futuro pens, contemplando los cuerpos ensangrentados de la arena. Espartaco tuvo la idea acertada: apoderarse de la libertad. La puesta de sol haba convertido a los muertos en una mancha carmes. Vieron entrar la amedrentadora silueta de Caronte, que se detena con actitud decidida junto a cada cadver. Cada vez que el barquero bajaba el martillo Romulus oa el crujido horripilante de los huesos al romperse. Apart la mirada. Los reclama para el Hades. Brennus hizo una mueca de desprecio. Se asegura de que ninguno se haga el muerto. Me alegro de no estar ah tumbado. Ese reciario habra acabado conmigo. Estoy en deuda contigo, Romulus. Otra vez. No ha sido nada. Cambi de tema porque se senta incmodo. Memor la tiene tomada contigo, eh? El cabrn hace tiempo que espera que me pase de la raya. Esto no ha hecho ms que darle una excusa. Con Figulus y sus amigos sedientos tambin de sangre... Brennus se sec la frente. La vida ser interesante a partir de ahora. Lo que he dicho antes iba en serio. Libertad? A Brennus se le ilumin el rostro pero se desanim al pensar en Astoria. Imposible. Romulus suspir. La futilidad de la vida de gladiador se haba puesto de manifiesto con ms claridad que nunca con el combate en masa. Necesitaba apoyo si quera tener posibilidades de huir, y el galo resultaba crucial para ello. Pero el castigo de Memor pareca haberlo dejado sin ganas de pelea. Tendra que ser paciente e ir convenciendo a Brennus poco a poco. Ganara ms adeptos a su causa si el luchador estrella del ludus estaba metido en el ajo. Romulus no iba a descansar hasta ser libre. En los das de descanso siguientes, Memor se pavone por la escuela con una amplia sonrisa en el rostro marcado. Haba recibido una cantidad de dinero generosa de Pompeyo y con la victoria el ludus se haba ganado el respeto del pblico romano. Durante tres das, todos los gladiadores excepto Brennus recibieron raciones extra de comida y vino. Les permitieron la visita de prostitutas en las celdas. Las sesiones de entrenamiento para quienes haban luchado se redujeron a una hora al da. Las termas estaban abiertas para todos, privilegio reservado normalmente para los luchadores de lite. Estos

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detalles recibieron el elogio unnime de los agotados hombres, que haban vuelto a arriesgar su vida por el honor del ludus. Aparta de mi vista, pequeo cabrn! le advirti una tarde Memor a Romulus cuando lo vio. El lanista sospechaba que haba tenido algo que ver en la muerte de Gallus y los otros pero careca de pruebas. Ests tramando cmo matar a otros de mis mejores luchadores? Romulus no se atrevi a contestar. Se escabull a la pequea celda que l y Brennus compartan con dos tracios veteranos. La pareja de homosexuales se haba mantenido neutral desde la pelea por Astoria que originara la sangrienta venganza. Otho y Antonius ya estaban marginados por la intolerante familia y la compaa de otros dos marginados no les molestaba. Cuando se lo ofrecieron discretamente, los amigos aprovecharon la oportunidad. Gracias a las amenazas veladas de Memor, no haban tenido otras opciones de alojamiento. De repente, la vida en el ludus se haba vuelto complicada y tener un lugar seguro donde dormir les facilitaba un poco las cosas. Adems, a Romulus la compaa de los tracios le pareca de lo ms entretenida. Otho era alto y delgado y tena un carcter asctico. Antonius era rechoncho y afeminado pero resultaba mortfero con una espada. Memor sigue cabreado? Brennus haba odo el breve altercado. Estaba tumbado en un lecho de paja, donde haba pasado buena parte del tiempo desde el combate. Gilipollas. Romulus no saba qu decir para mejorar el estado de nimo de su amigo. Ni siquiera lo animaba la idea de la rebelin, que slo poda sacar a colacin cuando estaban solos. Nunca me haba apartado de Astoria. Sextus cuida de ella. Menos mal. De lo contrario ese viejo cabrn habra intentado follrsela dijo Brennus con acritud. No s qu hacer. Qu panorama tan desolador tengo aqu! Puso los ojos en blanco con expresin teatral, como haca Antonius cuando se emocionaba. Son buena gente replic Romulus rindose de la imitacin. Asom la cabeza por la puerta. Sinti alivio al ver que los tracios entrenaban en el patio. Nadie ms nos hubiera acogido. Sextus no poda. Es verdad. Y los tracios estn arriesgando el pellejo por nosotros. Ninguno de los otros gladiadores quera saber nada de ellos. Pero me estoy volviendo loco aqu metido. Espera una semana o dos dijo Romulus, aunque no estuviera muy convencido. La situacin mejorar.

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No s. Memor es un cabrn vengativo. El galo suspir. No me extraara que la cosa fuera a peor. Podras organizar algo para l. Romulus hizo el gesto de apualar. Quin nos apoyara? El espaol, quiz. Acurdate de lo que dijo tras el combate. As seramos tres reconoci Brennus compungido. Contra toda Roma. Es probable que el resto de los scissores se le unieran. No te precipites le recomend el galo frunciendo el ceo. Para lo que ests diciendo hace falta mucha planificacin. Pues entonces hablemos con Sextus! Si hacemos eso acabaremos muertos. Seguro respondi Romulus encogindose de hombros. Se olvid de la prudencia. Y qu tiene eso de nuevo? Mejor que muramos libres. Brennus alz la vista con curiosidad. Si fracasamos, podemos marcharnos de Italia. Como iba a hacer Espartaco. Irnos muy lejos. A algn lugar que escape a la influencia de Roma. El rostro moreno del galo se ilumin cuando las palabras calaron en l. As se habla! Se le encendi la mirada. He esperado seis aos a que los dioses me hicieran una seal. Se levant y le dio una palmada cariosa a Romulus en la mejilla. Y me la han enviado a travs de ti! Al joven le encant la respuesta de su amigo. Hace demasiado tiempo que no huelo el viento, que no cazo en el bosque. Brennus se anim todava ms. Vamos a buscar al scissores. Maana le advirti Romulus. Memor va a ir al mercado de esclavos a buscar luchadores nuevos. Iba a reponer las bajas sufridas por la escuela fcilmente, lo cual le enfureca todava ms. De acuerdo. Romulus asinti con determinacin. Quizs ahora pudieran empezar a reclutar hombres que sintieran lo mismo. Esto me ha dado mucha sed. Por qu no salimos del ludus esta noche? Brennus dio un codazo a Romulus. Te ensear mis lugares preferidos. No se nos permite salir de aqu. No vale la pena arriesgarse. Vamos. Nos lo merecemos! Por qu no tomamos un poco de vino aqu?

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Estoy harto. El galo le dio un golpe a la pared y parte del yeso hmedo se desprendi. Romulus era consciente de que Brennus hablaba en serio. Severus no te debe un favor? pregunt. El guarda entrecano haba sido un gladiador formidable en su da pero le interesaban ms las apuestas. Ese viejo borracho? Brennus dej de deambular por la habitacin. Pongamos que s. Le he ayudado ms de una vez a pagar a los prestamistas. Est de guardia en la puerta la mayora de las noches. Ayer me pidi tres mil sestercios. Se llev un varapalo en las carreras de cuadrigas del Circus Flaminius. El galo sonri. Severus no se atrevera a decirle a Memor que hemos salido. Y si mira en la celda? Romulus segua desconfiando. No es probable. Brennus contest con seguridad. Memor no sale de sus aposentos despus del atardecer. El galo se haba animado mucho ante la perspectiva de salir. Regresaremos antes del alba. Nadie se enterar. No podemos meternos en ningn lo. Vale. No le abrir la cabeza a nadie. Promtemelo. Tienes mi palabra gru Brennus. A Romulus tambin le apeteca tomar algo en una de las tabernas de las que el galo siempre hablaba. Si las camareras eran como las describa su amigo, no le ira mal magrearlas un poco. Haca algn tiempo que Romulus tena las hormonas desbocadas. Las prostitutas ligeritas de ropa que visitaban el ludus recientemente haban hecho enloquecer de lujuria al adolescente. Haba sentido una fuerte tentacin de gastarse las ganancias, pero la vergenza por la falta de intimidad lo haba frenado. Si Romulus iba a perder la virginidad prefera que no fuera en presencia de otros.

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17 La trifulca
Esa noche, tarde, dejaron a los tracios roncando en la celda. Romulus sali sigilosamente detrs de Brennus a la zona de entrenamiento, que estaba a oscuras, y cerr la puerta con cuidado. El ludus estaba en silencio. Los gladiadores se levantaban temprano y se acostaban al anochecer. Las nubes ocultaban parcialmente las estrellas, as que no haba demasiada luz cuando caminaron hacia la pesada puerta de hierro que separaba la escuela de las calles de Roma. Quin anda ah? La voz denotaba temor. Es tarde! Tranquilo, Severus. Soy yo. Brennus? Un guarda gordo, de mediana edad, surgi de la oscuridad con la mano en la empuadura de la espada. Qu quieres a estas horas? Romulus y yo hemos pensado en ir a tomar un trago. Ahora? Nunca es demasiado tarde para un vaso de vino, Severus. Memor me cortar el cuello si se entera de que os dejo salir. Me debes unos cuantos favores. El gladiador medio calvo dud. Venga ya! Brennus ri con complicidad. Qu me dices de los tres mil sestercios que me pediste? El rostro de Severus tena una expresin atormentada. Cunto tiempo? Unas cuantas horas. Estaremos de vuelta antes de que te des cuenta. Severus arrastr los pies. Brennus puso toda la carne en el asador. Esos prestamistas enfadarlos. son implacables aadi. Es mejor no

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El guarda se hizo rpidamente con un gran manojo de llaves que llevaba en el cinturn y los acompa hasta la puerta. Escogi una, la introdujo en la cerradura y la gir con facilidad. La puerta se abri silenciosamente y Romulus se dio cuenta de que la haban engrasado. Maana por la maana tendrs el dinero susurr Brennus cuando cruzaron la puerta. Aseguraos de volver antes del amanecer contest Severus. O mi vida correr peligro! Romulus se estremeci cuando la puerta se cerr con un sonido de irrevocabilidad. Esperaba que Memor estuviese bien dormido. Sigui cauteloso a su amigo, que caminaba con seguridad. Ambos iban armados con espadas y vestan lacernae.17 La luna en cuarto creciente aada una luz tenue a las escasas estrellas visibles. Ms adelante todava se vea menos a causa de los edificios de tres y cuatro plantas que los rodeaban. Sin embargo, Brennus pareca tener un sexto sentido para orientarse en la penumbra estigia. Qu silencio! La gente decente est encerrada en su casa. De vez en cuando, las risas que se oan detrs de la pared lisa de una casa o una taberna rompan el silencio que reinaba mientras caminaban por las calles ms estrechas. Las tiendas estaban cerradas con tablas, las puertas de las casas de vecinos, atrancadas, los templos, vacos y a oscuras. Aqu y all merodeaban perros buscando restos de comida. Pasaba muy poca gente, y la que pasaba desviaba la vista. Ni siquiera los matones de los collegia apostados en todas las esquinas se atrevan a molestar al galo y a su compaero: dos hombres fornidos, claramente armados. Si alguien se nos acerca, mira al cabrn a los ojos le aconsej Brennus. Quienes estn en la calle a estas horas no tienen buenas intenciones. Incluidos nosotros? El galo se ri. Simplemente estate preparado para pelear en cualquier momento. Romulus comprob si la espada estaba suelta en la vaina. Por qu no hay vigilantes? Hace aos que el Senado habla de poner vigilancia, pero nunca llegan a un acuerdo.

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Tnica de color oscuro. (. del T.)

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Poco despus, Brennus se agach a la entrada de un callejn estrecho. Se volvi y le hizo seas. Mira por dnde pisas. Ola muy mal. Era el olor inconfundible a orina y heces humanas. Sigui a Brennus con cuidado e intent no pisar la fuente de aquel hedor. Enseguida llegaron a una puerta de madera reforzada con gruesas tiras de hierro. Se oa msica y voces de hombres procedentes del interior. Macro! Abre! Brennus golpe la puerta con el puo cerrado. Que nos morimos de sed! El barullo que haba en el interior se calm un momento. Brennus levant la mano disponindose a llamar nuevamente cuando la puerta se abri. El hombre ms enorme que Romulus haba visto en su vida asom la cabeza calva. Cuntas veces te lo he dicho, Brennus? Tres golpes ligeros. Estoy seco, Macro. Ni que fuese la ltima taberna de Roma. El portero les hizo seas para que pasasen. La prxima vez no hagas tanto ruido. Lo recordar. Macro se sent en un taburete y sigui refunfuando. Demos gracias a los dioses de que no vendieran a ese gigante al ludus mascull Brennus. Te imaginas tener que luchar contra l? Romulus neg con la cabeza. La idea de enfrentarse a Macro en la arena resultaba aterradora. Mientras se abran paso entre las mesitas de madera, Romulus se empap del ambiente. Era la primera taberna que visitaba. Unas antorchas de junco ardan a intervalos regulares en los soportes de las paredes dando una luz tenue. El suelo de losas de piedra estaba lleno de trozos de cermica, huesos rodos y vino derramado. Un suave murmullo de conversacin llenaba el ambiente. La taberna, llena de humo, estaba abarrotada de legionarios de permiso con tnica marrn hasta la pantorrilla ceida con cinturn. Las sandalias tpicas del ejrcito, con tachuelas, sobresalan de debajo de las mesas y los bancos. El resto de la clientela era una mezcla de ciudadanos, comerciantes y delincuentes. Algunos miraban con curiosidad a los recin llegados, pero la mayora beba y se rea a carcajadas. Algunos cantaban desafinando o jugaban a los tesserae18 En un rincn haba un escenario bajo, donde varios hombres tocaban diversos instrumentos con desigual destreza. Las ligeras cadenas que llevaban en las muecas delataban su condicin de esclavos.
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Los dados. (N. del T.)

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Romulus sonrea entusiasmado. Aquello era mucho mejor que quedarse en el ludus. Bebamos aqu. Es mejor quedarse de pie por si hay problemas. Brennus dio una palmada en la barra de madera que ocupaba toda la pared trasera. Julia! Srvenos el mejor vino tinto que tengas! Haca una eternidad que no vea a mi gladiador favorito dijo la bonita muchacha de cabello oscuro que serva tras la barra. Ya empezaba a pensar que te haban herido. Brennus ri. Los dioses todava me favorecen. La muchacha parpade con coquetera. Quin es este guapo joven? Romulus baj rpidamente la vista, consciente de que haba estado mirando los pechos de Julia. Romulus. Julia sonri todava ms. El Romulus del que me hablaste? Brennus asinti con la cabeza y agarr por el hombro al chico. Un buen amigo mo. Algn da tambin ser un gran luchador. Le dio una palmada en la espalda que estuvo a punto de derribarlo. Encantada de conocerte. Todos los amigos de Brennus son amigos mos. Romulus se puso rojo como un tomate y no supo qu decir. Aparte de Astoria, prcticamente todas las mujeres que haba conocido desde su llegada al ludus eran prostitutas. Nos vas a dejar aqu de pie? Brennus se haba percatado de su incomodidad. Estamos completamente secos. Descuida. Rpidamente Julia coloc dos vasos de madera delante de ellos. Con una fioritura, sac una pequea nfora. Un falerno de buena cosecha! Lo reservaba para ti. Por Belenus! Brennus sonri encantado. Eres un sol! Y con una palmada puso un ureo en la barra. Avsame cuando se te acabe. Y qudate como mnimo diez sestercios para ti. Que los dioses te bendigan. La moneda de oro desapareci antes de que Romulus hubiese tenido tiempo de parpadear. Llmame cuando quieras algo ms. La camarera se agach para cruzar una puerta baja que conduca a la bodega y desapareci.

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Es muy guapa. Romulus not una sensacin en la entrepierna y se estruj el cerebro buscando algo ingenioso que decir la prxima vez que Julia apareciese. Ni lo pienses. Brennus rompi el sello de cera y sirvi para los dos generosos tragos. Pertenece al propietario de la Liberna. A Macro le pagan ms para asegurarse de que nadie la toca. Quin es el propietario? Publio, hijo de Marco Licinio Craso. Que casualmente es el hombre ms rico de Roma. No es alguien a quien convenga cabrear. Romulus aguz el odo. Craso? El recuerdo repentino de su antigua vida le result chocante. La vida en el ludus no dejaba tiempo para pensar en el pasado . He estado en su casa. De verdad? Brennus se bebi un trago de vino y lo sabore. Cundo? Gemellus me envi all una vez. Poco antes de venderme. Qu viste? Slo el vestbulo. Era increble: suelos de mrmol, bonitas estatuas, ya te lo puedes imaginar. Tambin vi a un noble, de tu edad aproximadamente. Craso tiene como mnimo sesenta aos dijo Brennus pensativo. Deba de ser Publio. El portero me dijo que haba luchado en la revuelta de los esclavos. Un esclavo de ese tipo bajo el mismo techo que el vencedor de Espartaco? El galo arque las gruesas cejas. No me parece muy probable. Pareca sincero. Quienes mejor mienten siempre lo parecen. Pero saba cmo haba empezado todo protest Romulus. Y se emocion demasiado para estar mintiendo. Brennus pareca interesado, as que Romulus le cont, cada vez ms entusiasmado, la historia de Pertinax. Una historia conmovedora. El galo levant el vaso para brindar sin decir nada. Pero mira en qu acab todo: en seis mil cruces en la Va Apia y ese pobre desgraciado al servicio do Craso. Y nosotros en el Ludus Magnus. No tiene por qu ser as! A ti y a Sextus os seguiran si os enfrentaseis a los romanos insisti Romulus. Al final Espartaco tena

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un ejrcito de ochenta mil hombres, todos antiguos esclavos. Podra funcionar. Al galo le brillaban los ojos. Con Memor en pie de guerra, nuestra vida va ser mucho ms dura reconoci. Pero esto hay que pensarlo mucho. Hablaremos con Sextus y veremos cul es la situacin. Decidiremos a quin ms podemos implicar. Que sea pronto le advirti Romulus. Ya lo s dijo Brennus con tristeza antes de apurar el vaso de vino. Vamos a disfrutar de esta noche. Satisfecho, Romulus asinti con la cabeza. No vea la necesidad de presionar ms a su amigo. Brennus se haba tomado sus palabras en serio. El enorme gladiador mir con indiferencia a su alrededor. Crees que habr lo? Llmalo la voz de la experiencia. El galo hizo crujir los nudillos. Aqu siempre pasa algo, como mnimo una vez por noche. Nada de peleas, de acuerdo? Ya lo s. Podemos limitarnos a mirar. Romulus imit a Brennus y se coloc de espaldas a la barra. Poco despus oyeron que alguien levantaba la voz porque no estaba de acuerdo con el resultado de una partida depetteia.19 El tablero de madera tallada salt por los aires y las piedras blancas y negras se esparcieron por el suelo. Cesaron las conversaciones. Seis legionarios, con la cara roja por efecto del alcohol, empezaron a empujarse a ambos lados de la mesa. Se insultaron y se dieron un par de puetazos antes de que Macro interviniera rpidamente. El plan del portero era muy sencillo. Agarr a dos legionarios y golpe la cabeza de uno contra la del otro. Solt los dos cuerpos flcidos como si fueran dos sacos de grano y se dio la vuelta para enfrentarse a los compaeros de los hombres que, enfrentados a la perspectiva de correr la misma suerte, se sentaron inmediatamente. Una vez terminada la pelea, los clientes se dedicaron a mirar el fondo del vaso con repentino inters. Macro hizo un gesto al grupo con el puo y se fue pesadamente hacia la puerta. Poco a poco, el ruido iba en aumento. Romulus se ri tontamente, divertido por la forma en que se haba resuelto la pelea y el efecto en el resto de los clientes. Despus de tres copas, el suave tinto empez a saberle a ambrosa. Hizo ademn de coger el nfora y se sorprendi cuando Brennus le agarr la mueca.
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Ajedrez griego. (N. del T.)

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Ya es suficiente. Por qu? pregunt, agresivo.

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Ests borracho. Y se supone que tenemos que evitar meternos en los. S aguantar el alcohol. Romulus era vagamente consciente de que arrastraba las palabras. De verdad? El galo habl con severidad. Dnde has aprendido? Romulus no respondi a la reprimenda y se call malhumorado. A los gladiadores slo se les permita beber un poco de vino con las comidas, que se serva segn la costumbre romana, aguado. Brennus estaba acostumbrado a beberse el vino a secas, pero a Romulus se le suba a la cabeza. Permanecieron de pie sin hablar un rato. Brennus bebi ms vino, siempre atento por si haba problemas. Romulus lanzaba miradas furtivas a Julia. Para su vergenza, la voluptuosa esclava le pill varias veces. Al final, acab acercndose. Romulus la mir sin decir nada porque no se atreva a romper el hielo. Cuntos aos tienes? Julia era directa. Diecisiete. Con el rabillo del ojo vio que Brennus le miraba, pero afortunadamente el galo no lo desminti. Casi. Qu joven para ser gladiador. Slo eres un ao menor que yo. Julia suspir. Cmo acabaste en el Ludus Magnus? Me vendieron cuando mi amo se enter de que entrenaba con una espada. Una oleada de culpabilidad le recorri el cuerpo y apret la mandbula. No est tan mal. Siempre haba querido aprender a luchar. Pero el cabrn dijo que tambin vendera a Fabiola. A un burdel. Escupi las ltimas palabras. Fabiola? Mi hermana melliza. Todo eso por utilizar un arma? Julia chasque la lengua con compasin. Seguro que hubo algo ms. De repente Romulus record las rabietas de Gemellus los das anteriores a su venta, su reaccin al leer la respuesta de Craso. Tal vez Julia tuviese razn. Quiz no hubiese sido todo culpa suya. El sentimiento de culpabilidad se suaviz un poco y sonri. Y t? Yo? Julia pareca sorprendida por la pregunta. Nac esclava. Me vendieron a los doce por mi aspecto fsico. Se encogi de hombros.

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Debera de estar agradecida porque no me vendieron a un burdel como a tu hermana. Me alegro muchsimo solt Romulus. Qu tierno. Julia sonri. A casi todos los hombres que vienen aqu slo les interesa una cosa. A Romulus le costaba tragar del esfuerzo por reprimir los pensamientos lujuriosos que le llenaban la mente. Dnde est ahora? pregunt Julia. No lo s. No las he visto, ni a ella ni a mi madre, desde entonces. Yo tampoco s nada de mi familia. En el rostro de Julia se apreciaba la tristeza que la embargaba. Tal vez algn da Publio me conceda la manumisin y pueda encontrarla. No me parece muy probable. No admiti. Publio no es un hombre generoso. Necesito mucho ms dinero del que pueda ahorrar en toda mi vida. Los clientes tan generosos como Brennus no abundan. Yo comprara tu libertad dijo, sin pensarlo. Nos pagan bien en el ludus. Brennus gana una fortuna. Por qu ibas a hacer tal cosa? Romulus hizo caso omiso de la pregunta. No deberas ser esclava! Tampoco deberan serlo los miles de esclavos que trabajan en las casas y en los talleres de Roma. Me gustas se arriesg a decir Romulus. Gracias. Julia se inclin para acariciarle la mejilla. Pero ahorra para comprar tu propia libertad. Con timidez, Romulus acerc su mano a la de ella. Estaba caliente. Le alegr ver que Julia no se lo impeda. El se la puso encima de la barra y le apret la palma. Se miraron y sintieron enseguida una fuerte atraccin. No quiero ser aguafiestas mascull Brennus, pero Macro se ha percatado de tus intenciones. Romulus le solt la mano y se dio la vuelta. El hombre montaa se acercaba deprisa. Julia fue a atender a un cliente. Dej tras de s un ligero olor a perfume. No toques a la esclava. La amenaza era directa. El portero ya tena la mano en la empuadura de la daga. Vuelve a tocarla y Brennus te llevar a casa hecho pedacitos, entendido?

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Romulus asinti con la cabeza, emocionado con la respuesta de Julia.

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impasible. Estaba demasiado

Est prohibida! Macro le hundi el grueso ndice en el pecho para remarcrselo. Recurdalo, nene. Qu hacen todos esos soldados aqu? El galo intervino con una tranquilidad que Romulus no haba visto nunca. No se les suele ver en la ciudad. Son hombres de Craso. No deberan estar en el campamento, fuera de las murallas? Para evitar intentos de hacerse con el poder, no se permita la entrada en la ciudad de muchos legionarios juntos. El Senado ha otorgado una dispensa especial. El general ha formado un ejrcito. Estn de permiso hasta maana por la maana y Publio les ha prometido vino barato en la taberna. Macro seal el grupo ms cercano . Maana inician la marcha a Brundisium para embarcarse hacia Asia Menor. Para qu van all? A ti qu te importa? Pareca que el portero se haba calmado. Se restreg la cabeza rapada despreocupadamente mientras comprobaba que no haba problemas en el local. No vio ninguno y le habl otra vez al galo. He odo a algunos decir que empezarn con un ataque a Jerusaln. Jerusaln! A Brennus se le ilumin la mirada. All los templos tienen puertas de oro batido. En el ludus haba un reciario de Judea que contaba historias fantsticas de su patria. Romulus no escuchaba. Mir a Julia, que esboz una sonrisa radiante. Se le sec la boca de la tensin. Eh, Romulus? Qu? Con sentimiento de culpabilidad, se qued boquiabierto ante Brennus. Qu decas? Saquear Jerusaln no parece mala idea. El galo le dio un codazo no muy suave. No aguanta el vino! Macro no se haba dado cuenta de lo que haba pasado. Mantenlo a raya, Brennus. Con una carcajada, el inmenso esclavo se fue hacia la puerta. Qu ests haciendo? le susurr Brennus en cuanto vio que el otro no le oa. Mirar de esa manera? Si ese buey te ve otra vez, te arrepentirs. Quiero conocerla mejor protest Romulus. Es preciosa. Macro mata a los hombres que no hacen lo que les dice.

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A Romulus no iba a convencerlo.

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Qu haras si Memor se quedase con Astoria? Brennus se qued desconcertado. No es lo mismo. Por qu no? lo ret Romulus. Y si hubiese sido la compaera de cama de Memor antes de que t la conocieses? No lo era. Aunque lo que dices no es descabellado. Brennus sonri . Tienes algo en mente? Necesito hablar con ella. La camarera haba acelerado el corazn de Romulus. Has olvidado el pequeo problema que representa Macro? Ah entras t. El galo arque una ceja. Simplemente mantenlo ocupado unos minutos rog Romulus, y se olvid de la decisin de pasar una noche tranquila. Yo no voy a luchar contra ese monstruo. Brennus ri. Quiero conservar toda la dentadura. Pues pelate con otro. Romulus le seal el local lleno de legionarios. No necesito mucho tiempo. Tu primera vez, entonces? Le dio un golpe al galo en las costillas. Puedes hacerlo o no? Brennus sonri. Nunca digo que no a una buena pelea. Siempre est bien hacer otra cosa que no sea matar hombres. Pero date prisa. Ya has visto a Macro en accin. Gracias. Romulus miraba fascinado cmo Brennus escoga contra quin pelearse. El enorme gladiador no tard mucho en decidirse. Le gui el ojo a Romulus antes de acercarse a un grupo de soldados que discutan a voces sobre una partida de huesos de caa. No os ponis de acuerdo, muchachos? Brennus seal amistosamente las piezas gastadas de hueso de oveja que estaban sobre la mesa. Vete a la mierda, brbaro! Quin te ha preguntado nada?

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Los cuatro legionarios le miraron con actitud agresiva. Tengo dos cincos, un tres y un uno. Ests sordo, cerdo? No seas ascontest Brennus. Slo estoy siendo amable. No necesitamos amigos. El soldado ms corpulento, una especie de barril fornido con la nariz rota, apart el taburete de un empujn, cuyas patas chirriaron en el suelo de piedra. Galo bastardo. Eso no ha estado muy bien. Ah, no? dijo con sorna el legionario. Sus amigos hicieron ademn de levantarse. No. De un tirn, Brennus levant una esquina de la mesa. Las piezas de hueso, los vasos de madera y un nfora de vino volaron por los aires y dos soldados se cayeron al suelo y maldijeron. Romulus no esper a ver qu pasaba a continuacin. Macro haba detectado la pelea y centrara su atencin en ella hasta que estuviera zanjada. Se fue como una flecha hacia donde se encontraba Julia de pie, con los labios fruncidos y los brazos cruzados en un gesto de desaprobacin. Brennus ha iniciado la pelea para darnos algo de tiempo. Cmo? Se la vea confusa. Por qu ha hecho eso? Me gustas. Quera volver a hablar contigo. Ni siquiera me conoces, Romulus dijo sonrojndose. As todava resultaba ms atractiva. No valgo nada. No digas eso. Eres muy guapa. Nadie puede quererme despus de lo que Publio me ha hecho. A Julia le temblaba la barbilla y se restreg una marca roja en el cuello. Pareca la cicatriz de una antigua quemadura. Romulus se sinti embargado por la determinacin y una ira repentina. Yo s se apresur a contestar. Vete antes de que le hagan dao a Brennus. Romulus mir por encima del hombro. La pelea no tena visos de acabar. Dos soldados yacan inconscientes en el suelo, pero Brennus se tomaba su tiempo con los otros y los mantena entre l y el portero, que no dejaba de dar vueltas. Est bien dijo Romulus descarado. Cundo podemos vernos? Por fin ella sonri con timidez. El nico momento posible es cuando Macro duerme.

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Cundo es eso?

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La taberna cierra al amanecer. Despus de echar a los ltimos clientes y de que hayamos limpiado, se va arriba a descansar unas horas. Quiz pueda escabullirme entonces. Qu te parece maana por la maana? Todava quedaba un da de descanso en el ludus. Romulus saba que el lanista pensara que todava estaba acostado. Te invito a desayunar en el mercado. Romulus solamente haba estado en el Foro Olitorio un par de veces, pero sus recuerdos de carne asada y frutas exticas seguan siendo vividos. Con las ganancias de la lucha, poda comprarle a Julia lo que quisiese. Astoria le podra dar buenos consejos antes de ir. Romulus quera desesperadamente demostrar a la camarera que no era un tonto como los hombres que frecuentaban la taberna. Por un momento Julia pareci asustada. Pero entonces, la expresin de su rostro cambi. Por qu no? dijo con seguridad. Me parece perfecto! Nos vemos en el callejn al amanecer! Romulus se inclin sobre el mostrador y la bes. En lugar de evitarlo, Julia se acerc ms y pos sus labios sobre los de l. Se quedaron as, con los ojos cerrados, ajenos a todo. Entonces les alcanz el estrpito de los muebles al romperse. Romulus se separ a su pesar. El ltimo soldado cay. Vete o Macro acabar con Brennus! Hasta el amanecer! Romulus se apart de la barra saltando de alegra. Los cuatro legionarios yacan inconscientes rodeados de los restos de taburetes y mesas rotas. El galo sostena un banco de madera a una distancia prudencial mientras su enorme adversario golpeaba violentamente el mueble con una porra de pas. Alrededor de la pelea se haba formado un crculo de mirones. Los hombres azuzaban a la pareja con gritos de nimo. Dale, Macro! Acaba con esa maldita bestia! Demustrale al galo quin manda aqu! Romulus se abri camino a golpes. Se vea que su amigo empezaba a divertirse. Vmonos! Brennus entr en razn. Lanz el banco al portero y sali disparado hacia la puerta.

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Hasta la prxima, Macro!

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Romulus se haba abierto paso a empujones entre los mirones y ya estaba descorriendo los cerrojos de hierro. Lanz una ltima mirada a Julia, que le observaba con ansiedad, y sali disparado a la calle con el galo pisndole los talones. Por Belenus, esa pelea me ha animado! exclam Brennus eufrico . Qu tal te ha ido? Nos hemos besado! Romulus sonri en la oscuridad, todava ola la fragancia del perfume de Julia. Nos veremos maana. Me alegro. Brennus mir por encima del hombro. Sigue un poco ms. Macro no puede correr mucho rato. Gracias a los dioses! exclam Romulus. He pisado mierda en el callejn. Ya la huelo! El galo se ri y se detuvo. La luz de las antorchas de la pared de un edificio cercano parpadeaba. Hemos recorrido casi un kilmetro. Creo que es suficiente. Macro te sorprendido. haba perseguido alguna vez? pregunt Romulus

Muchas veces! Romulus neg con la cabeza y apoy la mano en el hombro de Brennus. Y por qu te deja entrar? pregunt, mirndose las suelas de las sandalias. De vez en cuando le doy unos cuantos sestercios. Adems no suelo empezar las peleas. Brennus pareca dolido. Soy un buen cliente! Los dos se rieron, aliviados por haber escapado ilesos. Cuando la adrenalina decay, Romulus se fij en la entrada en arco que tenan cerca. La luz de las antorchas iluminaba un gigantesco pene que sobresala a cada lado de la misma, clara muestra de lo que se ofreca en el interior. Una pequea figura cubierta con una capa con capucha estaba sentada en la oscuridad a pocos metros de la entrada. Romulus supuso que era un lisiado que peda limosna. Es un burdel? El Lupanar, se llama contest Brennus. Uno de los mejores de Roma. Lo has probado? Cuando me senta rico. Un escalofro le recorri la espalda al pensar en Fabiola. Alguna vez has visto a una muchacha parecida a m?

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Creo que no. Brennus se encogi de hombros. Pero las dos veces que fui estaba muy borracho. Quieres probarlo? No! Le dieron nuseas slo de pensarlo. Mi hermana podra estar ah! No est dijo Brennus para tranquilizarlo. Me hubiese acordado de una muchacha parecida a ti. Ya he tenido suficiente. Vamos a casa. Venga! Brennus hizo sonar el portamonedas. Aqu hay bastante para pagarnos una buena juerga. Romulus se detuvo mientras recordaba a las prostitutas medio desnudas que haba visto en el ludus. Vamos dentro a echar una meada. El galo seal la entrada. Las chicas son impresionantes! Romulus sinti una punzada en la entrepierna. En un burdel tan caro tena que haber privacidad, y la posibilidad de que Fabiola estuviese all era muy remota. Al notar su indecisin, Brennus le llev hacia la puerta. Cuando ya casi haban llegado sali un grupo de nobles ataviados con lujosas togas que hablaban en voz alta. Con una deferencia automtica, los gladiadores se apartaron para que pasasen sus superiores. Casi ninguno se dio cuenta. Ya casi se haban ido cuando un pelirrojo bajo y fornido tropez con Romulus. Bestia patosa! Mira por dnde vas! El quite de mediana edad, que despeda un fuerte olor a vino, perdi ligeramente el equilibrio. En mi latifundio los crucificaba por menos. Perdone, amo se disculp Romulus, e inmediatamente se arrepinti de haber delatado su condicin. El galo se envar. Por instinto saba que aquel hombre poda ser mucho ms peligroso que muchos de sus adversarios en la arena. Eres esclavo? Romulus asinti con la cabeza, con el rostro impasible. Date prisa, Caelius! grit uno de los otros. La noche todava es joven. Slo un momento. Se arregl la toga. Guardia! Ven aqu! Qu hace, seor? pregunt Romulus con cautela. Te va a hacer pedazos, esclavo. Te va a ensear a respetar a tus superiores.

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De repente, Brennus se enderez y mir al otro desde su inmensa altura. Los fros ojos le brillaban a la tenue luz y tena la vena del cuello hinchada. No lo hagas dijo. La tensin era palpable. Otro esclavo? Caelius busc con la mirada al portero. Qu vas a hacer? Yo no soy esclavo. Romulus se qued helado al or las palabras de su amigo. Significaban la muerte inmediata. Era obvio que los esfuerzos por convencer al galo para su causa haban surtido efecto. Pero se no era un buen momento. Era mejor llevarse una paliza. Qu has dicho? le espet Caelius. Romulus haba abierto la boca para hablar cuando Brennus le dio un puetazo en la barriga al enojado noble. Caelius cay al suelo como un saco de plomo, boquiabierto por la sorpresa. Romulus se le acerc. El corazn le lata a toda velocidad. Vmonos! dijo entre dientes. Por el nombre de Jpiter, qu pasa aqu? Un esclavo casi tan grande como Macro apareci en la puerta. Quin ha llamado? Caelius intent hablar, pero una fuerte patada de Brennus le impidi levantarse del suelo. Este tipo acaba de tropezarse conmigo. Parece que ha bebido demasiado explic Brennus arreglndose la tnica. Venamos a visitar a vuestras bellas damas. Confundido, el portero mir a Brennus y a continuacin a Caelius. Algo no cuadraba. Espera un momento! gru. Al fin se haba dado cuenta. Eres gladiador! El famoso galo! Venga le urgi Romulus. Todava tenan tiempo para huir. Caelius! Caelius! Los amigos del noble ya se haban dado cuenta de lo que pasaba. Corrieron en su ayuda. Que detengan a estos delincuentes! grit uno de ellos. A Brennus le bulla la sangre. Sabes quin soy? bram. Ni se te ocurra tocarme. El guardia dud, pero la bravuconada no funcion.

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La fiesta se ha acabado dijo y se llev la mano al garrote que llevaba en el cinturn. Eres un esclavo como yo. Agrralo! grit un quite. No obedezcas a esos cabrones. Djanos ir le urgi Romulus. Eh? contest el portero, vacilante. Pero... Qu te importan esos malditos patricios? Tengo que obedecer. Quin lo dice? grit Romulus. Toma tus propias decisiones! Venga! insisti Brennus. nete a nosotros. Escpate! Me matarn. Los ojos del esclavo se llenaron de miedo mientras sacaba la porra. Rendos y ya est. Con suerte slo ser una paliza. A Romulus se le cay el alma a los pies. Los quites casi los haban alcanzado y se haba evaporado cualquier posibilidad de escapatoria. Su noche de juerga haba acabado. Por Belenus que nadie me va a poner las manos encima! rugi Brennus. El vino le corra por las venas. Soy un hombre libre! Qu podemos hacer? La intencin de Romulus haba sido huir no luchar. Son nobles. Matar a unos cuantos! No seas idiota! Eso no era lo que haba imaginado. Las puertas de un burdel no eran lugar para iniciar una revuelta. Pero ya era demasiado tarde. Brennus agarr al portero de la tnica y le dio un fuerte golpe con la cabeza. El gigante se tambale y se apart dolorido. La nariz aplastada le sangraba y se sujetaba la cara con ambas manos. El galo le agarr del hombro y del cinturn de cuero y, con un fuerte impulso, lo lanz de cabeza al interior del edificio. Date la vuelta, esclavo! Romulus se gir con rapidez. Caelius, embarrado y con la daga en la mano, estaba a cinco pasos. Sus amigos le flanqueaban, armados de manera similar. Pensaba que los patricios no llevaban armas reconoci Romulus, con la ira a flor de piel. Desenvain el gladius. Son tiles para acabar con la escoria gru Caelius embistindole. Romulus esquiv con facilidad el movimiento del borracho mientras Brennus apareca por la izquierda y tumbaba por tercera vez al quite.

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Tenas razn le dijo el galo a Romulus con una sonrisa. Intenta no matar a ninguno o nos crucifican seguro! Satisfecho con la contencin de Brennus, apenas tuvo tiempo de asentir con la cabeza. Los compaeros de Caelius atacaron en una oleada de puales levantados y togas al aire, pero Romulus no estaba tan borracho como los nobles. Era fcil golpear con la empuadura de la espada al enjambre de rostros frenticos. Blanda la hoja de la espada plana contra cualquiera que se acercase demasiado, y todos se retiraban temerosos. Hacer frente a seis hombres resultaba estimulante. Romulus sinti que alguien le tiraba de la tnica. Era Caelius. De forma instintiva le dio un golpe en la cabeza y, con el rabillo del ojo, vio que el patricio caa inconsciente al suelo. Brennus y l mantuvieron al grupo a raya un rato. Esquivaban las estocadas de los borrachos y se rean por lo fcil que les resultaba. Sus enemigos maldecan y escupan iracundos, pero no lograban acercrseles. Aquella situacin no poda durar. Atrados por el alboroto, cinco esclavos cargaron contra ellos armados con espadas y porras. Uno era guardaespaldas, pero el resto, trabajadores de la cocina, no estaban en muy buena forma fsica. Al parecer, los burdeles no necesitaban ms que dos porteros profesionales. Ha llegado la hora de irnos. Brennus estamp a uno de los ms gordos contra la pared y despus le dio un puetazo en el plexo solar. El tipo cay al suelo con un gemido. Pero luchando, eh? Al fin el galo desenvain la espada larga. Ya era hora! exclam Romulus. Se acercaron y fueron abrindose paso poco a poco por el centro de la calle, con las armas por delante en actitud amenazadora. No os movis! bram Brennus. Al primero que se acerque lo destripo. Los esclavos se quedaron donde estaban, reacios a que los hirieran o los mataran en una pelea que no tena nada que ver con ellos. Tres cuerpos yacan boca abajo en el barro. Los nobles que todava se mantenan en pie se daban cuenta de que la pelea ya estaba perdida y hacan gestos obscenos a los luchadores. Corre! Brennus enfund la espada. Regresemos al ludus a toda prisa. Un grito procedente del burdel surgi de la oscuridad. Asesino! Un hombre corpulento se agach al lado del pelirrojo. Han matado a Caelius! Han asesinado a un quite!

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Ha sido el muchacho! Lo he visto grit otro. Id a buscar al lictor y a sus guardas. Por los dioses del cielo! Brennus resollaba. Qu has hecho? Yo? Nada! grit Romulus. Tendras que haber deja do que me diesen una paliza. No poda hacer eso. Te lo debo, no te acuerdas? Gracias. Pero gurdatelo para cuando realmente lo necesite. Ha sido por arrogancia! Romulus se ri con complicidad. Y por el vino! reconoci el galo. Pero t me metiste la idea en la cabeza. No es la mejor forma de iniciar una revuelta, Brennus. Su amigo estaba avergonzado. Por qu lo has matado? Yo no le he matado! Romulus lanz una ltima mirada de desesperacin al caos que dejaban atrs. Le he dado un golpe en la cabeza, pero no tan fuerte como para matarlo. Pues entonces le debes de haber partido el crneo dijo Brennus. No es tan difcil. En el burdel todo el mundo haba odo el barullo. Fabiola esperaba en la antesala, al lado de la recepcin, cuando Vettius entr volando por los aires. Choc con una estatua, que cay al suelo con estruendo. Alarmada, Fabiola se le acerc corriendo y se encontr al portero semiinconsciente y sangrando por la nariz. Haba fragmentos de piedra desparramados por el suelo de mosaico. Los clientes lo miraban horrorizados. Normalmente, el Lupanar era un oasis de tranquilidad dentro de la peligrosa ciudad. Un grupo de muchachas, que los clientes haban estado observando, se aferraban nerviosas unas a otras. Benignus! grit Fabiola. Ven aqu! Qu pasa? Jovina sali del pasillo que llevaba a la parte trasera frunciendo los labios. No lo s, madama. Alguien ha lanzado a Vettius al interior. Fabiola se atrevi a mirar por la puerta. Gracias a la luz de las antorchas, vea dos figuras con capa y espada que luchaban contra los hombres que acababan de marcharse. Parece que unos ladrones han intentado robar a esos nobles. Benignus! Jovina profiri un insulto. Dnde est ese burro? Minutos despus apareci el segundo portero, ajustndose la tnica despus de haber ido a hacer sus necesidades. Madama, me ha llamado?

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Jovina se puso roja como un tomate.

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Estn atacando a mis clientes ah fuera. Ve a buscar a Catus y a los otros! Confundido, al final Benignus se dio cuenta de que Vettius estaba tendido boca abajo y Fabiola arrodillada a su lado, y que se oa el choque de espadas en el exterior. Dio media vuelta y corri por el pasillo gritando a pleno pulmn. Y algunas armas! Jovina mir rpidamente a su alrededor y cerr la puerta con el cerrojo mientras esperaban. Dio media vuelta y dedic una sonrisa halagea a los asombrados clientes. Un pequeo altercado, caballeros susurr con dulzura. Esta noche, todas las chicas a mitad de precio. Los rostros asustados se iluminaron. Los hombres desaparecieron rpidamente, pues la lujuria borra cualquier otro pensamiento de la mente. Jovina dio vueltas por la habitacin mientras esperaba impaciente a los esclavos. Fabiola enroll un pauelo y lo apret con fuerza contra la nariz rota de Vettius para detener la hemorragia. El cirujano griego se la enderezara despus. Al final, Vettius abri los ojos y fue recuperando la conciencia poco a poco. Por Hades, qu ha pasado ? Dos esclavos intentaban entrar farfull Vettius. Han atacado a un noble en la puerta. Esclavos? pregunt Fabiola de repente. Eso era muy extrao. Ests seguro? El portero asinti con un movimiento de cabeza. Uno de ellos era un tipo enorme. Ese gladiador galo. Benignus regres a toda velocidad seguido de los dems. Todos iban armados con puales, espadas o porras. Los esclavos de la cocina parecan asustados. Luchar no formaba parte de sus labores habituales. A qu esperis? grit Jovina. Abri la puerta. Salid de una vez! El grupo sali dando tumbos, ms temeroso de su ama que del peligro fsico. Al cabo de unos minutos ces el ruido de armas. Oyeron gritos cuando los ladrones huyeron y luego se hizo el silencio. De repente un quite empez a gritar que se haba cometido un asesinato. Jovina frunci el ceo. La noche no iba nada bien. Ya haba perdido dinero con los descuentos. Ahora, alguien haba muerto. Las malas

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noticias como sa corran como la plvora por la ciudad. Se asom a la calle para ver si no haba peligro antes de salir. Fabiola la sigui hasta la entrada. En el suelo yacan unos cuerpos con toga, uno de ellos con una gran mancha roja en el pecho. Los esclavos estaban de pie cerca, sin saber qu hacer, mientras los nobles supervivientes gritaban a los asaltantes. La madama enseguida se dio cuenta de lo que suceda. Ve al Foro con tres de estos tontos indic a Benignus con tono resuelto. Trete al lictor y a sus hombres. Dile que han asesinado a Rufus Caelius. El portero asinti con la cabeza, aliviado por la orden. El no poda solventar una situacin como aqulla. Tom una antorcha de la pared. Hizo seales a los otros y sali a paso rpido. Fabiola miraba con los ojos como platos y escuchaba la airada conversacin. Un ataque de aquel cariz era inslito en un burdel, y Fabiola sinti una oleada de placer. Los quites haban sido en extremo arrogantes, especialmente el pelirrojo muerto. Haba sido violento con ella, hasta el punto de que casi haba tenido que pedir ayuda. Por lo que a Fabiola concerna, la muerte de Caelius no constitua ninguna prdida. Not movimiento detrs de ella. Vettius estaba de pie en la entrada y le haca seas discretamente. Ests bien? Asinti con la cabeza, con una mirada extraa en los ojos. Vettius? Qu cosa ms curiosa. El segundo era tu viva imagen. A Fabiola le dio un vuelco el corazn. Romulus! La alegra le recorri todo el cuerpo al darse cuenta de que su hermano mellizo segua vivo. Mascull una rpida oracin de agradecimiento a Jpiter. Enseguida se dio la vuelta para ver qu haca la madama, pues era consciente de que no deba notar en ella ningn cambio, (ovina tena una asombrosa habilidad para or el murmullo ms ligero. Afortunadamente estaba demasiado lejos, intentando tranquilizar a los nobles. Lo vendieron a la escuela de gladiadores, no es as? Fabiola asinti con la cabeza mientras la emocin la embargaba por la viveza del recuerdo. Tiene pinta de ser un tipo fuerte aadi el portero antes de restregarse la nariz con un gesto de dolor. Ha intentado que me uniese a ellos.

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El orgullo se mezcl con la pena. Su hermano haba sobrevivido ms de un ao en la arena. Ya deba de ser un hombre con muchas victorias en su haber. Tal vez la gente supiese quin era Romulus. Podra averiguar en qu ludus se encontraba. Ni una palabra de esto susurr con los ojos brillantes. Ni de su amigo. Vettius trag saliva. Por supuesto que no contest. Pero los dems tambin han reconocido al galo. Angustiada, Fabiola mir fijamente la oscuridad. El asesinato de un noble estaba considerado una atrocidad y no iban a escatimar esfuerzos para encontrar al responsable. Los lictores enseguida obtendran la misma informacin de todos los testigos. Los testimonios de los esclavos eran inadmisibles si no se obtenan con tortura y los eunucos Nepos y Tancinus balaran como corderos. Eso significaba que Romulus y su compaero no iban a estar seguros si regresaban a la escuela de gladiadores. Y aunque la pareja lograra escapar de la ciudad, los dos seguiran siendo fugitivos de la justicia. Si haba existido una remota posibilidad de encontrar a su hermano se haba esfumado. A Fabiola se le cay el alma a los pies. Oyeron cmo se abran las contraventanas de las casas de la gente que se haba despertado con el barullo. Qu pasa? pregunt una voz. No hicieron caso del grito y corrieron hasta la esquina que daba a una calle que por fin Romulus reconoci. No vayas tan deprisa farfull el galo jadeando. No nos van a perseguir hasta que lleguen los refuerzos. Romulus pensaba en todo lo que haba pasado. Nadie nos conoce dijo con una sonrisa. Nos hemos metido en un buen lo. Pareca que Brennus no le haba odo. No nos queda otra opcin mascull. Tenemos que huir, ahora mismo. Romulus estaba confundido. Huir? Si no nos vamos nos habrn crucificado antes del atardecer. Brennus habl en un tono inusualmente serio. Por qu? El imbcil del portero me ha reconocido! Saba que soy gladiador contest Brennus. Cuntos galos de mi envergadura hay en Roma?

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Romulus sinti que su vida ya estaba totalmente fuera de control. Slo le he dado con la empuadura de la espada dijo dbilmente. Lo siento. Ya est hecho. Los ojos de Brennus denotaban tristeza, pero su mirada era segura. Al amanecer los soldados nos buscarn por todas las escuelas de la ciudad. Si me encuentran a m, enseguida te encontrarn a ti. Nuestra vida en Roma se ha acabado. Romulus saba que las palabras de su amigo eran ciertas, pero no quera creerlas. No habra rebelin de esclavos. No habra encuentro con Julia. Estuvieron un rato en silencio antes de que Brennus volviese a hablar. Esos patricios cabrones nos matarn a los dos lentamente mientras escuchan nuestros gritos de inocencia. Lo he visto demasiadas veces. Yo no voy a esperar a que pase. Se dio la vuelta y se encamin hacia el ludus. Para! le dijo Romulus entre dientes. Qu vas a hacer? Despedirme de Astoria y recoger algunas armas. Los dientes blancos de Brennus brillaban en la penumbra. Estaba eufrico ante la perspectiva de iniciar de nuevo su viaje. Despus me ir a Brundisium. All nadie me conocer y me podr alistar en el ejrcito de Craso. Te vienes conmigo, hermano? Romulus dud, pero slo un instante. Su nica posibilidad de sobrevivir era quedarse con Brennus. Sigui al galo bajo la luz del amanecer hasta el Ludus Magnus y se pregunt si algn da regresara. Si algn da volvera a ver a Julia.

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18 La huida
Sur de Italia, otoo del 55 a. C.
Los amigos abandonaron inmediatamente su vida en Roma y al amanecer cruzaron arrastrndose las puertas de la ciudad. Primero recorrieron la Va Apia entre las grandes tumbas donde estaban enterrados los ricos. Pocos pobladores de la zona, habitada por putas baratas y ladrones, estaban despiertos para verlos pasar. Conscientes de que su aspecto poda llamar la atencin, se adentraron en los campos en cuanto se hizo completamente de da. Para la mayora de los ciudadanos, dos hombres armados hasta los dientes que no fueran legionarios slo podan ser bandidos o esclavos fugitivos, as que realizaron todo el viaje campo a travs, generalmente a primera hora de la maana o ltima de la tarde. Romulus y Brennus no queran toparse con nadie y evitaban las casas de labranza y los pueblos a toda costa. Gracias a una rpida incursin en la cocina del ludas haban conseguido pan, queso y verduras para varios das. Brennus se haba llevado el arco adems de otras armas, para cazar ciervos y jabales durante el viaje. Los dos hombres llevaban odres para el agua que llenaban cada tanto en arroyos. El clima fro no ayudaba a dormir a la intemperie todas las noches, aunque acurrucarse en las mantas en toscos refugios, bajo el cielo despejado plagado con miles de brillantes estrellas, era mejor que la crucifixin. Los latifundios, fincas inmensas de los ricos, salpicaban Campania y Apulia, las regiones del sur de Roma. Romulus estaba asombrado de los campos y las colinas sembrados de trigo, vides, olivos y rboles frutales. Por la noche, recogan manzanas, ciruelas y peras de los rboles, frutas jugosas que el joven apenas haba probado con anterioridad. Durante el da, le embargaba una ira de impotencia cuando espiaba a los pobres e innumerables esclavos con los tobillos encadenados que trabajaban en las fincas. Al lado de cada grupo haba un vigilante con el ltigo listo para utilizarlo a la mnima oportunidad. En todas las fincas era igual. Romulus enseguida se dio cuenta de que todo el pas funcionaba gracias al trabajo de los esclavos. No era de extraar que Roma fuese tan rica, pues decenas de miles de sus sbditos trabajaban a cambio de nada. Mientras viajaban, los dos amigos se enzarzaban en interminables

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conversaciones. Romulus se imaginaba que haba matado a Memor e iniciado una segunda revuelta de esclavos en lugar de haberlo estropeado todo por visitar la taberna de Publio. Segua teniendo sentimientos encontrados sobre aquella noche. Gracias a la salida haba conocido a Julia. Aunque saba que no era ms que un capricho pasajero, al pensar en ella el corazn le palpitaba con fuerza. Este sentimiento se mezclaba con la culpa por lo que podra haber sido. Si no hubiesen salido aquella noche, quizs en aquellos momentos hubiesen estado marchando por esos latifundios liberando a los esclavos en lugar de escondindose como animales. Brennus tampoco se haba dado cuenta hasta entonces de la gran cantidad de poblacin cautiva de la Repblica y estaba igualmente indignado. En el viaje vio trabajadores de todas las razas y credos bajo el sol. La avidez de Roma por conseguir esclavos era insaciable, alimentada nicamente por la guerra; la aniquilacin de los albroges no era ni mucho menos la nica. Aunque lo encontraba repugnante, Brennus se senta impotente para cambiar las cosas. No era Espartaco. Un guerrero, s. No un general. Se haba sentido culpable de no haber escapado antes del ludus, pero ya se le estaba pasando. Tal vez su rebelin hubiese tenido xito, aunque probablemente no. Y cmo iban a cobrar sentido las palabras de Ultan si se dedicaba a librar batallas por toda la pennsula? Un viaje ms all de donde ha llegado jams un albroge. La frase se haba convertido en el mantra de Brennus; cualquier otra cosa palideca en comparacin. Slo cumplir la profeca del druida justificara su decisin de huir de su pueblo en lugar de quedarse a defenderlo seis aos antes. Los dos amigos recorrieron casi cuatrocientos cincuenta kilmetros en menos de veinte das. Haban tenido mucho tiempo para pensar. Ver a la poblacin esclava haba acrecentado el deseo de ambos de olvidar los recuerdos de su propio cautiverio. Las marcas de Romulus y Brennus eran una prueba indeleble de su condicin y, si se las descubran una vez que estuviesen en el ejrcito, su crucifixin sera inmediata. Tras una breve charla, decidieron que slo haba una solucin. Despus de encontrar un bosquecillo apropiado en las colinas, por encima de Brundisium, Brennus encendi una hoguera y afil la daga hasta que sirvi para afeitar a un hombre. Animando a Romulus a morder un trozo de madera, haba calentado la hoja de la daga en las llamas antes de quitar, con unos cuantos cortes hbiles, las odiadas letras LM. La sangre corra en finos regueros por el brazo de Romulus y goteaba en la tierra. Con los ojos desencajados de dolor, observaba al galo coser la herida con un trozo de tripa que haba obtenido de la cuerda del arco. Brennus sonri.

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Puede que no sea bonita, pero servir. Mantena oculta una temporada, y si alguien la ve puedes decir que es un corte de una espada. La burda sutura dejara una fea cicatriz, nada que ver con el hbil trabajo de los cirujanos griegos de Roma, a quienes antiguos esclavos enriquecidos pagaban para que les quitasen las marcas. A Romulus no le importaba. La marca que lo identificaba como una propiedad de Memor haba desaparecido para siempre. Pero cuando sac el cuchillo un poco despus y lo acerc a la pierna del galo, Brennus le detuvo. Los dos no podemos tener heridas recin suturadas. Qumame la marca. Es normal que caiga lea de las hogueras. Romulus protest dbilmente, pero saba que su amigo tena razn. No haba misericordia para los esclavos fugitivos. Para evitar levantar sospechas, tenan que ser diferentes. Calent la daga hasta que la hoja estuvo al rojo vivo y despus, apretando los dientes, la apoy en la pantorrilla de Brennus. Inmediatamente le asalt el olor de vello y carne quemada. El inmenso galo hizo una mueca de dolor y dej que el ardor de la quemadura se llevase consigo algunos de los recuerdos de la esclavitud. Nos quedaremos aqu un tiempo anunci con una sonrisa. Nos lameremos las heridas y descansaremos un poco. Despus bajaremos hasta el puerto. Tena una sonrisa contagiosa y Romulus sonri. Quedaba una ltima prueba, pero ya eran verdaderamente libres. El puerto de Brundisium bulla de actividad. Brundisium era una ciudad grande que se haba transformado con la llegada del ejrcito de Craso. Miles de soldados, toneladas de equipamiento y armas llenaban los estrechos malecones, a la espera de ser embarcados para Asia Menor. El horizonte era un mar de mstiles. Docenas de trirremes se mecan suavemente en el agua, atados entre s. Los marineros iban de un lado a otro maldiciendo la torpeza de los pasajeros. Las mulas rebuznaban cuando las obligaban a caminar por las pasarelas de madera para entrar en los barcos. Los oficiales gritaban rdenes, empujando a los hombres para que formaran fila. Los mensajeros corran entre las unidades transmitiendo rdenes. Brennus y Romulus se abrieron paso entre la muchedumbre, buscando algn lugar donde alistarse. Finalmente, encontraron un mostrador improvisado con sacos de harina en el muelle principal. Un viejo centurin estaba de pie detrs del mostrador, gritando rdenes a los nuevos reclutas. Mir calculador a la sucia pareja cuando sta se detuvo. Campesinos, no?

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S, seor.

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Romulus guard silencio mientras observaba los phalerae20 que colgaban de la pechera de cuero moldeado y el torque de plata que le rodeaba el cuello. Era evidente que se trataba de un hombre valiente. Vais bien armados, parece dijo sealando las pesadas lanzas, el arco, las espadas y las dagas, los escudos de buena factura. Somos de la Galia Transalpina, seor explic Brennus. Hay muchos bandidos y tenemos que saber pelear. Humm! Ya me ha parecido que eras galo. El oficial observ los msculos marcados de Brennus y las cicatrices que tena en los brazos. Por qu habis venido a Brundisium? El gran general va a dirigir su ejrcito hacia Jerusaln. Me han dicho que habr un buen botn. Eso es lo que dicen todos los nuevos reclutas. El centurin se rasc la barba cana de tres das mientras miraba apreciativamente a Brennus de arriba abajo. No seris esclavos fugitivos? No, seor. El galo adopt una expresin de perplejidad y Romulus le copi. Los dos hombres se haban cortado el pelo esa maana, imitando el peinado tpico de los soldados romanos. Los esclavos tienen completamente prohibido alistarse en el ejrcito. Es un delito castigado con la muerte, entendido? Somos hombres libres, seor. El oficial gru mientras calculaba el precio del pergamino de piel de becerro que tena ante s. Y el muchacho? Lucha mejor que la mayora de los hombres adultos, seor. Por Jpiter! Enserio? Le he enseado yo, seor. Es un poco joven, pero supongo que es tan alto como la mayora. El centurin sac una pluma. Tenis que alistaros como mnimo por tres aos. Si os quedis en el ejrcito veinte aos se os otorgar la ciudadana romana. La paga es de cien denarios al ao, pagados en cantidades iguales cada cuatro meses. Segn la situacin. La situacin, seor? Romulus habl por primera vez, imitando lo mejor que pudo el acento marcado de Brennus.
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Condecoraciones militares a los soldados de caballera y de infantera en tiempos de Cayo Mario. Los concedidos por actos de valor iban en juegos de nueve (tres filas de tres) sobre un arns de correas de cuero con adorno preparado para llevarlo sobre la cota de malla o la coraza. (N, del T.)

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Si estamos en medio de una maldita guerra no se os paga! Cien denarios? Romulus mir a su amigo incrdulo. La bolsa que les haba entregado Pompeyo contena cinco veces esa cantidad. Brennus frunci el ceo. El centurin se ri, malinterpretando el comentario. Mucho dinero dijo. Publio, el hijo de Craso, es un hombre generoso. Quiere la mejor infantera para luchar junto a su caballera. Romulus despleg una sonrisa vacua como si acabase de entenderlo. Al fin y al cabo no se enrolaban en el ejrcito de Craso por la paga. Vosotros os procuris la ropa y las armas. El coste del equipamiento, de la comida y del enterramiento se descuenta dla paga. Y cuando os d una orden, cumplidla con premura! Si no lo hacis, notaris esto en la espalda. Y golpe los sacos de harina con una vara de vid. Estoy al mando de la cohorte, pero tambin soy vuestro centurin, est claro? Asintieron con la cabeza. El oficial dio unos golpecitos en el pergamino con el nudoso ndice. Poned vuestra marca aqu. La pareja intercambi una larga mirada. Una vez alistados no habra vuelta atrs. Encogindose de hombros, Brennus tom el estilo con su enorme mano y marc el documento. Romulus hizo lo mismo. Bien! El centurin esboz una sonrisa. Os pongo a los dos bajo mi mando directo. Nombres? Brennus, seor. El se llama Romulus. Romulus? pregunt interesado. Un buen nombre italiano. Quin era tu padre? Un legionario romano, seor. A Romulus no se le ocurri qu otra cosa decir. Mi madre quiso honrar su memoria. Tienes aspecto de romano. Seguro que tambin tienes el temple de un guerrero. Pareca satisfecho. Me podis llamar veterano centurin Bassius. Esperad ah con el resto de la cohorte. Cundo zarparemos, veterano centurin? Esta noche. El general quiere empezar la campaa inmediatamente. Romulus contemplaba Brundisium, ya apenas visible entre la bruma amarillenta. Atardeca y el mar haba pasado de un azul luminoso a un intenso azul marino. Una suave brisa alejaba la flota romana de la costa. A la luz del anochecer se vean otros trirremes, compaeros del que los

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transportaba a ellos. Docenas de largos remos de madera producan un suave sonido al moverse al unsono para cortar la superficie del agua. El Achules era una tpica embarcacin romana de poco calado con una sola vela de tela, tres hileras de remos y un espoln de bronce en la proa. Las cubiertas estaban vacas, excepto por el camarote del capitn en la popa y las catapultas para atacar a los barcos enemigos. Por fin! Brennus escupi en las maderas de la borda. Ahora esos cabrones ya no nos encontrarn. Cundo podremos regresar a Italia? Dentro de unos cuantos aos. El asesinato de un noble tarda un poco en olvidarse. Ante aquella perspectiva, Romulus frunci el ceo. Durante su marcha hacia el sur no haba dejado de pensar en su familia, en Caelius y Julia, pero tendra que apartar estos pensamientos de su mente. No le servira de mucho pasarse el tiempo preocupndose de situaciones que escapaban por completo a su control. Deberamos habernos quedado en el ludus aquella noche. Puede que s. Brennus miraba hacia el este con expresin ausente . Pero los dioses queran que esto pasase. Lo noto en los huesos. Romulus sigui su mirada. En el horizonte se juntaban el cielo oscuro y el mar negro; era imposible saber dnde se encontraban. Ms all se hallaba lo desconocido, un mundo que Romulus haba credo que jams vera. Sin embargo, ya cualquier cosa pareca posible. Regres al presente con un escalofro. Qu le suceder a Astoria? El rostro del galo se entristeci. Sextus ha prometido protegerla y, si los dioses son misericordiosos, la volveremos a ver. Pero no puedo eludir mi destino. No tenamos ms remedio que huir y Astoria lo sabe. Su despedida haba sido demasiado breve y cuando Brennus intentaba quedarse un poco ms, la nubia le haba besado suavemente y le haba empujado hacia la puerta. Astoria saba lo mucho que significaban para su amante las palabras de Ultan. Sigue tu destino, le haba susurrado. Brennus suspir profundamente. Romulus saba cmo se senta. Las consecuencias de la pelea haban sido devastadoras para ambos. La vida de Brennus como famoso gladiador haba terminado y haba perdido a su mujer. A Romulus le buscaban por asesinato y los dos eran fugitivos de la justicia. A no ser que Astoria hubiese conseguido llevarle su mensaje, Julia habra pensado lo peor de l por no haberse presentado a la cita. Los

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planes de Romulus de organizar una rebelin de esclavos se haban desbaratado y, aunque era libre, todava pareca ms improbable que volviese a ver a su familia y mucho menos que lograra rescatarla. En lugar de eso estaba navegando hacia el este como soldado del ejrcito de Craso. Eso significaba que Gemellus quedara impune. Frunci el ceo al pensar en la sucesin de eventos fortuitos que le haba llevado a estar sentado en la cubierta del Achules. Si no hubiesen salido del ludus. Si no se hubiesen parado frente al Lupanar. Si no hubiese matado a un noble. Pero lo haba hecho. Romulus inspir profundamente y dej escapar el aire poco a poco. Al igual que Brennus, tendra que confiar en los dioses. En Jpiter, el ms grande y el mejor. Slo l era capaz de alterar la situacin en esos momentos. Arriad la vela! grit a los tripulantes ms cercanos el segundo de a bordo, un experimentado optio21 Los barcos romanos nunca utilizaban las velas de noche, sino que recurran a la potencia de los remos. Los marineros obedecieron con presteza, tirando de las drizas que recogan la pesada tela en la verga del mstil. Cuando la vela estuvo plegada como l quera, el optio recorri impaciente la cubierta del Achules, desteida por el sol, asegurndose de que las catapultas estuvieran amarradas y no hubiese piezas sueltas. El ruido sordo del tambor les llegaba a travs de las maderas que tenan bajo los pies. Su ritmo determinaba la velocidad a la que deban remar los remeros. Acuciado por la curiosidad, Romulus ya haba explorado las abarrotadas dependencias de los soldados en la cubierta del arsenal y el claustrofbico espacio inferior donde los esclavos estaban encadenados y sentados en los bancos. Le daba escalofros la idea de un confinamiento permanente respirando junto a otros doscientos hombres un aire caliente y viciado. A los remeros les daban mucha ms comida que la que reciban los soldados a diario, pero no compensaba. La mayora eran delincuentes o prisioneros de guerra que serviran ah abajo hasta la muerte. Y se haba dado el caso de enviar a esclavos corrientes a las galeras como castigo. La libertad que Romulus haba empezado a disfrutar de repente le pareca bastante frgil. Nadie nos encontrar, verdad? le susurr a Brennus. Sonriendo, el galo le rode los hombros con su enorme brazo. Ahora estamos en la legin. Mientras estemos en condiciones de luchar, a nadie le importa un comino.
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Suboficial que serva de lugarteniente al centurin de cada centuria. (N. del T.)

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Romulus dirigi la mirada a su nuevo comandante, que estaba hablando con otro centurin, y al capitn del Achules. Bassius le haba cado bien enseguida, pues tena un carcter tranquilo que se contagiaba a los nuevos reclutas. Pocos parecan guerreros, pero s bastante contentos de estar sentados en la cubierta que se balanceaba suavemente. No era de extraar que el viejo oficial los hubiese tomado a l y a Brennus para esa unidad. Las dos centurias del trirreme, ciento sesenta hombres, estaban formadas principalmente por campesinos galos vestidos con tnicas y pantalones gastados y armados con espadas largas, lanzas y dagas. El resto de la cohorte de Bassius que haba visto embarcar en el puerto presentaba un aspecto similar. Ahora se explicaba la actitud relajada del centurin con respecto a su condicin. Aparte de los marineros, los gladiadores eran casi los nicos de aspecto aguerrido. La necesidad que Craso tena de conseguir miles de soldados mercenarios significaba que prcticamente todo hombre sano que haba querido alistarse hubiese sido aceptado. Muchos campesinos sin tierras, vctimas de la campaa de Csar en la Galia, buscaban trabajo. Tribus enteras haban sido desplazadas de sus tierras. Las noticias de las campaas deban de haber llegado hasta muy lejos para que aquellos campesinos hubiesen viajado hasta Brundisium. Abajo haca ms calor y muchos hombres haban preferido dormir all en lugar de hacerlo en cubierta, donde soplaba con fuerza la fra brisa marina. Romulus y Brennus se haban asegurado un hueco en la popa y se haban instalado cmodamente. Estaban sentados envueltos en mantas de lana, comiendo el pan y el queso que haban comprado en el ajetreado mercado cercano al puerto antes de embarcar. Que aproveche. Brennus se meti un pedazo en la boca. Puede que sean los ltimos alimentos frescos que comamos durante un tiempo. A partir de ahora comeremos bucellatum y acetum. Qu? Una especie de galleta dura, seca y msera, y vino agrio. Seguramente en Lidia podremos conseguir vveres, no crees? De pie, delante de ellos, apareci un hombre de complexin menuda, rostro delgado y cabello largo aclarado por el sol. En la oreja derecha le brillaba el oro de un zarcillo y de una mano le colgaba un bastn torcido. Os importa si me siento? El desconocido se mova con soltura. Brennus lo observ. Como quieras respondi, dejndole sitio. Romulus no se haba fijado antes en aquel hombre de edad indeterminada, entre veinticinco y cuarenta aos. Una coraza de cuero poco comn, recubierta de anillos de bronce entrelazados, le protega el

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pecho y llevaba falda con borde de cuero parecida a las que vestan los centuriones. A la espalda llevaba un hacha de guerra de doble cabeza y aspecto temible colgada de una correa corta. De un cinturn estrecho le penda una bolsita y, en la cubierta, al lado de los pies, tena un morral de cuero muy usado. Acabas de enrolarte? A ti qu te importa? Romulus todava no se senta seguro. El desconocido descolg el hacha y se sent suspirando. Del morral sac un trozo grande de tocino seco del que cort varias lonchas con una daga afilada. Queris? Al galo se le iluminaron los ojos. Gracias. No te importa? Me llamo Brennus y l es Romulus. Yo me llamo Tarquinius. Romulus le ofreci un trozo de queso y el recin llegado lo acept asintiendo con la cabeza. Brennus seal las hojas de hierro del hacha de Tarquinius. Un arma de aspecto temible. Tiene sus usos respondi pasando la mano por el mango de madera con una sonrisa. Y apuesto a que t tambin sabes empuarla en un momento de apuro. Seguro, si no queda ms remedio! Brennus golpe la espada larga que se haba llevado del ludus y los tres rieron. Comieron en silencio. El sol se haba puesto dejando una delgada lnea roja en el horizonte que sealaba su paso. Pronto sera noche cerrada y el cielo se empezaba a llenar de estrellas. Durante el viaje sufriremos terribles tormentas afirm Tarquinius de repente. Se perdern doce barcos, pero ste se salvar. Los dos le miraron sorprendidos. Cmo lo sabes? le pregunt Romulus nervioso. Est escrito en las estrellas. Su voz era profunda y sonora, casi musical. Habla como Ultan, pens Brennus. La brisa se intensific unos instantes y Romulus se estremeci. Eres adivino ? Algo parecido. Hizo una pausa. Pero tambin s luchar. Romulus no lo dudaba.

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De dnde eres?

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De Etruria respondi Tarquinius con expresin ausente. Al norte de Roma. Un ciudadano? pregunt enseguida Brennus. Por qu no ests en una legin regular? Tarquinius le mir a los ojos y sonri. Qu hacen dos esclavos fugitivos en el ejrcito como mercenarios? Baja la voz! exclam el corpulento gladiador. El etrusco arque una ceja. No somos esclavos mascull Brennus. Entonces, por qu tiene el muchacho una herida tan reciente en el brazo? respondi Tarquinius. Justo donde llevara la marca. Romulus se baj la manga con aire de culpabilidad, pero ya era demasiado tarde. Al estirarse, se le haba subido la tosca tela de la manga del jubn y haba dejado al descubierto la reveladora cicatriz. Nos han atacado durante el viaje mascull. Los caminos son peligrosos, especialmente de noche. Tarquinius arque una ceja. Y yo que pensaba que erais gladiadores. Sus rostros sorprendidos lo decan todo. Yo... yo... era el mejor luchador de Roma! Compr nuestra libertad con mis victorias solt Brennus. Si t lo dices. Tarquinius toqueteaba el anillo de oro que colgaba de una cadena que llevaba al cuello. Estaba adornado con un escarabajo. Nada que ver con la muerte de un noble, no? Olenus haba sido vengado, pens con satisfaccin. Los dos se pusieron tensos. Cmo es posible que lo sepa? pens Romulus alarmado. No estaba all. Estaban en silencio cuando el galo puso una mano sobre la espada. No respondi impvido. Tarquinius no reaccion a la mentira descarada. Yo tampoco quiero que se sepa que soy etrusco. Me he alistado en la cohorte como griego. De qu huyes?

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Todos tenemos algo que esconder. Sonri. Digamos que, como vosotros, tuve que dejar Italia a toda prisa. Se relajaron ligeramente. Hablas griego? pregunt Romulus. Y muchas otras lenguas. Por qu nos cuentas todo esto? Romulus se restreg con timidez la herida que deba mantener cubierta hasta que estuviese totalmente curada. Muy sencillo. Los dos tenis aspecto de luchadores. Ms de lo que puedo decir de esos pobres desgraciados. Tarquinius sacudi la cabeza y mir desdeosamente detrs de l. Definitivamente los galos eran campesinos y no guerreros. Brennus los calibr con la mirada. Bassius los pondr en forma a la fuerza. He visto peores especmenes convertirse en buenos soldados. Tal vez. T eres el guerrero. Tarquinius meti otra vez la mano en el morral y sac una pequea nfora. La descorch con los dientes y se la ofreci a Brennus. El galo no la acept. No confas en m? le dijo Tarquinius divertido antes de dar un buen trago y ofrecrsela de nuevo. Tenemos un largo viaje por delante y nos esperan muchas batallas. Por qu iba a ofreceros veneno? Disculpa. He pasado demasiados aos en el ludus respondi Brennus aceptando el vino. Has compartido con nosotros alimentos y bebida y a cambio he sido grosero contigo. Le tendi la mano derecha. El etrusco se la estrech con una sonrisa y la ligera tirantez que haba habido desde que se haba presentado desapareci. Y t, Romulus? Al adivino le bailaban los ojos. Tambin eres mi amigo? Romulus escogi cuidadosamente sus palabras. Ser tu amigo si t eres mi amigo. Sabias palabras para un muchacho tan joven! Tarquinius ech la cabeza atrs y volvi a rerse, lo cual llam la atencin de los galos ms cercanos. Se estrecharon las manos. Durante un rato, los tres estuvieron sentados disfrutando del vino de Tarquinius y hablando sobre lo que podran encontrarse en Asia Menor. A medida que la noche refrescaba, los otros reclutas se iban acurrucando y

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se dorman tapados con mantas de lana. Para deleite de Romulus, el etrusco saba muchas cosas sobre su destino. Hace mucho calor, eso s que os lo puedo decir. Ms que en Roma en verano? Como en el horno de un panadero en Saturnalia. Y hasta donde alcanza la vista no se ve ms que arena y rocas. Sigue siendo mejor que un crucifijo en el Campo de Marte coment Brennus. Cierto contest Tarquinius. Pero Mesopotamia ser como el mismo Hades. Pensaba que bamos a Jerusaln. Tarquinius baj la voz. Casi nadie lo sabe todava, pero nuestro general est listo para invadir el Imperio parto. Romulus y Brennus le miraron incrdulos. Los partos viven en el desierto mesopotmico, al este de Judea explic Tarquinius. Ms all del ro Eufrates. Rpidamente les dibuj el contorno de la geografa de la regin. Intrigado, Romulus asimil la informacin. Contina. Brennus tambin estaba interesado. Roma est en paz con los partos desde hace unos aos, pero Craso tiene intencin de cambiar la situacin. Cmo sabes todo eso? inquiri el galo. Antes de alistarme sacrifiqu un cordero a Tinia. Los romanos lo llaman Jpiter respondi el etrusco. Y el hgado me mostr claramente una campaa en Parta. Brennus ya se mostraba menos desdeoso. Ultan saba leer el futuro en los rganos de los animales y haba predicho con exactitud muchas cosas, incluida la aniquilacin de su tribu. Se estremeci al recordar las ltimas palabras que le haba dicho el druida. Pero por qu? pregunt. Muy sencillo! Porque Seleucia, la capital parta, es inmensamente rica. Pero Craso ya es el hombre ms rico de Roma repuso Romulus. Lo haba visto con sus propios ojos. El dinero no es lo nico que mueve a Craso. Est cansado de las victorias de Pompeyo y de Csar. Una campaa militar victoriosa es la nica forma que tiene de recuperar algo de gloria. El etrusco se ri en la

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oscuridad. Popularidad. Poder sobre el Senado y sobre la clase de los quites. Esto es todo lo que importa en Roma. Hasta entonces Romulus slo haba tenido nociones vagas de la poltica y de la tremenda rivalidad entre los miembros de la clase dominante, pues como esclavo todo aquello apenas le afectaba. La vida haba sido una lucha constante por la supervivencia y no haba tenido tiempo para reflexionar sobre significados ms profundos y sobre quin controlaba qu. Pero las palabras de Tarquinius tenan mucho sentido: la nobleza controlaba la campaa, igual que haba controlado los combates entre gladiadores que haban dejado atrs. No haba derecho. Haba credo que ya eran libres. As que sta no es ms que otra invasin romana. En la voz de Brennus se palpaba la indignacin. Nunca van a estar satisfechos? Slo cuando hayan conquistado el mundo respondi Tarquinius. El grandulln mir las estrellas pensativo. Han pasado casi cuatro siglos desde que mi pueblo fue vencido. Sin embargo, todava lloro por la derrota. Tarquinius suspir. Igual que te debe de pasar a ti con la desaparicin de tu tribu. El rostro de Brennus se llen de ira. El etrusco alz ambas manos con las palmas abiertas en un gesto conciliador. Hace poco pas por la Galia Transalpina. Me hablaron de la ltima batalla de los albroges. Dijeron que haban muerto miles de romanos. Los ojos de Brennus rezumaban orgullo. Qu te hace pensar que soy albroge? Tarquinius sonri. No mucho. Las trenzas que llevabas hasta hace poco. La espada larga. Tu forma de hablar. El galo se ri y Romulus se tranquiliz. La madera del barco cruja suavemente al deslizarse por el agua. Romulus casi nunca haba pensado en la responsabilidad de los romanos en el sufrimiento de otros pueblos. De repente, al ver la emocin en el rostro de Brennus, la verdad le golpe con fuerza. El hecho de que los luchadores del ludus fuesen de una docena de etnias distintas se deba a las tendencias beligerantes de la Repblica. Al igual que en el caso de Tarquinius y de Brennus, sus tribus haban sido masacradas por sus riquezas y sus tierras. Roma era un Estado basado en la guerra y en la esclavitud. De repente, Romulus se sinti avergonzado de su sangre.

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Algunas razas estn destinadas a ser ms grandes que otras y no se detendrn ante nada para conseguirlo. Ese es el caso de los romanos declar Tarquinius, leyndole el pensamiento. Eso no te hace responsable de sus actos. Romulus suspir al recordar a Gemellus despotricando sobre cmo haca tiempo que se haban trastocado los principios de la Repblica. Pareca que lo nico que importaba ya era que nobles como Pompeyo, Csar y Craso conservaran el poder, utilizando para enriquecerse la sangre de hombres comunes y esclavos. Una verdad escalofriante. Romulus jur en silencio que, una vez acabada la campaa, nunca ms se sometera al sistema romano. Lo que sucede est predestinado. Cuando lleg su hora, Etruria cay. Ahora la influencia de Roma va en aumento. Nada pasa por casualidad? pregunt Romulus. Nada respondi Tarquinius con seguridad. Ni siquiera que t y tu hermana fueseis vendidos. Ni este viaje. O tu futuro. A Romulus se le eriz el vello de la nuca. Cmo sabes lo de Fabiola? Pero el etrusco estaba en pleno discurso. Y mientras tanto la Tierra no para de dar vueltas. Nosotros simplemente la seguimos. Hasta los tontos saben que la Tierra es plana! exclam Brennus. No. Sabes mucho, pero la Tierra es redonda, no es plana. Por eso podemos viajar alrededor sin caernos. El galo estaba sorprendido. Cmo lo sabes? Pas mi infancia con un gran maestro: Olenus Aesar. Tarquinius inclin la cabeza. Satisfecho, Brennus asinti respetuosamente. A Ultan sus predecesores tambin le haban inculcado los secretos de la sabidura druida. Quiz Tarquinius pudiese aclarar la profeca del anciano. Quiero aprender cosas como sa afirm Romulus con entusiasmo. Todo ser revelado. El etrusco estaba tumbado, con las piernas estiradas sobre la cubierta. Sabes leer y escribir? Romulus dud. No reconoci. Yo te ensear.

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Se mora de ganas de hacerle ms preguntas, pero Tarquinius se haba dado la vuelta para contemplar el cielo nocturno. Romulus estaba tendido sobre la manta, disfrutando del roce del aire fresco sobre la piel. Las revelaciones de su nuevo amigo eran increbles. Nadie del Achules los conoca antes de embarcar, sin embargo Tarquinius saba lo de Fabiola y lo de la tribu del galo. Y lo que haba pasado a las puertas del burdel. Estaba claro que, aparte de la capacidad mstica, el etrusco tambin saba leer y escribir. Habilidades excepcionales. Aprender a escribir con un punzn sera el primer paso de Romulus hacia la verdadera libertad. Sus dudas sobre abandonar Italia empezaron a disiparse. Con dos amigos como Brennus y Tarquinius, no haba mucho de lo que preocuparse. El galo roncaba con fuerza en la oscuridad, ajeno a todo. El ruido mantuvo a Romulus despierto un rato. Tarquinius? susurr, todava con ganas de hablar. Qu quieres? T sabes de dnde venimos Brennus y yo. Nuestros orgenes. Que mat a Caelius, pens estremecido. Ms o menos. Entonces dime qu escondes. Aunque estaba oscuro, Romulus not la mirada del etrusco. Otro da. Ahora no. Senta mucha curiosidad, pero la respuesta de Tarquinius era tajante. Romulus cerr los ojos y se durmi. Tras varios das de viaje, se desat una fuerte tormenta sobre la flota que hundi una docena de trirremes y desperdig el resto por el mar. Cientos de legionarios y de marineros se ahogaron; sin embargo, el Achules no sufri ni un rayn en la madera. Tarquinius no dijo nada, pero Brennus empez a mirar a su nuevo amigo con respeto. Acostumbrado a las historias de adivinos bribones en los templos, Romulus no estaba tan seguro. Al fin y al cabo, era otoo. Fuera cual fuese la razn del mal tiempo, se trataba de un mal comienzo para la campaa de Craso y entre las embarcaciones empezaron a circular rumores de mala suerte. No pareca que a Tarquinius le perturbasen, cosa que tranquiliz a Brennus. Pero no pas nada ms que pudiese preocupar a los supersticiosos soldados y Romulus se olvid de las predicciones del etrusco. La flota sigui navegando y pas junto a cientos de islas que formaban la costa de Grecia. Los barcos, que slo podan aventurarse en mar abierto dos o tres das, se mantenan cerca de la costa. La habilidad de los romanos en la guerra terrestre no se aplicaba a la construccin de barcos.

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Los trirremes se construan para navegar a lo largo de las costas controladas por la Repblica y mantener la paz, la pax Romanum. Todos los das al atardecer la flotilla echaba anclas para que los remeros pudiesen descansar. Se enviaban grupos de hombres armados a tierra para que llenasen los barriles de agua en los ros y en los arroyos. La comida era tal como haba dicho Brennus: masa dura y vino agrio. Pocos de los nuevos soldados se quejaban. Estaban contentos de comer dos veces al da. En varias ocasiones, Romulus vio playas enteras llenas de armazones quemados de barcos, prueba de la derrota que Pompeyo haba infligido a los cilicios. Los despiadados piratas llevaban dcadas asaltando barcos y esto haba costado a Roma una fortuna en mercancas perdidas. Diez aos antes, y tras una corta persecucin por el Mediterrneo oriental, Pompeyo haba acorralado a los renegados y los haba aplastado. La victoria le vali una enorme popularidad. Desde entonces, unos cuantos piratas haban regresado a la zona, pero no se haban atrevido a atacar a un ejrcito infinitamente superior. Un da, Romulus y sus compaeros vieron un grupo de elegantes navos de aspecto amenazador a la entrada de una pequea ensenada, a slo unos cientos de pasos de distancia. Desde cubierta, unos hombres de piel morena los miraban con nerviosismo. Pero no hubo batalla, pues los capitanes de Craso tenan orden estricta de no retrasarse. Brennus levant la espada larga y gesticul. Venid y luchad. Atacan a los dbiles observ Tarquinius. No a una flota con miles de soldados. Hace demasiado tiempo que no he participado en un combate! El etrusco se volvi para mirar a los piratas. Dentro de poco podris luchar como queris dijo Bassius, que haba odo el alboroto e intervenido creyendo que evitaba una pelea. Ahora, calma. S, seor. El rostro del galo cambi de expresin. Venga, Brennus! Romulus haca tiempo que saba que ejerca una influencia tranquilizadora sobre su amigo. Ensame esos movimientos de los que estabas hablando. Le parece bien, veterano centurin? Bassius saba que el viaje aburra a dos de sus mejores soldados. No quiero heridas dijo secamente. Envainad las armas. La pareja se apresur a obedecer. Al darse cuenta de que iba a haber un poco de accin, los reclutas formaron rpidamente un crculo en la

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cubierta. Brennus y Romulus entrenaban todas las maanas y ya todo el mundo haba deducido que eran luchadores profesionales. Los dos hombres haban ayudado a Bassius a ensear a los ms entusiastas algunas tcnicas bsicas. Brennus se agach, con cara de pocos amigos. Vamos a ver si te desinflamos un poco. Romulus seal la barriga del galo. Ests engordando con tanto descanso! Rindose, el enorme guerrero levant su espada larga, cuya hoja letal estaba cubierta por una funda de cuero. Romulus se le acerc despacio, con los pies descalzos bien asentados sobre la cubierta caliente. Tarquinius sonri al observar a Brennus y a su joven protegido entrenarse. Llevaba muchos aos sin confiar en nadie; sin embargo, los dos fugitivos se estaban convirtiendo en buenos amigos. Haba recordado las palabras de Olenus muchas veces desde que los haba conocido. Un viaje a Lidia en barco. All entablas amistad con dos gladiadores. Por una vez, te equivocaste suspir irnicamente el etrusco. Los he conocido en el viaje. No al llegar all. Tras haber navegado cientos de millas desde el taln de Italia hasta las costas de Asia Menor, los trirremes de Craso por fin se adentraron en una baha deshabitada, ancha y poco profunda, que llenaron de parte a parte. Una larga playa bordeaba el mar. La tierra que se vea por encima de la playa tena un color ocre menos acogedor. El sol colgaba de un cielo azul sin viento. Los soldados y marineros quemados por el sol tenan un calor espantoso. En el agua cristalina debajo del Achules, Romulus vea los peces nadando alrededor de la gran ancla de piedra. Enviaron a tierra un cordn protector de legionarios para asegurar que las fuerzas desembarcasen sin peligro de ataque. Durante dos das, mientras el ejrcito desembarcaba cargado con toneladas de pertrechos y alimentos, rein un caos organizado. Slo las muas, rebuznando y tan enfadadas como siempre, nadaban hasta la playa voluntariamente. Los irregulares de Bassius tenan que caminar con el agua hasta el pecho. Como no saban nadar, Romulus, Brennus y los dems intentaban intranquilos llegar a tierra, mientras Tarquinius nadaba con seguridad alrededor de ellos riendo. Al emerger del agua en la arena, el etrusco se ech la melena hacia atrs para secrsela con las manos. Al hacerlo, Romulus le vio una marca triangular a un lado del cuello. Rpidamente, Tarquinius dej caer los rizos rubios en su sitio.

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Qu es eso? Una marca de nacimiento. Tiene una forma extraa.

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Sin hacerle caso, Tarquinius se agach y empez a revisar los artculos que haba colocado en una vejiga de cerdo antes de saltar de la cubierta del Achules. A Romulus le coma la curiosidad, pero no tuvo oportunidad de preguntar. Bassius ya les estaba gritando, pues quera que sus hombres se pusiesen en marcha. Craso supervisaba la operacin desde una zona elevada de la costa. Haban levantado un pabelln enorme para que el general disfrutase de todas las comodidades, pero los soldados trabajaban duramente con una temperatura abrasadora. Llena de alfombras, mesas, camas y con habitaciones separadas, la tienda de campaa de cuero servira de centro de mando durante la campaa. Incluso haba varias prostitutas tradas por Publio para dar placer a los oficiales de mayor rango. Una bandera roja la vexillum colgaba lnguidamente de un poste clavado en el suelo. Indicaba a todos los soldados la ubicacin de Craso. Legionarios escogidos a dedo hacan guardia da y noche, mientras mensajeros y trompetas se colocaban cerca para transmitir las rdenes. Bassius estaba al mando de una cohorte seis centurias de irregulares. Se haban formado diez cohortes para luchar junto a los regulares y la unidad del veterano centurin haba sido adscrita a la Sexta Legin. Cuando todos los hombres estuvieron en tierra, Bassius les grit para que ocupasen sus posiciones en la arena. La Sexta ya estaba esperando, con todas las cohortes bien instruidas, una detrs de otra. Moveos! A Bassius no le impresionaba la torpeza de sus cuatrocientos ocho reclutas. El y otros centuriones los haban entrenado a bordo, pero no haba sido suficiente. Por Jpiter, los soldados de verdad se estn riendo de nosotros! Cuando los mercenarios hubieron ocupado sus posiciones, sonaron las trompetas y las filas delanteras avanzaron siguiendo a los regulares. Cuatro legiones haban desembarcado en la misma playa haca varias semanas y montado grandes campamentos provisionales a cierta distancia, ms hacia el interior. La Sexta no haba marchado mucho tiempo cuando llegaron a ellos. Los fuertes, en forma de baraja de naipes, consistan en murallas de tierra de la altura de un hombre. La tierra que se utilizaba en la construccin de esas murallas provena de las profundas trincheras que rodeaban el permetro. En las altas torres de vigilancia de las esquinas, los centinelas hacan guardia. Slo una entrada se abra en el centro de cada lado. Dos calles rectas conectaban las cuatro puertas, dividiendo el campamento en partes iguales. Los cuarteles generales de la

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legin estaban situados en el cruce y, alrededor de ste, cada centuria tena una posicin asignada que nunca variaba. Las bucinae tocaban rdenes. Rpidamente la mitad de la legin se abri en abanico formando una cortina alrededor del resto. Es hora de trabajar en serio grit Bassius. Dejad todo el equipamiento excepto las armas y las palas. El veterano centurin saba lo que estaba haciendo. Dirigi a los hombres a la seccin de lo que sera el permetro y habl brevemente con un oficial regular. Al poco, los hombres de Bassius sudaban y maldecan mientras cavaban. Romulus haba visto pocas veces tanta diligencia como la de los legionarios que tena cerca cavando zanjas y terraplenes: cientos de hombres trabajando al unsono. Pareca que los soldados de la Repblica no slo eran luchadores, sino tambin albailes e ingenieros. Romulus empez a sentirse de nuevo orgulloso de ser romano, a pesar de que los pueblos de sus dos amigos hubieran sido aplastados por el poder de Roma. Resultaba difcil no sentirse impresionado por la precisin y la disciplina que demostraba el ejrcito de Craso. Cada hombre pareca saber exactamente lo que tena que hacer. Tres horas despus, hilera tras hilera de tiendas fueron levantadas ordenadamente tras las nuevas murallas de proteccin. Todos los centuriones se colocaron cu sus respectivas posiciones, marcadas por un estandarte especial de tela. Bassius situ a los mercenarios al lado de la caballera de Publio. En el Achules les haban dado una tienda grande de cuero de las que utilizaban los legionarios regulares, pero hasta entonces no la haban necesitado. A Bassius le haba parecido bien que Romulus, Brennus y Tarquinius sirviesen en el mismo contubernium, un grupo de ocho hombres que vivan y cocinaban juntos. Los amigos haban conocido a sus cinco compaeros durante el viaje. Varro, Genucius y Flix eran adustos campesinos de la Galia Cisalpina, expulsados de su tierra por los romanos. Josefo y Appius, bajos y astutos, eran de Egipto, exiliados a causa de delitos que ellos apenas insinuaban. No llevaban mucho tiempo descansando alrededor de las tiendas cuando Bassius pidi permiso a uno de los tribunos para empezar a adiestrar a su cohorte. El veterano ya estaba harto de no hacer nada. Flanqueado por los otros cinco centuriones, Bassius, de pie, con los brazos en jarras, observaba a los sudorosos mercenarios. Ya es hora de empezar un adiestramiento militar serio. Ya habis tenido tiempo suficiente para tocaros las narices. La mayora de los mercenarios parecan descontentos, sin embargo Brennus se frot las manos con regocijo. A formar! Atencin!

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Los irregulares enseguida formaron filas con la mirada al frente, como les haban enseado. Derechos! Bassius caminaba entre las filas enderezando las espaldas, golpeando las barbillas con su vara de vid. Imaginad que tenis columna, incluso aunque no la tengis! Al final el viejo centurin qued satisfecho; orden a varios hombres que cargasen unas pesadas estacas de madera de intendencia y sac a la cohorte del concurrido campamento para llevarla a un terreno llano que haba delante. Otros centuriones haban tenido la misma idea. La zona es taba llena de irregulares corriendo, saltando y entrenndose cu la lucha. Tras las largas semanas en el mar, los oficiales del ejrcito de Craso saban que tenan que poner a los hombres rpidamente en forma. Pasaran dos meses hasta que toda la hueste estuviese lista para marchar hacia el este, poco tiempo para convertir a campesinos en soldados adiestrados. Parece que estamos en el palus otra vez! Dioses del cielo! exclam Brennus riendo. Lo nico que nos faltaba. Sera mejor echar una buena carrera. Una vez clavadas a martillazos las estacas en la tierra dura como una piedra, Bassius y sus compaeros empezaron a adiestrar a los grupos de reclutas en el manejo bsico de las armas. Romulus y sus amigos slo tuvieron que cortar y embestir el palus un par de veces para que Bassius los considerara muy expertos. Los tres se quedaron de pie mirando cmo ponan a prueba a los desconcertados galos. El veterano haba conseguido espadas de madera y escudos de mimbre para el adiestramiento, el doble de pesados que los de verdad, y estaba haciendo trabajar duro a los sudorosos soldados. Era el mismo mtodo que se utilizaba en las escuelas de gladiadores. Qu creis que estis haciendo? bram Bassius al tro al cabo de unos instantes.Aqu no se queda nadie parado! Cuatro vueltas al permetro. Al trote! Romulus se mantuvo al lado del sonriente galo mientras corran siguiendo la trinchera defensiva que rodeaba el campamento. Brennus empez a relajar los hombros. Justo lo que necesitamos dijo. Tarquinius contemplaba en silencio cmo posiciones. Romulus le oa murmurar. Craso tiene demasiada infantera. Qu loco! Qu pasa? las legiones tomaban

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Mira. El etrusco seal a los miles de legionarios que se adiestraban al sol abrasador. No hay soldados de caballera. A Romulus le resultaba difcil no sentirse impresionado por la magnfica estampa de tantos soldados movindose al unsono, pero frunci el ceo cuando comprendi lo que Tarquinius quera decir. En las antiguas batallas mencionadas por Cotta haban participado muchsimos soldados de caballera. Constituan una parte vital de cualquier ejrcito. Los nicos que he visto son los galos que estn al lado de nuestras hileras de tiendas y un par de cohortes de beros. Apenas dos mil. Tarquinius se sec la frente. No es suficiente. Brennus golpe el aire con los puos, para indicarle a Romulus que hiciese lo mismo. Treinta mil soldados de infantera pueden aplastar al enemigo dijo jadeando. Todava le resultaba extrao servir en el ejrcito romano. El mismo que haba aplastado a su pueblo. La cantidad no lo es todo. Acurdate de Anbal replic Romulus. Muchas de sus victorias contra ejrcitos ms numerosos se debieron a su caballera. A Tarquinius le pareci un comentario acertado. Y los partos casi no tendrn soldados de infantera. Entonces, cmo van a luchar? pregunt Brennus sorprendido. Con arqueros montados. Atacan en oleadas rpidas, disparando flechas. Tarquinius tens un arco imaginario. Una lluvia de flechas. Dos mil caballos pasarn apuros para frenarlos aadi Brennus. Exacto. Y eso antes de que se lancen a la carga los catafractos. Como Romulus y Brennus no entendan a qu se refera, se lo aclar: Catafractos, jinetes y caballos con armadura completa. Romulus estaba intranquilo. Seguro que Craso lo sabe? Confa en el rey de Armenia respondi Tarquinius pensativo. Artavasdes tiene seis mil soldados de caballera. Entonces est bien, no? Si Craso no desaprovecha la oportunidad. Esperaron a que continuase. Se levant un viento fuerte y Romulus tirit. El ejrcito pareca invencible. Pareca. Qu quieres decir? Brennus tambin estaba preocupado.

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Primero tenemos que marchar por Asia Menor hasta Siria y Judea respondi el etrusco sin darle importancia. Las estrellas y las corrientes marinas muestran varios resultados posibles. Brennus se relaj. Durante el viaje haba aprendido a confiar sin reservas en Tarquinius; haba acertado en sus predicciones sobre el mal tiempo y los piratas prcticamente siempre. Si Craso nos hace marchar hacia Armenia con Artavasdes continu Tarquinius, podramos estar festejando en Seleucia dentro de dieciocho meses. Pero Romulus albergaba dudas sobre las palabras de Tarquinius, que simplemente abarcaban todas las posibilidades. Todava no crea en los poderes del adivino. El joven soldado se haba convencido de que Tarquinius deba de haberlos odo, a Brennus y a l, hablar de la pelea delante del burdel. Y lo de adivinar una tormenta excepcional y la presencia de piratas en aguas remotas no se poda decir que fuese una prueba de habilidad mstica. La sola mencin de Seleucia produjo escalofros a Brennus. Ningn albroge haba viajado hasta tan lejos pens. Es ah donde terminar mi viaje? Siguieron corriendo y pasaron delante de un grupo de oficiales de alto rango agrupados en torno a un hombre bajo y fornido en el exterior de uno de los campamentos. Ni uno solo mir a los tres soldados que pasaban. La luz del sol se reflejaba con intensidad en el peto dorado de la figura central. Craso estaba planeando la campaa. Nuestro destino est en sus manos afirm Romulus. Ya est decidido declar Tarquinius. Nuestros destinos no estn unidos para siempre. Y el destino de Craso es suyo. Romulus aliger el paso. Ya se haba hablado demasiado sobre malos augurios y mala suerte. Todo lo que quera hacer era esforzarse al mximo fsicamente y olvidar todo lo dems un rato. Sus amigos le guiaran cuando lo necesitase. A pesar de las predicciones de Tarquinius sobre las carencias del ejrcito, resultaba difcil imaginar cmo un ejrcito de semejante envergadura poda fallar.

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19 Fabiola y Brutus
Han pasado ms de catorce meses... El Lupanar, Roma, primavera del 53 a. C
Durante la eternidad que haba pasado desde que Gemellus vendiera a Fabiola, sta se haba convertido en una mujer de extraordinaria belleza. Melena morena, lacia y brillante, que le caa hasta la cintura de avispa. Penetrantes ojos azules que cautivaban a todo aquel que los mirase ms de un segundo. Una nariz ligeramente aquilina que imprima personalidad a su impresionante belleza. Sus senos generosos y su sinuosa figura recordaban a los hombres la diosa Venus. Fabiola no llevaba mucho tiempo en el Lupanar cuando ya se haba corrido la voz de su increble habilidad para dar placer. Tras la primera visita de Brutus, Jovina decidi bajar ligeramente el precio de su nueva chica, una jugada que le haba reportado grandes beneficios. A pesar del tremendo gasto, enseguida se convirti en la prostituta ms solicitada del burdel. La vieja madama empez a ganar una fortuna slo con Fabiola. En seis meses ya haba amortizado sobradamente la hbil compra que le haba hecho a Gemellus. En un gesto impropio de ella, Jovina incluso haba dejado que Fabiola se quedase un porcentaje ligeramente superior al de las otras mujeres. Pero el ama segua siendo ms lista que el hambre. Fabiola no poda salir sin compaa, ni tampoco se mencionaba la posibilidad de manumisin. Entre sus clientes haba ricos comerciantes, polticos y tambin oficiales del ejrcito: hombres de todos los escalafones de la clase gobernante. Gracias a su hechizo, muchos vean a Fabiola como mnimo una vez a la semana y le regalaban caros perfumes, vestidos y joyas. Los regalos siempre eran bien recibidos, sobre todo el dinero, que guardaba cuidadosamente en una caja de hierro. Todos los meses, Benignus o Vettius la acompaaban al Foro. All, Fabiola confiaba el dinero a los prestamistas griegos para sacarle un pequeo inters. La nica forma que vea de abandonar el Lupanar era acumular riqueza, y su principal ambicin segua siendo la de irse. Fabiola raramente retiraba dinero, a no ser que lo necesitase para comprar informacin sobre Romulus.

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Desde aquella noche fatdica en la que Fabiola no haba podido ver a su hermano mellizo en el exterior del burdel, no haba dejado piedra sin remover en su busca. Sin embargo, no haba ni rastro de Romulus. La nica esperanza de Fabiola era no haber podido averiguar gran cosa sobre los integrantes de la escuela de gladiadores. Slo haba cuatro en la ciudad y slo uno de los propietarios de los ludi era cliente habitual del Lupanar. Estaba segura de que Romulus no se encontraba, ni jams haba estado, en el Ludus Dacicus. Su lanista, bajo y calvo, estaba tan encaprichado con Fabiola que se lo haba explicado prcticamente todo de cada luchador que haba cruzado las puertas de su escuela. Y aunque saba que era posible que su hermano hubiese huido de Roma haca tiempo, deseaba averiguar algo, lo que fuera, sobre lo que le haba sucedido. Fabiola dominaba el arte de la paciencia. Costara lo que costase, esperara hasta tener la oportunidad de averiguar la suerte de su hermano. Sorprendentemente, su popularidad le haba granjeado pocas enemistades entre las prostitutas. Desde el primer da, Fabiola haba decidido deliberadamente ser simptica con las otras: les pasaba clientes, les compraba regalos, las ayudaba cuando enfermaban. A algunas les molestaba el meterico ascenso de la belleza, pero no decan nada. Fabiola caa bien a los porteros, a los cocineros e incluso a la madama. Tambin haba entablado una discreta amistad con Docilosa, a quien consideraba una persona leal y reservada. Cuando una de las chicas tena varios clientes habituales, se cuidaba de que no coincidiesen. Si era posible, planificaban las horas de visita para que nadie sospechase de la existencia de su rival. Se trataba de una de las estrictas normas de Jovina. Los celos por las chicas ms populares ya haban sido motivo de derramamiento de sangre antes y ese tipo de cosas resultaba muy perjudicial para el negocio. Fabiola, que se haba percatado de la ventaja obvia de esta norma, se cea rigurosamente a ella. Ms de un cliente se haba mostrado celoso por la mera idea de que viese a otros hombres. Si pretenda utilizarlos cuanto pudiera, potenciando al mximo su posicin de poder, los clientes tenan que relajarse en el momento que cruzaban la puerta del Lupanar. Fabiola ya no era una simple prostituta. Ayudada por su inteligencia natural, haba madurado con rapidez. El placer sexual era slo una parte de la experiencia. Era una experta en el masaje de los msculos contrados, en lavar la suciedad diaria, en dar de comer sabrosos bocados y en conversar. En su compaa, el cliente se senta el hombre ms importante del mundo. De lo que no se daba cuenta era de la cantidad de informacin que la bella muchacha obtena en cada visita. Fabiola estaba al tanto de las tendencias del momento. El conocimiento era poder y un posible modo de escapar de la vida que secretamente

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detestaba. Su influencia sobre hombres ricos y poderosos era algo que poda ayudarla a conseguirlo. Aprender cmo los senadores, los miembros de la magistratura y del ejrcito se trataban y negociaban entre s era fascinante. Cuando era esclava de la casa de Gemellus, Fabiola no tena ni idea de lo que pasaba en el mundo ni de cmo estaba gobernada Roma. Tras innumerables horas en compaa de los hombres que controlaban la Repblica, lo entenda a la perfeccin. Desde haca ms de cinco aos Pompeyo, Craso y Csar disfrutaban del dominio en los reinos del poder. Los tres cnsules haban compartido cuidadosamente los mejores cargos mientras corruptos quites se quedaban con el resto. Un pequeo nmero de polticos, entre ellos los senadores Catn y Domitio, se haban mantenido leales al ideal original de la Repblica, segn el cual ningn hombre deba ejercer el poder supremo. Pero en absoluta minora raramente conseguan ralentizar el declive inexorable de la influencia del Senado. El triunvirato mantena inteligentemente a las masas ignorantes y contentas con frecuentes combates de gladiadores y carreras de caballos. Esto haba supuesto la afluencia masiva a Roma de los pobres de zonas rurales, lo que haba creado una demanda todava mayor. Con el colosal aumento de las importaciones de trigo de Egipto, los precios se haban disparado y las fincas agrcolas italianas se resentan. La mayora de los campesinos sin tierra llegaba a las ciudades, donde exiga ms comida y diversin. Desesperados por encontrar empleo, muchos se alistaban en el ejrcito deseosos de acatar cualquier orden de los lderes. En lugar de responder ante el Senado, las legiones eran leales a generales como Csar y Pompeyo. Los romanos estaban cada vez ms preparados para luchar entre s. La situacin no tena nada que ver con la poca en que los campesinos servan todos los veranos en el ejrcito de la Repblica. La democracia, que se haba mantenido durante cinco siglos, estaba siendo furtivamente erosionada. Si los clientes de Fabiola tenan razn, que el triunvirato intentase hacerse con el control absoluto no era ms que cuestin de tiempo. El equilibrio de poder se inclinaba hacia un lado o hacia otro segn los acuerdos y alianzas establecidos o rotos entre los tres rivales. Nadie saba quin iba a ser el triunfador. Aunque Fabiola no haba tenido tanta suerte como para atrapar a uno de los miembros del triunvirato, haba varios posibles candidatos para lograr su objetivo final: que un cliente le comprase la libertad. Como amante de un noble rico tendra la posibilidad de buscar a Gemellus y de averiguar quin era su padre. Fabiola todava no haba escogido a ese cliente. Era un asunto que requera una planificacin cuidadosa. La decisin cambiara su vida en ms de un aspecto.

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Uno de los ms probables era Decimus Brutus. Cada ao creca la popularidad de Julio Csar y lo mismo suceda con la de sus aliados ms cercanos. Las excepcionales tcticas y victorias del general en situaciones adversas llenaban de cotilleos las termas, los mercados y los burdeles de Roma. Incluso se contaban historias de las victorias de Brutus sobre tribus como la de los vnetos. Fabiola estaba contentsima. Enviado a casa por Csar para hacer campaa en su favor y conservar el apoyo de los senadores y los quites, el hombre que haba desvirgado a Fabiola haba regresado de la Galia dos aos despus para quedarse. Tras visitar el Lupanar con regularidad cada vez que estaba en Roma, el oficial del Estado Mayor se haba encaprichado totalmente de Fabiola. Todas sus necesidades y lodos sus deseos quedaban satisfechos y las conversaciones ntimas que l le daba a cambio valan mucho ms que las de todos sus otros clientes juntos. Para Fabiola eran una ventana abierta a los pensamientos de un genio militar como no se haba visto en varias generaciones. Qu lder deca efusivamente Brutus. El mismo Alejandro se hubiese sentido orgulloso de conocer a Julio Csar. Qu devocin! Fabiola le acarici el brazo con sus largas uas. Y se la merece? Por supuesto. Los ojos de Brutus brillaban de orgullo. Tendras que haberle visto el pasado invierno en la Galia. Una noche durmi entre sus hombres sobre la tierra helada envuelto en su capa. A la maana siguiente, cambi por completo el resultado de la batalla contra los eburones. Sesenta mil miembros de la tribu contra siete mil legionarios! La derrota era inminente hasta que Csar se coloc en primera lnea. Se empap de sangre enemiga. Orden a sus hombres que atacasen y logr que esos salvajes se batiesen en retirada. Consumada experta en su trabajo, Fabiola dio un grito ahogado de supuesto asombro. No le gustaban la guerra ni el sufrimiento que sta causaba. Brutus estaba tan entusiasmado que ni siquiera se dio cuenta. Cmo es? le pregunt despreocupadamente, preguntndose si alguna vez Csar visitara el Lupanar. No es gordo como Pompeyo, verdad? Brutus se ri. Delgado como un palo! Frunci el ceo y la mir concentrado. Tenis la misma nariz. De verdad? pestae. El tema de su padre siempre haba sido tab. Solamente una vez, no mucho antes de que Gemellus los vendiese, Velvinna haba insinuado que

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la haba violado un noble. Pero cuando los mellizos empezaron a hacerle preguntas, se cerr en banda. No es adecuado para los odos de unos nios. Os lo contar dentro de unos aos. Ya nunca tendran ocasin de preguntarle a su madre sobre la violacin. Fabiola saba que el comerciante haba vendido a Velvinna a las minas de sal unos meses despus. Maldito sea. No tengo sangre patricia dijo suspirando, sin revelar nada. Brutus le tom la mano y se la bes. Eres la reina de mi corazn le contest. Eso te hace noble. Esta vez, la sonrisa era sincera. Fabiola senta verdadero cario por el entusiasta joven oficial del Estado Mayor. De repente decidi que era el mejor candidato. Le acariciaba los firmes msculos del pecho con los dedos, que se alejaban hacia la ingle. Gracias, mi amo dijo Fabiola. Con los ojos entornados, lo mir seductoramente. Se desliz hacia abajo y le tir del licium. Brutus gimi de placer. Tengo que ver el rostro de Csar, pens. Algunos meses despus, Brutus por fin la convenci para que asistiese a un combate de gladiadores patrocinado por Pompeyo. Aterrorizada ante la posibilidad de ver a Romulus luchando, Fabiola siempre haba rechazado cualquier invitacin para ir a la arena. Pero pareca una buena oportunidad para ver en persona a uno de los responsables del destino de Roma, y acept. Haca mucho tiempo que Craso haba partido hacia el este y Csar llevaba dos aos sin visitar Italia, porque le estaba prohibido siendo como era general de un ejrcito regular. Pompeyo era de momento el hombre ms importante de la ciudad, y le estaba sacando provecho. Una clida tarde de principios de verano, los esclavos ms grandes de Brutus transportaban una litera por las abarrotadas calles hasta el nuevo auditorio de Pompeyo en el Campo de Marte. Fabiola y el oficial estaban sentados en la litera, protegidos del mundo por unas livianas cortinas. Los acompaaban una docena de guardias armados que, a latigazos, apartaban a los transentes curiosos. Debido a las acusaciones de corrupcin contra los dos cnsules y a la confusin resultante en el Senado, el malestar social aumentaba. Brutus no dej nada al azar y su entrada en la tribuna no tuvo parangn. Enseguida estuvieron sentados en la zona reservada a los nobles, protegida del sol por el velarium de tela. Fabiola se senta bastante extraa. La vida como miembro de la clase dominante era muy diferente. Era liberadora. Reforz su determinacin de no ser esclava mucho ms tiempo.

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El amante de Fabiola estaba sentado a su lado en el asiento de madera cubierto con cojines con una amplia sonrisa en su bello rostro. Haban pasado la noche juntos. Tras un largo bao, Fabiola le haba dado un minucioso masaje. Brutus se senta como un dios. Otros nobles les haban observado al llegar; saludaban a Brutus con la cabeza y miraban a Fabiola con curiosidad. Algunos ya la haban visto antes, pero muchos no. Las excursiones solan ser fuera de la ciudad, a la villa de Brutus en Capua. Como era usual en estas situaciones, las miradas de los hombres eran de admiracin, las de las mujeres, de desaprobacin. Fabiola las ignor por igual, mirando con orgullo la arena. Un da sera libre. Sera igual que todos aquellos que la miraban desdeosamente, ms que una mera prostituta. No es divertido ver cmo matan animales dijo Brutus. Haba retrasado su llegada hasta que ya hubiesen terminado los primeros espectculos, ms aburridos. Las trompetas anunciaban la inminente entrada de los gladiadores. Espero que veamos un poco de talento. De repente Fabiola empez a preocuparse. Y si Romulus apareca en la arena? Jpiter, el ms grande y el mejor. Mantn a mi hermano a salvo de cualquier peligro. Esta oracin se haba convertido en los ltimos tres aos en un mantra personal. Respir profundamente, obligndose a mantener la calma. Si Jpiter era misericordioso, Romulus no sera uno de los luchadores de la jornada. El ruego fue atendido. Ninguno de los hombres con armadura que durante la hora siguiente se mutilaron y se mataron entre s se pareca ni remotamente a Romulus. Aun as el espectculo fue angustioso. Aunque muchas veces fantaseaba con vengarse de Gemellus y del hombre que haba violado a su madre, a Fabiola no le gustaba la violencia. El clamor de aprobacin del pblico en los momentos ms brutales era nauseabundo. Le venan a la mente imgenes de Romulus sangrando sobre la arena, imgenes que hasta entonces haba conseguido mantener apartadas de su mente. Pero, por lo que saba, su hermano mellizo poda estar muerto. Cuando el espectculo concluy, Fabiola sinti verdadero alivio. Habra un descanso antes de que luchasen entre s los dos gladiadores ms famosos de la ciudad. Brutus estaba charlando sobre la tcnica y la habilidad de varios tipos de luchador. Fabiola le escuchaba vagamente, asintiendo a intervalos re guiares como si estuviese interesada. Le costaba controlar el dolor que senta en su interior. Desde luego, no ha habido un campen decente desde que desapareci el galo. Aguz el odo.

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Quin?

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Brennus, se llamaba. Tena el tamao de dos hombres juntos, pero era muy hbil. A Brutus se le ilumin el semblante. Con una legin de soldados como el galo, Csar conquistara el mundo. Qu le sucedi? Tena delirios de grandeza. El y otro gladiador mataron a un noble a las puertas del Lupanar hace aproximadamente un ao respondi Brutus. A Fabiola se le encogi el estmago. Romulus! Puede que est vivo. Te acuerdas? Un pelirrojo bajo y fornido llamado Caelius, creo. Ah, s! dijo fingiendo sorpresa. Tambin le rompi la nariz al portero. Todo un desperdicio suspir Brutus. Si cualquiera de los dos apareciese por Roma, lo crucificaran. Fabiola iba a preguntar algo ms, pero una fanfarria la interrumpi. Haba llegado Pompeyo.

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20 La invasin
ElEufrates,Mesopotamia,veranodel53a.C. Como todos los lderes romanos, Craso consultaba a los adivinos antes de las ocasiones trascendentales y la invasin haba empezado con sacrificios a los dioses. Era crucial un buen augurio para cruzar el ro. Justo antes del amanecer, un anciano sacerdote haba llevado un gran toro hasta un espacio abierto delante de la tienda de mando de Craso. Vestido con una sencilla tnica blanca y rodeado de sus aclitos, haba contemplado al indiferente animal comerse el heno. Gradualmente se congregaron cientos de soldados, escogidos de todas las cohortes para ser testigos de que la campaa hubiera sido autorizada por los dioses. Entre ellos se encontraban Tarquinius y Romulus, que haban convencido a Bassius para que los dejase asistir. Se oy un suspiro de expectacin cuando Craso apareci en la entrada de su tienda. Los guardias se cuadraron, con las armas y armaduras todava ms brillantes de lo usual. El general era un hombre de baja estatura y cabellos grises, de unos sesenta y pocos aos, con la nariz corva y una mirada penetrante; iba vestido con peto dorado, capa roja y casco crestado. Craso se protega la entrepierna y los muslos con correas de cuero con tachones y una ornamentada espada colgaba de su cinturn. A diferencia de Pompeyo y Csar, sus dos compaeros en el triunvirato, Craso no tena una amplia experiencia militar. Pero era el hombre que haba derrotado a Espartaco y sofocado la rebelin de esclavos sin precedentes que haba estallado haca una generacin y que a punto haba estado de doblegar la Repblica. Slo Craso y en menor medida Pompeyo la haban salvado de la ruina. El general estaba flanqueado por Publio y por los legados al mando de cada una de las siete legiones del Ejrcito. Los oficiales iban vestidos de forma similar a su lder. Al recordar la cicatriz de Julia, Romulus le dio, enfadado, un codazo al etrusco cuando vio a Publio. Concentrado, Tarquinius frunci el ceo. Estate quieto y mira.

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El sacerdote mir a Craso, que asinti una vez con la cabeza. Mascullando conjuros, el viejo se acerc al toro, que segua comiendo con satisfaccin. Dos aclitos agarraron la soga que le rodeaba el cuello mientras otros lo sujetaban para evitar que se escapase. El toro, que se haba dado cuenta demasiado tarde deque algo pasaba, empez a bramar enfadado. A pesar de su inmensa fuerza, los hombres tiraron de su cabeza para que el cuello quedara expuesto. El sacerdote se sac una espada siniestra de la tnica. Con un golpe rpido le cort el cuello y un chorro de sangre cay sobre la arena. Rpidamente colocaron bajo el chorro un cuenco de plata que se llen hasta el borde. Los ayudantes soltaron al toro y ste cay dando coces. Apartndose, el anciano mir detenidamente el lquido rojo. Todo el mundo contuvo la respiracin mientras estudiaba el contenido del cuenco. Incluso Craso estaba callado. El etrusco, de pie e inmvil, movi los labios ligeramente y Romulus sinti un escalofro de inquietud. El adivino permaneci de pie un buen rato, murmurando para s y removiendo la sangre. Finalmente, mir al cielo. Apelo a Jpiter, Optimus Maximus! Apelo a Marte Ultor, traedor de la guerra! El sacerdote call. Para que presencien los augurios de esta bestia sagrada. De nuevo esper, mirando atentamente. Craso observ a sus hombres con ansiedad. Era esencial que pensasen que la campaa iba a ser un xito. Un soldado delgado, de cabello rubio y con un solo zarcillo, le llam la atencin. Llevaba un hacha de guerra grande y vesta como un irregular. El hombre le sostuvo la mirada sin miedo ni deferencia, aparentemente ajeno a la ceremonia. Craso sinti cmo se le pona la carne de gallina en los brazos y de repente se acord del hgado de bronce etrusco que haba intentado comprar muchos aos antes. Los soldados que haba enviado en esa misin haban muerto, todos ellos, poco despus. El terror le cerr la garganta y se apart. El mercenario le estaba contemplando como imaginaba que le contemplara el barquero. Nadie ms se haba dado cuenta. Los augurios son buenos! Un gran suspiro de alivio se extendi entre la concurrencia. Veo una poderosa victoria para Roma! Partia ser aplastada! Estallaron las ovaciones. Craso se volvi hacia sus legados con una sonrisa. Mentiroso dijo Tarquinius entre dientes. La sangre mostraba algo totalmente diferente. A Romulus le cambi la cara.

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Te lo dir despus. La ceremonia todava no ha acabado. Contemplaron cmo el sacerdote abra en canal el vientre del animal con un cuchillo afilado. Con los brillantes trozos de intestino que se derramaban sobre la arena hubo ms predicciones favorables, seguidas por las del hgado. El punto culminante lleg una vez cortado el diafragma, lo que permita el acceso a la cavidad pectoral. Introduciendo el cuchillo en el cuerpo caliente, el adivino cort y tir un momento. Al fin se enderez y se volvi hacia los oficiales, con la tnica ensangrentada y los brazos rojos hasta los hombros. En sus manos tena el corazn del toro, que brillaba al sol del amanecer. Todava late! Un signo del poder de las legiones de Craso! grit. Todos los legionarios gritaron en seal de aprobacin. Todos excepto Tarquinius y Romulus. Con los brazos extendidos, el anciano se acerc a Craso, que le esperaba con una sonrisa expectante. Los augurios haban sido buenos. Los soldados se enteraran de la noticia por los que haban presenciado la ceremonia, que la difundiran entre la tropa con ms rapidez de lo que l podra. Gran Craso, recibe el corazn. Smbolo de tu valenta! Smbolo de la victoria! exclam el sacerdote. Craso dio un paso adelante y tendi la mano con ansiedad. se era su momento. Pero al tomar el rgano sangriento, se le resbal de las manos, cay al suelo y rod alejndose de l. Tarquinius respir hondo. Nadie puede negar lo que esto significa. Craso gimi. El corazn ya no era rojo. Miles de granos de arena cubran su superficie y se haba vuelto amarillo. El color del desierto. Se qued mirando al sacerdote, que estaba lvido. espectadores se haban quedado paralizados de la impresin. Di algo! El anciano carraspe. Los augurios se mantienen! exclam. En la sangre he visto una poderosa victoria de los dioses! Los hombres se miraron entre s, muchos hicieron rpidamente el signo contra los maleficios, otros frotaron los amuletos de la suerte que llevaban al cuello. No haban visto el contenido del cuenco. Lo que haban visto era que a Craso se le haba cado el corazn del toro, un smbolo fundamental del coraje. Las manos les empezaron a sudar y arrastraban los pies en la Todos los

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arena. En lugar de ovaciones, un molesto silencio se respiraba en el ambiente. Al levantar la vista, Craso vio a un grupo de doce buitres planeando en las corrientes termales. No fue el nico que los vio. No haba tiempo que perder. Soldados de Roma! No os preocupis grit. Las manos del sacerdote son resbaladizas, igual que las vuestras en contacto con la sangre de los partos! Romulus se volvi nervioso hacia Tarquinius. Es un farsante dijo el etrusco en voz baja. Pero no temas. Todava podemos sobrevivir. Su comentario no resultaba muy tranquilizador. Pareca imposible que el ejrcito de Craso fuese derrotado, pero el corazn lleno de arena segua en el suelo ante todos ellos. Sangrienta manifestacin. Romulus quera creer en Tarquinius. La alternativa no quera ni pensarla. Los legionarios que los rodeaban no estaban nada convencidos. El general intent levantarles el nimo, pero no lo consigui. Con un violento gesto, les hizo retirarse y se march a la tienda con sus oficiales. Incluso Craso tuvo que admitir que el intento de inspirar a las tropas haba sido un completo fracaso. Y la noticia se propagara con rapidez. Intent convencerse de que no haba nada de lo que preocuparse. Pero los dioses estaban enfadados. Romulus mir hacia atrs, al ancho ro que serpenteaba hacia el sur. Pronto el destino del ejrcito sera tan claro como las profundas aguas que fluan velozmente. Tras haber marchado por aquel vasto pas, los hombres de Craso estaban a punto de adentrarse en territorio oriental, todava ms desconocido. Gruesos remolinos de neblina del amanecer colgaban bajos sobre la va fluvial y ocultaban los grupos de juncos de las orillas. No faltaba mucho para que el sol quemase el velo gris y dejase la orilla al descubierto. Llegar al ro tras muchos das de marcha haba supuesto un gran alivio para el sediento ejrcito, pero ni Romulus ni miles de soldados que esperaban en silencio lograban entretenerse o relajarse. Craso y su hijo Publio los llevaban hacia el sureste. La hueste romana haba viajado cientos de kilmetros desde su cabeza de playa en el extremo occidental de Asia Menor. Todas las ciudades importantes que haba encontrado en el camino haban pagado grandes cantidades de dinero para evitar el ataque de un ejrcito de semejante calibre. Jerusaln en particular haba pagado un dineral, pues sus ancianos queran preservar a toda costa sus antiguas riquezas. Pasado el invierno

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las legiones de Craso cruzaron Siria hacia el Eufrates, donde llegaron trece meses despus de desembarcar de los trirremes. Para entonces, Romulus y Brennus ya haban trabado una slida amistad con Tarquinius. El etrusco tena grandes conocimientos de medicina, astrologa, historia y artes msticas. Como haba pasado aos en campaa con el general Lculo en Armenia, tambin era un experto luchador. Bassius enseguida se haba percatado de sus mltiples talentos y lo haba ascendido directamente a optio, para que ayudara a instruir a los reclutas. El agudo sentido del humor de Tarquinius se avena bien con el sentido del humor campechano de Brennus, y su habilidad para la adivinacin complementaba la tremenda destreza del galo con las armas. Bajo la tutela de ambos, Romulus haba madurado; haba mejorado no slo su forma fsica y su destreza en el manejo de la espada, sino que adems haba empezado a aprender a leer y a escribir. Se rumoreaba que se dirigan hacia Seleucia, en el Tigris. Romulus saba ms cosas sobre la regin gracias a las historias de Tarquinius sobre la Tierra de los Dos Ros y los reinos que all haban existido. Haba disfrutado de muchas noches de lecciones de historia, aprendiendo sobre los babilonios, los persas y otras razas exticas. La historia preferida de Romulus era la de Alejandro Magno, un hombre que haba marchado desde Grecia hasta la India y regresado al punto de partida y que, a lo largo del viaje, haba conquistado medio mundo. Ahora los poderosos partos gobernaban los desiertos. Estos fieros guerreros, una tribu pequea en un principio pero aguerrida, haban ido integrando reinos derrotados durante generaciones y crecido hasta tal punto que Partia no tena otro rival que Roma. Se trataba de un imperio de poca densidad de poblacin, formada por nmadas. La riqueza de Partia provena de los impuestos sobre artculos valiosos como la seda, las joyas y las especias que transportaban los comerciantes que regresaban por las rutas caravaneras de la India y Extremo Oriente. Conscientes de la avaricia de Roma, los partos protegan celosamente este comercio. Haba llamado la atencin de Craso, sin embargo, el cual, deseoso de una rpida victoria, se internaba en el desierto en lnea recta hacia Seleucia. Maldiciendo las estridentes llamadas de trompeta, las siete legiones, cinco mil mercenarios y dos mil soldados de caballera, se haban levantado mucho antes del amanecer. Todava se hablaba de la torpeza de Craso con el corazn, as que los legionarios haban desmontado las tiendas con la tpica eficiencia romana y las haban colocado rpidamente en las muas de carga. Los regulares eran un ejemplo excelente de la habilidad de la Repblica para la organizacin, sin embargo los hombres de Bassius estaban menos acostumbrados a esa tarea. Al final los mercenarios estuvieron listos para la marcha, ya fuese gracias a la persuasin o a las amenazas.

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Dejaron como estaban las altas murallas de tierra que haban construido el da anterior en las afueras de la ciudad de Zeugna. Decenas de campamentos similares sealaban el camino del ejrcito hacia Asia Menor y resultaran tiles al regreso de la conquista de Parta. Craso no haba visto necesidad de cambiar de costumbre. La cohorte de Romulus y otras unidades dirigan el avance, y no los regulares de la legin. Cruzar el ro en cientos de pequeas barcas de junco construidas por los ingenieros haba tomado su tiempo, pero se haba logrado con mnimos inconvenientes. Slo haban volcado dos embarcaciones, cuyos pasajeros haban cado al agua. Debido al peso de las armaduras y las armas, los mercenarios, gritando, se haban ahogado rpidamente. Aquella prdida era una nimiedad en comparacin con el inmenso ejrcito que aguardaba en la orilla oriental. Igual que en la invasin de Alejandro, la vida de un individuo no tena importancia. Al frente de cada legin se encontraba el portador de su estandarte, resplandeciente con su coraza de bronce y su tocado de piel de lobo. En la parte superior del poste haba un guila de plata con un rayo en las garras, debajo del cual colgaban las condecoraciones de la legin. Se trataba de smbolos de mucho poder para todo soldado y representaban el valor y el coraje de una unidad. Las alas extendidas del guila ms cercana a Romulus brillaban al sol del amanecer. Le dio un codazo a Brennus y las seal orgulloso. Pareca un buen augurio y, a juzgar por los alegres murmullos en las filas, los hombres estaban de acuerdo. Algo verdaderamente necesario tras lo sucedido. Ya todos los soldados del ejrcito saban que a Craso se le haba cado el corazn del toro. Pero Roma pareca triunfante otra vez. He visto muchos estandartes de mierda como ste desde el otro lado del campo de batalla dijo con desdn el galo, con las manos sobre la espada larga. Tarquinius no dijo nada, segua mirando al cielo. No haba hablado desde el amanecer. Ninguno de los amigos de Romulus senta lo mismo con respecto a las guilas. Ellos no se identificaban con Roma como l. A pesar de lo que significaban las legiones, se senta orgulloso de ellas. Nacido esclavo, ahora mercenario, segua siendo romano. Detrs de los abanderados iban los cuatrocientos ochenta legionarios de la primera cohorte, la ms importante, seguida de nueve ms del mismo tamao, lo que elevaba la fuerza de cada legin a casi cinco mil hombres. Los soldados romanos iban vestidos de forma idntica. Tnicas largas de tela marrn cubiertas con cotas de malla hasta las caderas; unas cligas de cuero guarnecidas de clavos les cubran los pies. Todos

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llevaban un pesado escudo rectangular curvo. Se protegan la cabeza con sencillos yelmos de bronce con grandes carrilleras con bisagras y cubrenucas. Cada soldado iba armado con dos jabalinas y un gladius. Otros pertrechos y alimentos col gabn del yugo, una pieza larga ahorquillada de madera que se cargaba sobre uno de los hombros. Por el contrario, las unidades de irregulares vestan segn sus orgenes. Los hombres de Bassius, mayoritariamente galos, solan llevar cota de malla, tnica holgada y pantalones anchos. Las lanzas y espadas largas, los escudos rectangulares alargados y las dagas constituan su armamento. Las cohortes de capadocios con armadura de cuero estaban cerca, armadas con espadas cortas y escudos redondos. Los honderos baleares, la infantera ligera africana y la caballera bera y gala completaban el conjunto de mercenarios. En un incumplimiento intencionado del tratado forjado por Pompeyo algunos aos antes, el ejrcito haba cruzado el Eufrates varias veces el otoo anterior y haba saqueado las ciudades partas de las inmediaciones. Craso estaba creando un casus belli. Por su misma naturaleza, la lucha no haba avanzado ms que unos pocos kilmetros hacia el interior. Ahora las apretadas filas de legionarios y mercenarios se enfrentaban a un panorama completamente diferente. Un mundo desconocido se extenda ante ellos. A pesar de la posibilidad de tomar rutas alternativas, estaban a punto de dejar el ro atrs y marchar hacia las ridas extensiones de Mesopotamia. La idea desasosegaba a Romulus, sin embargo los amigos a los que haba aprendido a querer no mostraban emocin alguna. Brennus se apoy sobre su larga espada, empequeecindola, mientras el etrusco contemplaba en silencio el estandarte del guila que tena cerca. Al recordar las palabras de Tarquinius, Romulus respir profundamente y mir hacia el sureste, hacia el primer objetivo de Craso: Seleucia, la capital comercial del Imperio parto. Con suerte, todo saldra bien. Al fin son la bucina que marcaba el inicio de la marcha. Romulus not un empujn en la espalda. Todava pensativo, no reaccion de inmediato. El soldado que tena detrs en la fila volvi a empujarle con el tachn del escudo. Un ejrcito romano se mova como una mquina, no haba tiempo para contemplaciones. Vio que Tarquinius miraba por encima del hombro la Sexta Legin, la unidad regular que segua a los mercenarios. Mientras miraba, el abanderado sac el poste de la tierra, preparndose para dirigir la primera cohorte. El soldado no haba dado ms que un paso cuando el asta de madera le resbal de las manos, con lo cual el guila de plata se dio la vuelta y qued del revs. Gritos ahogados de consternacin llenaron el ambiente y Romulus trag saliva.

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Brennus, que odiaba todo lo que representaba el guila, apret la mandbula. Era el segundo mal augurio en pocas horas. Tarquinius sonrea levemente. Por suerte, la mayora de los compaeros no haba visto lo sucedido. Romulus respir el aire caliente del desierto. Mantn la calma, pens. El veterano centurin que estaba al mando de la primera cohorte de la Sexta inmediatamente tom la iniciativa. Las supersticiones no iban a impedir que cumpliese sus rdenes. En marcha! grit. Ya! Por temor al castigo, los legionarios obedecieron rpidamente. Pero en las filas algunos seguan farfullando cuando iniciaron la marcha. No haba tiempo para preguntar a Tarquinius sobre la importancia de lo que acababa de suceder. Levantando una inmensa nube de polvo, los soldados fueron aumentando de velocidad poco a poco. Las rdenes resonaban cuando los centuriones y los optiones se inquietaban y se molestaban. Los hombres se revolvan, se ajustaban la carga y se preparaban para marchar a medida que cada unidad se pona en camino. Las muas caminaban lentamente en la retaguardia, cargadas de alimentos, oro, equipamiento de repuesto y armas de asalto como catapultas. La enorme columna cubra ms de quince kilmetros. Los desgraciados que haban sido elegidos para custodiar la recua maldecan su suerte al tragar el polvo asfixiante que haban levantado las legiones al pasar. El ejrcito march sin incidentes toda la maana. La arena amortiguaba el sonido de los pies al caminar, los crujidos del cuero y las toses de los soldados. La temperatura suba a un ritmo constante mientras pasaban por los pequeos asentamientos de poblacin helnica, un pueblo que llevaba cientos de aos viviendo en la zona. Alejandro Magno pas por aqudeclar Tarquinius emocionado al ver un pueblo ms grande. Muy interesado, Romulus mir detenidamente las estructuras de barro y ladrillo cercanas. Cmo lo sabes? Tarquinius seal. Ese templo tiene columnas dricas y estatuas de dioses griegos. Y hemos cruzado el ro por el mismo punto en que lo cruz el Len de Macedonia. Est marcado en mi mapa. Romulus sonri imaginando a los hoplitas de lite que haban hecho historia. Soldados que haban estado en el fin del mundo y haban

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regresado. Pareca que a las rdenes de Craso tendran la oportunidad de emular esa hazaa. Craso no es Alejandro dijo Tarquinius misteriosamente. Es demasiado arrogante. Y le falta perspicacia. Incluso los mejores generales pueden cometer un error arguy Romulus, recordando una de las lecciones de Cotta. Alejandro sali malparado de la lucha contra los elefantes indios. Pero Craso ha cometido un error fatdico antes incluso de que empiece la batalla. El etrusco sonri. Es una locura no seguir el ro hacia el desierto. Romulus volvi a preocuparse mucho por los malos augurios y se volvi otra vez hacia Tarquinius, que encogi los hombros elocuentemente. El resultado de la campaa todava no est claro. Para saber ms necesito un poco de viento o alguna nube. Romulus mir el cielo claro y azul. No corra ni un soplo de aire. Tarquinius se ri. Romulus hizo otro tanto. Qu otra cosa poda hacer? Ya no haba vuelta atrs y, a pesar de la incertidumbre de su destino, senta que el entusiasmo le corra por las venas. Brennus segua en silencio, absorto en los recuerdos teidos de culpabilidad de su esposa y su hijo, de Conall y Brac. Si tena que morir en aquel infierno abrasador, para l resultaba crucial saber que no haban muerto en vano, que los albroges no haban sido exterminados para nada. Que no haba desperdiciado toda su vida. El paisaje estaba lleno de bancales regados por canales del Eufrates. Los campesinos que cultivaban los campos miraban asustados a la hueste. Pocos se atrevan a saludar con la mano o a hablar. Aguantaban la respiracin al ver a treinta y cinco mil hombres armados marchar pesadamente dentro de una enorme nube de polvo. El ruido ahogaba cualquier otro sonido. Un ejrcito de semejante envergadura slo significaba una cosa en cualquier lengua: la guerra. El general montaba, fuertemente protegido, su caballo negro favorito, en el centro de la columna. Los trompetas iban marcando el ritmo por detrs, listos para transmitir las rdenes. Sentado a horcajadas en la silla lujosamente adornada con filigrana de oro, Craso montaba con la facilidad de la experiencia, los pies colgando a cada lado, utilizando las riendas slo para controlar. Buen da para una invasin declar Craso en voz alta. Los dioses estn de nuestro lado.

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Un coro de asentimiento surgi de sus oficiales de alto rango. Los legionarios veteranos que marchaban a ambos lados del grupo se mantuvieron cuidadosamente inexpresivos. Nadie se atreva a mencionar lo sucedido. Craso mir a su alrededor. Ninguno de estos lacayos se interpondr en mi camino, pens enfadado. Al fin haba llegado su momento. Cuando los soldados hubieron emprendido la marcha, aquel sacerdote idiota fue crucificado al lado del toro muerto: un aviso inequvoco para los restantes augures de que no cometiesen errores. La imagen del corazn cubierto de arena estaba guarda da bajo llave en los recovecos de su mente. No haba sido ms que un corazn resbaladizo; las tormentas que haban hundido tantos barcos, slo mal tiempo. Todava no saba nada del guila del estandarte. Con la derrota de Partia, el Senado no tendr ms remedio que reconocerle un triunfo completo, seor se aventur a decir uno de los tribunos, intentando agradarle. Craso asinti contento de la gloriosa perspectiva de montar en una cuadriga por la calles de Roma, con una corona de laurel en la cabeza. Por fin estara a la par que sus socios del triunvirato. Haba sido una mera coincidencia, y no amistad, lo que haba unido a los rivales, y al principio haba parecido una buena idea. El hecho de compartir el poder durante ms de cinco aos no haba impedido a ninguno de ellos competir continuamente por el dominio. De momento ninguno lo haba conseguido, pero Craso haba sufrido ms reveses que los otros dos. A causa de la propaganda de Pompeyo, su protagonismo en el aplastamiento de la rebelin de los esclavos haba sido minimizado, y su legtimo triunfo se haba visto reducido a un desfile a pie. Craso llevaba aos a la sombra de los xitos militares de los otros dos. Y eso le daba muchsima rabia. Aunque la carrera de Pompeyo era insigne, tambin tena una curiosa habilidad para arrogarse victorias. En realidad fue Lculo quien derrot a Mitrdates y a Tigranes en Asia Menor pens Craso con amargura, y no ese idiota de Pompeyo. No suceder lo mismo en Partia. La gloria ser ma. Toda. Empez a reflexionar sobre Julio Csar, que tambin haba empezado con buen pie al someter la Galia y Blgica y, encima, se haba hecho inmensamente rico. Por lo visto la ambicin de Csar no tena lmite. Craso solt un improperio. Haba sido un error ayudar al joven noble con esos generosos prstamos. La tctica habitual de tener dominados a los hombres negndose a aceptar que le devolviesen el dinero que le deban haba fracasado cuando Csar sald su deuda con su seguridad caracterstica, enviando una recua de muas a la casa de Craso poco antes de que ste partiese hacia Asia Menor. Los animales de carga transportaban cientos de bolsas de cuero que contenan el importe ntegro de la deuda pendiente, hasta el ltimo sestercio. A Craso no le haba

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quedado ms remedio que aceptar. Frunci el ceo al pensar en cmo Csar, un hombre con la mitad de aos que l, le haba ganado en habilidad. Nunca ms. Nadie podr negar mi brillantez cuando caiga Seleucia pens Craso . Me har con el poder en Roma. Yo solo. Casio Longino, el ms audaz de sus legados, clav los tacones en los flancos del caballo y se puso a su lado. El rostro lleno de cicatrices del soldado denotaba preocupacin. Permiso para hablar, seor? Qu sucede? Craso se esforz por ser educado. La mayora de los oficiales veteranos no tena ni con mucho la experiencia de aquel hombre. Longino era un veterano de muchas guerras, desde las de la Galia hasta las del norte de frica. Armenia, seor. Ya hemos hablado de eso, legado. Ya lo s, general, pero... Para seguir la sugerencia de Artavasdes de marchar hacia el norte hasta las montaas armenias y despus hacia el sur tardaramos tres meses. Craso sujet las riendas con fuerza. Sin embargo, por esta ruta tardaremos slo cuatro semanas en llegar a Seleucia. Longino se detuvo, meditando sus palabras. Es extrao que se negase a acompaarnos, no le parece? El rey de Armenia ha demostrado ser un sbdito leal. Un incmodo silencio llen el ambiente, roto por los lejanos rebuznos de la recua de muas. Todos los oficiales saban que a Craso no le gustaba recibir consejos. Se retir en el momento en que le mencionamos la ruta que queramos seguir aadi Longino. No estamos tratando con romanos! Contrariado, Craso escupi en la arena y la saliva desapareci antes de colorear los granos amarillos. No son de fiar. Precisamente, seor susurr Longino. Fulmin con la mirada a Ariamnes, el nabateo lujosamente ataviado que cabalgaba en el extremo del grupo. El guerrero montaba el caballo blanco con una facilidad arrogante, la silla estaba incluso ms ornamentada que la del general y las riendas trenzadas con hilo de oro. Sobre la cabeza del caballo, el penacho de plumas de pavo real oscilaba suavemente con la brisa. Ariamnes, que iba con la cabeza descubierta, vesta un abrigo de cuero sobre la cota de malla y la melena negra enmarcaba los zarcillos de oro que le colgaban de

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ambas orejas. De ambos lados de la silla colgaban aljabas profusamente ornamentadas y llevaba un arco siniestramente curvo colgado del hombro derecho. Por qu creer a esa serpiente perfumada? Artavasdes es ms honorable que un cacique nabateo dijo Longino entre dientes. Craso sonri. Puede que Ariamnes no tenga muy buen gusto con las fragancias, pero tiene ms de seis mil soldados de caballera. Y se ha ofrecido a guiarnos directamente a Seleucia. Y sa es la ruta que quiero seguir. Seal con la mano en direccin al guerrero. Olvdate de Artavasdes! Y el agua para los hombres, seor? Los legados alzaron la vista. Todos ellos estaban preocupados por el tema, aunque no lo mencionaran. Longino not su inquietud. El Tigris fluye hacia el sur desde las montaas de Armenia, seor. Todo el trayecto hasta Seleucia. Ya basta! le grit Craso. La marcha no ser larga. Ariamnes dice que los partos ya empiezan a estar asustados. No es as? grit. El nabateo se dio la vuelta y retrocedi mientras el caballo brincaba en la arena. Acercndose a los dos, se inclin desde la cintura. Clav sus ojos pintados con khol en el general y se llev la mano izquierda al corazn. El enemigo desapareci en el instante en que sus legiones cruzaban el ro, excelencia. Lo ves? Craso sonri abiertamente. Nada puede resistirse a mi ejrcito! Longino mir con el ceo fruncido al moreno guerrero. Con sus tirabuzones engrasados, su perfume y su arco curvado, apestaba a traicin. Y Craso no poda, o no quera, verlo. Apretando los dientes, el legado se fue al trote para quejarse a Publio, quien montaba al lado de su caballera gala en el flanco derecho. Pero el antiguo teniente de Csar en la Galia no quera saber nada. Quera su parte en la victoria. Mi padre es un hroe, legado le respondi jovialmente el noble bajo y fornido. Libr a Roma de Espartaco. Salv a la Repblica. Y el imbcil no ha estado al mando de un ejrcito en la batalla desde entonces, pens Longino. Confa en su criterio. Huele el oro igual que yo huelo a una virgen! No tenemos suficientes soldados de caballera para luchar contra los arqueros y los catafractos partos insisti Longino.

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Dos mil galos e beros y los seis mil jinetes de Ariamnes deberan de ser ms que suficientes. Confas en que los nabateos luchen por nosotros como lo han hecho los armenios? Qu clase de hijo no confa en su propio padre? Hacan odos sordos a sus ruegos. Deseando que Julio Csar, curtido en batallas, estuviese al mando, Longino galop hacia la cabeza de la columna.

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21 Partia
Desde que dejaran atrs la costa de Asia Menor haca muchos meses, el recorrido los haba llevado gradualmente hacia el interior, lejos del frescor de las brisas marinas. Las temperaturas diurnas aumentaron a un ritmo constante hasta alcanzar nuevas cotas en Siria y Mesopotamia. En un principio, Craso haba hecho uso del sentido comn y haba seguido el curso de los ros y los arroyos, y las legiones haban cubierto gran parte del trayecto sin demasiadas incomodidades. Pero eso se haba acabado. El breve frescor del amanecer se haba desvanecido, dejando a los soldados a merced del sol. La esfera amarilla ascenda hasta ocupar todo el cielo, agostando la tierra que tena debajo. Los campos de regado y con palmeras que daban sombra escaseaban cada vez ms, hasta que acabaron desapareciendo. A ocho kilmetros del Eufrates, todo indicio de poblacin haba desaparecido. Poco despus, los estrechos caminos que seguan las legiones empezaban entre dunas ondulantes y terminaban repentinamente. El paisaje que los esperaba era impactante. Hasta donde alcanzaba la vista se extenda una vasta tierra balda. Era un pramo ardiente y los soldados dejaron escapar un gran suspiro, previendo lo que iba a suceder. Se desmoralizaron y el mpetu de la cohorte decay a causa de la blandura de la arena, por la que era mucho ms difcil seguir la marcha. Craso se ha vuelto loco! exclam Brennus furioso. Aqu es imposible sobrevivir. Es bastante parecido al Hades coment Tarquinius. Pero si los griegos lo lograron, nosotros tambin podemos. No hay ni una sola criatura viviente. Solamente arena. Romulus vea al fondo cmo danzaba una reluciente calima. Jams haba visto nada igual. A qu esperis? Gandules! grit Bassius, lo cual hizo tintinear la phalera que llevaba en el pecho. Adelante! Ya! La formidable disciplina del ejrcito romano prevaleci. Respirando hondo, los mercenarios se internaron en el calor abrasador del desierto.

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Enseguida los soldados notaron cmo se les quemaban los pies a travs de las suelas. Las cotas de malla se calentaron tanto que resultaban desagradables al tacto. La piel expuesta empez a quemrseles. A pesar de las rdenes estrictas de ahorrar agua, los hombres empezaron a beber a escondidas tragos de los odres. Romulus estaba a punto de hacer lo mismo cuando Tarquinius le detuvo. Gurdala. La prxima fuente est a ms de un da de marcha. Estoy muerto de sed protest. Tarquinius tiene razn aadi Brennus. Pasa sed. Sin romper el paso, Tarquinius se agach y recogi del suelo tres guijarros lisos; pas uno a cada uno antes de ponerse el ltimo en la boca. Ponoslo debajo de la lengua. Brennus arque las cejas. Te has vuelto loco? Haced lo que os digo los inst Tarquinius con una sonrisa enigmtica. Los dos hombres obedecieron y se sorprendieron cuando instantneamente notaron una sensacin de humedad en la boca. Lo veis? ri Tarquinius. Hacedme caso y llegaris lejos! En silencio Brennus le dio una palmada en el hombro al etrusco. Le alegraba que el adivino fuese una caja de sorpresas. Tranquilo porque saba que sus amigos le guiaban, Romulus se adelant a grandes zancadas, embargado del entusiasmo tpico de la juventud. El joven soldado incluso estaba convencido de que, en compaa de Brennus y Tarquinius, pocas cosas podan salir mal. Seleucia caera en cuestin de das y se haran ricos. Despus, todo lo que necesitara sera una prueba de su inocencia para poder regresar a Roma. Cmo lo iba a conseguir no lo tena muy claro, pero en Roma le quedaban asuntos pendientes: rescatar a su madre y a Fabiola; encontrar a Julia; matar a Gemellus. Iniciar una rebelin de esclavos. Llevaban casi todo el medioda de marcha cuando fueron alertados por un grito que lleg desde la parte delantera. Enemigo al frente! Todas las miradas se dirigieron al sureste. Romulus observ detenidamente la mezcla de arena y rocas, pero no distingua nada. Brennus achic los ojos para soportar la luz cegadora.

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All! seal. A la derecha de los primeros soldados de caballera. Deben de estar a un kilmetro y medio. Ms all de la mano estirada del galo, Romulus solamente vea una bocanada de humo apenas visible que formaba volutas en la neblina. Lentamente la nube de polvo se fue agrandando hasta que todos la vieron. A travs del aire caliente y en calma llegaba el estruendo de los cascos de los caballos. En cuanto los oficiales de mayor rango fueron informados, son el alto. Con suspiros de alivio, los hombres dejaron en el suelo las jabalinas y los escudos, esperando rdenes. Estad preparados! Bebed un poco de agua, pero no mucha! Bassius caminaba impaciente arriba y abajo de la cohorte, animando a sus soldados. La caballera los frenar antes de que tengamos que preocuparnos. De todas maneras no tenemos adonde ir, seor. Como no vayamos a la siguiente duna. El comentario annimo provoc grandes risas entre quienes lo oyeron. Silencio en las filas! bram Bassius. En respuesta a las siguientes llamadas de trompeta, la caballera ms cercana al enemigo se puso en marcha. Por su piel clara, el cabello suelto y los bigotes, no caba duda de que los jinetes eran galos. Algunos vestan cota de malla, pero muchos no llevaban armadura, pues confiaban en su velocidad y agilidad. No tardaron mucho en regresar, la mayora ocup su posicin mientras un decurin se acercaba a caballo hasta el centro de la columna para informar. Qu ha visto? grit Brennus al oficial que cabalgaba a medio galope. Bassius lo mir enfadado por la indisciplina, pero no dijo nada, pues tena las mismas ganas que los dems de saber qu pasaba. Unos cuantos cientos de partos contest el decurin, displicente. Murmullos de agitacin recorrieron la cohorte. Las noticias no parecieron alarmar a Craso. Momentos despus, volvieron a tocar avance. Romulus aceler el paso, pues la velocidad de la marcha haba aumentado perceptiblemente. La aparicin del enemigo haba reducido la desalentadora perspectiva del inmenso desierto. Enseguida vieron al grupo de jinetes que cabalgaba a cuatrocientos metros de la vanguardia romana. Los partos se cruzaron en su camino, montados a horcajadas en ponis pequeos y giles. Vestan jubones ligeros, pantalones adornados con zahones y un sombrero cnico de cuero. De la parte izquierda de los cinturones les colgaban aljabas grandes

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similares a estuches. Todos llevaban arcos compuestos muy curvados, similares a los de los nabateos. Ni siquiera llevan armadura dijo Brennus con desdn. Costaba tenerles miedo. Si esos arqueros eran todo lo que los partos tenan, entonces el inmenso ejrcito romano tena poco que temer. No son ms que escaramuzadores observ entonces Tarquinius. Han venido a debilitarnos para los catafractos. Su tono no presagiaba nada bueno. Esos arcos estn fabricados con capas de madera, cuerno y tendn. Tienen el doble de potencia que cualquier otro. Brennus frunci el ceo. Si l poda disparar una flecha con un arco galo y atravesar una cota de malla, de qu seran capaces las armas partas? Tan slo de pensarlo un escalofro le recorri la espalda. Tarquinius iba a continuar, pero Bassius lleg caminando a grandes zancadas, con la vara de vid preparada. Los partos se quedaron Orden la carga. Pero sus cientos de pasos cuando galopando, dejando atrs frenaron para conservar empezaron a hostigarlos. inmviles hasta que Publio respondi al reto. hombres slo haban avanzado a caballo unos el enemigo puso pies en polvorosa y se fue los caballos ms pesados. Cuando los galos la energa de las monturas, los arqueros

Observando detenidamente, Publio mantuvo a sus hombres en jaque. De repente, una lluvia de flechas llen el aire. Una lluvia mortfera que derrib a muchos jinetes galos al suelo. Enfurecidos, tres grupos cargaron directamente contra los partos. Qu disciplina es sta? Estos imbciles se creen que los van a atropellar con los caballos exclam Tarquinius. Los partos no son la infantera! Fascinado, Romulus contemplaba cmo la caballera irregular se diriga con estruendo hacia los arqueros, levantando nubes de polvo. Acostumbrados a aplastar al enemigo con facilidad, los galos bramaron y gritaron. No le costaba imaginar lo aterrador que un ataque de ese tipo poda llegar a ser para los soldados de infantera. A falta de unidades de caballera propias, la Repblica dependa de las tribus conquistadas, como las de galos e beros, para disponer de jinetes. Armada con lanzas o jabalinas y largas espadas, la caballera serva de ariete para romper las formaciones enemigas. Una carga poco disciplinada era, precisamente, lo que los partos queran. Cuando los galos se aproximaron, ellos se alejaron al trote, dndose con gracia la vuelta en la silla para disparar .1 sus perseguidores.

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Una multitud de flechas volaba en el aire y Romulus se qued boquiabierto por su precisin. En pocos momentos, tan slo treinta de los noventa galos que haban iniciado la carga seguan con vida. Haba cuerpos desparramados por el suelo que dejaban la tierra roja de sangre. Docenas de caballos sin jinete galopaban sin rumbo, muchos de ellos coceando y sacudindose por el dolor de las heridas. Los supervivientes frenaron y huyeron, por lo que perdieron ms hombres. Tocando retreta, Publio volvi a unirse a la columna principal y los partos salieron victoriosos. No haban matado ni a un solo guerrero. Esos cabrones ni siquiera miraban hacia dnde cabalgaban. El tono de Brennus denotaba respeto. Ya os dije que no eran la infantera. Los habas visto antes? pregunt Romulus. Haba odo rumores en Armenia. Son famosos por darse la vuelta en la silla y disparar. Es lo que llaman el disparo parto. Esos galos no tenan ni una sola posibilidad. Los ataques de los arqueros debilitan al enemigo. Y cuando en la tropa reina la confusin, entra en accin la caballera pesada explic Tarquinius con una mueca. Despus lo repiten otra vez. Disciplina! grit Brennus. La muralla de escudos romana puede soportar cualquier cosa si los soldados se preparan con rapidez. Golpe con fuerza el escudo e inmediatamente empez a dudar de sus propias palabras. Tarquinius no dijo nada. Su silencio resultaba inquietante. A Romulus le resultaba casi imposible no pensar en los galos que haban cado, hombres que haban muerto por su falta de dominio. Sus cuerpos eran un triste recordatorio de lo que pasaba a quienes desobedecan las rdenes. Romulus esperaba que aquello ensease a Craso a proteger la caballera. Los comentarios velados del etrusco sobre la falta de jinetes romanos empezaban a cobrar sentido y Romulus se sinti todava ms intranquilo. Arriba, en el cielo azul, los buitres volaban en crculo. Tarquinius los observ un buen rato. Confundido, Romulus mir hacia arriba los extremos de las alas perfilados contra el sol. Doce buitres. No ms de los que se podan ver cualquier otro da. Pero cuando al fin el etrusco baj la mirada, los dos, Brennus y l, lo notaron muy preocupado. Alguna vez te equivocaste, Olenus? pregunt Tarquinius. Doce. Qu has visto? pregunt Romulus.

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No estoy seguro contest Tarquinius distradamente. Estaba claro que se guardaba algo. Romulus iba a hablar de nuevo y Brennus le puso el dedo en los labios, intentando olvidar la profeca de Ultan. Cuando est preparado ya nos lo dir le asegur. Antes no. Estando a ms de mil quinientos kilmetros de la Galia Transalpina, el hombretn no quera saber si su muerte era inminente. Romulus se encogi de hombros con un gesto fatalista. No serva de nada seguir insistiendo. Las predicciones del etrusco los haban llevado hasta all. Se sec el sudor de la frente. Cunto tiempo tiene que pasar para que se enfrenten a nosotros? dijo enfadado. Por qu no luchan esos cabrones? Una hilera de jinetes danzaba a lo lejos, en la lnea del horizonte. Los jinetes enemigos se haban alejado tras el frustrado ataque galo, lo cual haba dado tiempo a Craso para pensar. Pero el general slo quera avanzar y los calurosos mercenarios seguan caminando con dificultad por la arena. Han ido a buscar ms flechas contest el etrusco. Brennus sonri con frialdad. Si es as, volvern enseguida. Romulus amenaz a los partos con el puo. Volved y luchad! grit. En realidad, se trata de un plan muy sencillo. Tarquinius seal a los hombres que estaban a su alrededor. Se limitan a agotarnos. Un solo da bajo el calor abrasador haba afectado enormemente al ejrcito de Craso. En lugar de marchar en formacin cerrada segn las normas, la mayora de las cohortes se haba separado. Haca un sol de justicia que minaba la energa. Los odres de agua haca mucho que estaban vacos, los hombres ms debilitados empezaban a tambalearse al andar, mientras que otros se apoyaban en los hombros de sus compaeros. Unos cuantos salan de las filas y se desplomaban en la arena. Los oficiales les daban patadas y les pegaban; la mayora intentaba con esfuerzo levantarse, mientras que otros pasaban inadvertidos y los dejaban morir all. Semejante falta de disciplina normalmente no se hubiese tolerado, pero los exhaustos centuriones haban renunciado a gritar. Era suficiente que las legiones fuesen avanzando, aunque bajo el peso de la cota de malla, el escudo, las jabalinas y los pertrechos, todos los soldados caminaban con gran dificultad. Todos excepto Brennus.

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Los galos de Publio cabalgaban al lado de la columna que se mova con lentitud y sus caballos tambin empezaban a estar cansados. En marcado contraste, las monturas nabateas hacan cabriolas y los jinetes charlaban entre s. Brennus los seal. Es fcil para ellos, eh? Cuando nos enfrentemos al ejrcito parto principal agradecers que los nabateos estn aquafirm Romulus. Supongo que s. Pero no confo en ellos gru el galo. Siempre con las risitas y las carcajadas! Mralos! A Romulus tampoco le gustaban las miradas ladinas que les lanzaban. Unos dos mil soldados de caballera galos seran ms tiles. No si actan como los locos de antes respondi Tarquinius con sequedad. En un intento de aliviar un poco una de sus muchas ampollas, Romulus se levant con esfuerzo el yugo de un hombro y se lo pas al otro, y a punto estuvo de darle un golpe en la cabeza al hombre que iba inmediatamente detrs. Cuidado con lo que haces! exclam el soldado. O vers lo que te hago con el extremo del gladius. Romulus no le hizo ni caso. Por qu no hemos viajado por Armenia? pregunt. Craso tena que saber que era ms fcil. Tarquinius no haba dudado en mostrar su descontento cuando result evidente que el ejrcito no iba a tomar la ruta ms larga y ms segura. Por impaciencia. Por esta ruta solamente se tardan cuatro semanas en llegar a Seleucia. Un mes en este infierno? Brennus puso los ojos en blanco. Y qu pasa con el agua? Resen, una de las ciudades ancestrales de mi pueblo, se encuentra en la otra ruta aadi el etrusco con pesar. Baj la voz. Y en las montaas hubiesen muerto muy pocos hombres. Romulus vio cmo miraba hacia el cielo, a los buitres, y sus sospechas aumentaron. Tarquinius hizo gestos a los partos en la lejana. Tendramos que habernos enfrentado a sos en nuestro terreno y no en el suyo.

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Es verdad convino el galo. El terreno escarpado nos habra beneficiado. Exacto. Es lo que hicimos a los romanos el primer ao dijo pensativo Brennus. Los atacamos en nuestro propio terreno. Y ahora los partos nos lo estn haciendo a nosotros intervino Romulus. Craso tiene que empezar a utilizar a los nabateos como proteccin. Brennus asinti con la cabeza en seal de aprobacin mientras una sombra oscura pasaba, inadvertida, por el rostro de Tarquinius. Su deseo de viajar hacia el este se estaba haciendo realidad, pero con un coste mucho ms elevado de lo que el arspice haba pensado en un principio. Como era de esperar, las palabras de Tarquinius resultaron profticas. En las horas que siguieron, grupos de arqueros partos se acercaron a caballo intentando provocar a los galos para que iniciasen una persecucin. Si la caballera de Publio responda, caa una nueva lluvia de flechas. Si no, los jinetes enemigos la utilizaban para prcticas de tiro. Sin arcos, los galos no podan hacer mucho para contraatacar y, tras una serie de ataques, perdieron a un montn de soldados. Los nabateos parecan inmunes a la tentacin. Si los partos se acercaban, lanzaban andanadas de astas, una tcnica que funcionaba bien. Al final, Craso se dio cuenta y orden a Ariamnes que dividiera su caballera para colocar las dos mitades a ambos lados del ejrcito como cortina protectora. Los mercenarios se animaron con la presencia de sus aliados. Lentamente el ejrcito avanz hundiendo los pies en la extensin de arena. Pero los partos inmediatamente adaptaron el mtodo de hostigamiento. Grupos de jinetes empezaron a atacar en el momento preciso zonas que los nabateos no protegan y sus sbitas cargas desde detrs de grandes dunas eran difciles de predecir. Los soldados situados en la parte exterior de las filas se hicieron expertos en divisar las nubes de polvo que levantaban los caballos del enemigo, y avisaban de la inminencia de un ataque. Deteneos! Alzad los escudos! se oa a lo largo de la lnea durante toda la tarde. Formad en testudo! A pesar de la extenuacin, los soldados haban aprendido a responder con rapidez. Los lados de la columna romana se convertan en una pared de escudos, los hombres que estaban en el interior de la columna levantaban los suyos para formar un tejado y crear una cubierta para todos.

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Pero daba igual la rapidez con la que respondiesen, siempre se oan ms gritos cuando la lluvia de flechas partas caa; las astas siempre encontraban un hueco en el testudo y a los hombres que haban obedecido las rdenes demasiado tarde. El enemigo enseguida se dio cuenta de que todava era ms efectivo apuntar por encima y por debajo de los escudos. Los soldados caan al suelo agarrndose el cuello, los brazos y las piernas. El silbido de las flechas competa con los alaridos de dolor en un terrible crescendo. Romulus se alegraba de que Brennus hubiese insistido cu que comprasen la pesada scuta de la legin. Los galos de su cohorte llevaban los tpicos escudos alargados y rectangulares, mucho ms delgados que los que distribuan en el ejrcito regular, y enseguida result evidente que eran mucho menos efectivos contra las flechas del enemigo. Si los partos se acercaban a menos de cincuenta pasos, las flechas penetraban con facilidad ambos tipos de escudos. Sin embargo, desde ms lejos, solamente los escudos galos eran vulnerables: un pequeo consuelo. Durante todo el da los partos se mantuvieron por muy poco fuera del alcance de los pila romanos, que eran ineficaces a ms de treinta pasos. Afortunadamente sus asaltos no duraban mucho, pues las cargas nabateas hacan retroceder al enemigo o ste se retiraba cuando haba utilizado todas sus flechas. A media tarde ms de cuarenta mercenarios haban muerto o estaban heridos. Los muertos yacan en la arena, carne fresca para los buitres que sobrevolaban la zona. Cuando el ejrcito sigui la marcha, los heridos se quedaron con unos cuantos guardias. Cuando lleg el convoy de abastecimiento, los cargaron en los vagones. Sus gritos y llantos acrecentaban la sensacin generalizada de miedo e inquietud. Y el sol castigaba sin piedad, era como un horno del que no haba escapatoria. El ejrcito de Craso iba consumiendo su capacidad para la lucha. El primer contacto de Romulus con el combate en el campo de batalla no fue lo que haba esperado. Las lecciones de Cotta, segn las cuales los ejrcitos se encontraban en una llanura e hileras de hombres atacaban murallas de escudos, no tenan nada que ver con aquello. Apretaba los dientes cuando vea que los compaeros seguan cayendo bajo las flechas partas. En esos momentos incluso las peleas en la arena le parecieron fciles: all era uno contra uno, hombre contra hombre. La tctica de desgastar al enemigo era nueva para l. Era una tortura soportar los ataques sin poder contraatacar. La situacin se hizo insostenible para Romulus cuando un arquero parto solitario regres cuando sus compaeros acababan de marcharse. Cabalgando en paralelo, empez a disparar flechas a los irregulares mantenindose fuera del alcance de las jabalinas. Media docena de flechas despus, cinco hombres yacan muertos y otro estaba mutilado.

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Los soldados seguan la marcha y se encogan detrs de los escudos, todos esperando no ser el siguiente. Hijo de mala madre! exclam Romulus. Se preparaba para romper fila, pero Brennus rpidamente tir de l hacia atrs. Espera! Puedo matarle dijo Romulus respirando hondo. Ya era hora de hacer algo: haban muerto demasiados compaeros. Disparar tres flechas antes de que hayas dado diez pasos! Romulus apart con orgullo la mano del galo. Soy un hombre, no un muchacho, Brennus. Tomo mis propias decisiones. El comentario hizo ms efecto del que pensaba y Brennus le solt el brazo. El chico es como Brac, pens. Tarquinius no pareca sorprendido. Romulus levant con esfuerzo los pila con los que haba estado entrenndose durante meses y sali de la formacin. Vuelve a formar, soldado! grit Bassius. Romulus desobedeci la orden, clav el segundo pilum en la arena y mir al parto a los ojos. La seguridad del arquero era tal que su caballo haba aminorado la marcha hasta ir al paso, y sonri cuando Romulus se inclin hacia atrs para lanzar el pilum. Brennus contuvo la respiracin, sin embargo el arrogante jinete ni siquiera levant el arco para responder. Es una prdida de tiempo dijo un soldado dos filas ms atrs. Est demasiado lejos. El centurin estaba a punto de gritar otra vez, pero se contuvo. Resoplando por el esfuerzo, Romulus lanz la jabalina. sta describi un inmenso arco antes de caer y atravesar el pecho del parto. Hubo un rugido de aprobacin cuando el jinete cay lentamente del caballo. Haba sido un lanzamiento increble que levant visiblemente la moral de los mercenarios. Romulus volvi a su posicin y Brennus le dio una palmada en la espalda. Buen tiro! Romulus se sonroj de contento. A ltima hora de la tarde, el horrible calor empez a ceder y los partos finalmente se alejaron. Slo haban recorrido veintids kilmetros en lugar

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de los treinta y cinco reglamentarios, pero Craso haba ordenado detenerse antes de que ms hombres se desplomasen. A pesar de estar completamente exhaustos, casi todos los soldados tenan que ayudar a construir el campamento temporal. Gracias a los dioses que nosotros cavamos ayer! coment Tarquinius cuando lleg la orden. Brennus se permiti tomar un trago de agua. A nosotros nos tocar maana otra vez. Agradecidos por no tener que cavar en la arena caliente, la cohorte de mercenarios se abri en abanico con la Sexta Legin para formar una pantalla protectora. Su trabajo consista en proteger al resto mientras se construa el campamento. Los legionarios que no haban tenido tanta suerte soltaban los pesados yugos y maldecan en voz alta mientras se ponan a dar paletadas. Otras legiones hacan lo mismo por toda la llanura desrtica. Al atardecer, ya se haban construido las murallas de tierra y las trincheras defensivas. Incluso despus de sufrir terribles experiencias, el agotador entrenamiento y la dura disciplina permitan que el ejrcito siguiese funcionando. Roma poda llevar la civilizacin a cualquier parte. A medida que avanzaba la tarde, el sol cambiaba de color. Pas de amarillo a naranja y, finalmente, a rojo sangre. Sentado al lado de su tienda, Romulus mir el horizonte con una sensacin de desasosiego en el estmago. No haba habido un combate de verdad. Aparte de su increble lanzamiento de jabalina, todas las escaramuzas haban sido para los partos. A pesar de las advertencias de Tarquinius, haba sido una revelacin. Excepto raras excepciones, las historias de guerra que le haban contado desde pequeo consistan en aplastantes derrotas para todo aquel lo suficientemente loco como para oponerse a la Repblica. No importaba quin fuese Yugurta, rey rebelde de frica; Anbal de Cartago , todos haban fracasado a manos de Roma. Pero los hombres que vea, exhaustos y quemados por el sol, parecan incapaces de librar una batalla importante. Los rostros flcidos miraban al vaco, las mandbulas cansadas mascaban la comida seca, cuerpos quemados por el sol yacan por todas partes con las armas tiradas al lado. A los soldados de Craso no pareca importarles lo que les sucediese. Un escalofro de miedo recorri la espalda de Romulus. Cmo podra un ejrcito compuesto casi totalmente por infantera vencer 3, uno de caballera? Cmo puede vencer Craso? pregunt en voz alta. El etrusco dej de mascar.

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Muy sencillo. Forzando a los partos a una batalla en posicin fija y que tengan que enfrentarse a una fila ancha de soldados. Y cuando esto suceda, nuestros jinetes tienen que esperar la oportunidad. As se evita que el ejrcito se vea flanqueado aadi Brennus. Qu tiene que hacer la infantera? Aguantar el chaparrn respondi Tarquinius. Protegerse tras los escudos y las filas delanteras de hombres arrodillados. Romulus hizo una mueca de dolor. Para protegerse las piernas de las flechas? Exacto. Si se levantan con rapidez, la caballera podr desplegarse velozmente alrededor de la retaguardia del enemigo en una maniobra de pinza. Brennus golpe un puo contra el otro. Despus los aplastaremos con una carga en el centro. Y los catafractos? Tarquinius hizo una mueca. Si los envan antes de que flanqueemos a los partos, la cosa se pondr muy difcil. Suspir. Todo depender de nuestra caballera. Brennus frunci el ceo. Si es que esos cabrones sarnosos no desaparecen antes! Desde luego. Romulus lanz una mirada penetrante al etrusco. Qu pasa? Brennus tiene razn al no confiar en los nabateos. He estado observando a nuestros nuevos aliados y he estudiado el cielo. Tarquinius suspir. Probablemente se marchen maana. Salvajes traicioneros mascull el galo. Cmo puedes estar tan seguro? pregunt Romulus. Nada es absolutamente seguro respondi el etrusco. Pero los nabateos no son amigos de Roma. Entonces, qu pasar? Debemos esperar. El tiempo nos lo dir contest Tarquinius con calma. Y si maana hay doce buitres en el cielo? le espet Romulus. El etrusco lo mir con perspicacia.

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El doce es el nmero sagrado etrusco. Muchas veces aparece con otras seales, lo que puede ser bueno... o malo. Romulus se estremeci. Brennus desenroll la manta y sonri tranquilizador. Haba llegado a la conclusin de que la profeca de Ultan deba de tener un significado positivo. Desde que haba escapado de su vida como gladiador y haba viajado hacia el este, haba sobrevivido a tormentas, a batallas, a desiertos abrasadores. Haba visto ciudades increbles como Jerusaln y Damasco. Haba entablado amistad con un sabio adivino. Aprenda cosas nuevas cada da. Tena que ser mejor que matar a hombres en la arena diariamente. No te preocupes le dijo a Romulus. Los dioses nos protegern. Se tumb y enseguida se qued dormido. Romulus respir el fresco aire del desierto. Se haba acostumbrado bastante a la tendencia de su amigo de contestar las preguntas a medias. Aunque la reticencia de Tarquinius resultaba frustrante, hasta el momento la mayora de sus predicciones haban sido correctas, cosa que haba obligado al joven a empezar a creer en lo que deca. Si los nabateos se marchaban, la nica defensa del ejrcito contra los partos sera la caballera irregular y el escudo de cada soldado, y ya haba quedado demostrado que ambas cosas eran ineficaces. Era un pensamiento aleccionador. Observ a Tarquinius contemplar en silencio las estrellas, convencido de que el adivino saba qu iba a suceder. Romulus estaba cada vez ms seguro de que l tambin lo saba.

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22 Poltica
Campo de Marte, Roma, verano del 53 a. C.
Los nobles sonrean y asentan y la multitud gritaba anticipndose a lo que iba a presenciar. El rostro de Brutus no denotaba emocin alguna. Los escalones de madera crujan bajo los clavos de las cligas. Aparecieron unos legionarios corpulentos y con armadura completa que miraban con recelo a su alrededor. Cuando consider que no haba ninguna amenaza, uno de ellos hizo seas a los hombres que estaban al pie de la escalera. Varios oficiales de alto rango, resplandecientes con los petos dorados y las capas rojas, precedan a Pompeyo. Todo se haba dispuesto para impresionar. Cuando los tribunos saludaron al pblico los gritos de aprobacin llenaron la arena. Pompeyo tiene una misin susurr Brutus. Ser ms popular que Csar y Craso. Con el descontento que hay en la ciudad, est conspirando para convertirse en cnsul en solitario. Y puede hacer tal cosa? Una de las leyes ms sagradas de Roma era que el poder siempre deba compartirse entre dos. Y aunque los consulados llevaban aos monopolizados por el triunvirato y sus aliados, nadie se haba atrevido a promover un cambio. Brutus sonri a quienes le rodeaban y bes a Fabiola en la oreja. Por supuesto dijo con tranquilidad. Deja que la espiral de violencia de las bandas callejeras vaya en aumento. Pronto al Senado no le quedar otra opcin que ofrecerle el poder. Teniendo en cuenta que Craso est en el este, nadie ms tiene soldados. Fabiola hizo una mueca. Para su amante slo haba un hombre que pudiese dirigir la Repblica. Csar. Que estaba en la Galia sofocando focos de resistencia tribal. Se oy un ltimo clamor de trompetas. Todo el mundo esperaba en silencio a que el maestro de ceremonias se adelantase. Ciudadanos de Roma! Se oy una fuerte ovacin.

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Os presento... al editor de estos juegos! Pompeyo Magno! Como las alabanzas a Pompeyo seguan y seguan, Brutus puso los ojos en blanco. Pero la burda tctica sirvi. El pblico enloqueci. Apareci en el palco un hombre fornido de mediana estatura con un grueso flequillo de cabello blanco. Los ojos saltones y una nariz ancha y bulbosa dominaban su cara redonda. A diferencia de sus oficiales, Pompeyo vesta una toga blanca con ribete prpura, smbolo de la clase de los quites. A los lderes todava no les compensaba aparecer en Roma con el uniforme militar. Pero Pompeyo es un soldado astuto aadi Brutus. Ser un combate reido cuando se enfrente a Csar. Fabiola se volvi hacia l. Una guerra civil? Hace meses que hay rumores. Calla! dijo Brutus entre dientes. No digas esas palabras en pblico. Pompeyo se adelant para estar a la vista de todos, levant el brazo derecho y salud lentamente a los ciudadanos. Cuando el calurossimo aplauso se apag, se sent en un cojn morado de primera fila. Poco despus, abajo, en la arena, apareci la ltima pareja de gladiadores. Fue un largo y diestro combate a muerte entre un secutor y un reciario. Ni siquiera Fabiola poda evitar admirar la mortal demostracin de habilidad marcial. Mientras miraba, rezaba en silencio para que el enorme galo todava estuviese con su hermano y lo protegiese de los peligros. Slo los dioses conocan su paradero. Mientras los dos luchadores, de parecida destreza, se atacaban y golpeaban, Brutus le explicaba los movimientos. Para compensar la falta de armadura, el reciario deba de tener ms experiencia que el secutor, pues ste poda defenderse de las estocadas del tridente con el escudo. El reciario slo contaba con su velocidad y su agilidad para evitar la hoja, afilada como una cuchilla, del contrincante. Pas el tiempo y al final el reciario fue el primero en hacer sangrar a su oponente gracias a un astuto lanzamiento que cubri a medias al secutor con la red lastrada. Inmediatamente, le clav el tridente en el muslo derecho hasta el mango. El pblico bram, pues pensaba que la lucha llegaba a su fin. Desesperado, el secutor se ech hacia delante mientras los dientes con pas le desgarraban la carne. Gimi de dolor, levant la espada y golpe al reciario en el vientre al caer. Su contrincante tambin se desplom sobre las rodillas.

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Los dos hombres derramaron sangre en la arena. Hubo una pausa mientras los dos luchadores heridos intentaban respirar, luchando por conservar las fuerzas. El pblico daba gritos de nimo y les lanzaba trozos de pan y fruta. El secutor fue el primero en levantarse, tir la red y alz su arma. Con un gran esfuerzo el reciario tambin se levant, sujetndose el estmago con una mano y con el tridente ensangrentado en la otra. Enseguida acabar dijo Brutus, sealando. Estaba claro que los dos hombres estaban malheridos. Fabiola cerr los ojos y se imagin a Romulus. El oficial del Estado Mayor se inclin hacia delante y dio una palmada en el hombro al hombre corpulento que se sentaba delante. Diez mil sestercios por el reciario, Fabius dijo con los ojos brillantes. Fabius se volvi con una expresin de sorpresa en el rostro enrojecido. Se le van a salir las tripas, Brutus. Tienes miedo de perder? Acepto. Fabius se ri, y los dos se agarraron del antebrazo. Fabiola hizo un mohn y le acarici el cuello a Brutus. Ests tirando el dinero le susurr al odo. Brutus le gui el ojo. Nunca subestimes a un reciario, especialmente si est herido. Aunque el secutor no poda moverse con facilidad, segua armado con la espada y el escudo. Persegua al reciario arrastrando los pies y daba estocadas y golpeaba con rapidez, esquivando los ataques del tridente con facilidad. El pescador haca intentos espordicos para recuperar la red, pero el otro se lo impeda siempre. Pareca bastante dbil, apenas lograba esquivar los agresivos ataques del cazador. Diferentes sectores del pblico gritaban apoyando a uno u otro. Como de costumbre, la mayora apoyaba al luchador que tena ms posibilidades de ganar. Al secutor. Brutus, en silencio entre el clamor del pblico, miraba con atencin. Fabiola le agarraba el brazo; hubiese deseado poder detener el brutal espectculo y salvar la vida de un hombre. Debilitado por la herida, el reciario se mova todava con ms lentitud y el secutor redobl sus esfuerzos e intent asestarle un golpe mortal. Cansado, se detuvo un momento convencido dique el otro no le atacara. El reciario gimi de dolor sangrando por entre los dedos.

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En la arena se hizo el silencio.

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El pblico contuvo la respiracin cuando el secutor se prepar para finalizar la pelea. De repente el reciario solt un grito ahogado y mir por encima del hombro de su adversario. Confundido, el cazador desvi la mirada apenas un instante. Fue suficiente. El luchador de la armadura se dio la vuelta con los ojos abiertos como platos, horrorizado de ver cmo se le clavaba el tridente en el cuello. Sujet los dientes afilados, emiti un fuerte ruido de asfixia y solt la espada y el escudo. El reciario rpidamente solt su arma y dej que el muerto cayese sobre la arena. Balancendose suavemente, recibi la ovacin del pblico con ojos vidriosos antes de desplomarse sobre su adversario. Brutus estaba encantado. El viejo truco se jact, y le dio una palmada en la espalda a Fabius. El noble gordo hizo una mueca por el inesperado giro de la pelea. Un esclavo te llevar el dinero maana por la maana mascull de mala gana antes de volverse hacia sus acompaantes. Fabiola no apartaba la mirada del reciario, que yaca sobre el secutor muerto. Nadie ms le miraba. Era un esclavo. Vivir? pregunt con ansiedad. Claro que s! le respondi Brutus con una palmadita en el brazo. Slo los cirujanos del ejrcito son mejores que los de las escuelas de gladiadores. Necesitar docenas de puntos en el msculo y en la piel, pero dentro de dos meses ese reciario volver a estar en la arena, como nuevo. Fabiola sonri, pero herva de ira. Un hombre valiente acababa de morir y otro estaba gravemente herido. Para qu? Para distraccin del populacho, nada ms. Y cuando se recuperase, el superviviente tendra que volver a pasar por lo mismo otra vez. Como debi de pasarle a Romulus antes de huir tras la pelea en la puerta del burdel. No permitas nunca que los salvajes te atrapen con vida, hermano rog. En Roma no hay misericordia. Tras el espectculo, Brutus la llev a casa de un aliado poltico en el Palatino. Gracchus Maximus, senador bien relacionado con Csar, le haba invitado a un banquete. En el trayecto desde el Campo de Marte, Fabiola sac de nuevo a colacin el tema del triunvirato. Lejos de los otros nobles, Brutus pareca ms relajado.

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Tras la muerte de Julia, la esposa de Pompeyo, las relaciones se han vuelto muy tensas. Brutus frunci el ceo. Fue una tragedia. La muerte de la madre durante el parto era algo demasiado comn, y la muerte de la nica hija de Csar haba debilitado el fuerte vnculo entre l y Pompeyo. La muerte de un hijo es difcil de soportar dijo Fabiola pensando en su madre. Como Csar no est en la ciudad, necesita a Pompeyo para que luche aqu por sus fueros. Afortunadamente el general respeta los acuerdos lo suficiente como para hacerlo. Pero no ser siempre as. Es probable que la revuelta de la Galia mantenga a Csar atado de manos, no? Haban llegado a Roma noticias de que los disturbios, antes localizados, se estaban extendiendo. Un joven jefe llamado Vercingetrix quera unir a las tribus bajo un mismo estandarte. No por mucho tiempo contest Brutus bruscamente. Y adems, mantiene a sus legiones preparadas para la batalla mientras que casi todas las de Pompeyo no hacen otra cosa que jugar a los dados en Grecia y en Hispania. Fabiola disimul su sorpresa. No saba que las cosas hubieran llegado a ese punto. Los hombres se estaban preparando para una guerra civil. La litera se detuvo y la conversacin se acab. Aparte de en la villa de Brutus y el domus de Gemellus, Fabiola no haba estado en ninguna otra residencia. Como corresponda a un hombre extremadamente rico, la de Gracchus Maximus era enorme. Un muro alto protega el exterior, y la nica entrada eran unas puertas de madera reforzadas con tachuelas de hierro. Uno de los guardias de Brutus llam a la puerta con la empuadura de la espada. La llamada fue atendida inmediata mente y ellos bajaron de la litera y dejaron a los esclavos fuera. Al entrar en un gran atrio, un mayordomo con la cabeza rapada dio la bienvenida a Brutus y a Fabiola, hizo una reverencia y los llev hasta la casa propiamente dicha. Cada estancia era ms impresionante que la anterior. Candelabros de oro con numerosas velas encendidas iluminaban las elegantes estatuas colocadas en las hornacinas de las paredes pintadas. Por todas partes haba bellos mosaicos, incluso en los pasillos. El murmullo del agua de las fuentes del jardn se filtraba suavemente por las puertas abiertas. Al llegar al saln palaciego donde se celebraba el banquete, Fabiola se qued momentneamente boquiabierta. Los suelos eran una inmensa imagen circular formada por escenas de la mitologa griega. Haban creado un cuadro lleno de color con cientos de miles de diminutos trozos de cermica que formaban intrincados dibujos. Rodeado por dioses menores, Zeus ocupaba el centro de la escena. Se trataba de la obra de

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arte ms increble que Fabiola hubiese visto. Tal vez la villa con la que soaba fuera as. El saln estaba lleno de nobles que charlaban y de esclavos que servan comida y bebida. Las conversaciones en voz alta llenaban el ambiente. Si se daba la ocasin, sera una buena oportunidad para conocer a clientes potenciales. Deba tener mucho cuidado para que Brutus no notase nada. Cuando el mayordomo los llev hasta Maximus, Fabiola se fij en una gran estatua que, sobre un plinto, ocupaba una posicin destacada cerca de la entrada. Brutus sigui su mirada. Julio Csar, mi general declar con orgullo. La figura, tallada en mrmol blanco, era ms alta que un hombre. Csar estaba majestuosamente representado con una toga, una larga tela gruesa que le cubra el brazo derecho. Llevaba el pelo corto, al estilo militar, la barba afeitada. El rostro que observaba a los huspedes, carente de expresin, era largo y delgado, de nariz aquilina. Nunca he visto un parecido ms conseguido dijo Brutus encantado . Parece que est aqu, en esta habitacin. Fabiola se qued muda. Ante ella tena una versin envejecida de Romulus, en piedra. Desde el comentario casual de Brutus meses antes, haba pasado horas mirndose al espejo y preguntndose sobre su teora. Acaso eran hijos de Csar? Qu sucede? Nada de nada. Fabiola ri alegremente. Por favor, presntame a Maximus. Quiero que me presentes a todos los que conozcan al gran hombre. Brutus la tom del brazo y se abrieron paso entre la gente. Las cabezas se volvan para admirar la belleza de Fabiola a cada paso del recorrido. Brutus asenta con la cabeza y sonrea e intercambiaba apretones de mano y palabras cordiales con los nobles y los senadores al pasar. En ocasiones como aqulla se trataban los asuntos polticos. Fabiola se daba cuenta de que Brutus era un experto en ese mbito. La muchacha estaba completamente confundida. Caba la posibilidad de que un miembro del triunvirato hubiera violado a su madre haca diecisiete aos? Maximus hizo una sea cuando vio a Brutus, que con orgullo le present a Fabiola como su amante. No se mencion el Lupanar. Aunque el distinguido anfitrin probablemente conoca sus antecedentes, inclin la cabeza gentilmente para saludarla. Ella le premi con una sonrisa radiante, pues se dio cuenta de que haba mostrado ms respeto por una prostituta que la mayora. Era una seal de la talla de Brutus.

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Fabiola respir hondo y se dedic a devolver las reverencias de los invitados con los que se cruzaba. Necesitaba un gran autocontrol para mantener la calma y se alegr cuando Brutus empez a hablarle a Maximus al odo. No haba duda de que sa era la principal razn de la salida. Al igual que Pompeyo, los hombres de Csar estaban ocupados conspirando sobre el futuro de Roma. Se dej envolver por el ruido de la habitacin. De alguna manera lograr averiguar si fue Csar pens Fabiola. Y que los dioses le ayuden si fue l. Una semana despus... Memor gimi. Pompeya haba sido buena en su trabajo, pero aquella nueva chica era increble. Ya empezaba a aburrirse de la pelirroja. Cuando Fabiola se les uni en las termas haca unas semanas sin que nadie se lo hubiese pedido, el lanista disfrut. Al parecer, era un regalo de Jovina. Ocasionalmente, la hbil madama invitaba a los clientes habituales. Era bueno para el negocio. La teora era completamente errnea. Loco de lujuria, se movi un poco, intentando que la juguetona boca tomase su pene erecto. Fabiola levant la vista con cuidado. Memor tena los ojos cerrados y el enjuto cuerpo relajado. Le lami la punta del pene y un gemido sali de la cabecera de la cama. No pares! Obediente, movi la cabeza arriba y abajo, prolongando el placer. Memor se estremeci en las sbanas manchadas de sudor y jade de placer. Le haba costado meses convencer a Pompeya de que dejase al mejor cliente que haba conseguido en aos. A pesar de llevar ms tiempo en el burdel, la pelirroja tena muchos menos clientes habituales que Fabiola. Aunque Pompeya lo intentaba de veras, era difcil no estar celosa de ella. Muy consciente de ello, Fabiola la cuidaba como si fuese de su familia. Haba repuesto muchas veces su perfume; joyas y pequeos regalos de dinero aparecan regularmente en su dormitorio. Los clientes problemticos desaparecan, ayudados discretamente por los porteros. Pompeya haba accedido a las peticiones iniciales de Fabiola y le haba preguntado a Memor sobre los jvenes que eran vendidos al ludus. Pareca que el lanista no hablaba de negocios con las prostitutas. Pero Fabiola se obsesion con la idea de que l saba algo. Todas las pistas que le haban dado otros clientes desde su llegada haban sido infructuosas. Daba la

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impresin de que Romulus haba desaparecido tras la pelea a las puertas del burdel sin dejar rastro. Memor era su nica oportunidad. Al fin y al cabo, diriga la escuela de gladiadores ms grande de Roma. Como saba que Pompeya no tena la misma motivacin que ella para obtener informacin, Fabiola acab preguntndole si poda quedarse con el lanista de cliente. La pelirroja se neg. La amistad en el Lupanar llegaba hasta cierto punto. Da buenas propinas dijo Pompeya con tono quejoso. De todas maneras, para qu necesitas ms clientes? Ya sabes para qu. Esto significa mucho para m. Pompeya hizo un mohn, pero no respondi. Lo haba intentado casi todo. Es cuestin de dinero? le pregunt Fabiola desesperada. Enseguida se mostr interesada. Cunto ? Abandon toda precaucin. Veinticinco mil sestercios. Pompeya abri unos ojos como platos. Era muchsimo ms de lo que haba imaginado, media vida de propinas. Fabiola deba de ganar todava ms de lo que pensaba. Puede que Memor no sepa nada dijo, sintindose un poco culpable. Fabiola cerr los ojos. Jpiter me guiar, pens. Fue slo un momento. S que sabe algo. Estoy segura. Pompeya se sonroj. Si ests tan segura... Fabiola sonri al pensar en el precio, que era menos de la mitad de sus ahorros. No le importaba si para encontrar a Romulus tena que gastar hasta la ltima moneda. Pero el lanista demostr ser un hueso duro de roer. Todas las artimaas habituales para hacer hablar a un cliente haban fracasado con l estrepitosamente. Fabiola enseguida aprendi a no hacer demasiadas preguntas. Acostarse con el viejo lleno de cicatrices era de lo ms desagradable; su ocasional brutalidad la dejaba fra. Pero el nuevo cliente se adapt a Fabiola con agrado. Durante un mes le hizo una visita, prcticamente sin decir ni una palabra, todas las semanas. Empezaba a pensar que haba desperdiciado el dinero que tanto le haba costado ahorrar. Cuando Memor desapareci una temporada, fue un descanso.

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Pero un da regres. No haba tenido tiempo para divertimentos a causa de los preparativos de una importante pelea. En cuanto todo hubo pasado, Memor regres con su chica favorita. Tena que ser entonces o nunca. Haba hecho que el placer durase ms que nunca. Cada vez que le haba introducido el pene en la boca, desesperado por correrse, Fabiola haba aflojado el ritmo y le haba excitado con la lengua y los dedos. Saba que el lanista no poda aguantar mucho ms. Mi amo? Memor dio un respingo y abri los ojos. Qu pasa? Nada, mi amo. Le sujetaba el pene con fuerza con una mano, prolongando el momento. Alguna vez ha tenido a un luchador llamado Romulus en su escuela? Volvi a chuparle el pene. Jade. Quin? Romulus. Mi primo, mi amo. Vaya que si era problemtico el hijo de perra! Memor le empuj la cabeza hacia abajo. De repente haba esperanza. Poco despus, Fabiola volvi a detenerse. Todava sigue en el ludus? El cabrito hace ya tiempo que se fue dijo Memor, momentneamente distrado. Ayud a mi mejor gladiador a asesinar a un noble importante hace un par de aos. A Fabiola se le aceler el pulso. Ese galo vala una fortuna farfull Memor. En ese momento, no se percat del comentario. Empez a acariciarle arriba y abajo suavemente y el lanista gimi. Qu les pas, mi amo? Se rumorea que se alistaron en el ejrcito de Craso. Se incorpor y la cogi del pelo. La mirada en su rostro lleno de cicatrices era aterradora. A no ser que t sepas algo... Fabiola abri mucho los ojos. Nunca me cay bien, mi amo. Era un matn. Inclin la cabeza para terminar el trabajo y Memor se recost, suspirando de placer.

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Esperanza. En el corazn de Fabiola todava haba esperanza.

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23 Ariamnes
Partia, verano del 53 a. C.
La maana siguiente lleg demasiado deprisa para los soldados del ejrcito de Craso. El cielo del amanecer haba pasado rpidamente a un azul claro y la temperatura empez a subir. Sera otro da de marcha abrasadora. Craso se haba levantado antes del amanecer, pues le haba despertado una perturbadora pesadilla sobre el desgraciado incidente con el corazn de toro. Saba que la historia se haba propagado por las legiones como un fuego arrasador y que haba un evidente desasosiego entre los soldados, sensacin que haba aumentado con la noticia sobre el guila de la Sexta que estaba del revs cuando dejaron el Eufrates y que haba corrido con la misma rapidez. Incluso los oficiales veteranos parecan afectados. Solamente Publio y el nabateo continuaban demostrando confianza en l. Empujado por su ardiente necesidad de convertir su ejrcito en el ms importante de Roma y de aplastar a Pompeyo y a Csar, Craso segua convencido de que saldra victorioso. El da anterior no haba habido tantas bajas y unos cientos de arqueros montados tampoco eran para preocuparse. Al fin y al cabo, no haba vencido a Espartaco y su ejrcito? A ms de ochenta mil esclavos. Sus veteranas legiones slo tenan que enfrentarse a unos cuantos miles de salvajes. Craso se ri a carcajadas. En pocas semanas Seleucia caera y demostrara el acierto de su visin. Su capacidad de liderazgo. Deseoso de conocer ms detalles sobre la riqueza de Parta que pronto sera su riqueza Craso haba mandado llamar a Ariamnes, que le encontr comiendo dtiles tumbado en un lecho bajo las hojas de palma con las que suavemente le abanicaban los esclavos. El nabateo hizo una reverencia exagerada. Su excelencia quera verme? Repteme lo que dijiste sobre las riquezas de Seleucia. A Craso nunca le aburra esa historia. De nuevo, Ariamnes hizo una profunda reverencia.

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La mayora se encuentra en los palacios del rey Orodes, el hombre ms rico de Parta. Muchas de las cmaras tienen las paredes revestidas de plata repujada o con inmensos estandartes de seda. Las fuentes estn llenas de piedras preciosas y hay innumerables estatuas de oro con los ojos de palos y rubes. Hizo una pausa para lograr un mayor efecto. Dicen que para almacenar los tesoros hacen falta una docena de habitaciones. Craso sonri. Roma nunca olvidar el desfile triunfal de esta campaa! Ariamnes estaba a punto de contestar cuando ambos vieron que Longino se acercaba. Al legado le segua de cerca una figura de tez morena con armadura de cuero. Una espada curva colgaba del cinturn del hombre, que llevaba un pequeo escudo redondo en un brazo. La delgada capa de polvo que lo cubra de pies a cabeza no ocultaba el tono verdoso que el agotamiento haba impreso en su piel. Claramente nervioso, Longino se detuvo y salud. Craso hizo una mueca de desprecio; Ariamnes rpidamente le copi el gesto. Una de nuestras patrullas lo acaba de traer, seor. Es un mensajero de Artavasdes dijo Longino, fulminando con la mi rada al nabateo. Ha cabalgado da y noche para alcanzarnos. Craso frunci el ceo. Entonces, no es un impostor? Lleva un documento con el sello real. Qu quiere ahora el armenio? pregunt Craso con brusquedad. El rey ha sido atacado por un gran ejrcito parto al norte de aqu. Aunque Artavasdes quisiese unirse a nosotros, no podra. Ariamnes lanz una mirada a Craso. Contina. La voz del general era fra como el hielo. Artavasdes nos est pidiendo ayuda. Receloso de continuar, Longino call. Hay ms ? Sigue queriendo que marchemos hacia Partia cruzando Armenia, seor. Ese perro quiere que me bata en retirada? Y que le ayude? bram Craso. Cuando las riquezas de Seleucia estn a mis pies? Es una ruta ms segura, seor adujo el legado, aunque era obvio que su comandante no tena intencin de ayudar al rey aliado.

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A Craso se le ensombreci el semblante.

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Puedo dar mi humilde opinin? terci Ariamnes con calma. Envarados de tensin, ambos hombres se volvieron a mirarle. Excelencia, Orodes debe de haber supuesto que ibais a marchar por las montaas. Ha enviado su ejrcito hacia el norte, pero se ha encontrado con Artavasdes. Esto explicara el pequeo nmero de partos de ayer. Craso sonri. Una tctica dilatoria y nada ms continu Ariamnes. Y todo eso es lo que hay entre nosotros y la capital. Longino era escptico. Qu prueba tenis? Paciencia, legado dijo Craso con calma. Djale que hable. El nabateo lanz una mirada de soslayo a Longino. Ayer mis exploradores flanquearon a los arqueros montados y realizaron un reconocimiento varios kilmetros hacia el sureste. No haba rastro de ms ejrcitos partos. Orodes debe de haber dirigido a sus hombres hacia el norte. Por qu no nos lo habais dicho antes? pregunt Longino agriamente. Esto huele a traicin. Ariamnes pareca herido. Pero si me estoy ofreciendo a dirigir otro reconocimiento. Craso hizo un gesto de aprobacin con la cabeza. El nabateo not que los dedos de Longino apretaban la empuadura de su espada. Regresaremos al mnimo indicio de actividad enemiga. Pero sospecho que la ruta hacia Seleucia ya est despejada. Ariamnes ignor deliberadamente al legado. Complacera eso a su excelencia? Una sonrisa cruz el rostro de Craso. Y los exploradores no encontraron seales de los partos? Ninguna, excelencia. Longino no pudo contenerse. No confe en esta serpiente, seor! S que es una trampa. Por qu no regresar al Eufrates y reunimos con Artavasdes? Con ms de diez mil soldados de caballera podramos vencer en cualquier batalla. Silencio! grit Craso. Es que ests conchabado con los malditos armenios?

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Por supuesto que no mascull monumental arrogancia de Craso.

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Longino, sorprendido por la

En tal caso, calla. A no ser que quieras acabar tu carrera degradado. Longino se esforz por contener la ira. Con un seco saludo, se gir para marcharse pero, de repente, se inclin hacia Ariamnes. Como resulte que eres un traidor, te crucificar yo mismo le susurr antes de salir con paso resuelto. Bueno, hoy arrasaremos a los mosquitos que han estado molestando a mis hombres declar Craso. El nabateo sonri. Poco despus, Romulus y Tarquinius observaban cmo la larga columna de la caballera nabatea cabalgaba hacia el este. Deja que se vayan? As de sencillo? pregunt Romulus. No los volveremos a ver asegur el etrusco, mirando detenidamente la fina capa de nubes situada en el cielo por encima de los jinetes que partan. Romulus movi la cabeza incrdulo. Eso ya lo predije yo. Brennus estaba de nuevo afilando la espada larga. El general es un imbcil. Ariamnes es muy persuasivo y, sencillamente, le ha dicho a Craso lo que ste quera or coment el etrusco. Ahora solamente nos quedan dos mil soldados de caballera dijo Romulus. Cuntos jinetes partos habr? Unas cinco veces ese nmero. Romulus frunci el ceo e intent calcular el nmero de flechas que tantos arqueros podran disparar. Tarquinius comprob que no hubiese nadie cerca que le pudiese or. En la prxima batalla miles de hombres perdern la vida. El semblante del galo se ensombreci. Y nosotros? Tantos espritus han dejado esta existencia... El etrusco pareca inusitadamente preocupado. Resulta difcil ser preciso admiti. Pero estoy seguro de que dos de nosotros sobreviviremos, porque he visto nuestra amistad perdurar tras el derramamiento de sangre y la matanza. Brennus se prepar para lo peor. Dejadme morir con valenta pens . Con honor, protegiendo a Romulus y a Tarquinius. Para que pueda reencontrarme con Brac y con mi to en un paraso sin avergonzarme. Para

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decirle a Liath que esta vez no he huido cuando mis seres queridos me han necesitado. Se le hizo un nudo en la garganta y le cost tragar, luchaba por dominar la culpabilidad que todava le atormentaba. Romulus frunci el ceo. Cmo era posible que un hombre viera los espritus de los muertos? Era obvio que muchos hombres moriran luchando contra los partos, pero saber exactamente quines? Era imposible. Levant la vista y se encontr con los ojos de Tarquinius, con su mirada penetrante. Incmodo, Romulus se sinti incapaz de devolvrsela. Quiz le tocase morir a l. Se le revolvi el estmago y enseguida rez una oracin a Jpiter para que los protegiese a todos. Y el resto de la cohorte? pregunt el luchador grandulln. Tarquinius se mostraba reacio a contestar a la pregunta, pero Brennus insisti. Silencio. El galo palideci. Todos? Casi todos. A veces ves demasiado dijo Brennus con un escalofro. Mir a los confiados mercenarios que se estaban preparando para otro da en aquel horno. Era estremecedor pensar que todos iban a morir, y eso le record la ltima vez que haba visto a sus compaeros, los guerreros albroges, preparndose para la batalla. Como siempre despus de las predicciones del etrusco, la mente de Romulus se llen de imgenes de Fabiola y de su madre. Estaba deseando preguntar por ellas, pero no se atreva. Si Tarquinius le revelaba algo oscuro o diablico, el joven no estaba seguro de lograr no creerlo. Sus frgiles recuerdos eran sagrados, incluso esenciales para su supervivencia. Le ayudaban a continuar la marcha por el desierto. El sol ascenda en el horizonte, con l llegaba el intenso calor que habra que volver a soportar. Poco despus de la marcha de la caballera nabatea, las trompetas sonaron para indicar que haba que levantar el campamento. La disciplina segua siendo muy importante, y el ejrcito enseguida estuvo listo para iniciar la marcha. En la parte delantera se encontraban las cohortes de irregulares, seguidas de cinco legiones y del convoy de intendencia. Dos legiones protegan la retaguardia, y la caballera gala y la bera ocupaban los flancos. Se trataba de una delgada pantalla protectora para la gran cantidad de infantera. Bassius escuchaba atentamente la ltima serie de rdenes. Hora de ponerse en camino. Quiero que hoy recorris treinta y cinco kilmetros.

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Dos grupos de galos se adelantaron al galope y siguieron las huellas de los cascos de la caballera nabatea. Los soldados marchaban tras ellos, adentrndose en el vaco desierto. En el horizonte seguan sin verse jinetes enemigos y los nimos mejoraron. Pero con el paso de las horas sin una sola nube que diese un poco de respiro del ardiente sol, se olvidaron del enemigo, pues el calor extremo afectaba terriblemente a los romanos de pies doloridos. Muchos se haban bebido toda el agua el da anterior y, contrariamente a la opinin de Craso, las muas no transportaban la suficiente para todos los soldados. A medida que aumentaba la sed, al resto no le quedaba otra opcin que seguir caminando. Los tres amigos chupaban los guijarros y guardaban el agua que les quedaba en los odres como si fuera oro. Y de repente pareci como si los dioses se hubiesen acordado del ejrcito de Craso. Media docena de galos regresaron a caballo con la noticia de que haba un ro ms adelante. La velocidad de las legiones casi se dobl y enseguida divisaron la tpica calima que se forma en el desierto cuando hay agua en la lejana. Los sedientos mercenarios pisotearon los grupos de juncos de la orilla al acercarse al riachuelo poco profundo. Los soldados se dejaban caer precipitadamente en el agua para intentar refrescarse. Pero a Romulus y a sus compaeros no les dieron mucho tiempo para llenar los odres. Os he dicho que os detengis? O que rompis filas? No! bram Bassius. Continuad la marcha! Bastardos! Romulus chapote en el agua que le llegaba hasta la pantorrilla y disfrut del contacto con el agua en los msculos cansados. No nos ira mal descansar dijo entre dientes, con cuidado de que el centurin no le oyese. Ya me gustara a m! Brennus escurri el odre y se agach para llenarlo inmediatamente. Bebe todo lo que puedas. No habr descanso durante un tiempo. Tarquinius seal al frente. Romulus y el galo apartaron la atencin del refrescante lquido. La avanzadilla regresaba al galope. Romulus vio que Brennus se llevaba la mano a la espada. Automticamente hizo lo mismo mientras el sudor le humedeca la frente. Los galos pasaron por delante de los mercenarios y se dirigieron directamente a la posicin de Craso. Momentos despus las bucinae tocaron con una estridencia que los hombres desconocan. Habis odo eso? Enemigo a la vista! A paso ligero!

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La cohorte respondi tan deprisa como fue capaz, avanzando a pesados pasos ro arriba por la orilla. Los soldados confiaban en que los galos se hubiesen equivocado. Romulus recordara la escena que presenci el resto de su vida. En una llanura, a media distancia, se encontraba el ejrcito parto, una formacin de kilmetro y medio de anchura. Miles de soldados a caballo esperaban pacientemente a los romanos, con sus siluetas distorsionadas por la calima. Los inmensos estandartes de vivos colores que ondeaban en el aire caliente todava les daban un aspecto ms extrao. El ruido de los tambores y de las campanas lleg hasta las legiones mientras los encargados de las seales pasaban mensajes de un lado a otro. La escena resultaba terriblemente intimidatoria para los exhaustos soldados romanos. Los rostros quemados por el sol palidecieron y los hombres empezaron a soltar juramentos. Ms de un mercenario mir hacia el oeste, hacia el Eufrates y la seguridad. Por los huevos de Jpiter! solt Brennus. No tienen infantera? Ya te dije que no tendran contest Tarquinius. Se hizo un breve silencio. Era obvio que el galo se preparaba. Nos arreglaremos dijo simplemente. No nos queda ms remedio. Los ojos oscuros del etrusco estaban tranquilos. Cuando caiga la noche todo se habr aclarado. Asintieron con tristeza. Con una batalla por librar, no tena mucho sentido contemplar pensamientos funestos. Lo que necesitaban era coraje y gladii romanos. Qu es eso? Romulus seal unos animales altos con joroba y patas y cuellos largos que estaban detrs de las lneas enemigas. Camellos. Los partos los utilizan como muas explic Tarquinius. Transportan ms flechas para que esos arqueros cabrones no se queden sin ellas. Con tantos camellos, cada soldado dispondr de cientos de flechas. Un verdadero problema. Porque nuestros malditos escudos son prcticamente intiles dijo Brennus dando un golpe al suyo. El etrusco asinti con la cabeza. Los guerreros se entrenan con esos arcos compuestos todos los das, amigo mo. Recuerda lo que hicieron ayer. Pero ahora somos hombres libres. Brennus le dio una palmada a Romulus en la espalda.

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Si los dioses as lo disponen, moriremos juntos, con la espada en la mano y el sol en la cara. Mejor que en la arena para beneficio de ese cabrn de Memor. Cierto. Romulus se encontr con la mirada de Brennus. La mencin del lanista le trajo a la memoria las lecciones de Cotta. Espartaco no se hubiese preocupado si hubiese tenido que enfrentarse a los partos dijo . Siempre tena muchos jinetes. Ese tracio era mucho ms hbil que Craso reconoci Tarquinius. Le derrotaron a causa de Criso, su segundo, que no quiso dejar Italia. Espartaco nunca hubiera metido a sus hombres en un embrollo como ste. Romulus estaba absorto, se imaginaba al mando del ejrcito con Tarquinius y Brennus a su lado. La tarea ms apremiante sera mantener la caballera en los flancos, para evitar que las legiones fuesen rodeadas. El grupo central realizara una retirada tctica cuando los partos atacasen, para permitir a la caballera envolver al enemigo. As fue como Anbal gan muchas de sus batallas contra Roma. Tarquinius le observaba con atencin. A Craso no se le va a ocurrir utilizar tcticas cartaginesas. El idiota se cree que todo lo que tenemos que hacer es avanzar y los partos huirn. Romulus se qued atnito. Hombres como t deberan estar al mando solt. Tarquinius hizo una inclinacin de cabeza. Y como t, Romulus. Romulus se sonroj de contento. Lo haramos mejor que Craso. Brennus ri entre dientes. Eso no sera difcil. Tarquinius achic los ojos y mir a los partos, contando en voz baja. Bassius orden a sus hombres que ocupasen una posicin defensiva en la parte ms alta. Una cohorte no poda hacer mucho ms que esperar a que el resto del ejrcito la alcanzase. En el ejrcito parto no se movi ni un soldado. Su trampa haba funcionado, el enemigo estaba contento de dejar que los romanos formasen para la batalla. As demuestran lo seguro que est su lder. Podran estar cabalgando y disparando una lluvia de flechas. Tal vez quiera luchar contra Craso en un combate individual! brome el galo. Podramos poner los pies en alto y mirar. Hoy los que van a sangrar van a ser los soldados dijo Tarquinius. No los lderes. Reconcilindose con su destino, Brennus encogi los inmensos hombros.

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Lanistae. Generales. Quienesquiera que sean. Ellos dan las rdenes. Hombres como nosotros mueren. Con las tranquilizadoras palabras del etrusco en mente, Romulus rez a Jpiter, su gua desde la infancia. No haca falta ser adivino para saber que miles de hombres moriran en la batalla inminente. Y posiblemente sera uno de ellos. Dnde est Ariamnes? Craso, montado muy erguido en la silla, tena el rostro iracundo. Nadie le respondi. No haba habido seales de los nabateos desde el amanecer. Con todo el ejrcito parto a la vista, era obvio que el antiguo aliado de los romanos no iba a regresar. Ariamnes era un traidor. Hijo de mala madre! Har que te destripen. Y despus que te crucifiquen. Longino carraspe con discrecin. Cules son sus rdenes, seor? Craso le mir pero, incapaz de reconocer un error, desvi la vista. La caballera en las alas. Las cohortes en formacin cuadrada bram el general. Haba escogido las tcticas ms atrevidas que se le ocurran. Esa chusma saldr huyendo en cuanto nos vea. El canoso legado se qued boquiabierto. Y dejar espacios libres entre las unidades? sas son mis rdenes, legado. Est claro? Craso apret la mandbula. Aunque enseguida entendi lo que Longino quera decir, su monumental orgullo todava sufra por la traicin de Ariamnes. As, aunque tengan ms caballos no podrn flanquearnos. S, pero esos cabrones podrn meterse entre nosotros con sus monturas contest Longino, esperando que los dems oficiales le apoyasen. Nadie dijo nada. El legado los mir y continu sin amilanarse: Seor, seran mejor lneas compactas. De ese modo slo un pequeo nmero de hombres podra ser atacado a la vez. A Craso se le salan los ojos de las rbitas. Ests cuestionando mis rdenes de nuevo? Simplemente le estoy aconsejando.

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Insubordinacin! grit Craso. La capa negra que se haba puesto esa maana se le peg a la espalda, empapada de sudor. Los legionarios que estaban de guardia cerca la miraron con inquietud. El negro era el color de la muerte. A tu puesto, legado, antes de que ordene que te azoten! Longino apret la mandbula. Pocos se atrevan a hablar a un oficial superior de semejante modo. Est cometiendo un grave error, seor dijo con insolencia. El general le necesitaba demasiado como para cumplir su amenaza. Son preferibles las filas compactas. Craso mir a los dems. Alguien est de acuerdo? Silencio. Sus subordinados haban sido bien escogidos. Considera tu carrera terminada declar Craso. Si es que sobrevives a la batalla! Ya veremos lo que el Senado dir de todo esto cuando volvamos a Roma. Todava tiene algo de poder. Longino se dio la vuelta con desprecio y se fue a caballo, tragndose la ira. La arrogancia de Craso no impedira que aplastasen a los partos. Solventara los problemas con el general despus. Longino intent quitarse de la cabeza el corazn del toro, el estandarte con el guila del revs y la capa negra. A qu estis esperando? La saliva volaba desde los labios de Craso . Largaos de mi vista! Los legados se apresuraron a obedecer. Tenan una batalla que ganar.

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24 Publio y Surea
Las legiones tardaron casi media tarde en alcanzar la llanura. Los jinetes del desierto estaban sentados en la reluciente neblina, esperando pacientemente. Los tambores y las campanas producan un barullo incesante. El extravagante sonido recordaba los rugidos de los animales salvajes mezclado con el ruido de los truenos. Resultaba aterrador. Los mercenarios eran quienes llevaban ms tiempo esperando y, por tanto, eran los ms afectados por las altsimas temperaturas. A muy pocos les quedaba agua y, de nuevo, algunos hombres se desplomaron a causa de la deshidratacin y el agotamiento debidos al calor. Los soldados ms fuertes hicieron lo que pudieron por sus compaeros antes de que empezase la batalla. Bassius iba arriba y abajo, unas veces animando y otras amenazando. Su increble dinamismo ayudaba a levantar la moral, que estaba bajo mnimos. Cuando el ejrcito de Craso estuvo por fin bien colocado, la bucina toc una serie de notas entrecortadas. La espera haba terminado. Ya lo habis odo! gritaron los centuriones. En posicin! Siguiendo los movimientos que haban practicado muchas veces, las legiones se abrieron en abanico por la llanura en una impresionante formacin de cuatro lados. Simultneamente, cada cohorte form un cuadrado hueco de tres hombres de profundidad y cuarenta de longitud y de anchura. Cada soldado estaba separado de su vecino por cien pasos por delante y por detrs. Craso, sus oficiales y dos cohortes veteranas se situaron en el centro vaco junto con el convoy de abastecimiento, mientras que la caballera gala y la bera se colocaron en los extremos. Se trataba de una formacin ms que inusual para iniciar una batalla. Qu est haciendo? Romulus frunci el ceo. Estaba claro lo que iba a pasar en cuanto se iniciase el ataque. Craso se cree que podran sorprendernos por la espalda dijo Brennus. De esta manera lo evita. Pero no consigue mucho ms aadi Romulus, imaginndose cmo responderan los partos.

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Es un imbcil! Tarquinius mir a su alrededor enfadado. Esos arqueros slo tendrn que pasar a caballo entre las cohortes y nos dispararn uno a uno con toda tranquilidad. Resultaba inquietante que todos viesen claramente qu iba a pasar excepto Craso. El poco respeto por la autoridad que le quedaba a Romulus desapareca con rapidez. El lder parto segua sin tener prisa por atacar. Esper a que el ejrcito romano acabara con las maniobras. A una seal que no vieron, los tambores empezaron a sonar con golpes fuertes y rtmicos, distintos de los previos. El ritmo de las campanas tambin cambi y su volumen era tal que no se poda hablar. El ruido sigui y sigui, creando una energa intimidatoria. Agotados por el sol y el tremendo calor, los aturdidos soldados se limitaban a mirar al enemigo, sin saber muy bien qu hacer. De repente, el clamor ces. Un nutrido grupo de jinetes del centro del ejrcito parto se separ del resto. Lentamente se adelantaron hasta llegar a unos cien pasos de las primeras lneas romanas y se detuvieron. Romulus miraba entre la neblina. Quines son? Catafractos. Tarquinius lo dijo con respeto. La lite de la caballera pesada. Las lanzas largas como las que llevan los hoplitas griegos acabaran con ellos enseguida afirm Romulus con dureza. Si las tuvisemos. O una trinchera defensiva aadi el galo. Tarquinius asinti con la cabeza en seal de aprobacin. Los romanos, cansados, miraban con abatimiento al enemigo, incapaces de hacer otra cosa que achicharrarse de calor. Casi sintieron alivio cuando los instrumentos empezaron a tocar de nuevo. Con un gesto elegante, los jinetes partos se quitaron la capa dejando al descubierto la cota de malla que les cubra desde el cuello hasta medio muslo. Todos llevaban una pesada lanza en la mano derecha. Los caballos, tambin con armadura, creaban una inmensa pared de metal. La luz del sol se reflejaba en los miles de anillas de hierro y cegaba a los romanos. A los soldados de Craso les resultaba imposible mirar directamente a los catafractos, y la luz deslumbrante no era la nica razn. El miedo se estaba apoderando de sus corazones. Increble coment Tarquinius, emocionado. Los andabatae de la arena eran una burda imitacin de los verdaderos catafractos.

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Romulus slo haba odo hablar de los gladiadores a caballo que llevaban casco sin orificios para los ojos. Mira que son salvajes los romanos dijo el galo. Enviar a hombres cegados a la arena para luchar. Estos jinetes son diferentes manifest el etrusco. Romulus estaba asombrado de la malla que caa por los flancos del caballo. Nunca haba visto nada parecido. Los catafractos esperaban, potenciando su efecto aterrador. I .os tambores seguan produciendo un ruido horrible para acrecentar la sensacin de muerte inminente. Los mercenarios y los legionarios cambiaban de pie inquietos. La desazn del ejrcito de Craso empezaba a notarse, y se haca extensiva a todos los soldados. Normalmente eran los romanos, parados en silencio, los que asustaban a sus enemigos antes de la batalla. Puede que hoy tengamos una lucha decente. Brennus levant la lanza con impaciencia, deseoso de acabar con la espera. La verdad es que estos cabrones parecen peligrosos. Tarquinius sonri con tristeza. Deseoso de que la batalla empezase ya, Romulus comprob que la espada estuviera suelta en la vaina y la cabeza del pilum bien sujeta al mango. Tranquilo, pens. Durante lo que pareci una eternidad, los dos ejrcitos se mantuvieron frente a frente, embebindose del intenso calor. La tensin era insoportable. De repente el ruido ces. Los arqueros montados avanzaron inmediatamente y la caballera pesada se mantuvo en la misma posicin. Preparaos para una carga enemiga! orden Bassius. Formacin cerrada! Los mercenarios estaban bien entrenados. Rpidamente los soldados prepararon los pila y las lanzas y se apretujaron, de pie, hombro con hombro. Igual que diminutas piezas de una maquinaria, miles de soldados a lo largo de todo el campo de batalla hicieron lo mismo. Con los escudos solapados, las formaciones que los partos tenan ante s eran docenas de cuadrados acorazados. El enemigo espole sus monturas y sali al trote, luego al galope. La tierra tembl con el ruido atronador de los cascos de los caballos y a Romulus se le encogi el estmago. Los ataques del da anterior no eran nada comparado con aquello. Tal como Tarquinius haba predicho, los jinetes se dividieron diligentemente en columnas con el objetivo de colarse en los huecos de

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las cohortes. En las filas el miedo era cada vez ms palpable, los hombres sudaban profusamente y las manos agarraban sudorosas las jabalinas. Romulus oy vomitar a un soldado que tena detrs. Hizo caso omiso del ruido y levant el escudo todava ms sin dejar de mirar a los jinetes que se acercaban. La batalla estaba a punto de empezar. Los partos se acercaban a caballo cada vez ms. No tardaran en ver los hocicos de los caballos resoplando y los rostros contrados de los arqueros tensando la cuerda del arco. El pilum que le quedaba a Romulus arda. Preparad las jabalinas! No haba rastro de miedo en la voz de Bassius. Esperad mi orden! Todos los soldados llevaron hacia atrs el brazo derecho, preparados para cuando recibiesen la orden de disparar. Antes de que la orden llegase, los partos dispararon una descarga. Estaban mucho ms cerca que el da anterior. Hasta ese momento, los mercenarios no tenan ni idea de lo potentes que eran los arcos compuestos del enemigo. Oleadas de flechas surcaban el aire, clavndose en los escudos romanos como si fuesen de papel. Las filas del frente cayeron, reducidas a un solo hombre. Milagrosamente, el nico que quedaba en pie era Bassius, con el escudo acribillado de flechas. Apuntad corto! Disparad! grit. Con esfuerzo, Romulus y los soldados de las segundas dos filas se inclinaron hacia delante y lanzaron las jabalinas formando arcos bajos. Cayeron como una lluvia de madera y metal que al fin encontr su objetivo. Desde una distancia tan corta, las jabalinas romanas tambin eran mortferas. Los caballos cayeron relinchando a la arena y derribando a los jinetes. Decenas de guerreros fueron alcanzados, pero la carga tuvo tal fuerza que traspasaron los lmites considerados seguros. Otra brutal descarga cay en la parte lateral de la cohorte antes de que Bassius tuviese tiempo de responder. De repente, los partos se marcharon al galope para atacar otro cuadrado. El ruido de los cascos se fue apagando, reemplazado por los gritos. Como mnimo ochenta hombres yacan en la arena caliente. Romulus miraba boquiabierto la escena. Montones de soldados haban muerto en el acto a causa de las flechas que haban atravesado el escudo y la cota de malla y se les haban clavado en la carne. Por todas partes yacan escudos clavados a los cuerpos tendidos boca abajo, y un denso bosque de astas de madera cubra el suelo. Haba tantos heridos que

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Romulus se examin incrdulo. No tena ni un rasguo. Sus amigos tampoco. Pueden pasarse el da haciendo esto dijo Tarquinius con calma. Brennus mascullaba y maldeca con expresin adusta. Rodeadas de nubes de polvo, otras cohortes iban a sufrir los mismos ataques, porque los arqueros cabalgaban alrededor de las formaciones romanas. Por el momento, la mermada unidad de Bassius era un oasis de calma en medio del caos. Romulus! Ven aqu. Bassius le estaba haciendo seas con el rostro contrado por el dolor. El escudo que le colgaba del brazo izquierdo estaba acribillado de flechas. Qu puedo hacer, seor? Cortar esta maldita cosa! El veterano centurin movi el brazo herido. Una punta de flecha le sobresala por debajo del codo. Romulus se estremeci. Ha atravesado limpiamente el escudo. Bassius neg con la cabeza . Treinta aos de guerras y nunca haba visto un arco tan potente. Romulus agarr la flecha con las dos manos y la parti en dos cerca de la punta. Cuando el joven soldado tir del asta hacia atrs Bassius gimi de dolor. El escudo cay y dos pequeas heridas empezaron a sangrar. Romulus le hizo un torniquete con un trozo de tela de la tnica. Buen chico dijo Bassius, y recogi el escudo. No puede luchar as, seor. El centurin no le hizo caso y se coloc de nuevo en posicin. Formad un cuadrado! Enseguida habr un nuevo ataque! Romulus se uni a las filas; le hubiese gustado que Bassius estuviese al mando de ms de una cohorte. Los oficiales como l resultaban mucho ms valiosos que Craso. Una calma momentnea se apoder del campo de batalla cuando los arqueros partos se retiraron, dejando el caos tras de s. Slo se han ido a reponer flechas. Tarquinius observaba las bandadas de buitres que aparecan en el cielo. Craso tiene que aprovechar esta oportunidad. El ejrcito entero debera formar una lnea continua de ocho o diez filas de profundidad. Seal las unidades deshechas. No as. Esto no es una batalla, es una masacre. Cuntas bajas? Craso se golpe la palma de la mano con el puo. Nervioso, el caballo dio unos cuantos brincos laterales y aplan las orejas.

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Todava las estamos contando, seor. El joven tribuno habl con miedo. Pero como mnimo una dcima parte de cada cohorte. Una dcima parte de mi ejrcito ha muerto o resultado herida? S, seor. A cuntos partos hemos matado? No estamos seguros, seor. El joven oficial palideci de miedo. Unos cuantos cientos, tal vez. Fuera de mi vista! farfull Craso con rabia. Antes de que te haga ejecutar. No puede decirse que l tenga la culpa, seor intervino Longino, que haba vuelto a desobedecer rdenes yendo a quejarse. Craso sacudi las riendas y fulmin al legado con la mirada. No mencion la discusin que haban tenido antes de la batalla. Incluso l se haba dado cuenta de cul era la prioridad en esos momentos. Cules son sus rdenes? Los partos volvern a atacar enseguida. Enva un mensaje a Publio grit Craso abruptamente, con una mirada de loco en los ojos. Tiene que avanzar con su caballera y cuatro cohortes de mercenarios por el flanco derecho de los partos. Para distraerlos. Longino se qued callado. No era lo que l hubiese hecho. Est claro? De repente la voz del general son calmada. Demasiado calmada. Craso mir al oficial a cargo de sus guardias. El centurin puso la mano en el gladius. Longino se percat del gesto y supo inmediatamente lo que significaba. Cualquiera que cuestionase las rdenes de Craso sera ejecutado. El legado salud con frialdad y se dirigi a los exploradores que estaban cerca. Cuando Publio haga que se retiren, cargaremos contra el centro del enemigo le grit Craso. Longino no contest. Se pregunt qu diferencia supondra la ridicula tctica. Cmo podra un ejrcito de infantera al mando de un loco arrogante vencer a un enemigo mvil sin ningn inters en una batalla esttica? La cohorte de Romulus se enter de las rdenes de Craso un poco despus, cuando lleg el mensajero. Las bucinae repetan las rdenes, prctica comn durante la batalla para asegurar que se transmitieran con precisin. Inmediatamente, la caballera gala se abri en abanico delante de los mercenarios de Bassius mientras la cohorte ms cercana de capadocios se mova para situarse a su derecha. Dos ms llegaron a la

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retaguardia, creando una formacin de caballera en forma de flecha, reforzada por un cuadrado grande de soldados de infantera por detrs. Bassius sonri a sus hombres. Venga! Esta es la oportunidad de demostrar al ejrcito entero de lo que somos capaces! Dejad los yugos! Coged solamente los odres dijo Tarquinius, escondiendo algo en la tnica. No regresaremos a esta posicin. Sus dos amigos enseguida dejaron todos sus enseres. No tuvieron que esperar mucho. Incluso Craso saba que los partos lanzaran un nuevo ataque devastador de forma inminente. Los agotados soldados no podran aguantar mucho ms. Las trompetas de caballera tocaron unas notas. Publio se situ al frente de la caballera. El cabello castao y la corta estatura del noble eran los habituales, pero la expresin resuelta de su rostro y su marcada mandbula llamaban la atencin. Adelante! grit, y seal directamente a los partos. Por Roma y por la Galia! Los galos espolearon a los caballos para avanzar, gritaron con fuerza y levantaron arena y piedras. Bassius y otros centuriones ordenaron a los mercenarios que los siguieran. Vamos a mostrar a esos cabrones lo afilado que est el borde de nuestras espadas! Hubo un rugir apagado cuando los cuerpos cansados empezaron a trotar detrs del viejo y duro oficial. A pesar de la herida, Bassius pareca indestructible, y sus ganas de luchar animaban a todos a seguir. Preparad las jabalinas! Corrieron con los brazos en alto y las cabezas agachadas para evitar las nubes de polvo que levantaban los cascos de los caballos. Romulus miraba a sus amigos de vez en cuando. Como haba utilizado las dos jabalinas en el primer ataque, Tarquinius se colg el escudo a la espalda, sujetando el hacha de guerra firmemente con ambas manos. Era increble, pero sonrea. El rostro de Brennus denotaba tranquilidad y concentracin. Romulus se anim y se ri de la locura de la situacin. La arena haba sido reemplazada por algo todava ms mortfero, pero ya no importaba. A su lado se encontraban los dos mentores que se haban convertido en su familia. Hombres por los que morira y que moriran por l. Era una buena sensacin. Romulus prepar la jabalina que haba recogido del suelo, dispuesto a aceptar la voluntad de los dioses. Con un enorme esfuerzo, la cohorte consigui seguir a los caballos que iban al trote. Marchar por la arena ardiente haba sido difcil sin tener que

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correr. El aire caliente abrasaba las gargantas de los soldados con cada aliento. No hay que avanzar mucho ms jade Romulus cuando ya haban recorrido unos quinientos pasos. El flanco derecho del enemigo empezaba a estar al alcance de las lanzas de los galos. Tarquinius aminor la marcha y achic los ojos. De repente Publio orden una carga completa y la infantera se qued atrs. A paso ligero! Bassius lanz el brazo hacia delante. Acabemos con esos malnacidos! Los hombres respondieron con un esfuerzo sobrehumano para mantener la velocidad. Pero en lugar de quedarse parados para enfrentarse a la caballera, los partos se dieron la vuelta y huyeron. Publio se lo crey. A la carga! A la carga! grit con jbilo, y sus hombres forzaron ms los caballos. Tres cohortes de mercenarios se quedaron todava ms rezagadas, pero no la de Bassius. Sus soldados seguan al viejo centurin, que corra como si le persiguiese el mismsimo Cerbero. En aparente confusin, todo el flanco derecho parto se repleg en respuesta al ataque romano. Convencido de que los haba asustado y obligado a retirarse, Publio cometi la irresponsabilidad de dirigir a los galos hacia delante. No haba visto el gesto del comandante parto. Casi como si de uno solo se tratase, cientos de arqueros se dieron la vuelta y tensaron al mximo sus mortferos arcos. Con un grito gutural, el oficial baj el brazo. Un oscuro enjambre de flechas silb en el aire para aterrizar con un golpe seco. Docenas de galos fueron alcanzados y cayeron al suelo. Sin detenerse para tomar aliento, los partos dispararon una segunda vez. La lluvia de proyectiles alcanz a hombres y monturas sin distincin y detuvo la carga con una sacudida. Al cabo de unos instantes, los soldados de Bassius llegaron hasta los montones de cuerpos. Se encontraron con un panorama espeluznante: la arena estaba cubierta de jinetes muertos o heridos, caballos encabritados por el dolor con flechas clavadas en el pecho, en la grupa, en los ojos. Muchos salan en estampida hacia la lejana, pisoteando todo lo que encontraban con los cascos. La mortfera lluvia segua cayendo y matando a los galos. Los supervivientes daban vueltas, sin sus caballos y confusos.

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Publio, desesperado por volver a formar a su caballera, daba vueltas en crculos al frente. De repente, solt las riendas y cay poco a poco de la silla, sujetndose el cuello. Una flecha le haba atravesado la garganta. Los galos que quedaban profirieron un grito de consternacin. La situacin era desesperada. Brcnnus se dio cuenta inmediatamente y mir hacia la retaguardia para buscar una salida. Pero era demasiado tarde. Cientos de partos rodeaban a los mercenarios de Bassius y a los jinetes de Publio restantes. El viejo centurin tambin haba visto cmo se esfumaba su va de escape. Formad en testudo! grit. Los mercenarios, que todava mantenan la disciplina, se amontonaron. Al formar el cuadrado acorazado se oy el ruido de los escudos al chocar entre s, cuyos tachones de metal brillaban. Los hombres de los bordes formaron una pared de escudos y los del centro se agacharon, cubrindose la cabeza totalmente. El testudo no era una formacin de ataque sino una formacin defensiva sumamente eficaz, en todos los casos excepto en el de las flechas partas. Desde detrs de los escudos los soldados miraban cmo hacan pedazos a los galos. La caballera de Publio, que no poda batirse en retirada y no quera avanzar, era aniquilada ante sus ojos. Cuando cay el ltimo galo, los guerreros empezaron a acercarse al testudo. Romulus vio a un parto saltar al lado del cuerpo del hijo de Craso, pual en mano. Momentos despus se oy una tremenda ovacin, la cabeza de Publio se balanceaba pendiendo de su puo. Un segundo guerrero pas a su lado a caballo y clav el sangriento trofeo en la punta de la lanza. El miedo se propag rpidamente. Un puado de soldados que miraban fijamente la cabeza de Publio se alejaron de la proteccin del testudo. Los mataron inmediatamente y el terror cundi entre el resto. El cuadrado se movi y empez a deshacerse. Juntaos! grit Bassius, pero sus rdenes no sirvieron de nada. Ms mercenarios se separaron y dejaron caer sus pesados escudos. Publio est muerto! gritaron. Las cohortes que estaban detrs seguan avanzando y ni siquiera haban alcanzado a los partos. De repente el aire se llen de gritos de pnico. Docenas de soldados aparecieron entre el polvo, huyendo despavoridos hacia ellos. Los capadocios hicieron lo que hara la mayora, se dieron la vuelta y huyeron.

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El avance se convirti en retirada cuando las cuatro cohortes salieron corriendo hacia las lneas romanas sin pensar en nada. Directos hacia otra cortina de partos a la espera. Todos haban huido excepto los veinte hombres que estaban alrededor de Bassius. Formad en testudo! El orgullo se perciba en la voz del veterano centurin. Romulus, Brennus, Tarquinius y el resto de los mercenarios se unieron ms para formar un cuadrado pequeo. Los soldados romanos no huyen! grit Bassius. Sobre todo cuando el ejrcito entero est mirando! Seal al enemigo. Aguantaremos y lucharemos! Entre nubes de arena y polvo, Romulus vio a algunos partos cabalgando alrededor de los mercenarios que huan. Las flechas volaban y mataban a los soldados. Las espadas curvas brillaban al sol y causaban profundas heridas en la espalda de los hombres. Los cascos pisoteaban a los cados boca abajo en la arena. Muy pocos de los aterrorizados soldados levantaron las armas para contraatacar. El grupo observaba impotente cmo lo que haba sido una huida despavorida se haba convertido en una matanza. Salvo los apiados con Bassius, la caballera de Publio y las cuatro cohortes haban sido totalmente destruidas con un despliegue impresionante de tcticas militares. El sol caa implacable. No se vea ni una sola nube. No corra ni un soplo de aire. Era opresivo. Era la muerte. Bajo los escudos levantados, la temperatura aumentaba con rapidez. Pronto sera insoportable. Pero las flechas partas esperaban a todo aquel que se levantase. Alguien tiene agua? pregunt Flix esperanzado. El pequeo galo que comparta la tienda con los amigos era uno de los pocos que se haba levantado con rapidez. Romulus le pas el odre que todava contena una cuarta par te de agua. Flix tom un trago y se lo devolvi. No durar mucho. No hace falta que dure mascull otro. Los Campos Elseos nos esperan. Nos llevaremos a unos cuantos con nosotros dijo Flix en tono grave. Ese es el espritu que hay que tener bram Bassius.

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Al or esto, los mercenarios gritaron con todas sus fuerzas. Moriran valientemente. Como guerreros. Como romanos. A su alrededor se oan los gritos horribles de los heridos que se revolvan. La arena amarilla estaba empapada de sangre, que la haba teido de un rojo intenso. Innumerables cuerpos yacan esparcidos como muecos rotos. Agachados tras sus escudos, que saban intiles, los supervivientes esperaban el inevitable ataque. Cuando empez a atardecer, cientos de partos llegaron de todos los lados. Estaban completamente rodeados. Pero no dispararon ninguna flecha y un jinete solitario ataviado con lujosas vestiduras se acerc al testudo. Su caballo se abri camino con delicadeza entre los cuerpos. El oficial parto fren a una distancia segura y los observ con una mirada inescrutable. Cabrones! grit Bassius. Venid por nosotros! Mientras Romulus y sus camaradas daban gritos furiosos y los desafiaban, l y Brennus intercambiaron una mirada significativa. Cuando el parto diese la orden, la muerte se los llevara a todos. No sera un final glorioso, simplemente una descarga de los mortferos arcos compuestos. Pero ellos no iban a rendirse. Adis, madre. Que los dioses te acompaen, Fabiola. Un viaje ms all de donde haya llegado jams un albroge. Y aqu, al fin, puedo morir sin tener que huir de mis seres queridos. El hombre de la tez morena los mir un buen rato con expresin dura. Rodeados de montones de muertos de su ejrcito, totalmente superados en nmero, sus enemigos todava no haban dejado las armas. Hablando en una lengua desconocida, seal al ejrcito de Craso. Qu dice? Probablemente nos est diciendo que salgamos corriendo. Hijo de mala madre dijo Flix, torciendo el gesto. Para matarnos. El parto volvi a gesticular sealando las lneas romanas. Tarquinius se dirigi a Bassius. Nos podemos ir, seor. El veterano centurin lo miraba sin comprender, y los otros se quedaron boquiabiertos. Le has entendido? le pregunt Romulus entre dientes. El parto es muy parecido al antiguo etrusco mascull. Estos cabrones ya nos podran haber matado cinco veces reconoci Bassius.

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Tarquinius habl en la misma lengua y el oficial le escuch atento antes de responder. Con las cejas arqueadas, Bassius esper a que la breve conversacin finalizara. De qu habis hablado, optio} Le he preguntado quin era, seor. Y? Es Surea, general del ejrcito parto. Todos respiraron hondo. Tarquinius levant la voz. Surea dice que somos hombres valientes que no merecemos morir hoy. Nos deja marchar. Las cabezas se levantaron ante la posibilidad de sobrevivir y Brennus suspir profundamente. Su viaje todava no haba terminado. Podemos confiar en l? pregunt Flix. Aqu no nos queda ninguna posibilidad, slo nos espera el Hades dijo Bassius con gravedad. Rompan la formacin! Formen dos filas! Los soldados bajaron los escudos con miedo, pues esperaban una descarga de flechas. No sucedi nada. Los veinte supervivientes de tres mil hombres estaban rodeados de impasibles rostros barbudos. En silencio, los jinetes ms cercanos a los legionarios romanos se apartaron para abrir un camino lo suficientemente ancho para marchar en columna de a dos. Pareca demasiado bonito para ser verdad. Seguidme, muchachos! Despacio y tranquilos! dijo el centurin con tranquilidad. No queremos que estos cabrones piensen que estamos asustados. Bassius empez a caminar entre las filas de arqueros con la cabeza bien alta. A pesar de su herida y de la aplastante derrota, el veterano no perda la moral y sus hombres le seguan con presteza. Romulus jurara que algunos de los guerreros inclinaron la cabeza en seal de respeto al paso de los harapientos mercenarios, con los escudos y las jabalinas sujetas en la posicin de marcha. Tuvieron que caminar sobre los cados, y todos los soldados que seguan a Bassius saban cul iba a ser su destino. Pero con los jinetes partos mirndolos a tan slo unos metros de distancia, no podan hacer nada ms.

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Cuando los heridos se dieron cuenta de que algunos de sus compaeros se escapaban, empezaron a gritar pidiendo ayuda. Ayudadme! gritaba uno con la pierna izquierda sujeta al suelo por una flecha. Podr volver. La pena embarg el corazn de Romulus. Era uno de los soldados de su centuria. Antes de que pudiese salirse de la fila, Brennus le agarr con su inmensa mano. Es uno de los nuestros! Ni se te ocurra! le dijo el galo entre dientes. Te destriparn como a un pez. Somos los nicos que no hemos cedido reconoci Tarquinius. Romulus mir a los guerreros que estaban ms cerca. Uno de ellos le lanz una mirada feroz mientras sacaba de la silla una daga larga y curva que sostena en la mano. El mercenario miraba impotente y muerto de miedo al parto que se acercaba. No me dejis aqu! Ni siquiera sabes cmo se llama dijo Tarquinius. Intentars salvar al resto tambin? Ha salido corriendo y nos ha dejado solos para que muramos gru Brennus. Cobarde! Romulus endureci el corazn con dificultad. Que los dioses te acompaen. No! grit el soldado herido. No me ma...! Se hizo un repentino silencio, reemplazado por el suave ruido del chorro de sangre. Romulus se dio media vuelta. Al soldado le haban cortado el cuello. Tena una expresin de asombro cuando la cartida reg la tierra con una fuente carmes. El cuerpo del mercenario cay lentamente hacia un lado, se sacudi un par de veces y qued inmvil. Se oan los gritos de terror de los otros al darse cuenta de lo que les iba a suceder. Pero era lo mismo que ellos hubiesen hecho a los supervivientes enemigos en las mismas circunstancias. Mirada al frente! bram Bassius. Son todos hombres muertos. Romulus hizo lo que pudo por ignorar lo que dejaban atrs. Los partos se movan entre los cados como una aparicin, matndolos sin clemencia, acallando los gritos. Slo a Bassius y a sus veinte soldados permitan marchar libremente.

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Hemos sobrevivido a un gran peligro dijo Tarquinius con actitud tranquilizadora. Romulus asinti con la cabeza, obligndose a creerlo. En qu otra cosa si no podra apoyarse? El camino de regreso a las lneas romanas se les haca eterno. Pero ni una sola flecha sigui al diminuto grupo que quedaba de la cohorte de mercenarios. Surea haba cumplido su palabra. A diferencia de Craso, que haba incumplido un tratado de paz dejndose llevar por el ansia de fama y riquezas. A medida que se acercaban, se vea claramente que el ejrcito haba formado un frente continuo. Romulus dio un codazo a Tarquinius. El general te ha ledo la mente. Demasiado tarde respondi el etrusco. Los catafractos pronto cargarn. Mil catafractos. Romulus se estremeci. Poda haber algo ms terrible que lo que acababa de presenciar? Brennus se dio cuenta de que el joven se tambaleaba. Los dioses deben protegernos dijo el galo de repente. Todava seguimos aqu! La cabeza le daba vueltas de pensar que seguan vivos. Slo podan haber sobrevivido a la locura de esa carga gracias a la intervencin divina. Solamente haban dejado entre veinte y treinta pasos entre las cohortes, lo que permita maniobrar sin dejar espacio para que los partos aprovecharan los huecos. Craso haba situado a un gran nmero de centuriones en las primeras filas. Saba que era fundamental que las legiones resistiesen el siguiente ataque y confiaba en la habilidad de los oficiales experimentados para lograr que los soldados mantuviesen la calma y para levantarles la moral. Se trataba de una tctica a la que se recurra cuando haba mucho en juego. Cuando el grupo estaba al alcance de las jabalinas, los legionarios profirieron un grito. Surea haba sido generoso al dejar marchar a los mercenarios, pero estaba a punto de utilizar su mejor arma contra Craso. Un grupo de catafractos se haba colocado en el centro del espacio abierto entre los dos ejrcitos. Las cotas de malla destellaban al sol: un espectculo impresionante. Pero esa vez tenan un objetivo diferente. A la cabeza, un jinete blanda una lanza en la que estaba clavada la cabeza de Publio, una seal de lo que esperaba a los romanos. Los jinetes enemigos se acercaron lo suficiente para que todos los soldados viesen exactamente de qu cabeza se trataba. Otro grito de

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desesperacin desgarr el aire. Los romanos no slo haban perdido la mitad de su caballera y a dos mil soldados de infantera. El hijo de Craso haba muerto. Craso haba odo los gritos de indignacin, pero no haba sido capaz de responder. Haba visto aplastar la carga de caballera de Publio y su moral haba cado en picado. Desconoca el destino de su hijo y no haba muchas posibilidades de que alguien le ayudase a decidir el siguiente movimiento de la legin. Aparte del incordioso Longino, ninguno de sus oficiales veteranos pareca tener idea de qu hacer. Estaban demasiado intimidados. Pero Craso no tena ninguna intencin de escuchar a un simple legado. Sin saber qu hacer a continuacin, dirigi su caballo a las filas de vanguardia para averiguar qu pasaba. Los hombres sintieron una oleada de miedo al ver su capa negra. Si en cualquier momento era de mal augurio vestir ese color, ni que decir tena cuando se mandaba un ejrcito a la batalla. Craso ignor a los asustados soldados y mir con dificultad a los catafractos que pasaban a caballo. Las facciones empapadas de sangre de Publio se balanceaban arriba y abajo en la lanza. Craso se qued helado de la impresin. Entonces, embargado por la pena, el arrogante general desapareci; un hombre hundido inclinado sobre la perilla de la silla. El aspirante a Alejandro Magno sollozaba inconsolable. Los partos, tras haber sacado el mximo partido de su trofeo, siguieron adelante. Recordando todos los malos augurios, los legionarios que estaban cerca miraban nerviosos a Craso. Las repetidas seales del cielo haban afectado incluso a aquellos que no eran supersticiosos. Las tormentas en el mar. El corazn del toro. El guila del estandarte del revs. Los buitres que llevaban das siguiendo la columna. La traicin de los nabateos. Y ahora, la muerte de Publio. Era obvio. Los dioses desaprobaban la campaa de Craso. El inmenso ejrcito estaba inmvil, las trompetas silenciosas mientras la cabeza de Publio continuaba su horrible viaje a lo largo de las lneas del frente. Los soldados empezaron a flaquear y a romper filas buscando un modo de escapar. Los oficiales jvenes, situados en la retaguardia y armados con largas varas, les pegaban para que volviesen a sus posiciones, pero no lograban contener el miedo cada vez mayor. Los fros dedos del terror atenazaban los exhaustos corazones, y era contagioso. Los soldados necesitaban inmediatamente que alguien se pusiera al mando de la situacin, pero nada suceda.

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Empezaron a orse murmullos que cundieron y se convirtieron en gritos de pnico. El general ha perdido la razn por la pena! Craso se ha vuelto loco! Retirada! Cerrad la maldita boca! grit un centurin cerca de Romulus blandiendo con violencia la vara de vid. El prximo que mencione la retirada acabar con mi gladius en la barriga! En posicin, rpido. Intimidados por los oficiales, la mayora de los legionarios se call. La disciplina todava se mantena... lo justo. Los catafractos regresaron a las lneas partas. Con las aljabas llenas de nuevo, miles de arqueros a caballo se acercaban a los romanos. Tras su golpe maestro de mostrar la cabeza de Publio, Surea iba directo a la yugular. Al final Craso entr en razn y mir al enemigo que se acercaba. Orden cerrado! orden con voz ronca. Lanzad las jabalinas a veinte pasos, no ms! El mensajero que estaba a su lado se escabull rpidamente para pasar la orden a los trompetas. Si las rdenes no se transmitan con rapidez, los partos caeran sobre ellos. Y despus qu, mi general? Un tribuno haba conseguido reunir el coraje suficiente para hablar. Sorprendido ms que enfadado, Craso movi las manos en el aire distradamente. Hay que aguantar el ataque y disparar una lluvia de jabalinas sobre los partos. Eso los obligar a retirarse. El tribuno pareca confuso. Pero sus flechas tienen un mayor alcance que las jabalinas. Haz lo que digo le contest Craso dbilmente. Nada puede oponerse a las legiones de Roma. El oficial se retir con los ojos desorbitados de la preocupacin. Craso haba perdido la razn. Sin saber exactamente adonde ir, Bassius dirigi a sus hombres a la posicin de la Sexta Legin, justo en el centro romano. No tenis tiempo de alcanzar a los otros mercenarios les grit un centurin cuando se acercaban. Va en contra de las normas, pero trae a tus muchachos con los mos. Moveos!

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El grupo rpidamente form al lado de los regulares. El fornido centurin que haba hablado se inclin y agarr a Bassius por el antebrazo. Gaius Peregrinus Sido. Primer centurin. Primera cohorte. Marcus Aemilius Bassius. Centurin mayor, cuarta cohorte mercenarios galos. Y veterano de la Quinta. de

Lo que ha pasado ah ha sido una masacre dijo Sido. Has hecho una hazaa al sobrevivir. Esos cabrones nos han tendido una trampa, as de sencillo. Su flanco derecho huy y entonces nos rodearon y nos envolvieron. Publio no se dio cuenta de lo que se nos vena encima. Sido le susurr con respeto. Por qu no estis muertos? Porque no hemos huido como el resto Bassius se encogi de hombros. Y el lder parto nos ha dejado ir. Por Marte! Seguro que con eso te ganars unos cuantos tragos de vuelta a casa. Eso espero. Bassius sonri entristecido, mirando a los arqueros partos. En unos momentos alcanzaran las lneas romanas. Nuestras jabalinas no tienen el alcance de sus arcos dijo Sido con pesar. Qu podemos hacer? Tenemos que resistir a esos cabrones hasta el atardecer contest Bassius. Despus retirarnos a Carrhae al amparo de la oscuridad y, maana, dirigirnos hacia las montaas. Batirnos en retirada? Sido suspir. No podemos luchar contra esos hijos de mala madre en campo abierto, eso seguro. Espero que Craso se d cuenta rpido o ser la muerte de todos nosotros. Desde que los catafractos haban pasado por delante del ejrcito no haban recibido rdenes del centro. Finalmente, la bucina toc una serie de notas cortas. Cerrad filas! Preparados para el ataque! Los hombres situados al frente no necesitaban indicaciones. Juntaron los escudos y los soldados que tenan detrs levantaron los suyos por encima de la cabeza, en ngulo. No podan hacer otra cosa. Los escudos de los legionarios resistan los proyectiles normales pero, como saban ahora todos demasiado bien, las flechas partas eran otro cantar. Los caballos levantaron nubes de un polvo asfixiante. Como los romanos formaban una lnea continua, los arqueros ya no podan cabalgar

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alrededor de las cohortes como haban hecho antes. Ahora tenan que cabalgar a lo largo del frente enemigo y ya no podan atacar tantos al mismo tiempo. Esto slo fue un pequeo respiro para las legiones de Craso. Una oleada de jinetes se acerc disparando cientos de flechas desde cincuenta pasos. Los oficiales romanos no ordenaron descargas de jabalinas. No tena sentido. Cuando los asaltantes partos se retiraron fueron inmediatamente reemplazados por otros. Una lluvia de flechas cay sobre el ejrcito atribulado, atravesando madera, metal y carne sin distincin. Los gritos de dolor de los soldados se oan cuando las puntas de flecha atravesaban los escudos y alcanzaban los ojos o clavaban los pies a la arena. Y cada soldado que caa creaba un hueco en el muro de escudos por el que penetraban montones de proyectiles, pues los partos utilizaban cualquier oportunidad para diezmar a su enemigo. Los romanos se encogan bajo los escudos apretando los dientes y rezando. Varios mercenarios de Bassius resultaron heridos durante el prolongado ataque. Siguiendo el ejemplo del centurin, los otros partan las flechas o se las sacaban como podan. Los hombres gritaban de dolor cuando la sangre les brotaba de las heridas. El aire se llenaba de quejas, de cascos al galope y del silbido de las flechas emplumadas: una aterradora cacofona. Romulus se haba acostumbrado a los gritos, pero el nmero de combatientes era mucho mayor de lo que jams hubiese imaginado. Se trataba de la muerte a gran escala; la magnitud de la matanza era tal que costaba asimilarla. Cannas debi de ser algo parecido, pens. Una batalla que la Repblica haba perdido. Los ataques duraron hasta que al enemigo se le acabaron las flechas. Cuando a los partos se les terminaba el suministro, se limitaban a ir a buscar ms a la reata de camellos. Haba suficientes arqueros para que no hubiese muchas pausas ni fuesen muy frecuentes. Los frustrados centuriones ordenaron en varios momentos el lanzamiento de jabalinas, pero muy pocas veces los jinetes estaban lo suficientemente cerca para ser alcanzados. Cientos de jabalinas volaban por el aire para acabar aterrizando en la arena, desperdiciadas e intiles. Tras horas de sufrir este interminable martirio, la moral romana estaba por los suelos. Solamente en las filas de la Sexta haban muerto casi mil hombres. Otros cientos yacan heridos en la abrasadora arena. El aire estaba cargado de terror y a los oficiales les resultaba cada vez ms difcil mantener las unidades en posicin. En el extremo derecho, la caballera bera haba huido porque no estaba dispuesta a sufrir el mismo destino que los galos. Sin seales de Ariamnes y sus nabateos, los romanos ya no tenan jinetes. Al resto del ejrcito de

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Craso lo haban destrozado, lo haban dejado sin posibilidad alguna de responder al ataque. Las cohortes se mantenan en pie pero tambalendose bajo el ataque. Los hombres estaban muertos de sed, exhaustos. Flaqueaban, a punto de salir huyendo. Pero en lugar de iniciarse otro ataque, empezaron a sonar tambores y campanas. Mientras el ruido aumentaba en un crescendo sobrenatural, los arqueros montados se retiraron. Los soldados romanos que no estaban heridos no saban bien lo que pasaba y esperaban con los nervios destrozados. Debido a la nube de polvo que se haba instalado de forma permanente entre las dos fuerzas, no vean al ejrcito parto. Durante lo que pareci una eternidad, no pas nada. Entonces, de repente, los instrumentos se callaron. Surea era un buen psiclogo y haba, llegado el momento del mazazo. Bajo los pies de Romulus la arena empez a temblar. Todava seguan sin discernir lo que tenan ante s. Entonces lo supieron. Catafractos! El veterano centurin mir a Romulus, inexpresivo. Una carga de la caballera pesada, seor! Bassius se dirigi a Sido y perjur. Nos van a aplastar! Todos con las jabalinas al frente. El otro centurin asinti con la cabeza. Haba visto los catafractos y poda imaginarse perfectamente su capacidad destructiva. Todos los hombres con la jabalina al frente! Rpido! Brennus se abri paso con ganas de enfrentarse al enemigo. Estaba seguro de que los mismsimos dioses observaban su viaje. Por lo tanto, todo tena un propsito: todo lo que haba sacrificado. Haba llegado el momento de luchar. Como Romulus y Tarquinius ya haban lanzado sus jabalinas, se quedaron donde estaban. Las otras filas, cerradas! orden Bassius. Utilizad las lanzas para clavrselas a los caballos en el vientre. Destripadlos! Sacadles los dichosos ojos! Matad a los jinetes! Arriba, deprisa! Sido levant un ensangrentado gladius en el aire. Por Roma! Los soldados consiguieron dar unos irregulares gritos de nimo y rpidamente formaron. Romulus y Tarquinius se encontraban en la

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segunda fila, a pocos pasos de Brennus. El galo se haba abierto camino dando codazos para estar cerca de los dos centuriones. La tierra tembl con los golpes de los cascos y un estruendo reson en el aire. Bassius tuvo el tiempo justo para gritar que levantaran los escudos y prepararan las jabalinas antes de que los partos surgieran del polvo que los ocultaba. Los jinetes del desierto cabalgaban, en formacin de cua, a todo galope. Como respuesta a la orden que les gritaron, bajaron las pesadas lanzas a la vez. Los centuriones no tuvieron oportunidad de ordenar una descarga de jabalinas. Con una potencia devastadora, una caballera pesada de mil jinetes carg contra las lneas romanas. Sido y los que estaban al frente fueron lanzados a un lado o pisoteados por los caballos y los hombres que estaban detrs recibieron una lanza en el pecho. Romulus miraba horrorizado cmo la imparable oleada llegaba hasta el centro de la cohorte, llevndose por delante todo lo que encontraba a su paso. Trat de llegar hasta donde se luchaba, pero el ataque era de tal magnitud que no haba mucho ms que hacer aparte de mirar. Ac y acull un soldado clavaba una jabalina en el ojo de un caballo. Las monturas se encabritaban de dolor y golpeaban con los cascos la cabeza de quienes estaban cerca. Los catafractos se agarraban desesperadamente a las riendas cuando los vengativos legionarios los tiraban de las sillas. No haba piedad. Las espadas cortaban los cuellos partos; la sangre caa a borbotones sobre la arena. Vio fugazmente a Brennus cuando, con su fuerza bruta, tir a un guerrero con cota de malla del caballo y le acuchill la cara. Bassius y un puado de soldados lograron cortar el tendn del corvejn a una docena de caballos y despachar a los jinetes fcilmente. Y Tarquinius haba logrado de alguna manera abrirse camino entre las cerradas filas y llegado hasta donde estaba la lucha. Romulus haba visto a su amigo utilizar el hacha de guerra en varias ocasiones, pero nunca se cansaba de contemplar la habilidad y la gracia del etrusco. La enrgica figura giraba y cortaba, blandiendo la enorme arma con facilidad. Las cabezas curvas de hierro iban y venan y cortaban manos y piernas de los partos, que lanzaban gritos. Los caballos caan y se revolcaban, con las patas traseras cortadas en pedazos. Tarquinius no era simplemente un adivino. No obstante, el ataque parto haba sido en buena parte un xito. Cuando los catafractos aplastaron las filas de la retaguardia, en la Sexta Legin qued un gran agujero abierto. Cientos de heridos yacan en la arena ensangrentada, gritando de dolor. De los muertos de ambos bandos sobresalan lanzas y jabalinas.

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En la zona donde estaban situados Romulus y sus amigos haban muerto todos los centuriones regulares y los soldados se haban quedado confusos y sin oficiales. La extraordinaria fuerza de la carga haba destruido algo ms que la lnea romana. Para los legionarios fue la gota que colm el vaso, pues su confianza se haba ido erosionando a lo largo del da. Muchos eran veteranos que haban luchado contra todos los enemigos de la Repblica y que haban saboreado la victoria en muchos pases. Pero Craso los haba colocado frente a un enemigo contra el que no podan luchar en igualdad de condiciones: arqueros montados que mataban desde lejos; caballera pesada que pisoteaba con impunidad. Los catafractos volvieron grupas en el terreno abierto detrs del ejrcito. Les recibieron gritos de terror cuando se acercaron, golpeando la arena, a los romanos. Los jinetes con armadura cruzaron a caballo otro sector de la Sexta, cortando con sus largas espadas a montones de soldados de infantera y, despus, desaparecieron en una nube de polvo. Todos saban que regresaran. A continuacin hubo otro ataque de los arqueros. Poco despus, los catafractos atacaron la Dcima Legin, situada junto a la Sexta. La carga tuvo el mismo efecto devastador. Cuando termin, los supervivientes se tambaleaban de la impresin y giraban involuntariamente la cabeza hacia la retaguardia, expectantes, sin esperanzas. Era simplemente cuestin de tiempo que el ejrcito de Craso se desmoronase y huyese.

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25 La traicin
El Lupanar, Roma, verano del 53 a. C.
Fabiola se daba golpecitos en los dientes con el dedo, deseando en parte no haberle pedido a Docilosa que registrara la habitacin de otra chica. No estaba bien; otra vulneracin ms. Aparte de las diminutas habitaciones que Jovina les conceda, pocas cosas tenan las prostitutas que pudiesen considerar de su propiedad. Apart de su mente aquella idea perturbadora. ltimamente se haban hecho demasiados comentarios sobre ella. Y el reciente chismorreo en las termas resultaba mucho ms preocupante que de costumbre. En lugar de la charla normal sobre las peticiones de los clientes, sobre las propinas que les haban o no dejado o sobre qu plegarias haban sido escuchadas, las mujeres cuchicheaban en corrillos, intranquilas por el mal ambiente del burdel. A esas alturas, Fabiola ya se haba acostumbrado a los celos que suscitaba que un cliente nuevo y rico preguntase por ella directamente por su nombre de pila y que rehusase incluso mirar la seleccin de prostitutas que Jovina le presentaba. Para minimizar lo mal que se senta en tales ocasiones, bastante habituales, Fabiola siempre se aseguraba de que algunas de las propinas ms cuantiosas llegasen a las otras mujeres. Haca mucho que haba descubierto que nada endulzaba ms una opinin que una bolsa de sestercios. Sin embargo, cuando haca un par de das Fabiola haba odo por casualidad una conversacin en voz baja a travs de una puerta entreabierta, pens que haba llegado la hora de pedirle ayuda a Docilosa. En lo que haba odo se notaba autntico rencor. El miedo se empez a apoderar de su corazn por primera vez desde que la obligaran a dejar la casa de Gemellus. Acababa de descubrir que quiz Romulus todava estuviese vivo y, de repente, la vida se haba vuelto muy valiosa. As pues, la mujer madura haba entrado en la habitacin la noche anterior, cuando todas las prostitutas estaban trabajando. De todos modos, nadie hubiese dado mucha importancia al hecho de verla entrar en una habitacin. Docilosa limpiaba y ordenaba para todos los habitantes del Lupanar. Adems, la decisin de Fabiola de pedrselo haba demostrado ser inteligente.

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Ests segura? le pregunt. Docilosa frunci el ceo.

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Qu otra cosa iba a ser? Hay una sola botella diminuta escondida bajo una baldosa suelta del suelo contest. Pero no poda arriesgarme a cogerla para ensertela. No era de perfume? Fabiola no quera reconocer lo que ambas tenan claro. La otra se ri burlona. Tom una gota del lquido con una ramita explic la mujer. Despus la dej caer sobre un trozo de pan que haba en la mesa. El respeto que Fabiola senta por Docilosa creca por momentos. Dej la corteza en esa pequea grieta que hay en la parte inferior del muro del jardn. Sabes cul digo? Por donde salen los ratones respondi sin nimo, porque ya saba lo que Docilosa le iba a decir. Muchas veces Fabiola haba observado divertida cmo aquellos diminutos animales se escurran por el agujero y buscaban comida afanosamente. Los gatos del burdel eran incapaces de matar a todos los roedores, cosa que irritaba constantemente a Jovina. Se produjo una pausa. Retroced unos pasos y esper. No tard mucho en aparecer uno. Se comi el pan en un periquete. Docilosa mir a Fabiola con tristeza. El ratn no haba dado dos pasos y ya estaba muerto. A la muchacha morena se le encogi el estmago, se acerc a la puerta para abrirla y comprobar que nadie escuchase en el pasillo. Aliviada al no ver a nadie, la cerr con cuidado y se dirigi a Docilosa. Veneno. La palabra colgaba en el aire como si de una nube negra se tratase. No se puede confiar en ella le espet Docilosa. Lo dije desde el principio. Era imposible discutrselo. La prueba yaca en el jardn. Fabiola suspir. La relacin con Pompeya haca tiempo que no iba muy bien, pero nunca hubiese pensado que llegara a eso. A pesar de todos sus esfuerzos, la pelirroja se haba convertido en una peligrosa enemiga. Los celos haban convertido a la persona que haba logrado que Fabiola se sintiese bien recibida en su primer da en el Lupanar en alguien que deseaba verla muerta. Con lo bien que haba empezado todo. Consciente de que necesitara aliados para sobrevivir en su nueva vida, Fabiola haba repuesto enseguida el perfume que le haba dejado Pompeya y las dos se haban

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hecho buenas amigas. Claudia, la goda rubia, tambin haba demostrado tener buen corazn. Las tres haban formado un grupito y enseguida haban empezado a pasar juntas el tiempo libre; Pompeya y Claudia daban consejos a la joven recin llegada, que sta asimilaba con fruicin. Desesperada por convertirse en la mejor, ganar clientes y tener influencia sobre ellos para poder rescatar a Romulus y a su madre, Fabiola los haca enloquecer. Cuando su popularidad empez a aumentar, la de Claudia decreci. La rubia tena unos cuantos clientes devotos, nobles a los que les gustaba que los atasen y los dominasen. Curiosamente, aquello pareca satisfacer a Claudia. Pero la nerviosa Pompeya no se haba resignado tan rpido. Llevaba en el burdel casi cinco aos, sin embargo en doce meses Fabiola haba conseguido ms clientes habituales que ella. Uno de los que mejores propinas le dejaba haba preferido irse con Fabiola. Eso ya no lo pudo soportar. Su amistad empez a flaquear y pronto la situacin lleg hasta tal punto que apenas se saludaban. En un intento de mantener la amistad con las dos, Claudia no quiso inmiscuirse. Evidentemente Jovina not enseguida las tensiones entre ambas y habl con Fabiola y con Pompeya por separado. El Lupanar era su dominio y lo protega celosamente. No quiero problemas haba amenazado la arpa. Los hombres siempre notan si las chicas no se llevan bien. No les gusta y es malo para el negocio. Esto tiene que acabar. Fabiola estuvo contenta de dejar los problemas a un lado. Pompeya, obviamente, no. Los denarios tintinearon cuando Fabiola le entreg un pequeo portamonedas. Docilosa calcul su peso inmediatamente. Esto es demasiado protest. Fabiola se ro. Por salvarme la vida? Nunca podr agradecrtelo lo suficiente. Se inclin y bes a Docilosa en la mejilla. Esta esboz una sonrisa rara. Tendr que pasar ms tiempo en la cocina dijo Fabiola alegremente . Observar cmo preparan mis comidas. No consideraba probable que Catus o los otros esclavos estuviesen conchabados para envenenarla. Pompeya necesitara entrar en las cocinas con algn pretexto. Tendra que hacer el trabajo sucio por s misma. Jovina permita a las prostitutas que pidiesen comida mientras no estuviesen trabajando, de manera que la cocina siempre bulla de actividad. No resultara tan difcil bajar por el pasillo y agregar algo a un plato que

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estuviese en el mostrador, cerca de la puerta. Una chica ms que fuese a buscar un bocado no llamara mucho la atencin. De repente Fabiola se sinti inquieta. Era horrible saber que Pompeya deseaba su muerte. Aunque no le caan bien todas las mujeres, Fabiola no le deseaba ningn dao a ninguna. Tampoco alcanzaba a entender el grado de envidia que poda llevar a alguien a matar a otra persona por una cuestin tan trivial. A pesar de la espeluznante revelacin, Fabiola no tena ganas de matar a Pompeya. No es que tuviese miedo de hacerlo. Al fin y al cabo, deseaba ardientemente la muerte de un hombre. Gemellus. El gordo comerciante le haba hecho cosas atroces a su madre durante aos. Se mereca una muerte lenta y dolorosa. Y su padre tambin se mereca un viaje al Hades: un noble que haba violado a una esclava slo porque poda. En comparacin con las personas que Fabiola odiaba con toda su alma, el caso de Pompeya resultaba pattico. Irrisorio. Se hizo una advertencia. Haba verdadero peligro. Si la pelirroja era capaz de comprar veneno, tena que asumir que tambin estaba preparada para utilizar el mortfero lquido. La vida en el burdel se haba vuelto peligrosa y la tarea de controlar cmo le preparaban la comida no iba a pasar desapercibida. El envenenamiento era un mtodo comn para matar al enemigo en Roma, y los cocineros enseguida se daran cuenta de por qu Fabiola les observaba. Tampoco poda negarse a comer lo que preparasen en la cocina. Jovina se enterara inmediatamente. Un escalofro de miedo le recorri la espalda. Tena que hacer algo. Pronto. Fabiola se mordi el labio, dudando cmo responder. Tena que pensarlo. Ofrecer ms oraciones a Jpiter y esperar a que le llegase la inspiracin. Por alguna razn, estaba segura de que el dios ms poderoso de Roma le dara una seal. Docilosa sonri maliciosa. Era una imagen poco comn. Fabiola mir inquisitivamente a la mujer, preguntndose qu la complaca tanto. He tirado hasta la ltima gota en la cloaca anunci Docilosa con aire triunfal. He lavado bien la botella y la he llenado de agua del pozo. A Fabiola se le levant el nimo por la inesperada revelacin. Los dioses deben de haberte enviado hasta m. Esa zorra pensar que el maleante que le ha vendido el veneno la ha estafado. O que soy inmortal. Se rieron las dos.

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El rostro de Docilosa poco a poco se puso serio otra vez. Qu vas a hacer, Fabiola? Pompeya es una mujer vengativa. No se conformar con esto, ya lo sabes. Fabiola asinti. La astucia de Docilosa le daba ms tiempo, pero nada ms. Djamelo a m dijo, fingiendo una seguridad que no senta. Ya se me ocurrir algo. Pero las cosas iban a empeorar. Dos das despus, Fabiola entr en su habitacin al amanecer, cansada de una noche de mucho trabajo. Haba tenido ms clientes de lo habitual, pero el esfuerzo haba valido la pena. Poda aadir tres ureos a sus ahorros y el ltimo cliente haba resultado ser un cuestor recin elegido. Alguien que en un futuro podra resultarle til. Los polticos ambiciosos siempre eran una buena presa, y Fabiola le haba vuelto loco de placer antes de dejarle alcanzar el orgasmo. Volvera. Pronto. Sonri. Qu fcil era manipular a la mayora de los hombres. Despus de lavarse bien, Fabiola sola desnudarse y meterse en la cama para dormir unas horas, un descanso bien merecido. Por razones que despus nunca fue capaz de explicar, hubo algo que hizo que la muchacha de cabellos negros se fijase en el sencillo cubrecama de lana cuando iba a retirarlo. Era extrao, tena bultos. Fabiola se qued helada, el pulso se le aceler mientras sus ojos captaban la forma gruesa y enrollada bajo el cubrecama. Entonces sta se movi ligeramente y ella tuvo que ahogar un grito. A Pompeya no la iban a disuadir. Fabiola sali de puntillas al pasillo, cerr la puerta con cuidado y se fue a buscar a los porteros. Ellos sabran qu hacer. Cuando los dos porteros se enteraron, se enfadaron tanto que Fabiola tuvo que decirle a uno de ellos que se quedase en la puerta principal. Era justo antes del amanecer y, como los clientes ya se haban marchado, todo el mundo se haba ido a la cama. Si los dos hombres se ponan a patear la casa iban a llamar demasiado la atencin. Fabiola orden a Vettius que la siguiera en silencio a su habitacin. Respiraba hondo para liberar el terror que la haba invadido al ver la forma en su cama. Todo saldra bien. Al llegar a la puerta, el gigante de cabeza rapada la apart con delicadeza.

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De esto me encargo yo dijo, agarrando la porra de metal con tachones. Me cri en un sitio con muchas serpientes. Fabiola no discuti. Observaba a Vettius escudriando el interior para comprobar que no hubiese nada en el suelo. No se ha movido dijo sin girar la cabeza. Qudate aqu hasta que te diga que puedes entrar sin peligro. Fabiola le apret la inmensa mano y, de repente, le preocup poner en peligro la vida de un hombre al que consideraba un verdadero amigo. Ten cuidado. El se volvi y le hizo un guio. Jpiter me proteger. Todo estaba en silencio cuando Vettius entr en la pequea cmara con el arma preparada en la mano derecha. Se acerc cuidadosamente a la cama, levant con rapidez el extremo del lecho de paja ms cercano a la pared y lo volc en el suelo de piedra. Empez a aporrear el montn de sbanas y mantas con los pies apartados, por si la serpiente se escabulla. A Fabiola le tranquilizaba que la ropa de cama amortiguase el ruido de los golpes. Era importante reducir al mximo el nmero de personas que supieran lo que pasaba. Vettius gru satisfecho al cabo de unos instantes al ver la mancha roja que empezaba a formarse en la lana de la manta de Fabiola. Entra. Fabiola mir a derecha y a izquierda, entr rpidamente y cerr la puerta. Est muerta? pregunt nerviosa. Vettius dio la vuelta al cubrecama y dej al descubierto un bulto grueso y marrn, tan largo como el brazo de un hombre. La serpiente todava se revolva, pero tena la cabeza destrozada. Fabiola se estremeci al pensar lo que le podra haber pasado si se hubiese metido en la cama como de costumbre. Tena que agradecrselo a Jpiter, pens. El portero observ un momento la piel manchada del lomo de la serpiente. Nunca haba visto una serpiente as coment. No hay serpientes as en Italia? Vettius neg con la cabeza. Debe de ser venenosa cavil Fabiola. Por qu si no iba a estar en mi cama?

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Vettius asimil sus palabras poco a poco.

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Quin iba a hacer una cosa as? pregunt entre dientes con expresin sombra. Aqu te quiere todo el mundo. Baja la voz contest Fabiola con brusquedad, preocupada por si se haban odo los golpes fuera de la habitacin. Avergonzado, Vettius baj la cabeza. Algunas muchachas me tienen envidia. Pero hacer una cosa as? Vettius seal enfadado la serpiente aplastada en el suelo. Fabiola se plante un instante si contarle al portero el descubrimiento de Docilosa. Luego se imagin lo que hubiese sentido si la serpiente la hubiese mordido al meterse en la cama. Al morirse antes de averiguar qu le haba sucedido a Romulus. Ha sido Pompeya. Vettius dio un grito ahogado de incredulidad. Pero si sois amigas. Nos hemos distanciado desde hace algn tiempo. A Fabiola no le sorprenda que no supiese nada. Vettius y Benignus no eran conscientes de la complejidad de las relaciones entre las mujeres. Enseguida le explic lo del frasco que Docilosa haba encontrado debajo de una losa del suelo de la habitacin de Pompeya. No tienes ms que decirlo declar Vettius entre dientes, con los puos apretados. Nosotros nos encargaremos de esa zorra. La llevaremos una noche a dar un paseo a orillas del Tber. No contest Fabiola con firmeza. Eso sera demasiado fcil. Y demasiado obvio. Jovina no debe sospechar nada o acabaremos los dos crucificados. Pero sta ha sido la segunda vez gru Vettius, y le dio una patada en la cabeza a la serpiente para enfatizar sus palabras. Se supone que las chicas del Lupanar se cuidan entre s. Fabiola no lo dijo, pero con la serpiente eran tres. En otra ocasin, meses atrs, tres matones los haban atacado, a ella y a Benignus, cuando iban camino del Foro para depositar sus ahorros, y era obvio que aquello haba sido planeado. Normalmente los robos a la luz del da se producan de forma espontnea, sin embargo esos hombres los haban seguido como tontos desde que haban salido del burdel. Alguien les haba dado la informacin. Y no haban intentado robarle el dinero, detalle significativo que al portero grandulln se le haba pasado por alto. Por el contrario, los ladrones haban amenazado a Fabiola con las dagas. Rpidamente Benignus la haba empujado detrs de l y haba desperdiciado la

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oportunidad de sonsacar informacin a los matones. Estaba enfurecido porque haban amenazado a su Fabiola. A uno le haba roto el cuello, a otro lo haba dejado vomitando en la cloaca todo lo que tena en el estmago y al tercero lo persigui entre la muchedumbre para regresar pocos momentos despus con una sonrisa de satisfaccin... y un pual ensangrentado. Ya no haba duda alguna. Un intento de asesinato a plena luz del da. Veneno guardado en secreto. Los rumores que corran por el burdel. Una serpiente venenosa en la cama. La casualidad no tena nada que ver con todo aquello. Fabiola se haba estrujado el cerebro para averiguar quin estaba detrs. Haba pocos candidatos. Que ella supiera, ninguno de los clientes que la haban visitado se haba marchado ni una sola vez insatisfecho. Tampoco Jovina: el dinero lo era todo para la vieja madama, y Fabiola era quien le reportaba ms beneficios. Los porteros la adoraban. Catus y los esclavos de la cocina no tenan ningn motivo para desear su muerte. As pues, slo quedaban las dems mujeres, y Fabiola las conoca bien prcticamente a todas. Intimidadas por su condicin de prostitutas, la mayora estaban contentas de vivir a la sombra de Fabiola. Pompeya. Slo poda ser Pompeya. Los celos dominaban por completo a la pelirroja. Cuando la agresin fuera de las paredes del Lupanar haba fracasado, haba recurrido a otros mtodos ms discretos para intentar acabar con su enemiga. Se supone que vuestra obligacin es protegernos, no hacernos desaparecer dijo Fabiola, dando unas palmadas al musculoso brazo de Vettius. Hacerse buena amiga de los dos porteros haba sido una de sus mejores jugadas. Saba que los dos preferan morir antes que permitir que le hiciesen dao. En respuesta Vettius le sonri burln, pero segua muy preocupado. He acompaado a Pompeya en sus salidas explic. Nunca lo haba pensado hasta ahora, pero he visto a esa zorra hablar con miembros de los collegia. Y con las bandas de Milo. Incluso ha visitado recientemente el templo de Orcus. El portero hizo la seal contra lo maligno. Slo hay una razn para entrar ah. Las palabras de Vettius resultaban preocupantes. La gente adoraba al dios de la muerte si albergaba malos sentimientos contra alguien. Un enjambre de vendedores, en las cercanas del templo, ofreca a los visitantes pequeas lminas de plomo sobre las que los escribas de los alrededores redactaban las palabras condenatorias que el cliente desease. Fabiola haba odo que la gran piscina que haba dentro de las paredes del templo estaba llena de maldiciones dobladas en trozos muy pequeos. Le

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entr un escalofro slo de pensarlo y mascull una rpida oracin de agradecimiento a Jpiter por protegerla continuamente. Djame que la mate. Al final la ira bulla en su interior. La situacin haba ido demasiado lejos. Yo lo har dijo Fabiola, y mir a Vettius directamente a los ojos. Haba abierto la boca para responderle cuando Fabiola le seal la serpiente, ya inmvil. Por favor, crtale la cabeza a esa cosa! Vettius se apresur a obedecerla y se sac del cinturn una daga de aspecto intimidatorio. Cuando hubo acabado levant la mirada. Djame la daga. Vettius sonri y se la dio. Fabiola sujet con fuerza el mango de hueso e intent convencerse de su resolucin. Se imagin a Romulus matando para seguir con vida, primero como gladiador y despus como soldado. El escalofriante pensamiento le dio fuerzas. Pareca que las cosas no eran muy diferentes en el Lupanar. A pesar de la traicin de Pompeya, Fabiola segua concentrada en el nico propsito de su vida: salvar a su hermano. En su profesin solamente haba una forma de conseguirlo: influir sobre los ricos y poderosos. Y nadie se interpondra en su camino.

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26 La retirada
Partia, verano del 53 a. C.
Al final de la tarde, Craso reuni a sus siete legados. Por razones que slo Surea conoca, los partos haca un rato que no atacaban. Tal vez quisiera dar a sus hombres un descanso bien merecido. El general romano conservaba el juicio suficiente para aprovechar el respiro que esto supona. Como Craso ya no tena caballera, las invencibles legiones estaban indefensas. Haba que hacer algo. Y rpido. Desesperado por tener alguna idea, con los ojos inyectados de sangre, miraba alrededor inquisitivamente. Seis de los oficiales con capa roja evitaron su mirada y bajaron la vista al suelo, a la arena caliente. Solamente Longino tuvo la valenta de devolvrsela. Qu debemos hacer? la voz de Craso se quebr por la emocin. Si nos quedamos nos masacrarn. Los hombres no resistirn otra carga, seor contest Longino de inmediato. Slo podemos hacer una cosa: batirnos en retirada. Todos asintieron con renuencia. La situacin era desesperada. Los ejrcitos romanos rara vez huan del campo de batalla, pero en aquel ardiente infierno del desierto, las normas establecidas servan de poco. Sin el convoy de abastecimiento, no hay agua. Tenemos que retirarnos a Carrhae. Longino habl con absoluta conviccin. Los otros farfullaron su asentimiento. Carrhae tena pozos profundos y gruesas murallas de barro. Supondra un respiro de las mortferas flechas partas. Y despus, qu? Pareca que tras la muerte de Publio el general era incapaz de tomar una decisin. Nos dirigiremos hacia el norte. El terreno escarpado de las montaas nos ayudar. Con suerte, puede que encontremos a Artavasdes. Craso cerr los ojos. Su campaa era una ruina, los planes de igualar a Csar y a Pompeyo se haban ido al traste.

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Toca a retirada susurr. Los heridos, seor? Dejadlos.

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Est seguro, seor? pregunt Comitianus, comandante de la Sexta . Yo tengo ms de quinientas bajas. Haz lo que digo! grit Craso. Tiene razn. Por una vez. Nos retrasaran demasiado dijo Longino con dureza. No tenemos ms remedio. No discutieron ms y el legado de cabello canoso grit una orden a los soldados ms cercanos. Momentos despus, las trompetas tocaron las notas que no auguraban nada bueno y que un legionario no quera tener que escuchar nunca. Los heridos se movieron inquietos, pues saban lo que les esperaba. Cinco de los mercenarios de Bassius no podan andar y los haban colocado en la retaguardia. Cuando la orden de retirada dej de sonar, el veterano centurin se acerc a los heridos. Hoy habis luchado valientemente, muchachos. Bassius sonri de un modo extrao. Pero no tenis muchas opciones. Debemos irnos inmediatamente de aqu y ninguno de vosotros puede seguir la marcha. Podis quedaros hizo una pausa, o escoger una muerte rpida. Las palabras quedaron suspendidas en el aire caliente. Incapaces de mirar a los ojos de sus compaeros, los hombres miraban al suelo. Se trataba de una decisin atroz, pero los partos seran inmisericordes. Todava no estoy preparado para el Hades, seor dijo un egipcio de piel oscura. Llevaba un vendaje ensangrentado en el muslo izquierdo. Me llevar a unos cuantos. Un segundo soldado tambin decidi quedarse, pero los otros tres estaban malheridos. Demasiado dbiles tanto para retirarse como para luchar, no tenan opcin. Hablaron brevemente entre s y se enderezaron. Que sea rpido, seor. Bassius asinti sin contestar. A Romulus se le form un nudo en la garganta. Haba matado a adversarios en la arena, pero en muy pocas ocasiones los conoca o haba entrenado o luchado con ellos. Pero llevaba con aquellos tres soldados desde que haban embarcado en el Achules, haca toda una vida. Tras casi dos aos de campaa, Romulus conoca a los heridos lo suficientemente bien como para llorar su muerte.

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El centurin estrech con firmeza la mano de cada uno de ellos. Cuando se situ detrs, los tres inclinaron la cabeza y dejaron el cuello al descubierto. Iban a recibir la muerte del soldado, una forma honorable de morir. El gladius de Bassius hizo un ruido suave al salir de la vaina. Sujetando la empuadura con ambas manos, lo levant al mximo manteniendo el borde afilado como una cuchilla hacia el suelo. Con un movimiento rpido el centurin dej caer la espada y cort la mdula espinal. La muerte fue instantnea: el primer cuerpo cay sin una queja. En silencio, Bassius se acerc al segundo y luego al tercero. Las ejecuciones piadosas fueron rpidas; estaba claro que el veterano ya haba llevado a cabo esta espeluznante tarea con anterioridad. En todas las lneas romanas, oficiales conscientes de la situacin ejecutaban este mismo acto. Pero los partos no tenan ninguna intencin de dejar que sus enemigos se batiesen ordenadamente en retirada y, antes de que se hicieran cargo de todos los heridos, lanzaron otro ataque. Rpidamente, Bassius orden a su nuevo grupo de hombres exhaustos que formasen un cuadrado. Como Sido y otros cinco centuriones haban muerto, el veterano haba asumido tambin el control de la cohorte regular. Ninguno de los aturdidos jvenes oficiales cuestion esa inusual medida. Bassius se despidi con un gesto del egipcio y de su compaero. Sentados espalda contra espalda, ambos tenan las espadas preparadas. Con los ojos llenos de lgrimas, Romulus fue incapaz de mirar atrs. Son hombres valientes. Haba verdadero respeto en la expresin de Tarquinius. Y as es como han decidido morir. Eso no hace que sea ms fcil dejarlos replic. Qudate si quieres dijo el etrusco. T decides. Tal vez por esto no estaba seguro de si los tres bamos a sobrevivir. La expresin de sus ojos oscuros resultaba ilegible. Este no es momento de que mueras terci Brennus con seguridad. De qu servira? Romulus se plante la idea, pero no tena sentido. Los heridos haban decidido libremente cmo acabar su vida y muriendo con ellos no demostrara nada. Todava le quedaban muchas cosas por conseguir. Con el corazn triste, continu la marcha. La increble fuerza de voluntad de Bassius mantuvo a su variopinto grupo unido cuando dejaron atrs el campo de batalla. Para alivio de los soldados, los jinetes partos no los persiguieron mucho tiempo. Al final, Romulus mir a su alrededor y vio a los grupos de guerreros dando vueltas a caballo en crculo y gritan do con regocijo. Uno mova en el aire una forma conocida. Era la mayor vergenza: el guila de plata de una legin

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haba cado en manos del enemigo. Al contemplar la escena, se desanimaron todava ms. Bajo los cascos de los caballos, la inmensa llanura estaba cubierta de muertos y heridos hasta donde alcanzaba la vista. Las moscas pululaban sobre ojos secos de mirada fija, en las bocas entreabiertas, en los cortes sangrantes de espada. Casi quince mil soldados romanos nunca regresaran a Italia. Sobre ellos, nubes de buitres se dejaban llevar por las corrientes de aire ascendente. El aire ola a estircol, sangre y sudor. Haba sido un mal da para la Repblica. Muchos hombres siguen vivos todava. Ya no podemos ayudarlos admiti Brennus con tristeza. Olenus lo vio hace diecisiete aos dijo Tarquinius con cierta satisfaccin. Le hubiese gustado ver a los romanos en esta situacin. Romulus estaba horrorizado. Son nuestros compaeros! Y a m qu ms me da? contest el etrusco. Roma masacr a mi pueblo y arras nuestras ciudades. Pero no esos hombres! No fueron ellos! Para su sorpresa, Tarquinius pareca desconcertado. Sabias palabras reconoci. Que su sufrimiento sea breve. Apaciguado por el compromiso de alguien que odiaba todo lo que significaba la Repblica, Romulus segua sin poder borrar los gritos de su mente. Y una sola persona era la culpable de todo lo que haba pasado, pens enfadado. Craso. Tu maestro predijo esta batalla? Brennus estaba asombrado. Y nos vio en una larga marcha hacia el este revel el etrusco. Ya empezaba a dudar de su prediccin, pero ahora... Abrieron unos ojos como platos. Los dioses obran de formas extraas mascull Brennus. Romulus suspir. El regreso a Roma no sera fcil. No es del todo seguro. Una mirada lejana apareci en los ojos de Tarquinius, mirada que Romulus y el galo haban aprendido a conocer bien . Es posible que el ejrcito todava regrese al Eufrates. Todava depende de Craso en buena medida.

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Dioses del cielo! Por qu ir por ese camino? Romulus gesticul malhumorado sealando el desierto. La seguridad. Italia. Todo est hacia el oeste. Veremos los templos que hizo construir Alejandro. Tarquinius pareca ajeno a su presencia. Y la gran ciudad de Barbaricum, en el ocano ndico. Ms all de donde ha llegado jams un albroge susurr Brennus. O llegar. Nadie puede eludir el destino, Brennus dijo Tarquinius de repente. El galo palideci. Brennus? Romulus nunca haba visto a su amigo as. El druida me lo dijo el da que dej la aldea susurr. Druidas. Arspices coment Tarquinius, y dio una palmada al galo en la espalda. Somos todos lo mismo. Brennus asinti con la cabeza, sobrecogido. No se dio cuenta de la tristeza que haba aparecido de forma fugaz en el rostro de Tarquinius. Sabe lo que va a suceder, pens Romulus. Pero no era el momento para conversaciones largas. Era el momento de retirarse o morir. El sol estaba bajo en el cielo, pero faltaban muchas horas para que la oscuridad ofreciese algo de proteccin a los exhaustos romanos. Lentamente las legiones se alejaron con dificultad de la devastacin, hostigadas por flechas aisladas de partos entusiastas. La mayora de los guerreros se haba quedado atrs para matar a los romanos heridos y robar a los muertos. Se trataba de una amarga irona. Un nmero indeterminado de soldados todava seguan muriendo en el campo de batalla y daban a sus compaeros la oportunidad de escapar. El ejrcito derrotado fue diseminndose hacia el norte, hacia las murallas de Carrhae; a cada paso, los soldados heridos caan al borde del camino. A pocos les quedaban fuerzas para ayudar a los que se desplomaban. Todo aquel que no tena suficientes fuerzas para marchar, mora. Bassius mantena a su cohorte unida con rugidos y gritos, e incluso utiliz la hoja de la espada para que los exhaustos soldados siguiesen andando. Romulus todava sinti ms respeto por l. Carrhae era una ciudad desierta que exista nicamente gracias a sus profundos, pozos subterrneos. Craso haba enviado una fuerza de ocupacin el ao anterior porque saba que el asentamiento podra resultar til cuando se iniciase la invasin. Cuando los miles de soldados derrotados llegaron a Carrhae, ignoraron el pequeo campamento

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instalado en el exterior de las gruesas murallas de adobe. Los soldados pasaban por las puertas como una gran marea y se apoderaban de las casas y los alimentos de los desafortunados habitantes. La mayora tuvo que acampar fuera. Unos cuantos centuriones intentaron dar rdenes para que se construyesen las trincheras y las murallas, como se sola hacer al final de un da de marcha. Fracasaron. Los soldados haban sufrido demasiado para pasar tres horas cavando en la arena. Lo nico que los oficiales consiguieron fue que los centinelas se colocasen a unos cientos de pasos en el desierto. El sol se puso y bajaron drsticamente las temperaturas; al fro se sum un fuerte viento. En el exterior de la ciudad, quienes no haban tenido la suerte de encontrar refugio pasaron la noche acurrucados juntos al aire libre. Todas las tiendas se haban perdido con el convoy de abastecimiento. Los heridos empezaban a morir de fro, de deshidratacin y de cansancio. Nadie poda hacer nada. Romulus y sus amigos requisaron una miserable choza de barro; a sus ocupantes los echaron a la calle en lugar de matarlos. Enseguida se quedaron dormidos como troncos. Ni siquiera el peligro de un ataque parto los mantena despiertos. En otras partes de la ciudad, los edificios ms grandes, que haban pertenecido a la jefatura local antes de la ocupacin romana, ahora eran los cuarteles del comandante de la plaza. Craso reuni all a los legados para celebrar un consejo de guerra. Las paredes desnudas, el suelo de tierra y los muebles de madera indicaban que Carrhae no era ni mucho menos una ciudad rica. Las antorchas de junco ardan en los soportes y creaban sombras que bailaban sobre las cansadas figuras. Los seis oficiales manchados de sangre se sentaron con el rostro inexpresivo, algunos con la cabeza entre las manos. Tenan delante las jarras de agua y el pan duro intactos. Aquello no tena nada que ver con la lujosa tienda de mando de Craso, desaparecida haca mucho con las muas. Nadie saba qu hacer ni qu decir. Los legados estaban anonadados. La derrota no era algo a lo que los romanos estuvieran acostumbrados. En lugar de conseguir una victoria aplastante y de saquear Seleucia, haban sucumbido a la ira parta. Estaban varados en territorio enemigo con el ejrcito destrozado. Craso estaba sentado en un taburete bajo, mudo, sin intervenir en la poca conversacin que tenan. El simple hecho de reunir a los oficiales pareca haber agotado toda la energa que le quedaba. A su lado se sentaba el comandante de la plaza, intimidado por la presencia de tantos oficiales de alto rango. El prefecto Gaius Quintus Coponius no haba visto la magnitud de la matanza, pero la caballera bera huida, en su camino al Eufrates, le haba comunicado la impactante noticia. Ms tarde haba visto

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a los legionarios derrotados entrar tambalendose en la ciudad. Una escena que jams olvidara. Longino entr en la habitacin a grandes zancadas, todo energa. Pocos alzaron la vista. El duro soldado se detuvo delante de Craso y salud secamente. He hecho las rondas. La Octava ha perdido un tercio de sus soldados. Ahora que tienen agua y pueden descansar un poco, mis hombres estn relativamente bien. Craso estaba sentado muy quieto y con los ojos cerrados. Seor? Segua el silencio. Qu ha decidido? pregunt Longino. Comitianus carraspe. Todava no hemos llegado a un acuerdo. No quera mirar a los ojos al otro. Qu creis? Slo tenemos una opcin. Longino dej que asimilasen sus palabras . Retirarnos hacia el ro inmediatamente. Podemos alcanzarlo antes del amanecer. Mis soldados no pueden marchar esta noche contest un legado. Se oy un murmullo de acuerdo. Sin mostrarse sorprendido, Longino mir a Comitianus. Y Armenia? aventur el comandante de la Sexta. El legado tiene razn, seor respondi Coponius titubeante. Retirarse hacia las montaas tiene mucho sentido. Hay muchos arroyos y el terreno escarpado entorpecer el paso de los caballos. Las montaas? Craso mir alrededor con nostalgia. Dnde est Publio? No hubo respuesta. Se ha marchado, seor dijo Longino al fin. Al Elseo. Est muerto? Longino asinti con la cabeza. Un sollozo escap de los labios de Craso, que inclin la cabeza, ajeno a quienes le rodeaban. El enrgico oficial ya haba visto bastante. Con su permiso, seor dijo. Me gustara llevar el ejrcito a un lugar seguro. Esta noche.

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Craso se balance en el taburete y mir al suelo. Longino levant la voz. Deberamos retirarnos al abrigo de la oscuridad. No hubo respuesta. Craso, el libertador de Roma, era como un bulto. Longino se dio media vuelta para mirar a los dems. Quedaos con l dijo displicente, o seguidme. La Octava iniciar la marcha hacia el Eufrates dentro de una hora. Un murmullo nervioso llen la habitacin. Esper tamborileando nervioso con los dedos la empuadura de su espada. Hay un lugareo que nos ha ayudado en muchas ocasiones, seor empez el prefecto, ansioso por complacer. Longino levant una ceja. Andromachus ha demostrado ser de confianza desde que tomamos Carrhae por primera vez. Muchos ataques partos se Frustraron gracias a su informacin. Djame adivinar. El tono de Longino estaba cargado de sarcasmo. Ese Andromachus nos llevar a un lugar seguro. Eso dice, seor. Dnde he odo eso antes? Coponius no desisti. Por lo que parece, las montaas estn slo a cinco o seis horas de marcha, seor. De verdad? Por Jpiter! exclam Longino mordaz. Pero los legados empezaron a susurrar animados. Incluso Craso levant la cabeza. Yo conozco el camino hasta el ro! Longino dio un puetazo. Estos salvajes son todos unos hijos de perra. No podemos confiar en ninguno. Os acordis de Ariamnes? Se hizo un silencio que no presagiaba nada bueno. Publio interrumpi Craso. Dnde est Publio? Los oficiales estaban paralizados por la indecisin. Al final, Comitianus reuni la valenta para hablar. Armenia parece la opcin mejor declar inseguro. Ese camino hacia el ro es completamente llano.

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Segn mis clculos, hay como mnimo un da de marcha hasta las montaas. Podramos alcanzar el Eufrates por la noche. Quin est conmigo? pregunt Longino. Nadie le mir a los ojos. El veterano no estaba preparado para tolerar semejante actitud de debilidad. Idiotas! Os van a masacrar! Se fue enfadado con la capa roja ondeando en la suave brisa. Se produjo una pausa breve e incmoda antes de que el grupo empezase a preguntar a Coponius con impaciencia sobre la posible salvacin. El valiente legado ya estaba olvidado. Era la nica forma que tenan de reconciliarse consigo mismos por quedarse con Craso. El comandante de la Octava cumpli su palabra. Al cabo de una hora la legin de Longino haba partido, marchando por el desierto en silencio. Slo algn golpe espordico de una lanza contra el escudo delat su partida. Muy pocos de los exhaustos supervivientes se molestaron en mirar. Romulus oy el ruido de los pasos, el tintineo de las cotas de malla y las toses ahogadas y se levant inmediatamente. Brennus roncaba plcidamente, pero el etrusco tena los ojos completamente abiertos. Juntos caminaron hasta la puerta principal. La Octava se marcha dijo Romulus. Deberamos irnos nosotros tambin? El rostro del etrusco era un enigma a la luz de la luna. La desercin est castigada con la crucifixin. Deberamos quedarnos. Romulus frunci el ceo. No pareca muy posible que los cansados centinelas notasen que tres hombres ms huan de la ciudad. La disciplina estaba en su cota ms baja. Qu dicen las estrellas? No me dicen mucho. Romulus se encogi de hombros, contento de confiar en su amigo. Brennus pareca dispuesto a seguir a Tarquinius hasta el fin del mundo en caso necesario. El grandulln era como un padre para l, y sa era suficiente razn para quedarse. La pareja regres a la choza, donde encontraron a Brennus despierto. Qu pasa? La Octava se dirige a Zeugma. Ser fcil deslizarse por la muralla. Nadie nos ver.

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No contest Tarquinius con firmeza. Hay menos de un da de marcha de aqu al Eufrates y a la seguridad. Los hombres podrn conseguirlo despus de un buen descanso. Parece de cobardes irse de noche. Brennus se tumb en el suelo de tierra y cerr los ojos. Adems, necesito dormir. Romulus se imagin las filas de legionarios marchando en la oscuridad. La Octava todava se vea orgullosa, disciplinada. No como la muchedumbre que haba en Carrhae y sus alrededores. Se le revolvi el estmago. Seguramente era ms sabio retirarse cuando los partos no podan utilizar sus flechas mortferas. Qu ventaja tena esperar hasta la maana? No tena sentido, pero el etrusco saba lo que era mejor. Ms cansado que nunca, Romulus cerr los ojos y se qued dormido al instante. El arspice no volvi a hablar hasta el amanecer. Estaba sentado al lado de la puerta abierta y contemplaba y estudiaba el cielo nocturno. A Tarquinius no le gustaba engaar a sus amigos, pero no le quedaba ms remedio. Olenus haba estado en lo cierto haca muchos aos. A media maana, todo el mundo se haba dado cuenta de que tendran que haber seguido a Longino hasta el Eufrates. En lugar de marchar hacia el oeste, los legados haban decidido seguir al gua de Coponius hacia el norte, en direccin a Armenia. Craso no haba dado una sola orden desde la noche anterior y montaba a caballo aturdido y en silencio. Tras cuatro horas en el caldero de fuego, los soldados haban llegado al lmite de su resistencia. No haba seal de los partos ni de las montaas prometidas. Y lo peor de todo, ni de ros ni de oasis. La mayora de los soldados se haba bebido toda el agua de los odres a los pocos kilmetros y la sed se converta de nuevo en el enemigo. Los legados se dieron cuenta de que los soldados necesitaban un descanso y ordenaron detenerse. Los hombres se desplomaban en el suelo, sin importarles que estuviese tan caliente que casi quemaba. Por miedo a un motn, los centuriones no intentaron moverlos durante un rato. Finalmente, Bassius y los oficiales empezaron a caminar arriba y abajo con las varas de vid en la mano. As nunca alcanzaran Armenia. Levantaos! Bastardos gandules! Las palabras eran las mismas, pero tras el esfuerzo sobrehumano de llevar a la segunda cohorte a un lugar seguro, a Bassius no le quedaban fuerzas. Haba gastado sus ltimas reservas y lo nico que le quedaba era su voluntad. Los legionarios se quejaron pero hicieron lo que les ordenaba. Bassius se haba ganado su respeto durante la retirada y todava estaban dispuestos a seguirle. Otros centuriones tenan ms dificultades, pero al final el maltrecho ejrcito consigui continuar la marcha.

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Marchaban a una velocidad increblemente lenta y, a medida que la columna avanzaba, ms y ms soldados se salan de las filas de puro cansancio. Algunos lograban levantarse con mucho esfuerzo, pero los ms dbiles se quedaban tumbados en la arena ardiente. Las peticiones de ayuda llenaban el aire, pero muy pocos hombres tenan fuerzas para cargar a otro. Era ms fcil mirar para otro lado. De nuevo las lgrimas anegaron los ojos de Romulus al reconocer a legionarios con los que haba luchado durante la campaa. Pero la mano de hierro de Bassius sobre el hombro le impidi intentar ayudarlos. Y as continu. El rastro del ejrcito era un reguero de figuras moribundas achicharrndose al sol. Nubes de buitres descendan velozmente a su paso. Las feas aves graznaban y luchaban entre s para hacerse con la mejor presa. Nadie saba si esperaban a que estuviese muerta. Al final las legiones se acercaron a la base de una enorme duna situada en medio del camino y cuyo tamao las oblig a detenerse. Cientos de metros de arena ascendan abruptamente. Los soldados se quejaron en voz alta. Iba a ser una ascensin larga y difcil. Subid! gritaron los centuriones sealando hacia arriba. Moveos! Las filas delanteras dejaron los yugos y empezaron a escalar. No podan hacer otra cosa que obedecer. Tal vez desde la cumbre se divisasen las montaas prometidas. A cincuenta pasos, Romulus vio una reveladora nube que se elevaba detrs de la pendiente. Tenemos problemas. Se le hizo un nudo en el estmago y le dio un codazo a Brennus. De repente todo el mundo vio el polvo. El ejrcito se detuvo abruptamente. Los oficiales gritaban en vano y los legionarios miraban horrorizados y fascinados. Cuando los arqueros partos aparecieron en la cima de la duna, una queja ahogada escap de las gargantas de los soldados. Ya no llegaran ms lejos. Mientras los cansados soldados esperaban, toda la cresta se llen de enemigos. Estamos acabados exclam Romulus. No podemos luchar contra ellos, verdad que no? Es casi mejor tumbarse y morir. Ligeramente sorprendido, Brennus enseguida recuper la compostura. No puede ser tan malo como parece dijo. Romulus se volvi hacia Tarquinius, que le miraba fijamente. El joven soldado estaba furioso. Sabas que esto iba a pasar? le pregunt bruscamente.

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No. Era imposible saber si el etrusco menta o no. De verdad? Hay miles de hijos de perra ah arriba grit Romulus. Cmo no los has visto? El arte del arspice es incierto contest Tarquinius encogindose de hombros. Ya te lo haba dicho. A Romulus se le cay el alma a los pies. Cmo iban a soportar una batalla como la del da anterior? Entonces el etrusco seal algo. Unos jinetes bajaban por la duna con las manos en alto para demostrar que no llevaban armas. Romulus los mir receloso. Nos estn ofreciendo parlamentar? Eso parece contest Brennus con calma. El viento es ms favorable ahora coment Tarquinius. Aunque hoy morirn mil hombres ms. Ms vale hablar gru Romulus. De lo contrario no tenemos ninguna posibilidad. Los amigos contuvieron la respiracin cuando los partos se acercaron; los caballos andaban con cuidado por la arena blanda. La posicin de Craso se vea claramente por el nmero de estandartes y de oficiales con capa roja, y los jinetes se detuvieron a cien pasos de ella. Esperaron expectantes. Para sorpresa de Romulus, no hubo respuesta. Los hombres empezaron a enfadarse. A la interminable marcha bajo el sol abrasador, el agotamiento y la falta de agua haba seguido la muerte de miles a manos de un enemigo inalcanzable. Incluso cuando estaban a punto de ser masacrados, pareca que su general no iba a hablar con los partos. Su arrogancia no haba desaparecido totalmente. Como no tena caballera, Craso tuvo que acudir a sus guardaespaldas para que llevasen las rdenes. Al fin una pareja de la lite regres trotando a lo largo de la columna, sudando copiosamente bajo el peto dorado y la falda de cuero. Preparaos para la batalla! resollaba uno de los dos cada varios pasos. Regresad a la llanura. Formad una lnea continua. A la mierda, hijo de mala madre! Quin ha sido? Los dos hombres se detuvieron con la mano en la espada. Id a luchar vosotros contra esos cabrones partos!

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Hubo un rugido cargado de ira y se gritaron ms insultos. Hasta entonces aquellos soldados privilegiados no haban entrado en combate, cosa que generaba mucho resentimiento entre los oficiales y la tropa. Dnde est el centurin de mayor rango? El guardaespaldas ms veterano, un optio, intent recuperar el control. En silencio, Bassius dio un paso adelante con la phalera a la vista. Nadie desobedece una orden directa de Marco Licinio Craso. Arresta a esos hombres! Me puedes llamar seor. No he pasado diecisis malditos aos en las legiones para nada! Seor. Hazlo t mismo contest Bassius. Pedazo de mierda! Sus hombres estallaron en una inmensa ovacin. Se niega a cumplir las rdenes, centurin? Bassius le ignor. Por qu no ha enviado Craso un destacamento para negociar? Ms gritos de aprobacin de los legionarios que estaban cerca. Los dos guardias no tenan ningn inters en la diplomacia. Craso no parlamenta con salvajes del desierto. Bassius sac el gladius con presteza y puso la afilada punta bajo la barbilla del optio. Dile al general que vaya a hablar con los partos. El. Se dio media vuelta. Os parece bien, muchachos? Un rugido de aprobacin cada vez ms fuerte recorri la fila y los soldados golpearon las espadas contra los escudos para demostrar su apoyo. Los ms alejados adivinaron lo que pasaba y se les unieron. Romulus y Brennus hicieron lo mismo. Qu sentido tena morir en el desierto de Mesopotamia? Mejor era retirarse hacia Siria y sobrevivir. Se levant un viento ligero y Tarquinius observ que en el cielo haban aparecido una serie de pequeas nubes. Todos estaban absortos en el enfrentamiento y nadie le vio fruncir el entrecejo. Haba doce. El optio era un hombre valiente. Craso ignora las demandas de la escoria. He luchado en ms de diez guerras, perro miserable contest Bassius, y apret ms el gladius hasta cortarle la piel. Una gota de sangre rod por el hierro. El otro hizo un gesto de dolor, pero no retrocedi.

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Ser mejor que Craso haga lo que decimos. Bassius call un instante. O puede que termine como Publio. El optio mir a su compaero. Muchos legionarios se pusieron tensos y el segundo soldado solt con cuidado la espada. Los hombres que estaban a su alrededor golpeaban los escudos con ms fuerza. Craso se lo haba prometido todo, pero slo les haba dado penalidades y muerte. Miles de partos esperaban para aniquilarlos. Si el general no quera parlamentar, se veran forzados a tomar cartas en el asunto. Ya los has odo. El viejo centurin seal con un gesto al centro de la columna. Ahora ve a decrselo a Craso. Lentamente los dos guardias se alejaron del arma levantada y regresaron a la posicin de Craso. Bassius los observ un momento antes de volver a la lnea. Por Jpiter! Romulus respir hondo. Habas visto alguna vez algo parecido? Brennus neg con la cabeza. Esto demuestra hasta qu punto la situacin es mala, para que un hombre como Bassius se amotine. Craso diezm a una unidad que huy de Espartaco dijo Tarquinius. Ser interesante ver qu hace ahora. Hablar. Si ese imbcil no negocia contest Brennus con calma, el ejrcito entero se alzar. El galo tena razn. Al final Craso consider que sus soldados ya haban sufrido bastante. Slo el jaleo que haban armado ya expresaba la ira que sentan, y al poco rato un grupo se separ del centro. Guiados por el moreno Andromachus, Craso y sus legados cabalgaron por la arena y se acercaron, con la cabeza gacha, a los partos que esperaban. Incluso la crin de los penachos de los cascos de los oficiales estaba mustia. Ni el ms leve sonido rompa el silencio y el sol caa de lleno sobre la dramtica escena. Los arqueros estaban sentados en la parte ms alta, inmviles. Observaban. Esperaban, preparados para atacar. Durante algn tiempo los dos grupos hablaron, sus palabras inaudibles a causa de la distancia. Con Andromachus como intrprete, Craso y sus oficiales escucharon las condiciones de Surea. Romulus apret la mandbula. Esperemos que este imbcil consiga sacarnos de aqu, de otro modo seremos carnaza para los buitres. Querrn garantas de que no les volver a invadir otra vez aadi Tarquinius.

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Qu tipo de garantas? pregunt Romulus. Brennus escupi en la arena. Prisioneros. Al joven le dio un vuelco el corazn. Era eso lo que Tarquinius haba querido decir? Romulus no tuvo tiempo de reflexionar sobre ese desconcertante pensamiento. De repente estall sobre ellos una sanguinaria refriega. Andromachus y los partos haban sacado las armas que tenan escondidas y haban matado a tres legados. Mientras los soldados miraban impotentes, derribaron a Craso del caballo de un golpe en la cabeza. De inmediato, dos guerreros saltaron al suelo y cargaron su cuerpo inconsciente en un caballo. Dejaron a sus compaeros que acabasen con el resto de los romanos y se fueron galopando duna arriba. Los atnitos legionarios miraban cmo desapareca su nica posibilidad de salvacin. Un oficial de rango haba conseguido volver grupas y regresar, pero los otros yacan sin vida en la arena. El ejrcito se haba quedado con un solo legado. Estamos acabados se quej una voz cercana. Brennus desenvain su larga espada con el rostro tranquilo. Bastardos traicioneros dijo Romulus con amargura. Deba de estar todo planeado seal Tarquinius. Eso no lo vi. Los jinetes situados en la cima de la duna ya se haban dividido en dos filas, cada una de las cuales apuntaba a un lado de la columna romana. Surea haba preparado el golpe final. Romulus desenvain el gladius y lament el hecho de que nunca llegara a vengarse de Gemellus. Poda considerarse afortunado si lograba sobrevivir una hora. Entonces, Tarquinius mir el cielo y, para su alivio, habl con absoluta certeza. Nosotros tres no moriremos hoy. Muchos morirn. Pero nosotros no. Romulus suspir aliviado. Brennus sonri de oreja a oreja, su fe ms slida que nunca. Se oy una queja colectiva cuando los soldados se dieron cuenta de que iba a repetirse la matanza del da anterior. Lo que pareca esperanza no haba sido ms que engao. Los centuriones y los oficiales jvenes tomaron la iniciativa y ordenaron la retirada duna abajo. Sin Craso, los trompetas daban rdenes confusas. Los hombres bajaban desesperados por alcanzar la parte llana, y miraban

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hacia atrs por encima del hombro. En la base de la duna se form una lnea irregular de tres filas de profundidad en formacin cerrada. Se levantaron los escudos contra la tormenta de mortferos proyectiles que pronto silbaran duna abajo. El que fuera el orgulloso ejrcito de Craso se api y se prepar para morir bajo el ardiente sol de Mesopotamia. A pocos legionarios les quedaba voluntad suficiente para luchar. La batalla unilateral no dur mucho. El cielo se llen de incontables flechas partas que perforaban los escudos y diezmaban a los que estaban debajo. Sin posibilidad de contraatacar, lo nico que los soldados podan hacer era morir donde estaban. Y a los que rompan filas y echaban a correr los mataban enseguida. Al poco tiempo cientos de vctimas romanas estaban desparramadas sobre la arena caliente. Cuando enviaron a los catafractos por primera vez, el final ya estaba prximo. La caballera pesada bajaba la duna pisando con fuerza para atacar el centro romano. Clavaban las lanzas en el pecho de los soldados, los caballos pisoteaban los cuerpos, las espadas acuchillaban profundamente la carne. El imparable ataque de los partos dej un enorme hueco. Antes de la completa derrota, los legionarios ya no podan aguantar mucho ms. El nico legado que quedaba orden bajar el guila de su legin para indicar que se renda. Romulus nunca olvidara cmo bajaron hasta la arena el smbolo del poder militar romano. Las aves de plata le haban impresionado desde que las viera por primera vez en Brundisium, cuando los abanderados las llevaban en alto con orgullo. Como esclavo y despus como gladiador nunca se haba encontrado con nada que realmente le inspirase. Su adoracin a Jpiter era como la de todo el mundo: la esperanza y la fe en lo intangible. Pero las guilas eran metal slido y una prueba concluyente del poder militar de la Repblica: para l, algo en lo que creer. Al fin y al cabo, era romano. Su madre era italiana y tambin lo era el bastardo que la haba violado. Por qu no poda seguir el guila en la batalla como hacan los mercenarios regulares? Vio a muchos soldados llorar avergonzados por la derrota. Algunos oficiales atacaron a los partos a ciegas, pues preferan morir luchando que vivir en la ignominia, pero la mayora de los soldados se rindieron con alivio. Los guerreros del desierto rodearon a los derrotados romanos, sus sudorosos caballos se acercaban cada vez ms. A los supervivientes los apiaron como si de ganado se tratase, mientras oscuros ojos miraban con los arcos preparados para disparar. Nadie se atreva a ofrecer resistencia. Eran las flechas que haban derrotado a un ejrcito de treinta y cinco mil hombres.

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Los partos se quedaron con todos los estandartes de las unidades, smbolos de poder, y obligaron a todos a tirar las espadas. A aquellos que no obedecan con presteza los mataban en el acto. Brennus tir la espada larga con renuencia; sin embargo, el etrusco pareca menos preocupado por su hacha de guerra, y Romulus pronto supo por qu. Grupos de arqueros desmontaron de los caballos y empezaron a recoger las armas y a atarlas en montones. Cargaban los camellos con los gladii y con las jabalinas que quedaban. Las armas iban con los cautivos, prueba de que su destino ya estaba decidido. Tarquinius esperaba entregar el hacha ms tarde. Eso le dio esperanzas a Romulus. Pero casi la mitad de los hombres que haban participado en la batalla final haban muerto. El resto, aproximadamente diez mil legionarios y mercenarios, eran prisioneros. Derrotados y abatidos, a los soldados slo les quedaba la ropa y la armadura. Una vez desarmados, fue sencillo para los partos atarles una cuerda alrededor del cuello. Largas hileras de piltrafas humanas marcharon hacia el sur en direccin a Seleucia. Mientras caminaba con dificultad, Romulus no volvi la vista atrs para ver la carnicera. Detrs de l, cientos de buitres empezaban a posarse.

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27 Craso
Seleucia, capital del Imperio parto, verano del 53 a. C.
La vida en el recinto circular donde Romulus y cientos de soldados estaban encarcelados se haba convertido casi en una rutina. Situada cerca de un gran pasadizo abovedado de ladrillo que llevaba hasta la ciudad, la prisin, construida con gruesos troncos, tena el doble de altura que Brennus. Los hombres, abatidos, estaban sentados sobre el duro suelo de tierra, tan juntos que apenas podan estirar las piernas. Se rumoreaba que haba otros cautivos en prisiones similares por toda Seleucia. Incluso desarmados, los partos no se fiaban de grupos muy numerosos de romanos. Carrhae y la terrible marcha hacia el sur se haban convertido en lejanos recuerdos, reemplazados por nuevos sufrimientos. Las noches heladas seguidas por das de un calor abrasador empeoraban las penalidades de los heridos y de todos por igual. En el recinto no haba dnde refugiarse. Los soldados romanos temblaban juntos en la oscuridad y se quemaban al sol. A todos los oficiales conocidos les haban llevado a otro lugar y slo quedaban unos pocos de bajo rango para levantar los nimos. Tarquinius pareca contento de esperar y haca pocos comentarios sobre el viento o el clima. Nadie ms saba lo que les deparaba el destino. De momento se haban salvado, pero segua pareciendo probable que los partos los ejecutasen a todos. En el desierto se haban quedado miles de compaeros pudrindose, una vergenza que todos lamentaban profundamente. En circunstancias normales slo se dejaba a los criminales sin sepultura, y Romulus recordaba con nitidez el olor de los cadveres que llenaban las fosas en la ladera oriental del Esquilino. Slo los dioses saban lo que haba sucedido en Carrhae. A los prisioneros los alimentaban lo justo para sobrevivir. Cada vez que los guardias entraban para dejar los vveres en el suelo se formaba un caos. Los haban reducido a animales que se peleaban por un mendrugo de pan seco y agua salobre. Los amigos coman y beban algo gracias al respeto cada vez mayor que los soldados sentan por Tarquinius. Ayudado por Romulus, todos los das el etrusco se mova incansable entre los soldados para limpiarles las heridas y administrarles hierbas de una pequea bolsa de cuero que milagrosamente haba logrado salvar de sus

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captores. Cuando los soldados se dieron cuenta de su habilidad mstica creci ms todava el respeto que sentan por el etrusco, y le guardaban comida. Slo gracias a alguien como el arspice podran encontrar una salida del infierno en que se hallaban. Muchos heridos moran a causa de la deshidratacin, y los partos slo se llevaban los cadveres hinchados si los prisioneros los acercaban hasta la puerta. Para evitar que las enfermedades se propagasen a la ciudad cercana y dar abasto con el nmero de muertos, los guardias construyeron una enorme pira que arda constantemente. Por la noche, su luz fantasmal iluminaba los rostros enjutos y hambrientos. El permanente olor acre a carne quemada se sumaba a la angustia de los soldados. Esos cabrones tendran que habernos ejecutado protest furioso Romulus al amanecer del duodcimo da. En unas pocas semanas todos acabaremos como ellos. Cerca, ms de veinte legionarios yacan muertos. Paciencia le aconsej Tarquinius. El aire se mueve. Pronto sabremos ms. Romulus asinti con la cabeza a regaadientes, pero a Flix le enfureca ver a sus compaeros muertos. Lo que dara por un arma dijo, y golpe los maderos frustrado. Un guardia vio el gesto del pequeo galo y le hizo una sea con la lanza para indicarle que se apartase. Tranquilo! dijo Brennus entre dientes. El esperara todo el tiempo que quisiese Tarquinius. No querrs morir como ese legionario. El cadver en proceso de descomposicin que estaba colgado de una estructura de madera en forma de T en el exterior era un ejemplo brutal de la disciplina parta. Dos das antes, un corpulento veterano de la Sexta haba escupido a los pies de un guardia. Le haban arrastrado al exterior y crucificado inmediatamente. Debido a los gruesos clavos de hierro que le haban clavado en los pies, el soldado no haba podido aguantar de pie mucho tiempo. Tampoco se haba podido colgar con las manos atravesadas. La vctima, que cambiaba de una agonizante posicin a otra, se haba puesto a gritar. El cruel espectculo haba durado media maana. Satisfecho porque consideraba que los prisioneros haban visto suficiente, el guardia le haba clavado una lanza y acabado abruptamente con el sufrimiento del hombre, pero haba dejado el cuerpo donde estaba a modo de recordatorio. Flix se sent. El parto termin su ronda alrededor del permetro.

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Todava seguimos vivos y eso quiere decir que tienen algo planeado dijo el etrusco. Una ejecucin pblica mascull Flix. Eso es lo que haran los galos. No a nosotros, que somos simples soldados. Romulus segua sin estar convencido. En Roma acabaramos en la arena. Son diferentes estos salvajes? No tienen gladiadores ni caza de bestias. Esto no es Italia. Tarquinius fue categrico. Escuchad! Las campanas y los tambores partos no haban dejado de tocar desde el amanecer. Desde su llegada a Seleucia la mayora de los das se oan sonidos triunfales, sin embargo aquello era diferente. El clamor, cada vez ms fuerte, no presagiaba nada bueno. La temperatura haba aumentado sin parar desde que haba salido el sol en el cielo azul y los sudorosos soldados empezaban a estar inquietos. Brennus se levant y mir el laberinto de calles que llevaban hasta la ciudad. Se est acercando. A medida que el barullo se aproximaba, el recinto qued en silencio. Sucios, vendados y quemados por el sol, los supervivientes de la Sexta se levantaron de uno en uno mientras los guardias hablaban animadamente en el exterior. Qu sucede, Tarquinius? Como muchos, Flix se haba dado cuenta de que el etrusco entenda el parto. Deseosos de conseguir algo de informacin, varios hombres se arremolinaron a su alrededor. Tarquinius se frot la barbilla, pensativo. Todava no ha habido una celebracin formal. Qu ha pasado con Craso? pregunt Romulus. Desde la batalla no haba habido ninguna seal del general. No caba duda de que l tendra un papel importante. El etrusco estaba a punto de responder cuando del pasadizo abovedado surgieron cincuenta guerreros inusitadamente altos que se dirigieron al espacio abierto que quedaba delante del complejo. Iban ataviados con cota de malla y cascos con pas pulidos, y armados con una pesada lanza y un escudo redondo. Los seguan de cerca docenas de partos ataviados con tnicas tocando instrumentos. La procesin se detuvo de forma ordenada, pero la fuerte msica sigui sin tregua. Ms de un hombre hizo la seal contra lo maligno.

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Guardaespaldas de lite mascull Tarquinius. El rey Orodes ha decidido nuestra suerte. La sabes. Romulus mir al etrusco, que sonri enigmtico. Has visto algo ms? pregunt Brennus. Os lo dije. Vamos a realizar una larga marcha hacia el este. Alarmados por las revelaciones, los soldados miraron con temor al arspice. Hacia donde Alejandro Magno llev el ejrcito ms grande jams visto. Para entonces, Tarquinius ya haba contado muchas historias sobre la legendaria marcha del griego hacia lo desconocido tres siglos antes. La mayora de los rostros mostraron todava ms abatimiento, sin embargo a Romulus esas historias le parecan fascinantes. La expectacin le corra por las venas. Podemos estar contentos de que fuesen hacia el este. Tarquinius toc su diminuta bolsa de piel escondida en la pretina, que contena las hierbas y el mapa antiguo que slo haban visto una vez. Junto con el anillo del escarabajo y el lituo, era lo nico que haba logrado conservar tras la captura. Lo dibuj uno de los soldados de Alejandro. Y ha llegado hasta mis manos por algn motivo susurr. La conversacin se interrumpi cuando el jefe de los recin llegados se dirigi en voz alta a los guardias. Enseguida cogieron cuerdas pesadas, las mismas que haban utilizado con los prisioneros despus de la batalla. El miedo, siempre presente entre los prisioneros, fue en aumento. Cuando una de las puertas se abri parcialmente, el murmullo aterrorizado de los prisioneros creci. En el reducido espacio haban disfrutado de cierta seguridad. Qu les esperaba ahora? Flanqueado por varios guerreros corpulentos con las lanzas bajadas, el capitn al mando entr en el recinto y orden salir a quienes estaban ms cerca. Los soldados obedecieron a regaadientes. Cuando salieron les ataron las cuerdas al cuello. Enseguida se form una fila larga. Los partos que estaban en el interior de la prisin iban contando e indicando a ms prisioneros que salieran. Uno de los hombres consider que ya haba soportado suficiente. Aunque llevaba la pechera caracterstica de los optiones, no se lo haban llevado con el resto de los oficiales. Cuando el guardia lo seal con la lanza, el optio le empuj el pecho a propsito. Qu hace ese loco? susurr Romulus. Debe de saber lo que le van a hacer. Tarquinius lo mir fijamente.

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Decide su destino. Es algo que est al alcance de todos nosotros. Romulus record a los tres soldados que Bassius haba tenido que ejecutar y a los dos mercenarios que haban decidido quedarse en Carrhae. La autodeterminacin era un concepto importante y se esforz por comprenderlo. Se oy una orden rpida y el guardia le clav la lanza al soldado en el vientre hasta el fondo. El hombre se dobl con un grito agarrando el asta con las manos. Se quedaron mirando mientras el guardia se arrodillaba y sacaba una daga de hoja delgada. Otros dos sujetaron al optio por los brazos. Mientras los gritos de agona desgarraban el ambiente, el capitn parto mir al resto de los soldados. El guardia se levant e hizo un gesto con el brazo para lanzar algo. Dos ojos brillantes, con los nervios todava colgando, cayeron cerca, y Romulus retrocedi asqueado, sorprendido de que alguien optase por sufrir semejante tortura. Nadie se resisti cuando el oficial les orden de nuevo que salieran al exterior. Romulus pas en silencio y arrastrando los pies por delante del optio. No pudo evitar mirar al ser mutilado que se revolva y se agarraba con las manos las sangrantes cuencas de los ojos. Los dbiles quejidos le llenaron de tristeza y apret los puos. Ningn hombre debera sufrir una suerte as susurr. No te atrevas a juzgar a otro contest Tarquinius. Ese optio podra haber salido con nosotros. Pero decidi no hacerlo. Nadie puede decidir el camino de otro aadi el galo en tono sombro. Todava tena bien clara la imagen de su to, que haba decidido morir para salvar a otro. A Brennus. Romulus mir a sus amigos. Sus palabras resonaron en su mente. Cuando hubieron reunido a cincuenta soldados, el comandante parto indic a los guardas que parasen. Igual que con el sacrificio del toro, slo necesitaban unos cuantos testigos. La noticia se difundira enseguida entre el resto. La columna, dirigida por catafractos y msicos, se puso en camino. Los legionarios, abatidos, caminaban juntos arrastrando los pies, espoleados por las patadas y los golpes de lanza. Pasaron bajo el inmenso arco, tan grande como los que Romulus haba visto en Italia. Pero era la excepcin y no la norma. Las calles de Seleucia eran estrechas y estaban formadas por hileras de chozas de barro de una sola planta. Esas diminutas viviendas construidas con bloques de barro cocidos al sol constituan la mayora de las estructuras. Tan slo de vez en cuando se vea algn templo sencillo de mayor altura. Al igual que en Roma, las edificaciones estaban muy juntas y los callejones, llenos de

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basura y de excrementos. Era una ciudad sencilla; estaba claro que los partos no eran una nacin de ingenieros. Eran guerreros nmadas del desierto. Tan slo el arco y la estructura de lo que deba de ser la residencia del rey Orodes tenan la categora suficiente para haber estado en Roma. Alrededor de las altas murallas fortificadas del palacio se extendan terrenos desnudos. En cada esquina haba una torre con arqueros que vigilaban entre las almenas. Al lado de las ornamentadas puertas de metal, una tropa de catafractos a caballo observaba impasible la columna de legionarios. Muy pocos miraban a los guerreros ataviados con las cotas de malla sin sentir un escalofro de miedo. Al pasar, Tarquinius mir entre los huecos de la ornamentacin de metal. No llames la atencin! le susurr Brennus. No les importa contest el etrusco tranquilamente, estirando el cuello. Quiero ver el oro que Craso quera. Se supone que este lugar est lleno de oro. Pero un catafracto ya haba visto suficiente; baj la punta de la lanza hacia Tarquinius y, a continuacin, la apart enrgicamente. Para alivio de Romulus, el arspice baj la cabeza y sigui caminando y arrastrando los pies. Quedaba muy poco espacio para que los prisioneros pasasen entre la muchedumbre que esperaba. Todo el mundo en Seleucia quera deleitarse con la humillacin de los romanos. Los abucheos y los gritos de desprecio resonaban en sus odos mientras caminaban a trompicones. Romulus mantuvo la mirada fija en los surcos de barro que pisaba. Le haba bastado una sola mirada a los rostros morenos cargados de odio. Lo que estaba a punto de suceder iba a ser suficientemente nefasto como para encima llamar la atencin. Piedras de bordes afilados y guijarros volaban formando arcos de poca altura y les cortaban y amorataban el cuerpo. Les llovan verduras podridas e incluso el contenido de los orinales. Mocosos harapientos salan a toda velocidad de la multitud para dar patadas a los hombres. Una mujer delgada se cruz en el camino de un soldado y le ara la mejilla. Cuando ste intent detenerla, un guardia lo golpe con la porra y lo dej inconsciente. La vieja bruja se jact del triunfo y escupi al soldado desmayado. Los legionarios que estaban delante y detrs de l tuvieron que cargar a su compaero. Obligaron a los sucios prisioneros a caminar por las calles durante lo que les pareci una eternidad, para que todos saboreasen la sorprendente victoria sobre el magno ejrcito de Craso. Al final, llegaron hasta un gran espacio abierto de tamao similar al Campo de Marte de Roma. La

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temperatura subi cuando dejaron atrs la poca sombra que haba. Cuando los obligaron a colocarse en el centro, lejos de los abucheos y de lo que la gente lanzaba, pocos se atrevieron a mirar hacia arriba. Los guardias iban delante y pegaban con fuerza a los locos que se atrevan a bloquearles el paso. Al lado de una gran hoguera, una docena de partos trabajaba con afn para alimentar con troncos las llamas hambrientas. Cerca haba un escenario vaco. Con golpes y patadas obligaban a los confundidos soldados a ponerse delante. Formaron filas cansados y magullados y se preguntaban temerosos qu iba a pasar. A medida que transcurra el tiempo iban llegando ms grupos procedentes de otros complejos de la ciudad. Pronto hubo cientos de romanos: los representantes de diez mil hombres. Romulus haba decidido que nadie iba a verle hundido. Si iban a ejecutarlo, el suyo sera un final honroso. Brennus pareca contento de que Tarquinius no estuviese alarmado. De manera que l y sus mentores estaban relativamente conformes con el destino que los esperaba, a diferencia de los legionarios medio muertos de hambre y quemados por el sol que esperaban la muerte a su lado. La horrible derrota de Carrhae haba hecho trizas la confianza de los soldados. Con la cabeza gacha, los ms dbiles se estremecan sollozando en silencio. Incluso se percibi un ligero olor a orina cuando la situacin sobrepas a algunos. Poco a poco, los gritos de la multitud se apagaron. Incluso los tambores y las campanas callaron. Un nuevo sonido llenaba el aire, que llamaba la atencin de forma instintiva. De ms all de la multitud que los rodeaba llegaban gemidos de dolor. Alrededor de la zona haban construido docenas de cruces de madera. Del palo vertical de cada una colgaba un oficial con los brazos atados al listn horizontal. Cada cierto tiempo, las vctimas intentaban levantarse sobre los pies clavados para mitigar la tensin del tronco. Entonces el dolor era tan grande que se dejaban caer otra vez y geman. Era un crculo vicioso que terminara con una total deshidratacin o la asfixia. La muerte tardara das en llegar, especialmente si la vctima era fsicamente fuerte. La multitud gritaba y rea sin prestar atencin al otro grupo de prisioneros. Las piedras volaban hacia los hombres crucificados. Se oan nuevos gritos cuando alcanzaban el blanco. Los guardias pinchaban con las lanzas a los indefensos oficiales y se rean cuando les hacan sangrar. Gritos de regocijo llenaban el aire. El brutal espectculo se prolong durante cierto tiempo. Los soldados rasos miraban horrorizados, imaginando cul iba a ser su destino. Flix seal a alguien. Ah est Bassius. Pobre desgraciado.

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Romulus y Brennus miraron al veterano, que estaba crucificado cerca con los ojos cerrados. A pesar de la atroz experiencia, ni un solo sonido brotaba de sus labios. La valenta de Bassius jams haba resultado ms evidente. Brennus tir de la soga que tena alrededor del cuello. Voy a terminar con su sufrimiento. Y acabar t tambin crucificado? dijo Tarquinius. Romulus maldeca. Haba tenido la misma idea, pero nunca lograran alcanzar a Bassius, porque antes los mataran. No durar mucho terci Flix. La crucifixin mina con rapidez la fuerza de un hombre herido. Los romanos les ensearon a crucificar dijo el etrusco. Romulus no tena respuesta. Senta vergenza y asco de que su propio pueblo hubiese enseado un mtodo de tortura tan brutal. Aunque en Italia se ejecutaba normalmente as a los esclavos blancos y a los criminales, nunca haba visto tantas crucifixiones simultneas. Entonces record cmo Craso haba matado a los supervivientes del ejrcito de Espartaco. Roma era tan cruel como Parta. Brennus escupi furioso y se prepar para romper sus ataduras. De nuevo le asalt la imagen de Conall muriendo bajo doce gladii. Ahora haba que salvar a otro hombre valiente. Ya haba viajado lo suficientemente lejos. Como quieras, Brennus. Se oy la voz de Tarquinius. Todava tenemos un largo camino por delante. El corpulento guerrero se volvi con expresin angustiada. Bassius es un soldado valiente. Nos salv la vida! Y no merece morir como un animal. Entonces aydale. Hubo una pausa antes de que Brennus suspirase profundamente. Ultan predijo un viaje muy, muy largo. T tambin. Bassius morir de todos modos dijo Tarquinius con delicadeza. Conall y Brac tambin hubiesen muerto. No podras haber hecho nada para cambiarlo. Brennus se qued boquiabierto. Sabes lo de mi familia? El etrusco asinti con la cabeza. Hace ocho aos que no pronuncio sus nombres.

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Brac era un guerrero valiente, igual que su padre. Pero les lleg su hora. A Romulus se le puso la carne de gallina. Slo haba podido deducir algunos detalles del pasado del galo. Brennus pareca consternado. Llegar un da en que tus amigos te necesitarn declar el etrusco con voz profunda. Ser el momento de que Brennus se alce y luche. Contra circunstancias terribles. Se produjo un largo silencio. Nadie podra ganar una batalla as. nicamente Brennus. Suceder lejos de aqu? Su tono era apremiante, casi desesperado. En los confines del mundo. Brennus sonri y solt la soga. Ultan era un druida extraordinario. Igual que t, Tarquinius. Los dioses llevarn a nuestro centurin directamente al Elseo. No te quepa la menor duda. Romulus todava recordaba la mirada de Tarquinius al galo cuando se retiraban hacia Carrhae. El corazn del joven soldado se llen de preocupacin por Brennus al unir las piezas del rompecabezas, pero entonces vio a Tarquinius observando el fuego. Para qu es? El etrusco seal con la cabeza un caldero ancho de hierro colgado en el centro de la hoguera. Hombres sudorosos con mandiles de cuero trabajaban para mantener las llamas que ardan debajo del caldero. Cada cierto tiempo, uno de ellos se inclinaba y remova el contenido con un cucharn. Hace un rato tiraron dentro un lingote de oro. Romulus sinti que un escalofro le recorra la espalda. Los tambores empezaron a sonar de nuevo, pero esta vez el ruido no se prolong mucho. En ese momento lleg un carro de plataforma tirado por muas y rodeado por la caballera pesada, esplndida en sus cotas de malla. A cada lado del carro caminaban varios guardias disfrazados de lictores. Todos llevaban fasces, el smbolo romano de la justicia. Pero a diferencia de los que se utilizaban en Italia, los haces estaban decorados con bolsas de dinero y las hachas con las cabezas de los oficiales. Todo esto ha sido cuidadosamente planificado farfull Romulus. Es una parodia de un triunfo militar explic el etrusco. Se burlan de la avaricia de Craso. Todos los soldados se sobresaltaron cuando vieron a Craso de pie en el carro, atado a una estructura de madera por el cuello y por los brazos. Iba

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tocado con una corona de laurel y le haban pintado los labios y las mejillas con ocre y albayalde. Una tnica de mujer de un color vivo, manchada de excrementos y verduras podridas, completaba la humillacin. El general tena los ojos cerrados y en el rostro, una expresin de resignacin. Haba sido un largo viaje. Las prostitutas que haban acompaado a los oficiales de alto rango tambin estaban presentes. Desnudas, con cortes y moratones, lloraban y se aferraban unas a otras. Durante la campaa, Romulus haba visto muchas violaciones. Y cada vez que haba sucedido, recordaba horrorizado las imgenes de Gemellus gimiendo sobre su madre. Formaba parte de la guerra, pero Romulus se estremeci al pensar lo que las mujeres deban de haber sufrido desde Carrhae. Cuando las muas se detuvieron, se oyeron gritos de miedo. Los guerreros partos subieron al carro, agarraron a las prostitutas del pelo, las llevaron hasta el escenario y las obligaron a arrodillarse a empujones. Cada vez que lloraban les pegaban y les daban patadas. Al poco tiempo slo se les escapaba algn sollozo. Un hombre alto y barbudo ataviado con una tnica negra subi al escenario e hizo seas para imponer silencio. La multitud obedeci y el sacerdote empez a hablar en voz baja y profunda. La ira se notaba en cada palabra que pronunciaba. Su discurso hizo que los partos que escuchaban se pusieran frenticos y se dirigiesen en masa hacia los prisioneros. Los guardias tuvieron que recurrir a la fuerza bruta para hacerlos retroceder, e hirieron a muchos con las lanzas. Los arenga dijo Brennus. Para que empiece el verdadero espectculo. Habla de lo que le pasa a todo aquel que amenaza a Partia. Tradujo el etrusco con rapidez. Craso era el agresor. Pero el poder de los dioses los ha ayudado a derrotar a los invasores romanos. Ahora exigen una recompensa. Romulus mir el escenario y tembl. La campaa estaba condenada al fracaso desde su inicio y slo un loco poda ignorar semejante pltora de malos augurios. Pero Craso haba hecho caso omiso de todos y con su inmensa arrogancia haba llevado a miles de hombres a la muerte. Le repugnaba lo que estaba a punto de pasarle a su general. Pero l no poda hacer nada. El joven soldado respir hondo para tranquilizarse. Al fin el sacerdote barbudo termin; el pblico, contento, se dispuso para el ritual inminente. Slo los quejidos de los oficiales crucificados y de las prostitutas rompan el silencio estremecedor. Todas las miradas de los legionarios estaban fijas en Craso y en las desgraciadas mujeres. El sacerdote esboz una leve sonrisa cuando sac

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una larga daga del cinturn. Se acerc a la primera prostituta y pronunci unas cuantas palabras ms. Se oy una gran ovacin. La prostituta se volvi para ver; lloraba aterrorizada porque saba lo que iba a suceder. Con violencia, el sacerdote le hizo girar la cabeza para que mirara a la muchedumbre. Le cort el cuello con un movimiento suave. De repente, los gritos cesaron. Los brazos y las piernas daban sacudidas espasmdicas y una fuente de sangre brot de la herida del cuello y empap a guardias y prisioneros por igual. El parto la solt y un guerrero sac el cadver del escenario de una patada brutal. Los soldados romanos se apartaron para evitar que el cuerpo mutilado cayese sobre ellos. Una a una, todas las prostitutas corrieron la misma suerte. Al poco, el nico que quedaba con vida era Craso. La plataforma estaba llena de sangre y los cuerpos se amontonaban delante, pero la multitud segua pidiendo ms. Parta quera venganza. Salvajes gru Brennus. Romulus pensaba en Fabiola. Hubiera podido ser una de las mujeres ejecutadas. La tranquilidad que tanto le haba costado conseguir se haba evaporado: estaba furioso. De repente, lo nico que quera era ser libre. Que ningn hombre fuese su amo. Ni Memor ni Craso ni ningn parto. Mir a los guardias que estaban ms cerca y se pregunt con qu rapidez reaccionaran si los atacaba. Poda decidir su suerte. Regresars a Roma dijo Tarquinius entre dientes. He visto tu destino. No termina aqu. Cerraron los ojos cuando un ensordecedor redoble de tambores anunci el final del espectculo. S fuerte. Como Fabiola. Sobrevivir. Mirad. El galo seal con un gesto el escenario. Los guardias ni siquiera se preocuparon de desatar al ltimo prisionero. Lo que hicieron fue colocar toda la estructura en la plataforma. Un profundo rugido primigenio acogi la accin. Haba llegado la hora de que Craso pagase. Craso intua que haba llegado su final y gritaba y pataleaba en vano. La soga con la que estaba atado era gruesa y resistente, y al poco tiempo Craso se dej caer contra las toscas maderas, con el rostro gris de agotamiento y miedo. Durante el forcejeo, la corona de laurel se le haba torcido sobre un ojo, y los guerreros la sealaban y se rean.

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De nuevo el sacerdote habl: lanz una furiosa diatriba contra el hombre que haba invadido Parta. Babeaba y los espectadores empezaron a gritar iracundos y se acercaron de nuevo en tropel a las lanzas cruzadas de los guardias. Tarquinius pens en traducir lo que deca, pero los soldados que le rodeaban no necesitaban muchas explicaciones de lo que pasaba. Y slo un puado pareca lamentar la situacin de Craso. Cuando el parto termin el discurso, esper a que se hiciese el silencio. Al final, la muchedumbre call. El general mir la masa de prisioneros harapientos. Por sus uniformes, saba que slo podan ser soldados romanos. Todo lo que recibi fueron insultos. Craso baj la cabeza al darse cuenta de la inevitabilidad de su suerte. Ni siquiera sus soldados lo salvaran. Romulus bulla de ira. No le hubiese importado matar a Craso en un combate, pero un espectculo pblico como se, tan atroz como las peores depravaciones de la arena, era completamente contrario a su naturaleza. Mir a Brennus y se dio cuenta de que el galo senta lo mismo. Como de costumbre, Tarquinius pareca absolutamente tranquilo. Un herrero se inclin sobre el fuego e introdujo un cucharn en el caldero. Cuando lo sac, grandes gotas de oro fundido se derramaron por el borde y estuvieron a punto de caerle en los pies. Con los brazos extendidos, camin despacio hacia el escenario. La multitud grit al imaginar lo que iba a suceder, y Romulus apart la mirada. Los guardias echaron la cabeza de Craso hacia atrs y le colocaron la barbilla sobre un travesao de madera. Se la ataron mirando hacia el cielo con lazadas de cuerda. El sacerdote se acerc e insert un pequeo tornillo de metal entre las mandbulas del prisionero. Las separ y dej a la vista los dientes y la lengua. Craso grit al darse cuenta de lo que estaba a punto de suceder. No dej de gemir mientras el herrero suba las escaleras sujetando la ardiente carga a una distancia prudente. El sacerdote hizo un gesto de impaciencia. El oro se enfra con rapidez afirm Tarquinius. Los ojos de Craso iban de un lado a otro a medida que el calor se acercaba y la estructura se mova debido a sus intentos desesperados de soltarse. El herrero levant el cucharn por encima de su cabeza y se detuvo. Ante los gritos de aprobacin, el barbudo parto salmodi una serie de palabras con voz profunda y resonante.

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Llama a los dioses para que reciban la ofrenda musit Tarquinius. Simboliza la victoria sobre la Repblica. Demuestra que con Partia no se juega. La mano del herrero empez a temblar debido al peso de la carga. De repente, a Craso le cay una densa gota de oro en un ojo. Se le revent el globo ocular y el grito de mayor dolor que Romulus haba odo en su vida desgarr el aire. Una mezcla de fluido claro y sangre cay por la mejilla del general. El otro ojo de Craso tena una mirada de terror. Un charco de orina se form a sus pies. El sacerdote enton una ltima oracin e hizo un gesto brusco con la mano derecha. Un gemido inarticulado escap de los labios de Craso cuando vertieron el oro como si fuera un ro de fuego fundido. Con un chisporroteo audible para todos, le vaciaron el lquido hirviendo en la boca abierta, silenciando al general para siempre. Su cuerpo daba sacudidas espasmdicas por la increble agona que supona semejante suplicio. El vapor ascendi en pequeas espirales cuando la carne alcanz el punto de ebullicin. Slo las fuertes ataduras evitaron que Craso se soltase. Al fin, el metal precioso lleg al corazn y a los pulmones y quem los rganos vitales. Craso se desplom y qued colgado de la estructura. Estaba muerto. Los espectadores partos se pusieron frenticos. No se oan ms que gritos, campanas y golpes de tambor. Muchos soldados vomitaron por la escena. Otros prefirieron cerrar los ojos antes que presenciar la salvaje ejecucin. Unos pocos lloraron. Romulus jur en silencio que, costara lo que costase, escapara. Cuando la multitud se calm, el sacerdote clav un dedo en el cuerpo de Craso y empez a gritar a los prisioneros. Con sus palabras, se hizo el silencio otra vez. El espectculo no haba terminado. Tarquinius se inclin hacia delante. Nos ofrece la posibilidad de elegir. Los soldados que estaban cerca aguzaron el odo. Elegir qu? pregunt Brennus. Una cruz para cada uno. El etrusco seal a los oficiales. O, si lo preferimos, el fuego. Eso es lo que ha dicho? Flix escupi. Prefiero morir luchando. Tir de la soga que tena al cuello.

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Resonaron gritos de ira. Hay otra opcin.

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Al ver que Tarquinius traduca sus palabras, el sacerdote sonri y seal con la daga hacia el este. Todos se volvieron hacia el etrusco. Podemos unirnos al ejrcito parto y luchar contra sus enemigos. Hacer la guerra con ellos? Flix no se lo crea. El mismo trabajo, diferente amo dijo Brennus. Tras el horror de la ejecucin haba recuperado su aplomo. Dnde? En las fronteras ms lejanas del Imperio. Al este aadi el gigante galo con tranquilidad. Tarquinius asinti con la cabeza. Romulus tampoco se inmutaba, sin embargo los legionarios estaban aterrorizados. Podemos confiar en ellos? Flix frunci el ceo al ver que los guardias pinchaban con las lanzas el cuerpo sin vida de Craso. Decide t mismo. Tarquinius levant las cejas. Nos han dejado con vida todo este tiempo y nos han mostrado la ejecucin de Craso como ejemplo. Se dio media vuelta para ver a los hombres que estaban detrs y gritarles las opciones que tenan. Cuando Tarquinius hubo terminado, el sacerdote barbudo volvi a hablarle. Tenemos que decidirnos ahora! grit el etrusco. Quienes quieran ser crucificados que levanten la mano derecha! Nadie levant la mano. Queris morir como Craso? No hubo ninguna reaccin. Tarquinius hizo una pausa. El sudor le caa por la cara, pero estaba totalmente contenido cuando emiti el ultimtum. Romulus frunci el ceo. El etrusco estaba excesivamente tranquilo. Os uns al ejrcito parto? El silencio llen el ambiente. Incluso los gemidos de los oficiales crucificados eran inaudibles. El pblico miraba y contena la respiracin. Romulus arque las cejas y mir a Brennus. El galo levant la mano derecha.

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Es la nica opcin sensata dijo. De esta forma seguiremos con vida. Y me encontrar con mi destino. Levant la mano y Tarquinius hizo lo mismo. Un mar de manos se alz a su alrededor cuando los dems prisioneros aceptaron poco a poco su destino. No era muy probable que sus compaeros de la prisin discutiesen su decisin. El sacerdote asinti satisfecho. Diez mil legionarios marcharan hacia el este.

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28 Manumisin
Roma, otoo del 53 a. C.
A Fabiola le haba costado decidir cul sera el mejor mtodo para enfrentarse a Pompeya. Haba tenido tiempo de pensar mientras lavaba la ropa de cama ensangrentada y Vettius se deshaca del cuerpo de la serpiente en la cloaca. Despus, Fabiola se comport como siempre y, confiada porque saba que Vettius estaba cerca, se reuni con otras mujeres en las termas. Pompeya palideci de sorpresa antes de enrojecer de furia. Pero con tanta gente delante, no poda hacer nada. Se haba producido un incmodo silencio mientras las otras prostitutas observaban a las dos enemigas. Fabiola fingi no saber nada y se puso a hablar animadamente sobre el prximo da festivo porque, durante las fiestas, normalmente tenan ms clientes de lo habitual. Poco a poco el ambiente se fue relajando. Como Fabiola sospechaba, Pompeya no se desanim. Eso era exactamente lo que quera. La pelirroja enseguida se disculp, sali del agua templada y se fue a ver a la madama. Como Benignus escuch la conversacin a escondidas, Fabiola se enter enseguida de que Pompeya haba conseguido que Jovina le diese permiso para salir del burdel ms tarde. Por lo visto, quera consultar a un adivino sobre su mejor cliente. En realidad lo que quera era saber si todava era posible asesinar a Fabiola, quizs incluso comprar ms veneno. La muchacha de melena negra sonri sin ganas. Pareca que, despus de tres intentos de asesinato, los dioses la protegan. Slo poda rezar para que hiciesen lo mismo por Romulus. Cuando al fin se le ocurri la solucin, Fabiola arrug la cara como si le doliera algo. Se quej de un fuerte dolor de estmago, abandon las termas y se retir a su dormitorio. Tras varias visitas ruidosas al servicio, todos los que la rodeaban se enteraron de que Fabiola sufra una intoxicacin alimenticia. Poco despus, tras aplicarse un poco de polvo de albayalde en la cara, le rog a una de las mujeres que le dijese a Jovina que esa noche probablemente no podra trabajar. En general, las horas antes del atardecer eran tranquilas. Fabiola se arrodill sola ante el altar de Jpiter y rez para que fuese as. Necesitaba

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una oportunidad para salir del burdel sin ser vista. sa era la parte ms arriesgada del plan. Para tener una coartada necesitaba que todo el mundo la creyera enferma en su habitacin. Los dioses seguan sonriendo a Fabiola. El Lupanar estaba tranquilo y las prostitutas descansaban y dorman en sus celdas. Esa tarde no apareci ni un solo cliente y Jovina se retir a su habitacin a dormir la siesta, algo que no sola hacer. Ninguna de las aburridas mujeres que estaban en la antesala al lado de la recepcin prest atencin cuando Pompeya sali acompaada por Vettius. Al cabo de unos instantes, Fabiola se escabull ataviada con una capa larga y la capucha puesta. Benignus se qued en la entrada, dando vueltas nervioso a la porra que tena en las manos. Los dos porteros queran formar parte del plan de Fabiola, pero uno de ellos se tena que quedar en el Lupanar y Vettius se haba negado. La prueba de la traicin de la pelirroja le haba indignado tanto que haba insistido en acompaarla en su salida. Para Fabiola era fcil seguir a la pareja a una distancia prudencial. Una vez terminada la adivinacin, Vettius saba dnde le estara esperando. Pompeya segua reflexionando sobre el buen augurio que le haba hecho el adivino y apenas tuvo tiempo de protestar cuando se encontr en un callejn, a diez pasos de la estrecha calle que llevaba al burdel. Vettius, que abultaba el doble que ella, estaba muy acostumbrado a sacar del burdel a la fuerza a los clientes ricos sin hacerles dao. Enseguida el ruido de los carros tirados por bueyes y de los comerciantes a la caza de clientes pareci muy lejano. La poca luz se haba convertido en una tenue penumbra que apenas permita ver. El suelo desigual estaba cubierto de trozos de cermica y verduras podridas mezclados con excrementos, paja sucia y restos de carbn de los braseros que mantenan calientes las miserables insulae. Un perro sarnoso que olisqueaba buscando comida ladr una vez y sali corriendo, sorprendido por la intromisin. Pompeya, que pensaba que Vettius quera aprovecharse de ella, empez a coquetear. No saba que te interesara, grandulln. Esboz una sonrisa fingida . Aunque ste no es el lugar. Ven a mi habitacin maana por la maana cuando haya acabado el trabajo. No te arrepentirs. El portero no contest. Con el rostro inexpresivo, empuj a la pelirroja hacia el fondo del callejn. Al hombro derecho llevaba un gladius envainado, siempre til en las peleas callejeras. No puedes esperar? Tpico de los hombres. Sin ms protestas, Pompeya se par y empez a subirse el vestido. Bueno, ven. Aqu est ms limpio.

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Algo vol por los aires y aterriz a sus pies.

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Incluso a la luz tenue, era fcil reconocer una cabeza de serpiente. Pompeya grit y retrocedi de un salto con la boca abierta por el susto. Por la expresin del rostro de su antigua amiga, Fabiola supo todo lo que necesitaba saber. Sali de las sombras y levant amenazadora la daga de Vettius. Pompeya se qued lvida. Aquello no era una simple cpula para tener al portero contento. Se apart, los pies vacilantes sobre la basura y los fragmentos de terracota. Por favor rog. No me hagas dao. Por qu no? le grit Fabiola. Has intentado hacerme lo mismo. Tres veces. Y yo no te he hecho nada. En las comisuras de los ojos de Pompeya se formaron gruesas lgrimas de autocompasin. T te llevas a los mejores clientes gimote. Hay muchos clientes dijo Fabiola entre dientes. Y yo slo lo hago por mi hermano. Hace mucho que est muerto contest Pompeya con malicia. El augur lo jur. A pesar de la gravedad de la situacin, segua llena de ponzoa. Como saba que el comentario poda muy bien ser cierto, la ira se apoder de Fabiola. Sin pensar, levant la daga y pinch a la pelirroja en el cuello. Resultaba gratificante ver los ojos aterrorizados de Pompeya. Pero Fabiola segua resistindose a matarla. Respir profundamente para intentar tranquilizarse. Tena que haber otra forma. Pompeya not que tena una oportunidad. Mtame y te ejecutarn le espet. Ya sabes cmo es Jovina. No se dio cuenta, pero el comentario fue su sentencia de muerte. La historia de una prostituta que haba intentado matar a la vieja madama haca varios aos era bien conocida. Primero la haban torturado con hierros candentes y despus la haban dejado ciega. Por ltimo, la desgraciada mujer fue crucificada en el Campo de Marte ante toda la gente del Lupanar. La historia mantena a todos los esclavos a raya. A casi todos. Fabiola supo entonces que no haba ninguna otra manera. Pompeya era tan retorcida y tena tanta maldad que nunca podra confiar en ella. Tendra que seguir adelante con el plan. Al mirar la cabeza de serpiente que estaba en el suelo, se endureci. No habra misericordia para ella. Tonta dijo Fabiola con voz queda. Jovina cree que estoy en la cama con dolor de estmago.

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Pompeya abri la boca, pero la cerr acto seguido. Y Vettius ha hecho todo lo posible por acabar con los matones de los collegia, pero un hombre solo contra ocho lo tiene difcil. Aterrorizada, la pelirroja mir al portero. Vettius sac el gladius, se encogi de hombros de manera elocuente y se pas el filo de la espada por el antebrazo izquierdo. La larga herida sangr y l sonri de dolor. La madama necesitar pruebas de que me han atacado dijo con suavidad. Cuando regrese chocar contra un par de columnas para que resulte ms convincente. Pompeya se dio cuenta de que su suerte estaba echada y grit. Fue un gesto intil. No haba ninguna posibilidad de que alguien acudiese en su ayuda. Muy pocos ciudadanos eran tan valientes como para intervenir en disputas callejeras, mucho menos para adentrarse en callejones diminutos. Avanz unos pasos dando traspis y despus retrocedi. No haba escapatoria. Vettius bloqueaba un extremo del callejn, Fabiola estaba en el otro. Los dos la miraban con frialdad, con determinacin. La pelirroja abri la boca para gritar otra vez. Fue la ltima cosa que hizo. Fabiola corri hacia Pompeya y le cort el cuello con la daga. Retrocedi con rapidez cuando la sangre le brot a chorros de la herida. Con una expresin de asombro que le distorsionaba las facciones, Pompeya se desplom silenciosamente en el suelo de tierra y rod hasta acabar boca abajo entre Fabiola y el gigantesco portero. A su alrededor se form un charco de sangre. Mi hermano est vivo. Fabiola se aferr a esa esperanza y escupi al cadver. As debe de haberse sentido Romulus en la arena, pens. Mata o te matarn. As de sencillo. Vettius estaba sobrecogido. Siempre haba sabido que Fabiola era inteligente y bella, pero ahora tena una prueba fehaciente de su crueldad. No era una mujer indefensa necesitada de proteccin. Era alguien a quien seguir: alguien que le dirigira. La voz de Fabiola le devolvi a la realidad. Voy a vendarte la herida antes de que pierdas demasiada sangre. Fabiola sac un trozo de tela y le vend el brazo a Vettius, que sonri y le dio las gracias; ella se inclin y le bes la mejilla. Los una un vnculo secreto. Espera aqu un poco. Necesito tiempo para regresar sin que me vean. Vettius asinti con la cabeza.

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Haz mucho ruido cuando llegues le orden Fabiola. As podr levantarme de la cama enferma y or cmo le cuentas a Jovina lo que le ha sucedido a la pobre Pompeya. S, seora. Hasta ms tarde Fabiola no se dio cuenta de que el portero la haba llamado seora. Ahora era su seguidor, no el de Jovina. Jovina no tuvo gran cosa que decir cuando Vettius entr dando tumbos y ensangrentado en el burdel. Su relato fue muy convincente y, como no quera ms problemas, la madama inmediatamente prohibi a todas las prostitutas que saliesen del burdel hasta nueva orden. La satisfaccin de Fabiola por haberse deshecho de Pompeya y de sus amenazas no dur mucho. El mordaz comentario de la pelirroja sobre la muerte de Romulus haba calado ms hondo en ella de lo que crea, y la preocupacin consuma a Fabiola da y noche. Sus oraciones a Jpiter eran incluso ms fervientes. Hasta entonces las noticias sobre el este haban sido bastante alentadoras: en la ciudad se oan innumerables historias sobre escaramuzas de poca importancia y las riquezas que Craso haba sacado de las ciudades por las que haba pasado. Fabiola intentaba utilizar esas historias para calmar sus temores por Romulus. Si no haba batallas importantes, el riesgo de que muchos soldados muriesen se reduca. Pero en Roma todo el mundo saba que Craso no se iba a conformar con una mera intimidacin. Estaba empeado en conseguir algo: el xito militar. Y todo el mundo saba que su objetivo era Parta. A Fabiola le entraron nuseas slo de pensarlo. La situacin empeor cuando llegaron a Roma las noticias sobre la aplastante derrota de Carrhae. Longino haba llevado a la Octava cruzando el Eufrates a un lugar seguro, y se consider que su veterana como oficial era suficiente para confiar en la veracidad de su informe. Publio y veinte mil soldados haban muerto, diez mil haban cado prisioneros y se haban perdido siete guilas. Y, por si fuese poco, Craso era un prisionero indefenso en Seleucia. El triunvirato haba quedado reducido a dos miembros. Aunque probablemente las noticias agradaron a Pompeyo y a Csar, para Fabiola fueron devastadoras. Seguro que Romulus estaba entre los muertos. Pero, aunque no fuera as, nunca lo volvera a ver, pues estara perdido en el salvaje este. Desde su llegada al Lupanar, Fabiola haba ocultado sus sentimientos a todo el mundo, pero la horrible certeza de la suerte de su hermano haba roto algo en su interior. Durante semanas consigui esconder su tristeza a todo el mundo, incluso a Brutus. Rea, sonrea y complaca a sus clientes con su acostumbrada gracia, pero la pena que llevaba dentro no conoca lmite.

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En lugar de mejorar con el tiempo, empeor y se convirti en una profunda e inconsolable melancola. Su madre haca mucho tiempo que haba muerto, una vctima sin nombre de las minas de sal, y ahora Romulus se haba reunido con ella. Cada vez le resultaba ms y ms difcil mantener la compostura. La inteligente muchacha empezaba a perder la voluntad para seguir adelante. Qu sentido tiene vivir? No soy nada. No soy nadie. Una prostituta pens con amargura. Una esclava sin familia, aparte del cabrn que nos engendr. Y aunque la perspectiva de vengarse del noble que haba violado a su madre todava le atraa, saba que se trataba de una bsqueda intil. La nica pista que Fabiola tena era la estatua de Csar que haba visto en casa de Maximus. Los rescoldos de su deseo de venganza la ayudaban a seguir trabajando como una autmata, constantemente obsesionada por Romulus. Por cmo Gemellus lo haba llevado a rastras al ludus. Por lo poco que haba faltado para que se encontraran la noche de la pelea a la entrada del Lupanar. Por cmo podra haberle localizado ms rpido si hubiese tenido a Memor como cliente antes. El sentimiento de culpa la atormentaba de la maana a la noche. La llegada de una nueva muchacha de Judea al burdel le pareci una buena oportunidad para averiguar dnde haba muerto Romulus. Una forma de empezar a hacer aflorar la tristeza. Sin embargo, las historias sobre el desierto oriental eran aterradoras: el calor abrasador, la falta de agua, los mortferos arcos de los partos. La imaginacin de Fabiola se desbord con vividas imgenes, cada vez ms truculentas. Empez a dormir mal y a tener pesadillas. Al poco tiempo, comenz a tomar mandrgora para conciliar el sueo por las noches. Un da, bien entrada la maana, Fabiola todava estaba en la cama para evitar tener que enfrentarse al mundo. Llevaba dos meses sumida en ese estado depresivo. A pesar de que Jovina le haba ofrecido un dormitorio mejor, ella haba preferido quedarse en la diminuta habitacin que le haban asignado el primer da de su llegada al burdel. Le resultaba reconfortante. Sus vestidos preferidos colgaban en perchas de hierro y los frascos de maquillaje y de perfume estaban encima de una mesita baja al lado de los vestidos. En un rincn tena un pequeo santuario con una imagen de Jpiter rodeada de docenas de velas votivas. A lo largo de los aos, Fabiola haba pasado incontables horas arrodillada ante la imagen, rezando por su familia. Tambin haba sido generosa en sus donaciones para el inmenso templo de la colina Capitolina. Pero todos sus esfuerzos haban sido en vano. Romulus y su madre haban muerto. Que Fabiola supiera, no tendra clientes habituales hasta la noche. Era un pequeo consuelo, pues haba dormido poco por culpa de una pesadilla

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en la que un parto atravesaba a Romulus con la espada. Todava no haba podido quitarse la imagen de la cabeza. Romulus. Baj la cabeza y dej que una lgrima se le formase en el ojo. La siguieron otra y otra ms. Y entonces la presa se rompi. La pena se apoder de ella y empez a sollozar, dej aflorar grandes oleadas de angustia que surgan de lo ms hondo de su alma. No haba llorado desde el primer da en el burdel. Ahora no poda parar. Llor por su madre. Por Romulus. Por la prdida de su inocencia. Incluso por Juba, que siempre haba sido amable con ella. Un suave golpe en la puerta la sobresalt. Fabiola? Era la voz de Docilosa. Fabiola trag saliva y se sec los ojos con el borde de la sbana. Qu pasa? Brutus est aqu. Quiere verte. Su amante no tena que visitarla hasta al cabo de dos das. Cmo iba a fingir que estaba contenta? En esos momentos? Docilosa abri la puerta y observ el interior de la habitacin. Ech un vistazo al pasillo, entr y cerr la puerta sin hacer ruido. Durante los ltimos cuatro aos, la mujer madura haba demostrado ser de fiar en muchas ocasiones. Le haba hecho recados, haba comprado artculos fuera del Lupanar y le haba contado las cosas que averiguaba de Jovina. Fabiola haba acabado confiando en Docilosa ms que en cualquier otra prostituta. Dado que todas competan por ser la ms solicitada, no se poda confiar plenamente en ninguna. No desde lo ocurrido con Pompeya. Qu te pasa? Docilosa se sent en la cama y le cogi la mano a Fabiola. Fabiola solloz con ms fuerza. Cuntame. La voz de Docilosa era amable pero firme. Se lo cont todo. Hasta el ltimo detalle, desde la violacin de Velvinna hasta las visitas de Gemellus todas las noches. Las prcticas de Romulus con Juba y su venta al ludus. Su llegada al Lupanar. Docilosa escuch en silencio. Cuando Fabiola hubo terminado, se inclin y la bes suavemente en la frente. El gesto signific ms para la joven que cualquier otro en toda su vida. Pobrecita. Has pasado muchas penalidades. Docilosa suspir con los ojos ensombrecidos por la tristeza. La vida puede ser muy dura. Pero contina. Y de qu sirve? pregunt Fabiola desanimada.

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Docilosa la agarr del brazo.

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Ese guapo noble que est ah fuera es lo que importa! Brutus hara cualquier cosa por ti. Le arregl el brillante cabello. Hara cualquier cosa, t lo sabes. Fabiola saba que las palabras de Docilosa eran ciertas. Brutus era realmente un hombre amable y decente, y ella le apreciaba mucho. Era una tontera poner en peligro la mejor oportunidad que tena de conseguir vivir fuera del Lupanar. Scate los ojos y vstete le orden Docilosa. No debes hacerle esperar. Fabiola ya se senta mejor y asinti con la cabeza mientras haca lo que le haba dicho. Haber abierto el corazn a una persona comprensiva le haba aliviado la pesada carga que llevaba sobre los hombros. Docilosa la ayud a escoger un vestido de seda escotado y a ponerse un poco de ocre y perfume. Gracias a su hermosa tez, Fabiola todava no necesitaba aplicarse albayalde. Gracias le dijo cariosamente. Docilosa asinti con la cabeza. Me recuerdas cmo podra haber sido mi hija. Fabiola sinti una punzada de culpabilidad. Nunca le haba preguntado nada. Qu le sucedi? Me arrebataron a Sabina cuando tena seis aos contest Docilosa con voz montona. La vendieron a uno de los templos como acolita. La has vuelto a ver desde entonces? Docilosa neg con la cabeza. Los ojos se le llenaron de lgrimas. Fabiola se acerc y la abraz. Que los dioses te bendigan susurr. Docilosa esboz una ligera sonrisa y recobr la compostura. Venga dijo animadamente. Est donde siempre. Fabiola desapareci por el pasillo. Su amante la esperaba en el dormitorio donde se haban acostado por primera vez. Era el nico que Brutus quera utilizar, y a Jovina no le importaba concederle ese privilegio. No abundaban los clientes tan ricos y tan asiduos como el oficial del Estado Mayor. Qu sorpresa! Fabiola entr majestuosamente en la habitacin y se asegur de que se le viese bien el escote.

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Un fuerte olor a incienso llenaba el ambiente y solamente haba dos lmparas de aceite encendidas. La colcha estaba cubierta de ptalos de rosa. Docilosa haba preparado bien la estancia a pesar de disponer de poco tiempo. Brutus se levant y eso la sorprendi. Normalmente se tiraban directamente en la cama. Se le vea inusitadamente serio. Va todo bien? pregunt, un poco preocupada. No tendra que haber tardado tanto en arreglarme, pero es que hoy no te esperaba. Brutus sonri cuando ella le bes. No es eso. Entonces, qu es? pregunt Fabiola y entorn los ojos para que no viese que los tena enrojecidos. He hablado con Jovina. Entonces s que le prest atencin. Normalmente las conversaciones de Brutus con la arpa no solan durar ms de lo que tardaba en pagarle. A l tampoco le caa bien la madama. Sobre qu? El no se pudo contener ms. Sac la mano derecha de la espalda. Fabiola mir un momento el rollo de pergamino que tena en la mano. Y palideci. Es la...? Brutus asinti. Tu manumisin. Cuando tom el pergamino, el corazn de Fabiola lata con fuerza. De todas las cosas que haba esperado ese da, el documento que la converta en una mujer libre era la ltima. La idea de dejar el Lupanar para siempre la hizo salir del pozo negro en que se encontraba. A pesar del lujo chabacano y de su esplendor, no era ms que un burdel lleno de prostitutas caras. Tal vez Docilosa ya saba algo, pens. La vida continuaba, era cierto. Fabiola respir hondo y alz la vista. Por qu ahora? Brutus estaba avergonzado. Tena que haber sido hace mucho tiempo mascull. Pero he estado muy ocupado. Ya sabes, la situacin entre Csar y Pompeyo cambia cada puetero da. Fabiola le puso una mano en el brazo y le dedic una sonrisa radiante. Una sonrisa que saba que le encantaba.

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Qu ha cambiado, mi amor?

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La situacin en la ciudad se deteriora a marchas forzadas. Frunci el ceo. Clodio hace mucho que cort los lazos con Csar, y Milo nunca ha tenido amo. Ahora sus bandas controlan la ciudad casi por completo. Las elecciones se han pospuesto porque los funcionarios encargados de controlarlas temen por su vida. Roma es cada vez ms peligrosa. Fabiola asinti con la cabeza. Desde que se conocan la derrota y la captura de Craso, se haba producido una escalada de violencia. Los asesinatos eran todava ms corrientes; todos los das haba disturbios y quemaban edificios pblicos. Desde que varios polticos rudos y manipuladores como Clodio Pulcro y Tito Milo haban entrado en la carrera por el poder, el futuro de Roma pareca cada vez ms negro. Teniendo en cuenta que Csar estaba empantanado en la Galia, Pompeyo se mantena neutral y esperaba que el Senado le pidiese ayuda. Quiero que ests en algn lugar seguro, lejos de aqu dijo Brutus. Fuera de la ciudad, hasta que la situacin se tranquilice. Me ha parecido un buen momento para comprar tu libertad. El corazn de Fabiola se llen de jbilo. Que los dioses te bendigan para siempre exclam, y le volvi a besar. Encantado con su respuesta, Brutus enseguida empez a hablar de su nueva villa en Pompeya y de las reformas que podran hacerle. Mientras escuchaba, el sentimiento de culpabilidad de Fabiola regres con ms fuerza. Haca apenas un momento que era libre y ya se empezaba a olvidar de Romulus. Las lgrimas le anegaron los ojos y se dio la vuelta. Brutus se qued callado a mitad de frase. Fabiola? No me pasa nada, es que... acert a decir con la barbilla temblorosa. Brutus le acarici la cara. Tienes que decirme lo que te pasa. Puedo ayudarte. Como siempre, a Fabiola le conmovi su preocupacin. Es por mi hermano mellizo dijo con tristeza. Tienes un hermano? Es esclavo? Brutus se ri. Tambin le conseguir la libertad. No puedes. El noble sonri con dulzura. Estoy seguro de que no costar ms que t.

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Fabiola iba a preguntar pero l le sell los labios con un dedo. Con Jovina es difcil negociar. Fue todo lo que dijo. Hblame de tu hermano. Romulus era uno de los soldados del ejrcito de Craso. Brutus pareca confuso. Sin revelarle las fuentes, Fabiola le explic lo que haba averiguado a travs de Memor y Vettius sobre la fuga de Romulus del ludus y su posible participacin en la invasin de Partia. Brutus haba visto muchas batallas en la Galia y conoca la suerte de los soldados rasos. Como estaba al corriente de lo sucedido en Carrhae, saba que era muy poco probable que Romulus estuviese vivo. Intentaba pensar qu poda decirle mientras le daba palmadas torpes en el brazo. Ninguno de los dos habl durante un rato. De repente a Brutus se le ilumin el semblante. Puede que sea uno de los prisioneros dijo, sin mucho convencimiento. Dejemos que la situacin se apacige durante unos meses, y despus ya veremos si podemos enviar un mensajero al este. Tal vez pueda comprarlo para que regrese. Aunque era evidente que lo deca por animarla, le resultaba muy tentador creer en sus tranquilizadoras palabras. Desesperada por aferrarse a algo que no fuera la venganza, Fabiola quiso crerselas. Nadie saba cul sera su suerte. Excepto los dioses. Cerr los ojos y rez como no lo haba hecho jams. Jpiter, protege a mi hermano de todo mal. Una vez pasada la euforia inicial de recibir la manumisin, Fabiola le haba pedido a Brutus otro favor. l estuvo encantado de satisfacerla. Adems, el precio de una simple esclava de cocina apenas alteraba el contenido de sus cofres. Gracias a sus campaas en la Galia junto a Csar, Brutus era ms rico que nunca. Consiguiendo la libertad de Docilosa, Fabiola contara con una aliada que la acompaara a la villa de su amante. No estara sola cuando Brutus estuviese en Roma. Fabiola tambin le haba pedido que comprase a los dos porteros, pero Jovina se neg en redondo. Eran demasiado valiosos. El da de su partida del Lupanar fue un recuerdo para siempre grabado en su mente. Jovina la haba adulado y haba suspirado, triste de ver marchar a su mejor fuente de ingresos; las otras mujeres haban redo y llorado alternativamente; sorprendentemente, Claudia haba acabado enfurruada, envidiosa de la buena suerte de su amiga. Los ms consternados fueron Benignus y Vettius, y eso a Fabiola le lleg al corazn.

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No nos olvides haba musitado Vettius con los ojos clavados en el suelo. No iba a olvidarlos. Era difcil encontrar hombres tan de fiar como los dos gigantescos esclavos. El da despus de la manumisin, los amantes se trasladaron a Ostia, el puerto de Roma. El Ajax, la galera liburnia de Brutus, se encontraba amarrada en el muelle. Ms pequea que un trirreme, la veloz embarcacin con dos filas de remos era su orgullo y su alegra. El capitn del Ajax diriga la proa alargada del barco directamente a las olas y se mantena cerca de la costa para evitar que la tormenta los llevase mar adentro. Los golpes constantes del tambor alentaban a los cien remeros esclavos a trabajar duro para conducir a Brutus y a Fabiola hacia el sur. Su destino era Pompeya, en la conocida baha de Neapolis, un viaje que duraba unos seis das. A Fabiola no le gustaba viajar en barco. Protegida del viento y de la lluvia por un baldaqun de tela gruesa y sentada al lado de un brasero encendido, rodeada de lujos, se senta incmoda porque el agua que golpeaba el casco le recordaba la fragilidad de la vida. Sin embargo, Brutus estaba en su elemento y se pas todo el viaje explicndole sus campaas en la Galia. A Fabiola le intrigaban todos los detalles de las batallas de Csar. Si la mitad de lo que Brutus le contaba era cierto, su general deba de ser un gran lder y estratega. A Pompeyo le iba a costar ganar la carrera por el poder. Al cabo de seis das Brutus todava no haba hablado sobre la rebelin de los vnetos tres aos antes, levantamiento que haba sido aplastado gracias a su pericia y habilidad. Cuando ella se lo record con delicadeza, Brutus tuvo la gracia de sonrojarse. Su actitud sencilla y sin pretensiones era una de las cosas que ms le gustaban de l. Los vnetos se haban rendido doce meses antes empez. Pero durante el largo invierno, los druidas de la tribu convencieron a los jefes para que secuestrasen a un grupo de oficiales que requisaban vveres. Los perros pensaron que podran obtener un suculento rescate por ellos y se retiraron a sus bastiones, construidos en estuarios. No podamos acercarnos por tierra, excepto estando la marea baja. Fabiola nunca animndole. haba escuchado la historia completa. Asenta

Una vez que hubo empezado, no cost mucho que siguiese hablando. Cuando lleg la primavera, construimos una flota de trirremes en el ro Liger y navegamos costa arriba. La verdad es que pillamos a esos cabrones por sorpresa! Fabiola intent mantener la compostura cuando el Ajax qued colgado en la cresta de una ola antes de caer al seno de la misma.

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Falta mucho? pregunt.

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Brutus llam inmediatamente al capitn, un griego viejo y duro que iba descalzo y alternaba sus ratos al timn con periodos en la cubierta gritando a los esclavos. Escuch atento la respuesta. No falta mucho, mi amor. Ya hemos pasado Misenum y la entrada de la baha hace un rato. Fabiola sonri. No tenan los vnetos buenas embarcaciones de altura? Ya lo creo! Grandes embarcaciones con la proa alta y velas inmensas muy superiores a las nuestras exclam Brutus sonriendo triunfal. Pero Marte nos bendijo con un tiempo sereno y una tarde remamos hasta all y los acorralamos contra los espigones y los acantilados sobre los que estaban las aldeas. Por si acaso, haba ordenado que atasen docenas de guadaas a unos largos postes y los marineros pudieron destrozarles los aparejos. Su amante profiri un grito de admiracin. Nuestros pelotones de abordaje saltaron a las embarcaciones y tomamos los asentamientos en un abrir y cerrar de ojos. Y tambin liberamos a los oficiales. Brutus suspir. Pero Csar quiso dar ejemplo con los vnetos. Ejecutamos a todos sus lderes y vendimos a todos los de la tribu como esclavos. Fabiola se arregl el pasador de oro y perlas que le sujetaba el cabello e intent no imaginarse la escena: los gritos de los heridos y de los guerreros moribundos en los barcos; el mar rojo de sangre y lleno de cadveres hinchados. Los tejados de paja incendiados, los gritos de las mujeres y de los nios al ser golpeados y atados con sogas, nuevos esclavos para enriquecer todava ms Roma. Era difcil justificar cualquier cosa que Csar hiciese en su nombre. Tena que haber algo ms en la vida aparte de guerras y esclavitud. Al percatarse de su inquietud, Brutus le tom la mano. La guerra es algo brutal, querida. Pero en cuanto Csar consiga el poder absoluto, no tendr necesidad de conquistar nada ms. La Repblica estar en paz una vez ms. Tu general ha masacrado y saqueado una nacin entera para pagar sus deudas con Craso y enriquecerse pens Fabiola con amargura. No hay duda de que tiene la suficiente sangre fra para haber violado a una esclava solitaria hace dieciocho aos. Tengo que conocerlo. Averiguar si realmente fue l. Cundo me presentars a Csar? pregunt coqueta. Quiero ver la razn de tanta adulacin. Como era su costumbre ltimamente, Csar pasaba el invierno en Ravenna, a trescientos kilmetros al norte de Roma. En cuanto Fabiola

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estuviese instalada en la villa, el oficial del Estado Mayor navegara en la galera liburnia costa arriba para consultar con su seor. El tambin me ha hablado de su deseo de conocerte dijo Brutus satisfecho. De repente le cambi la expresin. Pero por ahora no va a poder ser. Esos malditos optimates del Senado estn presionando a Pompeyo para que los ayude y lo llame a la ciudad. Quieren juzgar a Csar por excederse en sus competencias como procnsul en la Galia. Catn y sus secuaces? Brutus frunci el ceo en respuesta. Fabiola saba muchas cosas sobre el joven senador que haba convertido la defensa de la Repblica de lo que l consideraba oportunistas rapaces en la misin de su vida. El y otros polticos que pensaban lo mismo se hacan llamar optimates, los hombres excelentes. Csar era su enemigo nmero uno. Catn, antiguo cuestor y un excelente orador, viva de forma tan austera como su principal enemigo; sola vestir de negro porque los que aspiraban a polticos vestan de morado. Una vez incluso haba visitado el Lupanar con unos amigos. Con un comportamiento poco habitual para ser un cliente noble, haba rechazado todas las ofertas de Jovina de mujeres y muchachos y se haba relajado en las termas. Haba sido una decisin comedida que le haba valido la admiracin de Fabiola, que escuchaba desde su escondite la estimulante conversacin. Y su compinche, Domitio. Brutus hizo una mueca. A Csar lo estn arrinconando poco a poco. Pero no va a renunciar al control de sus legiones. Por qu iba a hacerlo, despus de todo lo que ha hecho por Roma? pregunt Brutus. Fabiola asinti y se acord de los ltimos rumores. A Csar lo trataran peor que a un perro si regresase como civil a Roma. Y qu pasara si Pompeyo lo permitiese? Esos astutos hijos de perra no le pedirn que lo haga. Brutus se golpe con el puo la palma de la mano. Doble rasero. Fabiola suspir. Dos poderosos nobles luchaban por el control, ambos con inmensos ejrcitos a su disposicin y un Senado debilitado en medio. Realmente pareca que la Repblica se encaminaba inexorablemente hacia la guerra civil. La galera liburnia no tard mucho en llegar a Pompeya; la embarcacin golpeaba las maderas de los muelles y los exhaustos esclavos pudieron soltar los remos de la embarcacin, pues el trabajo ya estaba hecho. Unos marineros atracaron el Ajax con los bicheros y otros saltaron al muelle con cabos para amarrarlo bien a los grandes bolardos de piedra. Brutus

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mascull unas cuantas palabras al capitn para asegurarse de que la embarcacin estuviera lista para zarpar en cuanto lo pidiese. Fabiola se sujet con cuidado el vestido con una mano y dej que el oficial la ayudase a salir del barco. Docilosa la segua de cerca. El puerto de Pompeya estaba situado al sur de la ciudad y era mucho ms pequeo que el de Ostia. Las barcas de pesca se balanceaban en el agua junto a las formas ms grandes de los trirremes. La desembocadura del ro Sarnus, alrededor de la cual se haba construido el muro de cercamiento, estaba llena de barcazas cargadas de mercancas. Pompeya era un puerto mercante muy concurrido. Un barco de pasajeros recoga velas al entrar en el puerto; haca escala en el viaje desde Misenum hasta Surrentum, en el otro extremo del golfo. El Vesubio dominaba la ciudad y el puerto, por encima de ellos. Fabiola contempl la inmensa montaa sin perder detalle: las nubes grises que cubran la cima, los bosques que coloreaban de verde las altas laderas, las casas de labranza y los campos vacos ms abajo. Era una escena impresionante. Dicen que el mismsimo Vulcano vive ah arriba dijo Brunas. Yo no estoy muy seguro. Se ri. El crter de la cima es un lugar horrible. Hace un calor abrasador en verano y en esta poca del ao est cubierto de nieve. No hay seales de ningn dios por ninguna parte. Pero eso no impide que los lugareos intenten apaciguarlo en Vulcanalia. Esa semana lanzan ms peces a las hogueras que los que se comen en todo el ao. Campesinos supersticiosos! El noble no estaba muy interesado en los dioses, excepto en Marte, el dios de la guerra. Fabiola tembl de fro y se arrebuj en la capa de lana. Se perciba el hedor a pescado podrido y excrementos humanos. Mir hacia abajo, al agua oscura, e hizo una mueca. Son las aguas negras de la ciudad explic Brutus. No te preocupes, en la villa no hay nada de esto. Tiene sumideros adecuados que desaguan a casi un kilmetro de distancia. En el muelle descubierto, ocho pobres esclavos haban estado esperando su llegada. A su lado tenan una litera grande. Fabiola y Brutus se subieron a ella y partieron hacia la villa mientras Docilosa, ya liberta, se quedaba para supervisar el desembarco del equipaje. Las calles de Pompeya estaban casi desiertas. Las pocas personas que se vean se apresuraban para llegar a las termas o al mercado, encorvadas para defenderse del viento cortante. Un anciano augur se tambaleaba y se sujetaba con fuerza la gorra de pico romo para evitar que se le volara. Nios harapientos corran por la calle, gritando contentos por el pan que haban robado. Gritos de enfado los perseguan.

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El Foro era bastante grande para ser de una poblacin rural, aunque estaba en obras. En la plaza, el templo inacabado de Jpiter ocupaba un lugar destacado y estaba flanqueado, como de costumbre, por el teatro, la biblioteca pblica y otros templos. Delante de muchos edificios haba estatuas de dioses. Un mercado cubierto ocupaba casi todo el espacio abierto. El mal tiempo amortiguaba los gritos de los vendedores. La litera dio sacudidas y se balance un rato en el camino para salir de la ciudad. Brutus charlaba sobre la villa a la que se aproximaban, sin darse cuenta de que Fabiola estaba cansada del viaje. Fue construida por una familia noble. Pero la compr un rico plebeyo cuando los propietarios tuvieron una mala racha, hace casi treinta aos explic Brutus. Hizo un guio: No se pusieron del lado de Sila. Fabiola le ri diligentemente el macabro chiste. Miles de personas haban muerto durante el mandato del dictador. Los augures dicen que la mala suerte persigue a las malas personas. O quiz fuese porque el comerciante viva en el Aventino. Brutus se encogi de hombros. Tuvo que poner la villa en el mercado hace dos inviernos y no haba muchos compradores. Sonri. Fue una ganga. Un comerciante? pregunt Fabiola, y se inclin hacia delante con un inters repentino. Del Aventino? Brutus pareca sorprendido. S. Viejo, apestoso y gordo. Por qu? Cmo se llamaba? Brutus se pas la mano por el cabello castao y corto, pensativo. El corazn se le aceler a Fabiola con la espera. Gemellus? Hizo una pausa. S, se llamaba Gemellus. Fabiola perdi la compostura y dio un grito de alegra. Ser la nueva duea de la villa de su antiguo propietario era un sueo hecho realidad. Le conoces? pregunt Brutus con curiosidad. Fabiola le apret la mano. Fue l quien me vendi al Lupanar. Cabrn! Que Brutus se encolerizase era extrao y resultaba chocante. Pero si no lo hubiese hecho, nunca te habra conocido dijo Fabiola con timidez. Es cierto. Brutus se calm y mir afuera. Si te sirve de consuelo, he odo que su negocio se ha ido al garete. Perdi una fortuna cuando los

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barcos cargados de animales que haba comprado para el circo naufragaron camino de Egipto. Fabiola sinti una punzada de tristeza. Se acordaba de cuando ella y Romulus soaban que cazaban animales salvajes con los bestiarios. Pareca que haca una eternidad. Al final los prestamistas lo perseguan da y noche aadi Brutus. Incluso tuvo que vender su casa en el Aventino. El alivio empez a sustituir al dolor. Y cuando al fin vio el alto muro que rodeaba su nueva casa, Fabiola se dio cuenta de que Jpiter, de una forma que slo los dioses conocen, cuidaba de ella. Al final haba conseguido vengarse: Gemellus se haba convertido en uno de los vagabundos que llenaban las calles de Roma y pedan limosna a los ricos. Puesto que el comerciante apreciaba el dinero por encima de todo, su vida estaba ms destrozada que si le hubiesen clavado un pual entre las costillas en un callejn. Era un castigo apropiado, pens, aunque todava hubiese sido mejor que Gemellus hubiese llamado a su puerta y haberle contado que ella, Fabiola, iba a quedarse con su querida villa. Su nico pesar era que Romulus y su madre no estaban a su lado para compartir la alegra. Pero seguro que la vean desde el otro lado. Como amante de un noble poderoso, Fabiola poda dedicarse exclusivamente a descubrir la identidad de su padre. Brutus, lo supiese l o no, era la clave. l le facilitara contento la entrada en la sociedad romana ms encumbrada, se convertira en una igual de quienes la haban mirado de forma despectiva. La clave estaba ah, en alguna parte. Tal vez incluso estuviera cerca de casa. Tardara lo que tardase, Fabiola no pensaba descansar hasta vengar a su madre.

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29 La marcha
Este de Seleucia, otoo del 53 a. C.
El desolado paisaje se extenda hasta el infinito. Tras los soldados, una inmensa cordillera montaosa se extenda de norte a sur. Los picos nevados contrastaban marcadamente con la llanura arenosa que tenan a sus pies. Les haba costado semanas salvar pasos estrechos, arroyos helados y senderos serpenteantes a lo largo de los bordes de los precipicios. Cientos de legionarios haban muerto a causa de los desprendimientos de tierra o por las inclemencias del tiempo. Las laderas desnudas no les haban proporcionado mucha comida y alguna que otra cabra alcanzada por una flecha no era suficiente para alimentarlos a todos. Carne seca, pan zimo y una determinacin frrea haban llevado a los prisioneros supervivientes hasta las cimas. Eso y la ejecucin inmediata que esperaba a todo aquel que se negase a seguir la marcha. La disciplina parta todava era ms severa que la romana. La columna de ms de nueve mil soldados haba bajado impaciente esa maana por un sendero sinuoso. Haban considerado un xito el simple hecho de llegar a un terreno llano. A ambos lados se elevaban dunas bajas con suavidad, antesala del desierto que se preparaba para darles la bienvenida. En el cielo no haba una sola nube, los nicos habitantes eran los omnipresentes buitres. Pero el desierto no resultaba tan intimidatorio como antes de Carrhae. Esos hombres haban pasado por sufrimientos increbles, haban visto cosas inimaginables. Aquello no era ms que otra prueba que tenan que soportar. Haban sobrevivido. Romulus se arregl la tela que le cubra la cabeza y se sec el sudor. Igual que el de todos los dems, el casco del joven soldado oscilaba en el yugo que llevaba al hombro. No necesitaba ponrselo porque no haba enemigos en cientos de kilmetros. Brennus y Tarquinius marchaban seguros a su lado. Durante el paso por las montaas, sus aptitudes para la supervivencia haban ayudado a mantener con vida a los hombres que quedaban de la Sexta. Las pieles de

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los zorros que Tarquinius haba cazado con trampas servan de mantas y Brennus haba capturado con regularidad cabras o antlopes con un arco que haba conseguido de un guardia. Muertos todos los oficiales veteranos, haba un vaco de poder en las filas. Los soldados necesitaban a alguien al mando y, con tantos hombres de diferentes legiones, haba sido difcil organizar a los prisioneros romanos. Sensatos, los oficiales partos al mando haban unido a los hombres que haban servido en la misma unidad, aunque desde su marcha de la capital haca dos meses los soldados no se haban mostrado muy dispuestos a obedecer rdenes como no fuesen las ms bsicas. Muchos legionarios vean en Tarquinius un lder extraoficial. Haba pasado meses cuidando a los heridos, y su habilidad para predecir el futuro ya era conocida por toda la columna. Como caba esperar, el hecho de que el etrusco entendiese el parto haba llamado la atencin de los captores. Las habilidades msticas que demostraba tambin le haban granjeado su respeto. En reconocimiento por ello, haban nombrado a Tarquinius el equivalente a un centurin y tena que responder ante el oficial al mando de una de las cohortes reformadas. Aunque el arspice no era un regular, siempre era ms fcil obedecer las rdenes de uno de los suyos. De momento, la cohorte del etrusco era la nica que haban rehecho, motivo de verdadero orgullo para Romulus y Brennus. Pero slo Tarquinius saba la razn. Los dems sentan alivio de no tener que cargar con las armas durante un tiempo. Una recua de muas transportaba armamento, comida y agua. Cundo llegaremos a Margiana? pregunt Romulus. Dentro de cinco o seis semanas contest el etrusco. Romulus se quej. Daba la impresin de que no lograban acercarse al destino, situado en la frontera del Imperio parto. Al menos esos cabrones tambin tienen que caminar. Brennus seal a los guerreros situados a ambos lados de la columna. Probablemente los prisioneros superaban a los partos veinte a uno, pero eso daba lo mismo. Se encontraban a ms de mil quinientos kilmetros al nordeste de Seleucia y no tenan adonde ir, as que era intil resistirse. Slo los indgenas de piel morena conocan la ubicacin exacta, en la inmensa desolacin arenosa, de los pozos, fundamentales para seguir con vida, y a los romanos no les quedaba otra opcin que seguirlos. Sin agua nadie poda sobrevivir. Por qu no han enviado catafractos para vigilarnos ? pregunt Romulus. Roma no acepta la derrota con facilidad contest Brennus. Orodes probablemente los reserva por si hay otro ataque.

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Tarquinius se ri entre dientes.

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Puede que el rey no lo sepa, pero nadie quiere venganza. Csar no debe de estar muy contento de haber perdido a su mecenas, pero est demasiado ocupado con otros asuntos. Y Pompeyo estar encantado de que Craso est fuera de combate. Eso le permitir concentrarse en Csar. Romulus suspir. La poltica italiana no tena mucha importancia all. Si Roma no contraataca, cmo vamos a regresar a casa? murmur . Estamos en medio de la nada y nos dirigimos hacia los confines de la tierra. Conseguiremos regresar susurr Tarquinius. El galo no oy el comentario. Somos la legin olvidada! exclam con cinismo, sealando hacia delante. Todas las miradas siguieron el brazo extendido. Pacorus, el oficial parto al mando, haba obtenido astutamente un guila de plata del botn de Carrhae. Mientras las otras decoraban el palacio de Orodes, la suya estaba siempre situada a la cabeza de la columna. Brennus volvi a sealar con el dedo el ave de metal, reconociendo su importancia. El estandarte era fundamental para el nuevo mando parto y se haba convertido en la posesin ms importante de los soldados. Un grito de orgullo sali de las gargantas de los hombres. Haba habido muy poco que celebrar desde Carrhae, hasta entonces. Los guardias escuchaban con curiosidad, pero no respondieron enseguida. La disciplina no era tan estricta ahora que ya haban dejado la ciudad. Ya haban ejecutado a bastantes hombres para mantener al resto a raya. Pero hasta que viesen al enemigo, la recin hallada confianza tena un lmite. Tarquinius sonri. Es un buen nombre. Suena bien reconoci Romulus. Perfecto! Brennus hizo una pausa y se volvi hacia las filas que los seguan. La Legin Olvidada! Enseguida los otros imitaron al galo y el grito se elev en el aire caliente y sin viento. Cuando toda la columna empez a gritar, muchos partos se alarmaron y llevaron la mano al arma. Nunca haba pasado nada parecido. Pacorus cabalgaba cerca y se inclin sobre la silla para hablar con Tarquinius. Cuando ste se lo explic, el comandante sonri y grit una respuesta. Los guerreros se tranquilizaron con sus palabras. Pacorus

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espole el caballo y se fue hacia la parte delantera para comprobar si haba seales de otros viajeros. No le gustaba dirigir desde atrs. Qu quera? pregunt Romulus. Saber por qu gritbamos. Le he dicho que ramos la Legin Olvidada y me ha contestado que eso esperan de nosotros. Brennus sonri, contento con la reaccin a su grito. Tambin ha dicho que nuestros dioses nos han abandonado. Nos volvieron la espalda cuando cruzamos el ro dijo Flix. El pequeo e ingenioso galo se haba unido al tro cuando dejaron Seleucia. Quizs a algunos contest Brennus serio. Pero no a la Legin Olvidada. Puede que tengas razn. Flix hizo la seal contra lo maligno. Todava estamos vivos! Romulus estuvo de acuerdo y en silencio agradeci a Jpiter su proteccin. Algo le hizo mirar al etrusco, que esbozaba una leve sonrisa. Nada de la caminata hacia el este lo alteraba, cosa que le extraaba. Aunque Brennus pareca contento con su suerte, casi todos los dems estaban preocupados porque con esa marcha se alejaban del mundo conocido. Sin embargo Tarquinius la disfrutaba de verdad. Cada pocos das anotaba comentarios en el mapa antiguo, describiendo lo que haba visto y, cuando Romulus se lo peda, se lo explicaba. Gracias a estas lecciones, el joven tambin haba aprendido a disfrutar del viaje y a respetar el abrasador desierto y las imponentes cumbres que haban atravesado. En su mente, Alejandro haba crecido hasta convertirse casi en una figura mtica. El Len de Macedonia debi de ser un lder extraordinario pens. Quiz Tarquinius siga sus pasos. Alejandro fue uno de los lderes ms carismticos jams vistos dijo el etrusco. Romulus dio un respingo. Craso no nos inspir en absoluto, verdad? El muy tonto no lo hizo. Por eso los malos augurios afectaron tanto a los soldados. Si hubiesen querido a su lder como los soldados de Alejandro quisieron a ste, puede que hubiesen superado el miedo. Romulus pronunci unas palabras que no saba de dnde venan. Dirige con el ejemplo. Como haces t cuidando a los enfermos y a los heridos. A Tarquinius le temblaron los labios, achic los ojos y mir el cielo azul. Y los augurios para el resto del viaje son buenos. Para todo el camino hasta Margiana y Escitia.

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A pesar del intenso calor, Brennus no se atrevi a preguntar si en esos lugares sera donde tendra que salvar a sus amigos. No quera saber exactamente cundo habra que hacer borrn y cuenta nueva. Brennus alej ese pensamiento y sigui la marcha. Romulus le observaba con el rabillo del ojo. Era obvio que Brennus nunca hablaba de su destino y que estaba convencido de que Tarquinius saba algo de la suerte del galo que no quera decir. Pero vivan con cientos de hombres y rara vez se presentaba la oportunidad de hablar a solas. E incluso cuando se daba, Romulus no estaba muy seguro de querer preguntrselo a ninguno de los dos amigos. Ya resultaba bastante extrao que el etrusco supiese tantas cosas. Haca dos aos que Romulus conoca a Tarquinius, pero todava no se haba acostumbrado a sus extraordinarias habilidades. Siempre utilizaba el cielo, los pjaros y el viento para revelar con exactitud hechos pasados o futuros. De vez en cuando Tarquinius le explicaba lo que haca, y Romulus ya saba predecir cosas sencillas como el prximo chaparrn. Se trataba de unos conocimientos fascinantes, y cada vez que el arspice le revelaba algo nuevo intentaba prestar mucha atencin. Pero Tarquinius segua guardndose muchas cosas para s. Casi todo lo que s es sagrado le deca con pesar. Y slo se lo puedo revelar a un adivino. Romulus sola contentarse. La vida era ms sencilla si uno no saba todo lo que iba a suceder. Tena suficiente con que le dijesen que iba a sobrevivir en el ejrcito parto. Eso le dejaba espacio en el corazn para soar con el regreso a Roma. Para encontrar a su familia. Durante la larga marcha, Romulus haba pasado por etapas en las que culpaba a su madre de su horrible situacin. Podra haber matado a Gemellus una de las muchas veces que estuvo en su cama. Pero no lo haba hecho. Por qu? La ira le dominaba cuando pensaba la facilidad con la que podra haber hecho callar al gordo comerciante para siempre. Pero, al final, entenda el razonamiento de su madre. Ella no era un luchador entrenado como l. Velvinna haba sido una madre con dos hijos pequeos y haba hecho todo lo posible por protegerlos. Haba dejado que Gemellus la violase una y otra vez para velar por la seguridad de los mellizos. Esta amarga conclusin haba llenado a Romulus de vergenza y asco. Cmo era posible que no se hubiera dado cuenta antes del sacrificio de su madre? Comprenderlo hizo que todava estuviese ms resuelto a matar a Gemellus. Pero era difcil no perder la esperanza. A diferencia de Brennus, se esforzaba por creer algunas de las predicciones ms increbles de Tarquinius. Se mirase por donde se mirase, el regreso a casa en aquel momento pareca imposible. Margiana? dijo Flix. Nunca haba odo ese nombre. Confa en m respondi Tarquinius socarrn. Existe.

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Cmo es? Paisajes verdes. Ros anchos y tierra frtil. Flix seal el desierto.

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Cualquier cosa ser mejor que este infierno. Romulus se ri. Adems de ser uno de los pocos supervivientes de la cohorte de Bassius, Flix era un buen compaero. Quin vive all? pregunt Brennus. Descendientes de los griegos, lo que significa que son gente civilizada. Y nmadas. Hombres con la piel amarilla, el cabello negro y los ojos rasgados. Por lo que dices parecen demonios farfull Flix. Sangran como todo el mundo. Cmo luchan? Brennus siempre era el ms pragmtico. Siempre sera un guerrero. ;Con arcos. A caballo. Se escuch un quejido colectivo. Y tampoco son amigos de Partia? Tarquinius neg con la cabeza. As que marchamos hasta el extremo ms lejano de la tierra para que nos masacren dijo Flix con sarcasmo. Otra vez. No si yo tengo algo que ver con ello respondi Tarquinius. Tenemos que cubrir todos los escudos con soda. Qu? Con el material de los estandartes de los partos? pregunt el galo. Las inmensas banderas de colores vivos haban contribuido a aterrorizar a los soldados de Craso antes de llegar a Carrhae. Eso mismo. Servir para detener esto. El etrusco seal las flechas de la aljaba de Brennus. Quienes le oyeron se animaron ante la perspectiva de sobrevivir a la lluvia de flechas que haba matado a sus compaeros. Romulus alguna vez haba visto en la arena a damas de la nobleza ataviadas con suaves tnicas brillantes. Nos costar una fortuna, no es as? pregunt. No si sustraemos la carga de seda de una caravana. Brennus y Romulus sentan verdadera curiosidad.

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Dentro de doce das nos cruzaremos en el camino con mercaderes de Judea que regresan de la India coment Tarquinius. Parta estaba prcticamente despoblada, habitada slo por pequeas tribus nmadas, y desde que haban dejado Seleucia apenas se haban cruzado con alguien en el desierto. Pero a esas alturas ya nadie cuestionaba los poderes del etrusco. Si Tarquinius deca que algo iba a pasar, pasaba. Es un viaje largo dijo Romulus sorprendido. Saba por el mapa antiguo que la India estaba todava ms lejos que Margiana. Descubrir que se poda hacer semejante viaje por decisin propia era una sorpresa. Debe de merecer la pena. Tarquinius esboz una sonrisa enigmtica. Brennus empez a impacientarse y el etrusco cedi. Transportarn principalmente especias. Y mucha seda. Para que nosotros forremos los escudos declar Brennus pensativo . Probablemente habr que convencer a Pacorus. Y no creo que a Orodes le guste que sus capitanes empiecen a robar a los mercaderes. Tarquinius se sorprendi. Quin ha dicho que vayamos a robar? Brennus gru. De qu otra manera vas a conseguir que los mercaderes de Judea se separen de sus mercancas? Les comprar las telas. Necesitars algo ms que la cabeza de oro contest el galo, sealando con la cabeza el lituo que colgaba del cinturn de Tarquinius. Desde que Pacorus se haba percatado de la vala del etrusco, Tarquinius haba dejado de esconder el smbolo de su poder. Al recordar historias de arspices de la infancia, otros soldados contemplaban intimidados el cayado, lo cual situaba a su cohorte en un lugar especial en la Legin Olvidada. Incluso Romulus tena sus reservas. La seda era la mercanca ms preciada. A los mercados de Roma slo llegaba en pequeas cantidades, transportada desde distancias tan lejanas que pocos podan imaginar. La cantidad necesaria para forrar ms de nueve mil escudos costara una fortuna. Y cmo la vas a comprar? pregunt el galo. Tengo que hablar con Pacorus anunci Tarquinius. Brennus puso los ojos en blanco.

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No nos lo dir dijo Romulus. Ya deberas saberlo. El galo se ri. Acostumbrado al carcter reservado de Tarquinius, Romulus tampoco pregunt. Haban sobrevivido a Carrhae y haban marchado hacia el este ms de mil quinientos kilmetros con pocos percances. A pesar de la aparente falta de fondos, la prediccin lo tranquiliz. El sabio arspice se ganara a Pacorus y conseguira la seda necesaria para proporcionarles una forma de luchar contra nuevos enemigos. Tal vez regresar a Roma fuese imposible, pero aquello no. Avanz con seguridad, a grandes zancadas. La arena caliente cruja bajo las suelas de sus sandalias. Tarquinius cumpla las promesas. Esa noche dej a los otros apiados alrededor de una diminuta hoguera, comiendo pan y carne seca de cabra. En cuanto los legionarios hubieron jurado lealtad a Partia, los captores empezaron a tratarlos mejor y les daban una cantidad razonable de comida todos los das. No tena sentido hacer pasar hambre a los hombres que tenan que luchar por el Imperio. El etrusco se abri camino silenciosamente en la oscuridad y observ a los soldados que descansaban. Aunque eran prisioneros, todava reinaba una disciplina aceptable, un sentido del orden. Las tiendas de tela estaban colocadas en filas ordenadas, de centuria en centuria. Incluso se haban construido murallas provisionales con parejas de guardias que caminaban vigilantes alrededor del permetro. Pareca un tpico campamento militar, excepto que se estaba mucho ms lejos de Roma de lo que cualquier legionario se hubiera aventurado. Desde que los prisioneros se haban dado cuenta de que no los iban a matar porque s, los nimos haban mejorado. Lucharan bien, especialmente cuando Tarquinius les ensease una nueva proteccin contra las flechas mortferas de las tribus. Detente! Unos fornidos guerreros apuntaron al etrusco con las lanzas. Pacorus tena soldados partos apostados alrededor de su tienda toda la noche. Quin anda ah? El arspice. El miedo llen sus ojos. Qu quieres? pregunt uno de ellos. Hablar con Pacorus. Hablaron entre s un momento. Espera aqu orden cortante el primer guardia. Dej a sus compaeros vigilando a Tarquinius y entr en la tienda grande situada a unos pasos de all. El parto no tard en regresar. Levant la puerta de tela y sacudi la cabeza.

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Tarquinius se acerc y se agach un poco para entrar. El guerrero permaneci al lado de la puerta y, nervioso, sujetaba el arma con fuerza. En marcado contraste con las tiendas de los romanos, el interior de la tienda de Pacorus estaba lujosamente decorado. Gruesas alfombras de lana cubran el suelo y un brasero humeaba en una esquina para proporcionar calor contra el fro de la noche. Las antorchas empapadas de aceite que ardan en recipientes hondos proyectaban sombras alargadas. Haba cojines para reclinarse esparcidos por el suelo, pero las armas colocadas sobre un soporte de madera recordaban el verdadero propsito del viaje. Unos esclavos cocinaban sobre una hoguera y otros estaban de pie con bandejas de comida y bebida. El apetecible olor de carne asada llenaba la tienda. Al etrusco se le hizo la boca agua. Haca mucho tiempo que no coma cordero fresco. Le asalt el recuerdo de Olenus en la cueva y Tarquinius rez una oracin de agradecimiento por la sabidura que el anciano le haba transmitido. Gracias a sus habilidades, el arspice saba lo que estaba a punto de suceder. Pacorus estaba sentado con las piernas cruzadas al lado del brasero. Con un hueso medio rodo hizo seas a Tarquinius para que se sentase. El parto no pareca asombrado de verle. Comparte mi comida dijo, e hizo un gesto brusco al sirviente que estaba ms cerca. Pacorus tena la barba manchada de grasa y le bailaban los ojos con inters. Haba cambiado el jubn holgado que sola llevar por una elegante tnica y pantalones abombados blancos de algodn. Por debajo de sus piernas musculosas asomaban unas babuchas puntiagudas de piel suave. Aunque en la cintura llevaba un delicado cinturn de oro, de l colgaban dos dagas curvas. Ante todo, Pacorus era un guerrero. Tarquinius se sent y acept la carne que le ofrecan y un vaso de madera que contena buen vino. Reinaba el silencio mientras coma y beba. Cuando el etrusco alz la vista, Pacorus le miraba atentamente. Cmo estn mis nuevas tropas? pregunt el parto. Listas para obedecer a su nuevo amo? No les queda ms remedio. Pacorus se inclin hacia delante. Dime. Lucharn por m los legionarios? O huirn como en Carrhae? Yo slo puedo responder por mi cohorte. Tarquinius habl con seguridad. Despus de que Pacorus hubiese accedido a su peticin de rearmar a los legionarios de su unidad, la moral haba subido inmediatamente. Lo nico que haba necesitado para convencer al parto haba sido una

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prediccin exacta de los pasos de montaa que estaran bloqueados por la nieve. Esa valiosa informacin probablemente haba salvado vidas y, desde luego, haba acortado el viaje varios das. Lucharn hasta la muerte por no sufrir otra derrota. Pacorus se reclin satisfecho. A la manera de los enemigos que se tratan de forma educada, la pareja dedic unos minutos a hablar sobre el viaje y las zonas fronterizas. Tarquinius enseguida se enter de que en toda la regin oriental haba muchos disturbios y que la funcin de la Legin Olvidada se iba a limitar a restaurar la paz. Para qu has venido? pregunt por fin Pacorus. El etrusco no se anduvo con rodeos. Tengo una propuesta. Pacorus levant una mano y enseguida apareci un cuenco con agua caliente que sostena un esclavo. Se limpi las manos y la cara y sonri. El prisionero tiene una propuesta para el captor. Tarquinius inclin la cabeza. Disgustado por la poca deferencia, la actitud del parto ya no era tan cordial. Y? Dentro de poco nos cruzaremos con una caravana de mercaderes de Judea. En su camino de regreso de la India. Pacorus tom una naranja de una bandeja de plata y empez a pelarla. Y eso qu tiene que ver con nosotros? Gran parte de la carga es seda. Suele serlo. Tarquinius cambi de tctica. Cul es el principal deber de la Legin Olvidada? Sonri al or el nombre. Defender al Imperio de las tribus hostiles. Bactros, sogdianos, escitas. Cuyos guerreros utilizan arcos compuestos como los partos. Pacorus cada vez estaba ms irritado con las explicaciones ambiguas de Tarquinius. Vuestras flechas masacraron a nuestros hombres en Carrhae. Y lo mismo suceder con las de los nmadas si no tenemos un plan explic Tarquinius. Adelante dijo el comandante con frialdad.

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A Orodes no le gustar que acaben con su nueva guarnicin fronteriza nada ms llegar. Eso permitira nuevas incursiones en Partia. Pacorus comi un gajo de naranja y lo mastic pensativo. Qu propones? La seda es muy resistente. El parto pareca confuso. Si forramos los escudos de los soldados con capas de seda continu Tarquinius con voz queda, no los traspasar ni una flecha. Cmo puedes estar tan seguro? S muchas cosas. Pacorus vea por dnde iba. Los mercaderes pagan tributos por entrar en Antioqua y en Seleucia explic. Y el rey no tolera que se robe a viajeros honestos. La mayor parte de la riqueza de Partia provena de los impuestos que pagaban quienes regresaban de Oriente. No le vamos a robar a nadie contest Tarquinius. Entonces, cmo vamos a pagar? inquiri secamente el parto. Tarquinius se llev la mano a la tnica y sac la bolsita de cuero. Desat el cordn y dej caer en la palma de la mano un enorme rub. Lo llevaba cerca de su corazn desde el da que lo haba sacado de la empuadura de la espada de Tarquino. Tras diecisiete aos, haba llegado el momento de utilizar el inestimable regalo de Olenus. Con esto podremos comprar toda la seda que queramos. Pacorus frunci los labios. Ya veo que el lituo no es todo lo que has conseguido conservar. Tarquinius no dijo nada. El parto mir la piedra con avaricia y llev la mano derecha a una de sus dagas. Puedo quedrmela fcilmente. Pero no lo hars. Ests solo y no vas armado. Lanz una mirada a su guardia. Fuera hay diez hombres ms. Te maldecira para el resto de tus das. Tarquinius guard la bolsa. Los ojos oscuros le brillaban a la luz de las antorchas. Y mi cohorte puede que tampoco estuviese muy contenta.

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Pacorus trag saliva. El soldado rubio haba ayudado a la columna a cruzar sin percances las montaas. Poda predecir desprendimientos de tierra con das de antelacin y las tormentas antes de que apareciesen en el cielo. Se rumoreaba que incluso haba predicho la derrota de su ejrcito en Carrhae. Con una sonrisa, el etrusco se acerc a la cortina de seda que separaba la tienda en diferentes habitculos. Puedo hacer una demostracin? Pacorus asinti con la cabeza. Tarquinius baj la pieza de tela coloreada y envolvi varias veces en ella un cojn cuadrado. Dio cincuenta pasos hasta el fondo de la larga tienda, la mortfera distancia que haba destrozado a las legiones. Lo dej en el suelo, retrocedi y tom un arco de cuerno muy curvado y una aljaba del soporte de madera. El guerrero de la entrada inmediatamente se adelant con la lanza preparada. Pacorus grit una orden y el hombre retrocedi. El arspice se acerc a su anfitrin y estudi el arma detenidamente. Est muy bien hecho coment mientras lo probaba. Es muy potente. Para hacer un buen arco se necesitan varias semanas explic Pacorus. El cuerno y el tendn han de tener el grosor adecuado y la madera ha de estar bien seca. Tarquinius se gir hacia el objetivo, sac una flecha y la coloc en la cuerda. Levant los brazos, se detuvo y se gir un poco. El parto respir hondo. Tarquinius se dio media vuelta, contento de haber explicado su idea. Tens bien el arco, cerr un ojo y apunt con cuidado en la penumbra. Con un gruido, dispar. La flecha silb en el aire y aterriz con un golpe. Trelo aqu! grit Pacorus. El guardia recogi el cojn del suelo con cara de sorpresa. Se acerc al comandante, hizo una reverencia y se lo entreg. Pacorus miraba el cojn, fascinado. La flecha slo haba penetrado dos dedos en el relleno. La sac con un suave tirn. La punta estaba completamente cubierta de tela. Seda que apenas se rasgaba o estropeaba. El parto tena los ojos como platos.

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Si envolvemos con media docena de capas de esta tela los escudos declar Tarquinius, tendrs un ejrcito capaz de soportar cualquier flecha. En la mirada de Pacorus se apreciaba un renovado respeto por el arspice. Ya viste la disciplina romana en Carrhae antes de la carga de los catafractos. Los legionarios son la mejor infantera del mundo asegur Tarquinius. Con los escudos envueltos en seda, la legin olvidada ser invencible. Esas tribus nos superan en nmero. No tienen ninguna posibilidad insisti Tarquinius. Por qu me dices todo esto? Porque mis amigos y yo no deseamos morir. Tuvimos suerte de sobrevivir a la ltima batalla. Tarquinius arque las cejas. Enfrentarnos a esos arcos por segunda vez... Pacorus estaba intrigado. El etrusco no lo saba, pero la nueva orden de Orodes era un arma de doble filo. A lo largo de la historia, los arqueros montados y los catafractos haban conseguido mantener a raya a los nmadas de las estepas. Sin embargo, la guerra contra Roma haba reducido peligrosamente las fuerzas fronterizas partas y recientemente haban llegado noticias de incursiones bastante profundas dentro del Imperio. Desde su salida de Seleucia, a Pacorus le preocupaba la posibilidad de enfrentarse con pocos arqueros a las tribus saqueadoras. El parto escanci ms vino. Ah est tu caravana dijo Brennus protegindose los ojos del sol. Romulus sonri. Ambos haban oteado con impaciencia el horizonte desde la visita nocturna de Tarquinius a Pacorus. Haban pasado exactamente doce das. El polvo se converta en aire caliente a media distancia. Era fcil descubrir el movimiento en la llanura que haba reemplazado las dunas de arena. Se distingua una larga hilera de camellos que se extenda hasta la neblina. Pacorus tambin vio los animales y orden a la columna que se detuviese. Los tambores tocaban ms rdenes. La mayora de los soldados ya entenda las rdenes bsicas en parto y obedeci de inmediato. El hbil oficial, que reconoca que las nuevas tropas luchaban mejor de la manera que haban sido entrenadas, haba aprendido de Tarquinius muchas maniobras romanas. El da antes haba dado el paso de rearmar a todos los prisioneros. De nuevo, slo el etrusco saba por qu. A pesar de la alegra inicial de marchar sin carga, los legionarios estaban orgullosos de llevar otra vez jabalinas, espadas y escudos.

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Como respuesta a los toques de tambor, las cohortes se abrieron en abanico en una lnea defensiva de seis en horizontal, tres de profundidad y dos para proteger el convoy de abastecimiento en la retaguardia. Todos pusieron las armas y los escudos en el suelo y bebieron sorbos de agua mientras esperaban. Delgados y en forma, los soldados romanos se haban acostumbrado a marchar con calor y el agotamiento ya no supona un problema. Se encontraban en pleno territorio parto y muy pocos estaban preocupados por lo que se acercaba. Pas algn tiempo. Poco a poco la caravana se acerc y al final se apreciaban ms detalles. Estaba compuesta por aproximadamente treinta animales con joroba que caminaban con un caracterstico movimiento bamboleante. En los lomos de los animales colgaban alforjas de una tela gruesa. Extraordinarios animales. Pueden pasarse das sin agua coment Tarquinius. Romulus los observaba detenidamente a medida que se iban acercando. En Carrhae los camellos haban estado demasiado lejos para verlos bien. Un grupo de cincuenta hombres acompaaba los animales de carga. Casi todos parecan guardaespaldas, contratados para proteger a los comerciantes y sus mercancas. Vestan tnica larga y turbante para protegerse del sol, y la mayora llevaba lanza y arco. Unos pocos llevaban espada. No parecan muy disciplinados. Varios exploradores cabalgaban nerviosos al lado de la caravana; ya haban cumplido con su misin, que consista en informar de la presencia de los romanos. Tarquinius ech un vistazo. Son una mezcla de indios, griegos y partos. Suficiente proteccin contra la mayora de los bandidos. La mitad de una centuria los eliminara coment Romulus. No ser necesario. Brennus sonri. Mralos. La caravana se detuvo no muy lejos de ellos y el polvo empez a posarse. Los camellos bramaron, contentos de descansar. Era obvio que los recin llegados estaban nerviosos. Las manos sujetaban con fuerza las armas y los pies pateaban la arena caliente. Los ojos oscuros se movan intranquilos en los rostros sudorosos. Los mercaderes no podan hacer nada frente a semejante ejrcito. La llanura se extenda hasta el infinito. Supongo que no somos una imagen comn observ Romulus con irona. Todos rieron. Diez mil legionarios en medio de Parta deban parecer estrambticos a otros viajeros.

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Al fin un hombre bajo vestido con una mugrienta tnica blanca se les acerc con las manos extendidas en seal de paz. Tres guardias le seguan arrastrando los pies. A mitad de camino, la figura se detuvo esperando una respuesta. Pacorus mir a Tarquinius. Pelotn de diez hombres! grit. Formad y seguidme! El etrusco salud resuelto y dirigi a Brennus, Romulus, Flix y otros siete en lnea tras el parto. Con los legionarios detrs, Pacorus avanz lentamente a caballo por la arena y se detuvo a veinte pasos del otro grupo. Tarquinius grit una orden y la fila volvi a formar, mirando al frente y con los escudos preparados. El anciano de la tnica sucia se apoy en un gastado bastn y observ a los soldados que se acercaban. El alborotado cabello blanco enmarcaba un rostro inteligente con una gran nariz aguilea. Tena la piel muy morena tras haber pasado aos al sol. Pareca visiblemente aliviado de ver un parto al mando. Quines sois? pregunt Pacorus. Y adonde os dirigs? Me llamo Isaac contest el forastero con rapidez. Soy mercader y me dirijo a Siria pasando por Seleucia. Call un momento antes de atreverse a preguntar: Quin sois vos, excelencia? Pacorus se ri. Un oficial del ejrcito del rey Orodes. Se dio la vuelta en la silla y seal a las cohortes. Y stos son sus ltimos reclutas. Isaac se qued boquiabierto. Parecen legionarios. Ojos viejos no engaan dijo Pacorus. Hace algunos meses aplastamos a un inmenso ejrcito romano al oeste de la capital. Estos son los supervivientes. La Legin Olvidada. El mercader disimul su sorpresa por la noticia de semejante invasin. Buenas noticias contest continuar el viaje sin problemas? con soltura. Entonces, podemos

Por supuesto. Pacorus inclin la cabeza. Despus de que hayis disfrutado de mi hospitalidad. Es lo que desea el rey, estoy seguro de ello. Isaac sonri y ense los dientes picados. No se poda confiar en todos los partos, pero no poda declinar la invitacin. Un da de descanso nos ir bien dijo, y se gir y grit con voz aguda a los hombres situados junto a los camellos. A pesar de que tan slo era medioda, Pacorus orden que se levantase el campamento. La mayora de los soldados se quejaron, disgustados por

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tener que cavar mucho antes de lo habitual. Era extremadamente duro construir una muralla y cavar una zanja al sol, pero los de la cohorte de Romulus apenas dijeron nada. Se daban cuenta de que el arspice tramaba algo. A unos cuantos pasos estaban los camellos, atados a estacas clavadas en la tierra. Y sus bramidos de enfado pidiendo comida llenaban el ambiente. Los romanos, que no estaban acostumbrados a ver animales tan extraos, los miraban fascinados. De ojos saltones, largas pestaas y gruesos labios, daban la sensacin de ser verdaderamente inteligentes; pero los animales con joroba tambin tenan muy mal genio, y coceaban y escupan a cualquiera que se les acercase demasiado. Los guardas y los mercaderes trabajaron juntos para levantar tiendas espaciosas. Transportaron montones de mercanca al interior de la mayor. Para aprovechar la situacin, Isaac tambin preparaba un campamento completo. Romulus apenas poda contener su entusiasmo. Desde su partida de Seleucia no haba pasado nada interesante, aparte de los entrenamientos con las armas y las continuas lecciones de Tarquinius, as que el joven y curioso soldado se aburra a menudo. Los largos das de marcha eran tediosos. El desierto haba sido reemplazado por las montaas y enseguida haban seguido ms pramos arenosos. Casi todos los das eran iguales. La posibilidad de escuchar historias de Oriente y ver artculos exticos resultaba emocionante. Pasaron las horas y levantaron los muros de barro provisionales como haban hecho tantas otras veces. Se montaron las tiendas y los cansados soldados se metieron en ellas, desesperados por estar a la sombra. Unas cuantas gotas de agua lavaban el polvo de las secas gargantas. Haba sido una dura leccin, pero ya todos saban conservar el lquido como si fuese oro. Todos los hombres de la legin olvidada se saban el truco de Tarquinius de chupar guijarros. Pacorus esper a ltima hora de la tarde para invitar al mercader de Judea a su espacioso pabelln. El calor abrasador empezaba a remitir, el sol se pona en el cielo y se levant una ligera brisa. El comandante aadi a sus guardias partos diez legionarios y adems una centuria esperaba cerca: toda una demostracin de fuerza para intimidar. Los dos grupos de guardias se miraron con una desconfianza poco disimulada. Hasta que no luchasen contra un enemigo comn, poco iba a cambiar. Demasiada sangre se haba vertido en ambos bandos. Poco despus Tarquinius recibi la orden de entrar, y Brennus y Romulus se quedaron cerca de la pared de la tienda para intentar or lo que dijesen. Para su desgracia, Pacorus y el arspice hablaban en voz baja. Cmo lo va a hacer? pregunt Flix.

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Romulus tambin se estrujaba el cerebro para intentar averiguarlo. Confa en l. Desde Seleucia nada debilitaba la conviccin de Brennus. El pequeo galo refunfu y guard silencio, y Romulus estir el cuello para intentar or retazos de la conversacin. Esperaron un rato; mientras tanto, mataban moscas y miraban a los partos que estaban cerca. Ah est! El mercader se acercaba seguido de tres acompaantes, con un nico guardia detrs. Al llegar a la entrada y antes de entrar con su grupo, Isaac habl brevemente con los guardias partos. Pacorus hizo una reverencia cuando el de Judea entr. Parta da la bienvenida a los honestos mercaderes. Gracias, excelencia respondi Isaac ms despacio. Estaba all bajo coaccin, pero tena que seguir el juego. Los sirvientes se acercaron y le ofrecieron vino, fruta y carne. El anciano se bebi dos copas de golpe y despus acab con un plato pequeo de comida. Mientras masticaba un trozo de cordero, mir a Tarquinius con curiosidad. El etrusco le ignor a propsito. Cunto tiempo os ha tomado el viaje? pregunt Pacorus cuando le pareci que su invitado haba comido bastante. En total? El judo ri socarrn. Hasta ahora dos aos, excelencia. India, Escitia, Margiana. Vuestros camellos van muy cargados. Ha sido un buen viaje admiti Isaac a regaadientes. Y puede que consiga un pequeo beneficio. Si regreso sano y salvo a Damasco. Qu llevis ? Tarquinius habl por primera vez. El mercader frunci el ceo al or la pregunta. Como no estaba seguro del estatus del soldado rubio, Isaac arque una ceja y mir a Pacorus, y ste asinti con la cabeza. Mirra, olbano y seda, un poco de marfil y de ndigo. Estos artculos alcanzaban precios astronmicos en Roma, pero de la forma en que Isaac hablaba de ellos pareca que no valieran absolutamente nada. Algo ms? El rostro de Isaac pareca atormentado.

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Y bien? La voz de Pacorus no era ya tan cordial. Han de declararse todos los bienes a los oficiales reales. Algunas gemas, excelencia contest a su pesar. Lapislzuli, gatas. Unos pocos diamantes. Sabis de piedras preciosas? inquiri Tarquinius. El judo parpade. Tengo algunos conocimientos. Cunto ndigo ? Tres modii22 Isaac frunci la boca con la pregunta y se volvi hacia Pacorus en busca de apoyo. Pagamos todos los tributos, excelencia. En Antioquia. El parto sonri. Con un modius hay suficiente tinte morado para mil togas! exclam con malicia. Y para hacerte un hombre rico. Primero hay que pagar a los tintoreros de Tiro protest Isaac. Y son unos ladrones! Pero todava os quedar una buena cantidad contest Pacorus con sequedad. Arriesgo la vida cruzando medio mundo, excelencia farfull Isaac. No me merezco ganar algo de dinero? Por supuesto. Tarquinius ri y levant ambas manos para apaciguar los nimos. Qu cantidad de seda llevis? Al darse cuenta de que estaba interesado, el mercader cambi inmediatamente su comportamiento. Ms de cien fardos de la mejor calidad respondi con astucia. La queris ver? El etrusco mir a Pacorus, para indicar que el oficial era quien estaba al mando. Mustranosla. Isaac habl impaciente con sus compatriotas. Los hombres salieron apresuradamente de la tienda y enseguida regresaron con dos fardos grandes de tela. El mercader se acerc a los fardos y los deshizo con pericia. Se formaron nubes de polvo cuando sac la tela gruesa que los cubra, sin embargo la seda color crema del interior estaba limpia. Ni siquiera la tenue luz de la tienda disminua el refulgente brillo de la tela. Vale su peso en oro susurr Tarquinius, y se acerc ms. Toc la tela con dos dedos. Toda tiene el mismo grosor?
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Medida romana para ridos equivalente a unos ocho litros. (N. del T.)

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Isaac empez a ensalzar las cualidades de la mercanca. Tarquinius dej de fingir. Queremos toda la seda. El judo estaba impresionado. Toda? Tarquinius asinti. Esa seda vale una fortuna protest Isaac, y se inclin ante Pacorus . Dudo mucho que est dentro de vuestras... posibilidades. Tarquinius se llev la mano a la tnica. Mirad esto dijo. Abri la bolsa de cuero. Con cautela, Isaac tendi una mano sucia. El rub cay sobre la palma extendida. Esto es suficiente para pagarlo todo aadi el etrusco. El judo se qued momentneamente mudo. Era mayor que el huevo de una gallina. Tarquinius se ri con una risa cmplice. No estoy seguro de que sea de la mejor calidad. Isaac levant la gema, la acerc a la luz y gui un ojo. Veo algunas imperfecciones. Vale un dineral dijo Tarquinius con brusquedad. Y lo sabis. Coged el rub. Pacorus habl con frialdad. La seda es nuestra. Y la mirra aadi Tarquinius. Isaac saba cundo aceptar un trato. Por supuesto, excelencia dijo en tono adulador. La piedra ya haba desaparecido bajo su tnica. Es vuestra. Simplemente hay que traer la mercanca desde mi campamento hasta aqu. Se dio la vuelta para marcharse. Quedaos dijo Tarquinius. Su tono era tajante. Hasta que veamos toda la seda. El viejo mercader se par en seco. Claro, claro. Dio una orden a sus hombres, que salieron disparados de la tienda. Tarquinius se dirigi a Pacorus.

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Es dura y gruesa. Y con estos fardos tendremos suficiente para forrar cinco mil escudos. Pero eso slo es la mitad. Tendremos ms que suficiente. El etrusco mir al comandante con sus penetrantes ojos oscuros. Ya he visto una victoria aplastante sobre los sogdianos. Dicen que predijiste la derrota romana antes de Carrhae. Semanas antes. Pacorus sonri.

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30 Margiana
Margiana, otoo del 53 a. C.
En el viaje desde Seleucia haban recorrido dos mil cuatrocientos kilmetros y haban pasado por todo tipo de terrenos y de climas. Haba sido una experiencia extraordinaria para los legionarios, pues la campaa de Craso no los haba preparado para sobrevivir en ese tipo de entornos. Gracias a Tarquinius, a los optiones que haban sobrevivido y a la dura disciplina parta, los prisioneros se haban endurecido de una manera increble. Tres meses despus de la partida, ms en forma que nunca, musculosos y muy morenos, a los legionarios slo se los reconoca por sus harapientos uniformes. Se haban creado nuevas normas de vestir para cada centuria y se haban forrado con seda cinco mil escudos. Tarquinius haba estado ocupado todas las noches, pues supervisaba a los soldados cuando cosan las capas de seda. Los cascos y las puntas de las lanzas brillaban a la luz del sol; marchaban al paso en fila, treinta y tres kilmetros al da. Todava utilizaban trompetas, pero Pacoras tambin les haba enseado a reconocer nuevas rdenes de los tambores. La Legin Olvidada tena una estampa intimidatoria, pero durante la larga marcha no haba habido accin. Como los soldados descubrieron enseguida, la extensa nada de Partia central estaba muy poco poblada. Nadie se haba quejado. El recuerdo de Carrhae segua muy vivo. Unas semanas despus del encuentro con Isaac, el terreno llano y rido fue reemplazado por una cordillera de montaas llenas de rboles y arbustos. Tras marchar a travs de esas montaas, los legionarios llegaron a las grandes llanuras de Margiana. Para su sorpresa, haba muchos ros y arroyos que bajaban de las montaas por todas partes. Era una tierra habitable, el polo opuesto de las inmensidades que haban dejado atrs. A Romulus le recordaba la campia que haba visto en el viaje de Roma a Brundisium. Los odres de agua se llenaban todos los das, haba mucha caza y las temperaturas eran aceptables. Todas las noches, los hombres se llenaban las barrigas de carne. Los guardias partos se relajaron. La vida resultaba ms agradable. Incluso las nubes de buitres que los haban seguido desde Seleucia se fueron disgregando hasta desaparecer.

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La atencin de los dioses se haba alejado de la legin olvidada. Tenas razn! Flix contemplaba contento el paisaje verde. Ros. Tierra frtil. Aqu hay casas de labranza. Ya te lo dije respondi Brennus sonriente. Confa en Tarquinius. Flix cabece, asombrado. Abundaban los cultivos y los grupos de chozas bajas. Haban divisado varias aldeas, pero Pacorus no haba querido entrar en ellas. No quera llamar la atencin. Slo haban hecho una parada de varios das cerca de una pequea ciudad de aspecto helnico rodeada de una muralla de proteccin. Tarquinius y el parto haban entrado solos y haban hecho un pedido a todos los herreros. El hierro de Margiana era famoso en Parta por su calidad, y se utilizaba para forjar las armaduras de los catafractos. Volvieron al tercer da por la tarde con las muas cargadas con miles de lanzas largas. Las armas fueron entregadas de inmediato a la mitad de los hombres, y los entrenamientos empezaron a la maana siguiente. Practicaron nuevas maniobras, y los soldados refunfuaban cuando los organizaban en formaciones extraas. A nadie le explicaron el porqu. Pero Brennus sospechaban. Como siempre, el etrusco no deca nada. y Romulus lo

Pacoras, que deseaba llegar a la frontera cuanto antes, condujo a la legin olvidada a travs de Margiana hasta unas praderas onduladas. El paisaje verde y virgen, lleno de fauna, se extenda hasta donde alcanzaba la vista. Todos los das vean antlopes, lo que permita a las partidas de caza proveer al ejrcito de ms carne fresca. Para variar la dieta, Romulus y Brennus pescaban en los arroyos. En algunas ocasiones, vean campamentos formados por tiendas grandes y circulares con cubiertas puntiagudas. Alrededor de tales asentamientos haba manadas de caballos y rebaos de ovejas y cabras que pastaban en los exuberantes pastos. Hombres y muchachos a caballo vigilaban los animales. Tal como haba descrito Tarquinius, los miembros de estas tribus eran bajos, de piel amarilla, cabello negro y ojos rasgados. Son gente de aspecto estrafalario coment Brennus cuando pasaron un grupo bastante grande de tiendas. Pero parecen bastante pacficos. Los jinetes que estaban cerca se detuvieron y contemplaron impasibles el paso de la columna. Llevaban los jubones y los pantalones de tela basta embarrados y slo iban armados con el consabido arco y cuchillos de caza. Muy pocos legionarios se molestaron en mirar. Los lugareos no eran importantes. Tarquinius asinti con la cabeza.

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Prcticamente viven en asentamientos permanentes. Aunque los sogdianos nmadas que han hecho incursiones en esta zona tienen un aspecto muy similar. Brennus mir con curiosidad las narices chatas y los pmulos marcados de los jinetes. Apuesto que no han visto a muchos como nosotros. Ni a un hombre de tu estatura! exclam Romulus. Ambos se rieron. Sus antepasados s. Tarquinius siempre tena ms informacin. Alejandro fund no muy lejos de aqu la ciudad de Antioqua, que sigue siendo la capital de Margiana. Casi todo el comercio de Oriente pasa por sus puertas. Las leyendas locales hablan de poderosos soldados de piel clara y cabello rubio que aplastaron a todos. Pacorus haba odo el comentario cuando pasaba a caballo. Los que entendan un poco de parto miraron a su alrededor con inters. Griegos! exclam Romulus, y se imagin al ejrcito que haba marchado tan lejos de su patria casi tres siglos antes. Como siempre, el pensamiento aviv su imaginacin. Tarquinius ya lo saba. Esta zona slo hace una generacin que est bajo nuestro control continu el oficial parto. A los habitantes no les gustamos y las revueltas son comunes. Y las tribus del norte piensan que las praderas son suyas para el pastoreo y las ciudades para el saqueo. La funcin de la legin olvidada es ensearles que no es as. Habr mucha lucha entonces, seor? A Brennus le brillaban los ojos. Probablemente revel Pacorus. Y muy pronto. Romulus sinti que le invada un sentimiento de orgullo al or el nombre y, a juzgar por su reaccin, otros hombres sentan lo mismo. Todava eran soldados romanos. El guila segua al frente. Aferrarse a su identidad haba sido bsico para la supervivencia de unos prisioneros sin futuro desterrados en los confines de la tierra. Nos necesitan en la fronteradijo Tarquinius inesperadamente. Pacorus abri la boca. Los mensajeros han trado noticias esta maana admiti apesadumbrado. Ha habido una incursin de las tribus sogdianas. Miles de cabrones. Han atacado varias ciudades al norte de la capital. Las han reducido a cenizas.

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Los hombres estn preparados, seor. El etrusco seal los escudos forrados de seda, las largas lanzas. Si me permite que hablemos... Por qu? pregunt el parto con desconfianza. Tengo una sorpresa para el enemigo. Pacorus le hizo una sea. Todos contuvieron la respiracin y miraron cmo el etrusco rompa filas para reunirse con el oficial al mando. Tarquinius hablaba impaciente y gesticulaba con las manos mientras el otro escuchaba. La conversacin no dur mucho. Pacorus grit una orden y las trompetas inmediatamente indicaron a la legin con los escudos forrados de seda que se detuviese. Espero que este plan funcione, adivino. Funcionar respondi Tarquinius con calma. Momentos despus, el segundo parto al mando condujo la otra mitad de la legin hacia el oeste, hacia Antioqua. Cuando los hombres que estaban con Tarquinius se dieron cuenta de que sus camaradas no se dirigan a la batalla, empezaron a lanzar insultos. Los soldados que marchaban respondan con risas y abucheos. Adonde vamos? pregunt Flix. A defender la capital. El etrusco sonri. Y a instalar el campamento. No tendremos que cavar zanjas cuando regresemos. Regresar de dnde? pregunt Flix receloso. Del ro que delimita la frontera. Le acribillaron a preguntas porque queran saber ms. Pero Tarquinius no respondi, regres a la fila y clav la mirada en el horizonte. Las trompetas sonaban con estridencia y se oan los golpes de los tambores. Los soldados se pusieron en marcha y miles de sandalias de hierro aplastaron la hierba. Esos hijos de mala madre probablemente hayan escapado! Pacorus mir la neblina. Hemos llegado demasiado tarde. Al sur, hacia el horizonte, haba prados de hierba alta. A lo lejos, una cordillera de montaas bajas se extenda de izquierda a derecha. Las arboledas eran lo nico que interrumpa el paisaje. Los pjaros trinaban y competan con el zumbido de los innumerables insectos. El aire estaba en ca