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CHTHON

Piers Anthony

Piers A. D. Jacob
Ttulo original: Chthon Traduccin: Jos M. lvarez 1967 by Piers A. D. Jacob 1976 Ediciones Dronte Merced 4 - Barcelona ISBN 84-366-0021-5 Edicin digital: Umbriel R4 11/02

CHTHON viene del griego y significa: 1. Una prisin subterrnea para incorregibles, situada en lugar secreto. 2. Una mina de granates. SECTOR CYCLOPAEDIA, 398 Has odo que en el Cielo no hay matrimonio... JOHN CROWE RANSOM, The Equilibrists

Prlogo: N! Explosin Estelar Factorial Nova tan vasto y rpido que la luz cae siglos atrs. Este es nuestro marco: la nova de la vida. Salta del microcosmos al planeta en eones; del planeta al universo en siglos; y su duracin es funcin inversa de su magnitud. Seccin, fecha simblica del surgir del hombre: propulsin hacia las estrellas, todo lo que ha pasado antes es viejo. Numera los nuevos aos: Seccin 1, Seccin 100, y as sucesivamente, Comunica a travs de sofisticado galctico... Aunque persiste el medio coloquial. Modifica los genes del hombre para el espacio pero oculta las divergencias extraas. Haz mitos de los que... 5 Familia de Cinco quinto grado de las familias fundadoras de Hvee que poblaron el mundo jardn en 79, buscando su paraso trascendente. Pero Cinco es diezmada por el enfriamiento de 305. Dos lneas permanecen, las ms viejas: Aurelius (348402) que despos a una hija de Diex; Benjamn (352460), clibe; y las esperanzas de esta noble familia se depositan en el hijo de Aurelius: Atn (374400) Atn, agonista; Atn, protagonista; luchando por el conocimiento de la naturaleza del mal; condenado por esa lucha. Atn: mientras tu cuerpo muere en prisin, tu emocin vive ms all Sin embargo, ambos son uno: tu muerte refleja tu vida. Cada episodio por el que pasas aqu es un paralelo de tu otra existencia, ahora y en el pasado y en el tiempo que ha de venir. Atn, Atn, hijo del sol, Ven, ven a nuestro mundo inferior: necesitamos a los condenados. I. Atn 400 1 Haca calor en aquella cabina. Atn se lami la sal y el tizne de los labios mientras arroyos de sudor le cosquilleaban cuello abajo y empapaban su spera camisa de

presidiario. En la hmeda superficie del libro que llevaba, vea a un hombre de pelo oscuro limpiamente afeitado. Rasgos normales, estatura media: era el aspecto de un criminal? Soy un criminal, pens, lo soy...? Daba igual. Chthon era la prisin de los condenados, y el hombre encarcelado all estaba condenado, hubiese justicia en ello o no. Legalmente condenado y legalmente muerto: nadie escapaba de Chthon. La prisin era una profunda cavidad natural muy debajo de la superficie de un planeta secreto perpetuamente separada de las estrellas. No haba all celdas, ni guardianes; slo la escoria viviente del imperio del hombre, muriendo entre inefables riquezas. Pues Chthon era una mina de granates, en la que el valor moderado de las piedras individuales se complementaba con su enorme nmero. El funcionamiento de la empresa era ste: cada veinticuatro horas, el nico ascensor descenda, cargado de alimentos Suba luego con varios centenares de granates. Si el valor de las piedras no era suficiente, la siguiente partida de alimentos se reduca. Atn saba todo esto de Chthon, y era cuanto un hombre libre poda saber. Ahora iba a conocer el otro lado, el lado oculto. La cerrada jaula se estremeci, agitndose sin dejar de descender hacia las febriles entraas, y Atn se balance con su movimiento. Sinti que el calor aumentaba oli su propio sudor. Estoy soando lo imposible?, pens. Es una locura creer en una huida fsica, simplemente por el rumor que o en el espacio? Regreso de la muerte. Libertad. Quizs incluso... culminacin? Ces el movimiento. Se abri la puerta a la rumorosa oscuridad. Le golpe el calor, opresivo, sofocante. El sudor empapaba su ligero uniforme. Sabiendo que no tena eleccin, Atn sali a la oscuridad. A un lado!bram una voz en su odo. speras manos le empujaron. Se tambale en el centro de una estancia, el libro sujeto bajo el brazo, distinguiendo confusamente formas de hombres que se movan entre l y el interior iluminado del ascensor. Trabajaban silenciosamente, tres de ellos, sacando cestos y colocndolos junto a la pared ms prxima. Vaciado el ascensor, metieron en l estuches metlicos ms pequeos en cuidadoso orden. Los granates, comprendi Atn. Eran hombres rudos, de pelo largo y con barba; iban desnudos, y todos llevaban una especie de saco atado a la espalda. A la escasa luz, su aspecto era grotesco. Recordaron a Atn duendes jorobados. Uno de ellos cerr la puerta con fuerza, cortando la luz. En la estancia, el ruido era tan fuerte que Atn no oy siquiera subir el ascensor, pero supo que haba desaparecido su nico lazo con el mundo exterior. Estaba ahora a merced de Chthon. Despus de todo, haba algo de luz: un apagado brillo, verde y extrao, que flua de paredes y techos que parecan arder sin llamas. Sus ojos se ajustaron a aquella luz. Podra valerse. Entonces, los hombres se acercaron a l. Nuevo, eh. Nombre. Atn Cinco. Cinco? Lo tomas o lo dejas. Lo consideraron, sopesndole como lobos de la misma camada a un extrao. Est bien, Cinco; stas son las instrucciones: a partir de ahora no hagas preguntas. Nosotros no contestamos preguntas. No nos importa por qu te enviaron aqu, pero no lo hagas otra vez. Limtate a no causar problemas, a hacer lo tuyo, y todo ir bien. Entendido? Esperaron su reaccin, duros, lobunos. Dnde...? Un hombre avanz hacia l, alzando una mano abierta.

Atn par automticamente el golpe alzando el antebrazo. Lleg un pelo tarde, y la mano le golpe en la cara lo bastante fuerte para hacerle girar la cabeza. Retrocedi un paso. Por qu...? Ocpate de tus asuntos. No avisamos dos veces. Atn retrocedi, furioso. Cavil un instante si deba responder pagando con la misma moneda. Habra significado combatir con los tres, probablemente a la vez. Era eso lo que queran? Pero por detrs de su clera comprendi que el consejo era bueno. No causes problemas... al menos hasta que sepas cul es la situacin. No tena objeto empezar su estancia all luchando. Habra tiempo suficiente para eso ms tarde. Asinti con un gesto. Bien dijo el hombre; se ri. Recuerda: todos moriremos juntos! Los otros soltaron tambin risotadas y fueron a recoger los cuvanos. Atn los recordara. Un consejo dijo uno al pasar, con cierta amabilidad: desndate. Como nosotros. Hace mucho calor. Se alejaron, dejndole solo. Eran representativos? Saba que haba mujeres en Chthon, pero en una prisin sin guardianes y sin salida al mundo, las convenciones deban haberse plegado al calor asfixiante mucho tiempo atrs. Tenan que prevalecer costumbres inslitas a menos que pretendiesen burlarse otra vez de l. Atn mir a su alrededor. Era una estancia circular, de paredes irregulares pero no speras. Piedra cubierta de brillo. Mucho tiempo atrs algn grupo explorador deba de haber recorrido aquellas cavernas o al menos lo bastante de ellas para localizar el granate y determinar que no haba salida posible. Se pregunt si el aire sera natural o lo canalizaran hasta all; su presencia pareca demasiado oportuna para que fuese pura coincidencia. Pero deba ser imposible soportar aquel terrible calor durante mucho tiempo. Aquello era un horno asfixiante. Tena que haber zonas ms frescas, si no sera imposible vivir. Desech su empapado uniforme, cogi su libro y sali de la estancia. Antes de abandonarla, toc la pared con cautela: estaba caliente pero no quemaba, y el limo verdoso brill por unos segundos en sus dedos. Evidentemente no eran los materiales qumicos de la caverna los que producan el calor. Sali a un corto tnel. Le haban dicho que Chthon estaba formado por un laberinto de galeras hechas por la lava y racionalmente saba que su formacin se haba completado varios siglos antes, pero resultaba difcil ser objetivo. El lejano final del corredor palpitaba de calor, y el ruido creca constantemente, como si actuasen an las fuerzas primigenias. Pero aqulla era la nica direccin que poda tomar. Poco despus dio con un tnel mayor que cruzaba el suyo, tendra unos cuatro metros de dimetro. Una masa sonora de aire le aplast contra su suave pared. Viento... en cavernas cerradas? Aqul era el origen del ruido; pero, de dnde poda proceder una corriente de aire como aquella? Su imagen de la regin infernal no inclua aquello. Atn dio la espalda al viento, dejando que guiase su cuerpo tnel abajo. Las paredes no tenan una forma definida, salvo por el brillo, y el pasaje era casi redondo en corte transversal. Habra sido quizs excavado y suavizado por la erosin secular de aquel viento? Chthon se volva cada vez ms extrao. La veloz brisa (diez kilmetros por hora o ms) refrescaba agradablemente su cansado cuerpo, dndole, al menos en parte, la respuesta de cmo se poda sobrevivir all. Pero casi inmediatamente sinti su consecuencia: deshidratacin. Necesitaba agua, y rpidamente, para que su cuerpo no se secara. Tena que haber otros hombres en algn lugar, y provisin adecuada. Avanzando con una mano apoyada en la pared, Atn percibi de pronto un hueco. All, el viento cesaba y volva el calor pero, agradecido por el descanso, decidi seguir por

aquel pasaje. Era un pasaje pequeo, que apenas si le permita avanzar erguido, y daba a otra celda o estancia similar a aqulla en la que le haba dejado el ascensor. No tenia salida. Estaba a punto de volver sobre sus pasos, cuando se dio cuenta, sorprendido, de que la estancia estaba ocupada. Percibi un murmullo y una agitacin, y vio alzarse del curvado suelo una forma. Vino hacia l, extraamente sugestiva y un poco aterradora, recordndole una imagen de su pasado nebulosa, una belleza y un horror demasiado tentadores y demasiado dolorosos a la vez para abordarlos con tranquilidad. El aullido del viento al fondo pareci convertirse en siniestra msica. Es la cancin, pens, el terrible canto quebrado, la meloda de la muerte? Es este mi demonio, mi scubo, que llega sonriendo para arrancarme mi virilidad? La voz de una mujer brot de la figura, untuosa pero suplicante. Quieres hacer el amor conmigo?pregunt. Entonces pudo ver el perfil desnudo de un cuerpo femenino. Consciente de su propia desnudez, coloc su libro protectoramente delante mientras ella se aproximaba. No estaba seguro de las intenciones que aquella mujer albergase. Ella apart el libro y se desliz en el crculo de su brazo. Pareca confiada; al parecer, poda ver en aquella media luz mejor que l. Amor dijo ella. Haz el amor con Laza. Sinti sus senos desnudos sobre su pecho. Atn tuvo miedo de ella y de sus propios fantasmas internos. Advertido por la tensin de su cuerpo se ech hacia atrs. La mano de la mujer cay furiosa la aguda piedra que encerraba su puo roz la mejilla d Atn. En una hora, le haban atacado ya dos veces. Entonces muere, cabrn!grit ella. Muere muere... Jadeando, respirando entrecortadamente, se alej hacia el fondo de su celda, derrumbndose en tembloroso montn. An pudo or su torturado susurrar su muere muere... Haba pretendido realmente matarle? En el pasadizo se detuvo y volvi. Laza se dio cuenta y se incorpor inmediatamente. Quieres hacer el amor conmigo? pregunt, igual que antes. Atn ech a correr. La galera principal continuaba y continuaba, cruzando numerosos claustros. Algunos parecan vacos; otros irradiaban extraos ruidos, gruidos, chirridos. Atn los cruz rpidamente. Le empujaba la sed. El viento cruel golpeaba su espalda sorbiendo incesantemente humedad. Haba conservado los zapatos, pero se los quit al fin para dejar respirar los pies, empapados de sudor. Y continu. Al fin, un rumor de voces le condujo hasta una caverna mayor. El viento se aplacaba ligeramente al llegar a espacios ms amplios, el ruido disminua. Los embotados sentidos de Atn revivieron. Haba all varias personas, trabajando y charlando despreocupadamente. En el centro de la estancia haba un gran aparato metlico girando alrededor de un eje radiado que sobresala de arriba. Dos hombres empujaban los radios y hacan girar lentamente la parte superior, como si fuese una muela. Cerca de ellos haba otros dos hombres acuclillados contra la pared, tallando pequeos objetos con delgadas cuchillas. Ms all, un hombre solo echaba piedras en cestos. Todos iban desnudos. Ms cerca de l, vio a una mujerona cordial que advirti su presencia inmediatamente. Nuevo, eh? dijo, utilizando el mismo saludo que le haban dirigido antes. Ms problemas? Vienes al mejor sitio dijo ella. La mejor es Mam. Solt una carcajada ante el gesto de sorpresa de Atn. S... es porque soy yo quien entrega los pellejos. Supongo que querrs uno, antes de que te deshidrates. Toma.

Se acerc a la mquina del centro, y los hombres dejaron de mover los radios para permitir que cogiese un saco que colgaba de un tubo de un lado. Se lo entreg. Aqu tienes tu pellejo. Jams te desprendas de l. Atn lo tom, sin entender. Era de un material slido y pesaba unos cinco kilos, con unas bandas destinadas evidentemente a sujetarlo al cuerpo. Se dio cuenta entonces de que todos llevaban un saco similar: era la nica prenda que vestan. Pero, con qu objeto? Mam Pellejo cogi un saco vaco y lo sujet al tubo, permitiendo a los hombres que reanudasen su tarea. Lentamente comenz a llenarse. Entonces Atn cay en la cuenta. Agua!exclam, llevndose a la boca el estrecho cuello de su pellejo y sorbiendo ansiosamente. El lquido estaba relativamente fresco y su sabor era delicioso. La mujer le mir aprobatoria. Vale ms que el granate dijo ella. Lo sacamos de este condensador, y todo el mundo se siente feliz. Siempre que estn del lado de Mam Pellejo. Atn capt el mensaje. Aquella mujer tena poder, en la jerarqua subterrnea de all. Comenz a presentarle a los otros. Muchachos, este es Cinco. Estos dos son mis obreros, esta pareja, Sam y Crneo. All tenemos al amigo Ajedrez. Hace juegos completos de figuras de ajedrez con granates. Excelente trabajo. Atn asinti, sorprendido otra vez. Afuera, aquellas figuras valan una fortuna, por el material y por la artesana, y sin embargo, all, el artesano resultaba ser un viejo canoso que acuclillado desnudo en un rincn trabajaba con un mellado cuchillo. Ese otro es su aprendiz. Se entienden muy bien. El aprendiz era una mujer joven, adolescente, pero bien formada y bonita. Atn se pregunt qu crimen podra haber cometido para que la condenasen a Chthon a aquella edad. Supuso que lo de entenderse muy bien era ms por satisfacer el ego del viejo que para reconocer sus proezas erticas. La reputacin deba de ser all importantsima; no deba olvidarlo. Mam Pellejo le condujo hasta el hombre que echaba piedras en los cestos. Este es Contador dijo. Bueno con los nmeros, tiene buen ojo para las piedras. No intentes engaarle. Contador seleccionaba las piedras por el color: haba un cesto para las piedras rojas, otro para las marrones, apenas diferenciables a aquella luz difusa. Una atractiva muchacha las dispona luego segn su tamao. Esta es Silly dijo Mam Pellejo. Su nombre quiero decir... Selene, Silly... Ya aprenders la chica le mir con una risilla. Aqu todo el mundo tiene una tareaconcluy Mam Pellejo. Date una vuelta por ah, Cinco, hasta que te adaptes, y luego bscate algo que hacer... No te apresures luego, con excesiva indiferencia, aadi: Conseguiste traer herramientas de contrabando? Herramientas? Sus despiertos ojos miraban el libro de Atn. No formulara la pregunta. Atn lo abri. LVT dijo. Un texto. Me dejaban traer una cosa Ella se volvi sin decir palabra, molesta. Aqul era el ambiente. Una vez aclimatado al calor y al viento, y capaz de orientarse por el entramado de tneles, mediante la vista y el odo, Atn consider que la vida de los presidiarios era sorprendentemente cmoda. Demasiado cmoda.. En tal situacin, no poda haber nunca un firme deseo de fuga. Los habitantes del lugar estaban satisfechos, pero l no. El tendra que encontrar un catalizador.

Las cavernas se extendan hacia abajo interminablemente. El granate se suba desde algn lugar del fondo para seleccionarlo all y comerciar con el mundo exterior. Adquira un precio muy superior a su valor real como piedra preciosa. Las gemas artificiales podan superarlo fcilmente en calidad, pero carecan del atractivo de la notoriedad. El granate era el producto del trabajo de los condenados, llegaba del nefasto Chthon. El hombre siempre conceda mayor valor a lo mrbido. Atn encontraba inexplicable la actitud de los presos. Tericamente, aqulla era la peor prisin del sector humano de la galaxia, destinada a los locos criminales, a los incorregibles, a los degenerados: a los que la sociedad no poda curar ni ignorar. Chthon se describa fuera como un lugar de perpetua agitacin y orga, de un sadismo y un horror increbles. Y Atn descubra ahora una sociedad ruda pero tranquila cuyos miembros seguan su propio consejo: no causar problemas. Los autnticamente locos estaban aislados en sus celdas y se cuidaban de ellos guardianes voluntarios. A menos que se aventurasen fuera, se les dejaba ocuparse en sus propios asuntos. Incluso gente normal difcilmente poda imaginarse que llegase a coordinar tan bien. Eran realmente criminales? Si no por qu aceptaban su suerte con tal tranquilidad? Haba un cabo suelto, algo que no haba captado. Nada poda hacer mientras no adivinase qu era. 2 Atn.La voz era un contralto profundo y clido. Sali de su ensueo para descubrir a aquella muchacha, Selene, en una postura provocativa. Ya no rea entre dientes. Sus ojos se clavaron en los de l al encontrarse; pero aunque consciente de esto, Atn haba pensado que deba ser precavido con las mujeres mientras no desentraase los otros misterios. Una mujer significaba problemas en cualquier parte. Selene fue hacia l, los pechos erguidos. Yo no soy ninguna Laza, Atn dijo, cortando su pensamiento. No te matar por acercarte a m. Atn no se conmovi en lo ms mnimo. Eres la mujer de Contador, no? Contador sabe dnde estoy. Contador sabe dnde est todo el mundo, siemprese apoy sobre l, suave, flexible, felina. Cunto haca que no tenas una mujer, Atn? Haba dado en el clavo. Haca mucho, muchsimo tiempo. El haba aprendido cmo eran las cosas en el espacio y el espacio haba desaparecido ya, quizs para siempre. A juzgar por la actitud que haba visto hasta entonces probablemente ella dijese la verdad sobre Contador incluso podra haberla enviado l mismo, en un gesto de amistad. Selene se apart, ocultndose tras su pellejo de agua. Segura de que haba llamado al fin su atencin, comenz a bailar, dando unos saltos rtmicos y balancendose tan hermosa como prometedora. Atn apoy su libro contra la pared y fue tras ella. Ella le eluda entre risas. Jugueteando con las manos y el cuerpo, ofrecindose y esquivndole, le condujo a un pasadizo lateral. Atn comprob el lugar, receloso de pronto, pero estaba vaco. Se restreg contra l. El la cogi y la empuj contra la pared. Sus labios se encontraron sbitamente en un beso, se separaron, se rozaron apasionadamente; luego, ella escap y piruete en el centro de la celda. Sus ojos brillaban. Atn avanz hacia ella, cortndole la salida y empujndola hacia un nicho; ella le eluda y se agitaba complacida.

Entonces, al darse cuenta de que haba quedado atrapada, comenz a tararear una meloda. Era el artilugio final: una meloda inocente, indiferente, como si no se diese cuenta de que l estaba con ella. Debera haberle impulsado al asalto final. Por el contrario, le hizo retroceder, enfriando instantneamente su ardor. Era la cancin rota. Ella vio que algo pasaba. Qu te sucede Atn? El se volvi de espaldas. Sal de aqu, Silly. No eres ni mucho menos lo que yo deseo. Sorprendida primero, enfurecida despus se alej corriendo. Atn escuch el rumor de sus pisadas, un claro comps entrelazado con el gemir del viento. Los dos sonidos se fundan formando la msica de la cancin rota. Maliciapens l. Oh, Malicia... Nunca me deja la mujer? Era un sueo, por supuesto, pero slo Atn lo saba, y l, hechizado por el podrahaber-sido que ante l desplegaba, era tan estpido como para olvidar que se trataba de un sueo. En l no estaba solo en el tnel; la mujer no hua enfurecida. Haba sido un fracaso, s, pero no total. Ella le cogi del brazo mientras caminaban por el oscuro tnel. Vesta una blusa ligera y una falda oscura que resaltaban ms sus formas que la propia desnudez. Jill dijo l. quiero disculparme por lo que ha pasado. Pero debes comprender el efecto que ejerce sobre m esa cancin. Cuando la oigo... Ella le apret el brazo. Pudo sentir la suave presin de sus dedos a travs de la ropa. Me llamo Selene dijo ella. Giraron en un pasadizo lateral. Descenda en diagonal, ensanchndose. Tu inters me cogi de sorpresasigui l, consciente de lo torpe de sus explicaciones. En cierto modo, nunca haba pensado en ti como mujer, Jill. Por qu te empeas en llamarme Jill? pregunt ella. Mrame, Atn, soy Selene. Silly Selene, la chica de la cueva. La mir. Supongo que lo eres dijo l. No te reconoc, vestida. Gracias. La condujo hasta un asiento y busc un lugar a su lado. No saba que hubiese uno de stos en Chthon. Tenamos un cine para la tripulacin en el Yocasta, pero yo nunca fui... Call, sorprendido. La mano de ella reposaba en su regazo, hurgando en la cremallera de sus pantalones. Luego sus dedos penetraron, para descubrir lo que all haba. El intent protestar pero, inmediatamente, los que ocupaban los asientos prximos volvironse a mirar, y hubo de callar para que no advirtiesen lo que pasaba. La escena se despleg sobre la gran pantalla frontal. La atencin de Atn salt a abrazar aquel plano fijo. Un hombre suba trabajosamente un empinado sendero, un hombre fornido vestido a la antigua, un joven ataviado con ropas flotantes de indefinido color. Un hombre, pero lleno de significado. Tras l, el camino se perda en un declive musgoso de roca, extraamente atractivo como paisaje. La imagen cambi, convirtindose en otra escena. Esta vez el suelo se abra: una profunda hendidura con una aterradora sensacin de profundidad. El sendero se estrechaba, como si atravesara un paso; efectivamente, se destacaba una pequea colina redondeada y el terreno a su alrededor quedaba hundido y desapareca. Haba dos hombres frente a frente, como si hubieran subido uno por cada lado para encontrarse en la cima. A la derecha estaba el joven fornido de la escena anterior; a la izquierda, un hombre ms viejo, con vestimenta similar. Uno frente al otro, hablando o discutiendo. El viejo tena un brazo levantado en un gesto imperioso.

La tercera escena era ms brusca: el cuerpo del joven estaba vuelto en actitud violenta, los brazos extendidos, la cara contrada. La otra persona estaba situada en el espacio ms all del precipicio, levantados los brazos como para batir el aire, como un ave, pero cayendo, sin embargo. Haban tenido una discusin, una ria, quizs una prueba de fuerza disputndose el derecho de paso. Cmo saberlo, con aquellas imgenes fragmentarias y mudas? Pero era algo ya hecho, irrevocable. Atn saba que abajo, muy lejos, invisible, se encontraba el estrecho cauce de un ro... y se preguntaba por qu lo saba. Una escena ms, aparentemente sin relacin con la secuencia anterior: una inmensa forma animal con poderosas alas plegadas y los pechos sensuales de una mujer madura. Tena la boca abierta en una especie de pregunta, como si plantease un enigma. Eso era todo. Un horror inexplicable se apoder de Atn, una revulsin que agit su estmago y obnubil sus sentidos hacindole apartarlos del monstruo y de lo que pudiera significar. Perciba ahora una sensacin en otra rea. Baj la vista y vio la mano de la mujer, cerrada como una tenaza, estirando cruelmente. Pera era un cordn, una extensin serpentina, rojo sangre a la media luz, que conectaba su vientre con el de ella. Y vio la cara de ella, y no era la de Laza, que podra haberle matado, sino otra cara, ms amorosa y ms maligna que cualquiera que l pudiese imaginar. Intent liberarse, pero no poda moverse. El dolor que le causaba su propia emocin era terrible mientras ella continuaba estirando, amenazando con arrancar la raz de su carne. De pronto, la meloda se alz como niebla del horror y l conoci al fin la plenitud. Se despert, sudando, tembloroso, y se dio cuenta de que se aproximaban pisadas, sabiendo que tena que salir de Chthon. 3 Cinco esta vez era una voz de hombre. Selene no haba tardado mucho en decirlo. Se volvi y se encontr con Contador y dos de sus ayudantes. No la toqu dijo Atn. Contador estaba hosco y ceudo. Lo s. Por eso estoy aqu. Atn no perda de vista a los otros dos hombres. Saba cul era su misin, y reconoci a uno de ellos. Porque Silly se me ofreci? En parte dijo Contador con franqueza. No debera haber hecho eso. Pero adems, t la rechazaste. Yo no quera meterme en los. No queras meterte en los! explot Contador. Maldito entrometido! Me has convertido en el hazmerrer de Chthon demostrando que mi chica no merece la pena. Burlndote de ella. Podas haberle dicho que no en seguida, si no te gustaba; pero no, tenas que... No fue eso. Yo la deseaba, pero... Contador le miraba calculadoramente. Pero...? De qu tenas miedo? Nadie que est arriba volver a verte nunca. Ahora tienes que vivir a nuestro modo. Aqu no hay ceremonias, no hay reglas dobles. Ella te deseaba, y yo le dije que probase suerte. Aqu no hay miedo a que se engendren bastardos, es imposible en este clima, si es eso lo que te preocupa. Lo s. Yo... Mi reputacin est en juego, Cinco. Slo puedo hacer una cosa para defenderla.

Hay otra cuestin.. comenz Atn, pero Contador haba hecho ya una seal, y los dos hombres se aproximaron. Eran musculosos; uno era el miembro del grupo de recepcin original que le haba pegado. Se haban quitado sus pellejos. Atn vio que no tena salida posible. Se pas la lengua por los labios, y no se molest siquiera en quitarse su pellejo de agua. Haba querido realmente explicarse? Cronometraje. Coordinacin. Decisin. Atn salt. El primer hombre recibi el impacto de un pie desnudo en el plexo solar antes de darse cuenta. Cay hacia atrs, derrumbndose inerte. Antes de que llegase al suelo, Atn atacaba ya a su compaero, enredando una diestra mano en su barba y convirtiendo su avance en una cada de bruces. Los duros nudillos de la mano libre de Atn le golpearon la sien con un ruido sordo. Uno semiinconsciente, jadeando en el suelo. El otro agonizando con el crneo fracturado. Todo en unos cuatro segundos. Contador baj los ojos, atnito. Hombre del espacio dijo. T quisiste que fuese por las malas Atn percibi que se haba ganado el respeto de aquel hombre. Intent explicarme. Contador sac de all a los dos hombres y volvi solo. Est bien. No puedo arreglar las cosas contigo de ese modo. Slo he conocido a un hombre que pudiese luchar as, y no est... disponible. Un hombre del espacio? pregunt Atn con inters. Un cultivador de krell. Atn se qued pensativo. Los miembros del gremio que cultivaba la mortfera planta krell haban desarrollado el antiguo arte del krate en una direccin distinta de la que haban seguido sus primos del espacio. Ambos utilizaban los golpes para paralizar, mutilar o matar pero haba poder asesino en el golpe del hombre del espacio ciencia mortfera en el del labrador. Qu escuela era superior? Que l supiese, nunca se haba resuelto esta cuestin. Dnde est? Se llama Jefe.. est abajo. No importa. Nada importa. Contador cambi de tema. Admitir mi derrota y procurar olvidar. Pero quiero saber una cosa, aunque no sea de mi incumbencia. Har un trato contigo. Atn comprendi el significado de la oferta en aquel lugar donde la informacin era ms valiosa que la propiedad. Yo tambin quiero saber algo dijo. Respuestas sinceras? Percibi inmediatamente que la pregunta haba sido un error. La persona que diese informaciones falsas no vivira mucho. Hagamos las preguntas dijo Contador. El trato quedaba cerrado. La autntica organizacin de Chthon. La razn de que la rechazases. Con retraso, Atn comprendi por qu Contador haba cortado antes su explicacin. No poda aceptar conocimiento gratis. Era ms fcil arreglar cuentas primero y deshacer los nudos despus. Eso era un hombre honrado, estilo Chthon. Quizs no te guste la respuesta dijo Atn. La quiero directa, y completa. Se miraron y asintieron. Esto te parece demasiado tranquilo, verdad? pregunt Contador retricamente. No me extraa. Esto es slo parte de Chthon... la mejor parte. Aqu estn slo los presos modelos: los neurticos inofensivos, los polticos, los locos de conducta previsible.

Llevamos una vida bastante agradable porque estamos seleccionados, nos conocemos y tenemos la sartn por el mango. Pero abajo... bueno, slo hay un camino para bajar all y ninguno para volver. Todos aquellos a los que no podemos controlar bajan por ese agujero y los olvidamos. All es donde est la mina; nosotros enviamos all alimentos, ellos nos envan granates. Una prisin dentro de una prisin! Exactamente. Fuera, se creen que somos todos una gran familia desgraciada, pelendonos y cavando. Quizs abajo sea as. No lo sabemos. Pero aqu nos gusta estar tranquilos, y controlamos el pozo igual que nos controlan a nosotros los de fuera: si no hay granates no hay suministro. Nosotros somos los que cogemos primero los alimentos y no tenemos que trabajar mucho, slo mantener las cosas en movimiento; suavemente. No podemos salir, pero tenemos aqu una forma de vida que no est nada mal. De vez en cuando baja uno nuevo, como t, y hace que las cosas resulten ms interesantes durante un tiempo, hasta que le situamos. No hay ninguna salida dijo Atn. Nuestras cavernas estn selladas. Eso nos mantiene a nosotros dentro y a los monstruos fuera. Debajo nadie sabe donde terminan esos... pasadizos, ni qu hay en ellos. Cavernas inexploradas! Era la nica esperanza de fuga. Significara enfrentar una prisin que hasta los ms endurecidos teman, mezclarse con hombres demasiado depravados para aceptar cualquier freno moral. Pero poda resultar provechoso. Respecto a Silly dijo Atn, cumpliendo su parte del trato. No se trata de ella; no se trata de ti. Ella es una buena chica; la habra tomado si hubiese podido, pero algo me lo impidi, algo contra lo que no puedo luchar. Qu puede detener as a un hombre del espacio? Eres una persona extraa, t con tu maldito libro. Atn dijo la palabra que le condenaba: Una ninfa. Contador le mir fijamente. He odo hablar de eso. Cuentos... quieres decir que conociste una? Existen realmente? Atn no contest. Contador retrocedi. He odo lo que hacen. La clase de hombres que...su voz, cordial antes, se volvi fra. T eres un problema. Y yo te envi a Silly. Contador tom su decisin. No hay ms que hablar. No eres de los nuestros, Cinco. Tendrs que ir abajo. No me importa cuntos hombres mates; no te quedars con nosotros. Era lo que Atn esperaba. No habr ms muertes dijo. Me ir ahora mismo. 381 Uno Hvee era un mundo pastoril sin criaturas pastoriles cuyas onduladas montaas y suaves caadas respiraban paz. No haba un solo edificio a la vista de otro, y pocas de las angulosidades de la civilizacin del hombre deformaban el paisaje natural. La poblacin era escasa y selecta, apenas suficiente para poblar las ciudades ms pequeas de la megapolstica Tierra. Haba slo una ocupacin principal y una exportacin: hvee. Un nio vagaba por los campos circulares de la Familia de Cinco, cuidando no pisar las verdes flores que se inclinaban hacia l. Demasiado pequeo para trabajar en los cultivos

del hvee, poda permitirse ser su amigo. Las plantas de hvee que le rodeaban proyectaban una personalidad mltiple, una aureola casi tangible realmente confortadora. Tena siete aos, los haba cumplido el da anterior, y an le impresionaba lo maravilloso del hecho, aquel ao ms que de pronto caa sobre l. El planeta era ahora ms pequeo, y quera explorarlo todo de nuevo para captar su nueva dimensin. Llevaba en las manos un objeto grande y pesado, su regalo de cumpleaos. Era un libro, con una encuadernacin brillante e impermeable, cerrado con un broche metlico que tena un cierre con una combinacin en miniatura. Letras adornadas en su superficie decan LVT; bajo ellas, en cursiva, su nombre: ATON CINCO. El bosque virgen de Hvee se extenda al borde mismo de los huertos; los rboles parecan congeniar menos con la mentalidad humana que las plantas cultivadas, pero de todos modos parecan amistosos. El nio penetr en las sombras del bosque, volviendo la vista hacia la casa de su padre, Aurelius, que quedaba lejos, al otro lado del campo. Se par junto a la nueva cabaa del huerto, construida aquel ao, y que resultaba muy bella con su alto y picudo tejado, pensando cosas demasiado complicadas para l. Luego baj la vista hacia atrs, donde la negra y caliente carretera se diriga hacia el lejano espaciopuerto, un suelo que llevaba ms all incluso de su actuales horizontes. En ese momento de introspeccin, lleg un rumor de msica, transmitido por el suave viento, casi demasiado fugaz para ser real. El nio se detuvo a escuchar, volviendo la cabeza a un lado y a otro, diferenciando las notas. Su sentido musical no estaba cultivado, pero la mgica belleza de la meloda le embargaba de todas formas. La cancin se elev y cay en ululaciones espectrales, como la tenue meloda de un instrumento encantado. Haba en ella cantos de aves, y el rumor de las aguas ocultas del bosque, y los tonos delicados de las sencillas melodas de antiguos trovadores. Atn percibi msica que ms tarde identificara como Greensleves, y Las fuentes de Roma, y piezas ms antiguas y ms recientes, y qued subyugado. Sin concluir, la meloda se detuvo. El nio olvid sus otras exploraciones, dominado por el deseo de escuchar hasta el final. Tena que or cmo acababa. La meloda comenz de nuevo, estremecedora, y el nio apret contra el pecho el libro y dej que su curiosidad le guiara bosque adentro. La fascinacin creci, apoderndose con ms fuerza aun de su mente; era lo ms maravilloso que haba odo. Hasta los grandes rboles parecan atentos a la msica, y quedaban inmviles dejndola deslizarse entre ellos. Atn tocaba la corteza de sus troncos al pasar. Armndose de valor borde el pozo sin fondo del bosque (temeroso de su negra profundidad) y sigui ms all. Ahora ya poda distinguir claro la msica, pero le haba conducido a una parte del bosque que le resultaba desconocida. Era una voz: una voz de mujer, plena y dulce, en cuyos tonos haba promesas y delicias sin cuento. Los delicados arpegios de un instrumento de cuerda suavemente afinados le acompaaban, poniendo un armonioso contrapunto a su voz. Cantaba una cancin, y el significado de la letra, que el nio apenas distingua, armonizaba con la atmsfera del bosque y el da. El muchacho lleg a un claro y mir por entre los altos helechos que se elevaban tupidos al borde. Vio a la ninfa del bosque. Era una joven de asombrosa belleza, tan elegante que hasta un nio que acababa de cumplir siete aos comprendi inmediatamente, sin la menor duda, que no poda haber en su planeta mujer comparable. Observ y escuch, mudo de asombro. Ella se dio cuenta de que estaba all oculto y dej de cantar. No! quiso gritar l al ver que la cancin quedaba de nuevo interrumpida; pero ella dej a un lado su instrumento. Acrcate, joven dijo, con voz clara y suave. Descubierto cuando se crea seguro se acerc a ella, sbitamente avergonzado. Cmo te llamas?pregunt ella.

Atn Cinco dijo, orgulloso de su ilustre nombre. Cumpl siete aos ayer. Siete dijo ella, hacindole sentir que era sin duda la edad perfecta. Y, qu es lo que llevas contigo? pregunt, tocando el libro que el nio llevaba en sus brazos y sonriendo. Este es mi libro dijo l con tmida vanidad. Tiene mi nombre. Puedo verlo? Atn dio un torpe paso atrs. Es mo! Ella le mir, hacindole avergonzarse de su egosmo. Est cerrado explic. Pero t sabes leerlo, Atn? El intent explicar que saba que aquellas grandes letras LVT, queran decir Literatura de la Vieja Tierra, y que lo otro era su propio nombre, para mostrar que le perteneca; pero al encontrarse sus ojos con los ojos profundos y silenciosos de ella las palabras se le enredaron en la garganta. Est cerrado. Nunca debes decir los nmeros de la clave a nadie, nunca dijo ella. Pero yo cerrar los ojos para que puedas abrirlo. Cerr los ojos, los rasgos tan firmes y perfectos como los de una estatua, y Atn se sinti comprometido y no poco confuso. Hurg en el cierre, haciendo girar el disco segn haba aprendido haca muy poco. La cerradura se abri y quedaron al aire las pginas coloreadas. Ella alz los prpados al orlo y su mirada cay sobre l una vez ms, clida y luminosa como un rayo de sol. El nio pos el libro en aquellas manos que esperaban y observ, medio atemorizado, cmo ella pasaba las delicadas pginas. Es un hermoso libro, Atn dijo ella, y l enrojeci orgulloso. Tendrs que aprender a leer el viejo idioma de la Tierra, y eso es difcil, porque los smbolos no siempre se ajustan a las palabras. No son tan claros como los del idioma galctico. Crees que podrs conseguirlo? No lo s. Ella sonri. S, podrs, si te esfuerzas se detuvo en una pgina y abri ms el libro. Eres un nio, Atn, y este libro tendr sentido para ti. Esto es lo que el seor Wordsworth dice sobre la inmortalidad de la niez: Oh alegra! En nuestras ascuas / Es algo que sigue vivo, / Que la naturaleza an recuerda / Que fue tan fugitivo! Atn escuchaba absorto. Parece oscuro dijo ellanicamente porque tus smbolos no coinciden exactamente con los del poeta. Pero cuando empieces a entenderlo, el lenguaje de la poesa es el camino ms directo hacia la verdad que puedes hallar. Lo entenders, Atn, quizs cuando tengas dos veces siete aos. Y cuando tengas dos veces siete... qu hars? Cultivar hvee dijo l. Hblame del hvee. Y entonces Atn le habl de las flores verdes que crecen en los campos, esperando amar, y de cmo cuando una persona coge una sta la ama y permanece verde mientras la persona que la ha cogido vive, y sobrevive con slo el aire y la presencia del amado, y de cmo cuando el propietario se hace lo bastante mayor para casarse, da su hvee a su prometida y su hvee vive si ella le ama y muere si su amor es falso, y si no muere, l se casa con ella y vuelve a recuperar su flor y no prueba ms el amor de su esposa, y de cmo la planta hvee slo crece en Hvee, el mundo que recibe su nombre, o quizs a la inversa, y de cmo se enva a todo el sector humano de la galaxia porque todos quieren saber si son amados.

Oh, s dijo ella, cuando l se detuvo a tomar aliento. El amor es lo ms doloroso de todo. Pero dime joven, sabes t realmente lo que es? Noadmiti l, pues sus palabras haban sido pura retrica, cosas del folklore de los adultos. Se pregunt si habra odo correctamente las palabras de ella. Entonces ella le dijo algo ms, algo extrao. Mrame, mira, Atn, y dime que soy bella. El la mir obediente a la cara, pero lo nico que pudo ver fueron sus ojos verdinegros y su pelo, un fuego y un humo, ardiendo y agitndose al viento. S dijo, experimentado un inesperado placer al decirlo, eres hermosa, como las llamas en el agua cuando mi padre quema el marjal en primavera. Ella se ri con el eco luminoso de su msica, aceptando el cumplido. Lo soy realmente afirm. Extendi la mano y alz la barbilla del nio con sus dedos fros, para que ste la mirase a los ojos una vez ms. Ella ri una vez ms. Hasta que estn enamorados la cogi. Ves, no se marchita en mi mano. Pero te la dar a ti. Es mi regalo. Y te amar y estar contigo mientras recuerdes mi cancin. Pero yo no s tu cancin. Ella puso el verde tallo en el pelo de Atn. Debes volver a m para aprenderlasus delicadas manos se posaron en sus ojos, hacindole volverse. Vete, vete ahora, y no te vuelvas. El efecto fue hipntico. Jams vers una mujer tan bella como yo dijo, y l se vio obligado a creerlo absolutamente, a no ponerlo en duda mientras viviese. Luego le dej. Dime aadi, dime. te han besado alguna vez? Mi ta me besa siempre que viene de visita dijo Atn, arrugando la nariz. Me parezco yo a tu ta? La examin. Las mujeres apenas contaban en la genealoga primogenitiva de Hvee, y el aspecto de las hermanas de su padre era apagado y triste. No. Entonces te besar ahora. Le acarici de nuevo con los dedos la barbilla y puso su otra mano sobre su cabeza para ladersela un poco. Le sostuvo as y se inclin hacia adelante para besarle los labios suavemente. Atn, con siete aos, no saba qu hacer. No sinti nada, se deca despus a s mismo, cuando pensaba en aquel momento, pero no poda comprender ese nada. Te han besado alguna vez de este modo? No. Ella esboz una sonrisa luminosa. Nadie, nadie ms te besar de este modo... nunca. Ella pos los ojos sobre una pequea planta que estaba casi a sus pies. Tambin esto es bello dijo, dejando caer su mano hacia ella. Es un hvee dijo Atn con vivacidad. Un hvee silvestre. No puedo cogerlo?pregunt ella, divertida. No puedes! dijo l, utilizando inconscientemente las mismas palabras que ella. El hvee es slo para hombres. Ya te lo dije. Atn se fue; confuso, pero gozoso tambin, en cierto modo. Volvi al da siguiente, pero el claro estaba vaco. La ninfa del bosque se haba ido, y con ella su cancin. Se concentr, intentando recordar la meloda pero slo haba retenido un fugaz fragmento. Acarici el liso tocn donde ella se haba sentado, preguntndose si conservara an el calor de aquel cuerpo, comenzando a dudar si habra estado all o no.

Pero no deseaba que se borrase de su mente la visin de la ninfa. Ella haba hablado con l y le haba besado y le haba dejado la planta de hvee y un fragmento de cancin, y aquel recuerdo era extrao y fuerte y maravilloso. En los das y semanas que siguieron continu visitando aquel lugar del bosque, esperando escuchar el rumor de la msica. Finalmente cedi al ms sombro mundo de la realidad... casi cedi. Sus vecinos ms prximos vivan a ocho kilmetros valle abajo. Eran la rama de una familia de clase baja, la Familia de Ochenta y Uno, que cultivaban tierras ms pobres y lo hacan menos concienzudamente. Aurelius jams los mencionaba. Atn haba ignorado su existencia hasta que su ninfa le llev indirectamente hasta los nios de Ochenta y Uno. Asaltado por un arrebato de soledad tras su dcima visita en vano al bosque, Atn se vio obligado a suponer que la mujer se haba ido para siempre (porque le resultaba ms fcil que seguir contando cantidades de dos cifras con slo diez dedos), o empezar a buscarla ms all. Eligi esto ltimo. Sin duda estaba en alguna parte, y el lugar lgico donde investigar era aquel largo valle, pues pareca menos lgico caminar a lo largo de la caliente y negra carretera. Su ta llegaba siempre en vehculo areo de aquella direccin, sobre el valle, y como no conceba su residencia en trminos de lugar, ni deseaba visitarla, el hecho aada cierta lgica a su decisin. Armado con su voluminoso LVT recorri los portentosos campos y las serpenteantes corrientes de agua y las oscuras extensiones de bosque. El mundo resultaba ser algo mayor de lo previsto; pero cambi la masa cada vez ms pesada del libro de un brazo a otro, hizo algunas paradas para descansar y disciplin sus pequeos pies para adaptarlos a las inimaginables distancias que recorra, y se encontr al fin en los lmites de la finca de Ochenta y Uno. Fue a dar de este modo, no con la ninfa que buscaba, sino con los dos gemelos de su misma edad, Jay y Jervis y su hermana pequea Jill, e inici una amistad que se prolongara durante siete aos. Mira, tiene un hvee!grit Jay, al ver al decidido viajero. Los nios de Ochenta y Uno rodearon a Atn, que respondi a su inters por aquella seal distintiva con un ceo displicente. Por qu no cogis uno vosotros? Lo intent. Se murigru Jervis. Dnde cogiste el tuyo?pregunt Jay. Atn explic que una maravillosa mujer del bosque le haba dado la planta en su sptimo cumpleaos, y que ahora estaba buscando a aquella mujer. Me gustara saber inventar mentiras como sa dijo Jervis con envidia. Sabes hacer una bomba? Nosotros estamos haciendo una bomba!grit la pequea Jill. Jervis le dio una palmada en el pecho desnudo. No queremos nios! exclam. Este es un asunto de hombres. S dijo Jay. Clarorepiti Atn, aunque a l le daba igual. Pero necesito dejar mi libro en un sitio seguro. Contiene palabras de la Tierra. Es como arena prpura? pregunt Jay. Quizs pueda utilizarse para nuestras bombas. No! Contiene palabras de la Tierra. Poesas. Versos sobre cenizas calientes. Oh, alegra que en nuestras ascuas... A quin le importa eso dijo Jervis. Los verdaderos hombres hacen bombas. Al poco tiempo, los tres estaban acomodados en el refugio de los gemelos, un hueco entre la maleza oculto por espesos matorrales no lejos de la pocilga. Hacan una bomba con piedras y arena colorada. Jervis se haba enterado de que con una mezcla adecuada de azufre (que podan reconocer porque era amarillo) y salitre, podan conseguir que

explotase, si la tiraban con fuerza suficiente. Pero sin que supiesen muy bien por qu, no resultaba. Debe ser el salitre dijo Jervis. Esto es slo arena blanca. Necesitamos sal de verdad. Jill, que andaba rondando a la entrada, vio su oportunidad. Yo puedo conseguir un poco de sal! Cuando volvi con un salero que haba robado en la cocina, se neg a drselo hasta que no le prometiesen dejarla participar en la empresa. Durante el resto de la tarde no se separ un instante de Atn, para disgusto de ste. Estaba toda sucia de barro y sus largas trenzas negras se enredaban en los materiales de la bomba. Dos Fueron pasando los aos. Comenz el perodo de estudios. Atn aprendi la historia y las tradiciones de su planeta y de la gran Familia de Cinco. Aprendi a leer la difcil lengua madre, y gradual y maravillosamente logr abrirse paso a travs del gran texto de LVT. Aprendi a contar por encima de diez, y a hacer otras cosas con los nmeros; aprendi la escala K de temperatura y la escala de tiempo. Comenz el largo aprendizaje del cultivo del hvee. Su tiempo libre, ms valioso ya, lo pasaba principalmente en la granja de Ochenta y Uno. Tras renunciar a construir la bomba, los muchachos iniciaron otros proyectos. Jay y Jeri. Tis no tenan que someterse a un aprendizaje tan pesado como el que se exiga a un hijo de CincoT y disponan de ms tiempo libre. Jill segua sintiendo el mismo afecto por Atn. Los gemelos se burlaban de l constantemente: Si le das un beso puede que traiga ms sal. Buena sal. Pero Atn la vea como a la hermana que nunca haba tenido, se contentaba con tirarle de las trenzas justo lo bastante fuerte para mantenerla a raya, mientras el tiempo actuaba sutilmente en todos ellos. En su casa, el cultivo de las delicadas flores verdes era una cuestin intrincada, que inclua ciencia, arte y una actitud especial. Pronto se hizo evidente que Atn tena cualidades para aquella tarea. Las plantas que l cultivaba crecan ms y mejor que la media, y sus parcelas piloto florecieron. Su futuro como granjero pareca asegurado. Su futuro como mecnico podra haber sido distinto. Aprendi a manejar el vehculo areo de Cinco, determinando las coordenadas planetarias en el nonio geogrfico de la mquina. La rejilla de localizacin estaba calibrada en unidades regulares para el Este y el Norte, con la escala Vernier sobrepuesta que desechaba todo salvo la lectura correcta. En esto era en lo que Atn tena insuperables dificultades. Pareca carecer de aptitudes para la mecnica. No ingreses nunca en la Flota Espacial, le advirti el profesor; sin duda te harn mecnico. Tienen la desdichada virtud se seleccionar exactamente al hombre ms inadecuado para cada puesto. Pero cuando Atn domin la tcnica pas tambin a respetarla. Haba algo en aquel sbito enfoque, despus de una lucha interminable, que resultaba emocionante. Quizs, pensaba, la belleza de aquel enfoque claro y preciso pudiera apreciarse nicamente porque exiga una lucha. Una cosa segua empaando la aceptacin de su destino: la persistente imagen de la ninfa del bosque. No poda sentirse totalmente satisfecho mientras aquel misterio estuviese en pie. Cuando trabajaba en el campo, sudando bajo el clido sol, arrancando las malas hierbas (crea que eran krell, aunque apenas si eran peligrosas) que crecan entre el valioso hvee, la cancin rota cruzaba su mente, insistente, torturante. De dnde haba venido aquella mujer? Cul haba sido su intencin? Qu inters poda haber despertado en ella un nio?

Gradualmente, el tiempo oscureci el recuerdo. Slo el ncleo central de insatisfaccin persisti mantenindole siempre levemente alterado, hacindole preguntarse si la vida que se abra ante l como cultivador de hvee era realmente lo mejor que poda conseguir. Sin embargo... qu otra cosa poda hacer? Cuando tena catorce aos, mientras estaba trasplantando retoos de hvee en el lmite de su propiedad, lleg a l por segunda vez la distante meloda. Sus manos temblaron. Habra regresado ella al fin al claro? Dej las plantas a un lado y sigui el mgico sonido, alternativamente ansioso y temeroso. La excitacin palpit en l al bordear el profundo pozo en desuso del interior del bosque. Haba all realmente una ninfa? Estaba llamndole? Lleg al claro, que era casi igual que como lo recordaba de siete aos atrs. Ella estaba all! All estaba, sentada y cantando, sus giles dedos acariciando el pequeo instrumento (un viejo lad de seis cuerdas), increblemente encantadora. La antigua imagen de su mente se desvaneci ante la nueva realidad. El bosque, el claro, el aire mismo que la rodeaba eran maravillosos. Se detuvo al borde del claro, absorbiendo aquella presencia. Le pareca que haba transcurrido slo un instante entre aquella vez y la anterior. Le pareca que el tiempo transcurrido entre una y otra aparicin era un sueo solitario, un instante y una eternidad. Ella no haba cambiado; era l quien haba envejecido siete aos. Y lo que vea ahora no era lo que haba visto el nio de siete aos. Iba vestida con un luminoso traje verde, translcido bajo el sol, enlazado en el pecho en una especie de corpio inslito en Hvee. Su cara era plida y serena, enmarcada por el brillo del pelo que iba del rojo profundo al negro profundo en una fascinante gradacin. Haba en su figura una grcil plenitud, que no era ni voluptuosidad ni delgadez. Su aspecto representaba una yuxtaposicin de opuestos que Atn nunca haba comprendido conscientemente que estaba buscando. Fuego y agua, tan a menudo en guerra se fundan all en un maravilloso foco, como las escalas cruzadas del nonio. Y permaneci extasiado, olvidando el tiempo y olvidndose de s mismo en el placer de aquella contemplacin. Ella advirti su presencia, como la otra vez, y dej de cantar. Atn, Atn, ven a m. Le conoca! Se qued frente a aquella encantadora mujer, turbado, encendido por los primeros impulsos indecisos de la virilidad. Ella era el deseo del hombre, y en su presencia se sinti grande y tosco, consciente del barro que haba en sus manos y del sudor de su camisa. Le resultaba insoportable seguir all, y sin embargo no poda marcharse. Catorce dijo ella, poniendo toda su magia en aquella palabra. Catorce anos. Eres ya ms alto que yo. Se levant, desplegndose como una flor, para demostrar que era cierto. Y llevas mi hvee dijo, extendiendo la mano para quitarle la flor del pelo; la anid en su mano, su verde capullo poco ms oscuro que su vestido. Querrs drmela ahora, Atn? Incapaz de hablar, la mir boquiabierto, sin comprender la oferta. Oh, es demasiado pronto, demasiado pronto dijo ella. No la coger ahora, Atn. Todava no. Advirti sus manos vacas y semicerradas. Y tu libro, Atn? Estaba en el campo... S, claro, s dijo ella, haciendo girar la flor de hvee. Tienes dos veces siete aos y eres ya un cultivador. Pero recordars... Huellas de inmortalidad, de William Wordsworth? exclam l, asombrado inmediatamente de lo sonoro de su voz. Ella tom las manos de l entre las suyas, apretndolas.

Jams olvidas, Atn, lo maravilloso que es ser nio. Hay en ti esa porcin inmortal de luz, un rayo de ese sol cuyo nombre recibes. Debes cuidar ese rescoldo, y no dejarlo apagarse nunca, por mucho que crezcas. S dijo l, incapaz de decir ms. Ella se llev la flor de hvee a la mejilla. Dime, dime otra vez, Atn: Verdad que soy bella? El penetr en las negras y verdes profundidades de aquellos ojos y se perdi. S dijo. El fuego del bosque y el agua quieta. T me ahogas en fuego... La risa de ella fue el eco de la luz de la vela y de espesos arroyos. Soy de veras tan devastadora? Ay, criatura irresistible, pens l. Juegas conmigo y yo estoy desvalido ante ti. Ella ech los brazos alrededor de l, acercndose para colocar de nuevo la flor de hvee en su pelo. El luminoso perfume de aquel cuerpo embriag los sentidos de Atn. Ella era intemporal; ella era la perfeccin. No has encontrado a ninguna mujer comparable a m le dijo. Era intil protestar; hasta su vanidad resultaba arrebatadora. Ninguna mujer mortal poda rivalizar con el esplendor de su persona. No debes olvidarme dijo ella. Te besar otra vez. Atn se qued quieto, las manos rgidas a los lados, los pies clavados en el suelo, temiendo que si mova un msculo pudiese desmoronarse. La mujer del bosque pos sus frescos dedos sobre sus codos, y su suave presin alz un cosquilleo desde los rgidos hombros a los cerrados puos. Y alz sus dulces labios hacia los de l, elevndole en xtasis. El beso: y deseo y angustia inundaron su mente. Flotantes hilos de araa inmovilizaron su cuerpo. Slo su voz hall voluntad: Pero maana te habrs idose oy decir. Ella le despidi. Vete, vete ya. Cuando me encuentres de nuevo, estars preparado. Pero ni siquiera s tu nombre. Ella le hizo una seal de despedida y Atn sinti que sus torpes pies le hacan dar la vuelta y le conducan hacia el bosque. Lo que haba ocupado la perezosa imaginacin de Atn hasta este momento se hizo ahora ms urgente. Su actitud cambi. Interesado en el sexo femenino slo de forma especulativa hasta que le despert la ninfa del bosque, comenzaba a planear un programa de autoeducacin que iba bastante ms all de lo previsto por su profesor. Plantaba el hvee distrado (las plantas crecan de todos modos) considerando formas y medios. Esper con impaciencia hasta el oscurecer, y entonces emprendi el viejo camino que llevaba a la granja de Ochenta y Uno. Las plantas silvestres tapaban casi el sendero, recordndole lo espordico de sus visitas a aquel lugar en los ltimos tiempos. Cunto haca que no rea y peleaba con los dispares gemelos, Jay y Jervis? Cunto haca que no dejaba a la pequea Jill seguirles, para hacerla vctima de la injusticia masculina? Los juegos infantiles se haban desvanecido, y las barreras de clase haban crecido, aunque Atn se deca que tales cosas no tenan importancia para l. Acaso no acuda, en aquel momento de inquietud y de duda, a hablar y a hacer planes con sus amigos? Los gemelos tenan ms conocimiento del mundo que l. Una conversacin entre hombres aliviara su desazn y disipara su desconcierto. La casa de Ochenta y Uno se alz en la oscuridad; pequeos cuadrados de luz bordeaban las contraventanas cerradas. Atn rode la pocilga y su paso ante ella despert los habituales gruidos porcinos. El pegajoso olor le hizo arrugar la nariz, aunque haca ya mucho que haba dejado de molestarle. Lleg hasta la parte trasera de la casa y llam en la ventana de los gemelos segn la seal acordada.

No hubo respuesta. Meti un dedo por la contraventana abierta, la empuj y mir al cuarto hasta donde le permita su ngulo de visin. La habitacin estaba vaca. Golpe la pared en un arrebato de intil clera. Dnde estaban? Cmo podan haberse ido cuando l necesitaba hablar con ellos? Sabindose irracional y un poco presuntuoso, se enfureci aun ms. No ignoraba que haba otras cosas en las vidas de los muchachos aparte de l, sobre todo teniendo en cuenta que haban transcurrido meses desde su ltima visita, pero la prueba de ello era irritante. Qu poda hacer? En una ventana de la oscura pared se abrieron las contras y brot un chorro de luz que ba los matorrales e ilumin la noche. Atn avanz hacia all, pero vacil de pronto. Podan ser los padres. Estos, quizs ms conscientes de la diferencia social de ambas familias, y no queriendo problemas con el enrgico Aurelius, no miraban con buenos ojos la relacin de los nios. Atn esper, conteniendo el aliento, hasta que una cabeza asom: negro perfil, rasgos indiferenciables. Y luego una trenza se balance en el alfizar. Jill! Ella se volvi hacia l, intentando atravesar la oscuridad. Eres t, Atn? El se situ bajo el chorro de luz y agarr la mvil trenza, dando un brusco tirn. Ay!chill ella, exagerando el dolor; le agarr la mano y consigui liberarse. Eres Atn, no hay duda. Conozco a ese pelma en cualquier parte! El se irgui para mirarla frente a frente. Pelma yo? Sus caras estaban muy prximas. Los ojos serenos de ella, las pupilas negras en la sombra, devolvan a Atn su mirada con inesperada profundidad. S, cuando me tiras del pelo... Atn, embarazado y resistindose a admitirlo, se inclin hacia adelante y roz con sus labios los de ella. Fue un contacto muy leve, pero lo impremeditado de l sorprendi a Atn tanto como a Jill. Jill haba sido siempre la que iba detrs, un estorbo, una entrometida que se mezclaba en los asuntos de los hombres, la hermana pequea. Su inters manifiesto por Atn siempre haba molestado a ste, y su irritacin se acentuaba porque nunca era capaz de admitir su incomodidad. Haba respondido con crueldad, irritado contra s mismo por ello, pero incapaz de dar con una alternativa. No era ninguna ninfa del bosque. Sus labios, aunque solcitos, eran inexpertos. Carecan de delicadeza. No haba magia alguna... salvo que estaba besando a Jill y no la encontraba desagradable. Se preguntaba si debera detenerse. Fue ella la que se detuvo, finalmente, alzando la cabeza y tomando aliento. Demasiado tarde para esa sal, ahora dijo. Ya explotaste la bomba. Buscaba a los gemelos.No se le ocurri nada ingenioso que responder al comentario de ella. Haba venido en realidad buscndola a ella? La idea le inquiet. Ella hizo un gesto de entendimiento, agitando las trenzas. Me lo imaginaba. Estn jugando a las damas con pap delante. Quieres que llame a uno? A las damas? Los dos?pregunt Atn, intentando prolongar la conversacin mientras serenaba un oscuro pero poderoso conflicto interno. Los dos juntos. Y pierden siempre, adems. Jerv se pone loco. Atn no supo qu decir. El silencio creci entre ellos, embarazoso, incmodo. Ninguno de los dos se mova. Por ltimo, extendi una mano, dejando que ella interpretase el significado del gesto, sin saber a ciencia cierta si significaba algo. Bueno dijo ella, y pareci que con esto indicaba que haba tomado una decisin. Cogi su mano, apoyndose en ella mientras colocaba los pies en el alfizar. Sus piernas

firmes y sus muslos se transparentaron a travs de la falda, alzando en l una oleada de excitacin. Espera un minuto dijo ella, bajando de nuevo. Haba cambiado ya de idea? Atn se estremeci desilusionado y aliviado al mismo tiempo. Pero al instante la luz se apag y ella volvi a su lado. Creern que estoy en la camasusurr Jill. Atn la ayud a bajar, cogindola con ambas manos por la cintura, justo sobre las caderas, y alzndola del alto alfizar. Pesaba ms de lo que l haba supuesto, y Atn se tambale con ella en el aire y estaban a punto de caer cuando ella pos los pies en el suelo. Era casi tan alta como el. Pasaron juntos antes la pocilga, que esta vez no hicieron ningn comentario, y continuaron bajando por el camino conocido determinando la direccin en silencioso acuerdo. La ment de Atn graba en un confuso remolino. Pareca imposible, y sin embargo ella era una chica, con un cuerpo que floreca hacia la plenitud de la feminidad. Siempre le haba gustado Atn, y ahora haba decidido expresar este sentimiento de modo ms directo. Pronto se hallaron junto al viejo refugio. Los matorrales ocultaban la entrada, pero el espacio principal pareca intacto. Atn entr primero, comprobando cuidadosamente en la densa oscuridad por si haba lagartijas. Apart unas cuantas ramitas cadas. Ella se le uni silenciosamente. Hablaran ahora, y ella intentara aproximarse, como haca siempre, y l la apartara automticamente, y ella echara la cabeza hacia atrs y reira... Localiz la cabeza de l, la hizo girar, y pos sus labios sobre los de l. Las manos de Atn se alzaron para empujar al pecho de Jill, y separarla. Sin interrumpir el beso, ella le agarr de la camisa y se acerc ms a l. Se separaron, y ella se ech hacia atrs, sus formas vagamente perceptibles ahora que los ojos de Atn se acostumbraban a la oscuridad. Cre que antes estabas slo bromeando dijo ella. Pero ahora no ests bromeando, verdad? Quiero decir... No dijo Atn, sin saber muy bien si se burlaba de l. Creo que me he pasado la vida esperando que hicieses esto. Y ahora lo has hecho. Se referira al beso? Atn la estudi en la medida en que poda. Llevaba una blusa de verano, suavemente abultada, y una falda ms oscura que se funda con el suelo. Se haba quitado las zapatillas y Atn vea claramente sus pies blancos, moviendo las puntas de los dedos. Podra hacer ms dijo Atn, con miedo a que ella se enfureciese, aunque eso jams le haba importado hasta entonces. Atnmurmur ella, haz lo que quieras. T...su voz se apag, como si tuviese miedo a haber dicho demasiado. Jill, no volver a burlarme de ti... nuncale dijo, intentando aplacar una excitacin que no comprenda y en la que no confiaba. Ahora estaba seguro: aquel haba sido el propsito original de ella, pero saba ella realmente lo que implicaba? T nunca te burlabas de m, Atn. Nunca te burlabas realmente. A m nunca me molest. Coloc su mano sobre la blusa, ahora deliberadamente apretando la suavidad que haba debajo. Ella no se opuso. Apart la mano, interesado pero no satisfecho, y temeroso, pese a su bravata, de hacer ms. Luego, cuidadosamente, sac la blusa de la falda. Te importa si...? Has lo que quieras, Atn. No tienes que preguntarme. Se incorpor. El le alz la blusa sobre la cabeza, y vio alzarse sus pequeos senos cuando ella levant los brazos. No llevaba sujetador.

Atn cubri con una mano uno de sus pechos, sintiendo su delicada textura, recorrido el pezn con el pulgar. Sin soltarla, aproxim su torso al de l y la bes de nuevo. Esta vez hubo fuego. Su lengua sabore la dulzura de la de Jill. Ella se ech hacia atrs lentamente, y l la sigui, besndola en la mejilla, en el cuelo, en los pechos. Ella hundi sus dedos en el pelo de l. Sal... quin la necesita? pregunt ella suavemente. El olvid toda precaucin y coloc una mano sobre la rodilla de la muchacha, justo debajo de la extendida falda. Jill apart las piernas un poco y l desliz la mano rodilla arriba por la parte interna del muslo. La carne era suave y muy clida. Una palpitante ansiedad se apoder de l. Ella le haba dejado llegar hasta all. Haba llegado ya al lmite? Si se arriesgaba, si se atreva a seguir, huira ella a contar a sus padres una historia que l difcilmente podra desmentir? Sus manos continuaron avanzando, cruzando fronteras que l apenas se haba atrevido a imaginar antes. Sbitamente, lleg al punto donde sus muslos se unan. La suavidad le indic que no llevaba ropa interior tampoco all. Temblando de tensin y excitacin, explor ms all... y encontr una espesa humedad. Sangre! pens estremecido. Me he excedido y la he hecho dao y ahora est sangrando! Apart bruscamente la mano y se tendi junto a ella. Los latidos de su corazn inundaban el refugio. Qu he hecho Dios mo! pens. Visiones de las consecuencias acosaron su mente. La clera de Ochenta y Uno, la vergenza de Cinco. Por qu lo hiciste, joven impdico! diran. No sabes que nunca, nunca se debe tocar a una chica ah? Tendran que llevarla a un hospital? Cmo podra trasladarla ahora a su habitacin? La pasin se apag, aplastada por el delito. Sus ojos se clavaron en el desvado encaje de ramas y hojas recortadas contra el cielo estrellado, un cielo no ms fro que el apremiante terror de su corazn. Qu he hecho, Dios mo... Ella slo tiene trece aos! Sinti en su brazo la mano de Jill. Atn? El dio un salto. Creme, yo no quera... Pero qu te pasa ahora?pregunt ella, volvindose para mirarle a la cara. Es que ella no saba? La sangre, Hay sangre. Ella le mir fijamente. Sangre? Pero de qu hablas? Abajo... entre... la toqu. Yo nunca... T ests loco. No tengo la... de pronto se ech a rer... Sangre? Quieres decir que pensaste que eso era...? Es que nunca lo has hecho? El levant la cabeza, encontrndose con los clidos pechos de ella junto a la barbilla. Cmo? Pero si no sabes! exclam ella, la nia irreflexiva dominando a la naciente mujer . No sabes! Y yo esperando todo el tiempo, buscndote. Yo crea que t lo sabas todo. Atn se ocult tras su terrible vergenza, incapaz de responder. De pronto ella volvi a ser la mujer. Lo siento, Atn. Supongo que no has conseguido mucho. Bueno... Te ensear cmo... Pero l se haba incorporado ya, y se apart de ella gateando, y sali a la noche y huy corriendo, sintindose enfermo de turbacin y de embarazo. Tres

Atn se convirti en un joven de veinte aos, apuesto y aparentemente seguro. Nunca hablaba de sus planes; en Hvee daban por supuesto que el hijo de una familia tan encumbrada seguira cultivando los campos de su padre. Al fin, lleg el da que l esperaba que llegase. El saln de la casa de Aurelius era amplio y confortable. En un rincn, paralelo a la entrada, haba un slido silln de madera que era casi un trono. Nadie poda salir sin pasar ante aquella hosca reliquia. En la pared del fondo haba un sof que se usaba muy pocas veces. Sobre l, colgando de la pared de modo que quedaba frente al silln de Aurelius, haba un retrato en color de una hermosa joven: Dolores Diez, muerta veinte aos atrs, de parto. Atn nunca haba podido mirar aquella fotografa sin sentir una profunda y dolorosa sensacin de culpa, unida a otra emocin muy distinta que nunca era capaz de determinar conscientemente. Aurelius Cinco era viejo, estaba mucho ms cerca de la muerte de lo que su edad cronolgica indicaba. De estar sano, habra sido un hombre vigoroso, competente, decidido, y dispuesto a vivir por lo menos otros cincuenta aos. Pero no tena salud, y slo el poder de su pensamiento le mantena. Haba expuesto su cuerpo a las intensas lluvias de primavera ("primavera era puramente una convencin, pues en Hvee no haba estaciones) demasiados aos y la fiebre incurable (localmente) de los pantanos se haba apoderado de l. Aurelius, siendo como era, se haba negado a pasar un largo perodo de convalecencia en la lejansima Tierra, lejos de sus fincas. Haba abandonado el planeta una vez, slo una, y haba prometido no volver a hacerlo, y ahora iba camino de morir por aquella promesa. Atn, que algo saba de todo esto, estaba de acuerdo con los principios, aunque nunca haba considerado necesario decrselo a su padre. No tenan tanta intimidad. Aurelius podra trabajar tres aos ms, y vivir quizs cinco. Hablaba ya lentamente, se cansaba con demasiada facilidad. Era slo la sombra de lo que haba sido en su juventud. Las flores de hvee le toleraban, pero no con alegra. Estaba demasiado impregnado de la fiebre de los pantanos, que era anatema para las plantas ms jvenes. Su cuerpo apenas era ya ms que un flcido pellejo lleno de frgiles huesos. Atn dijo aquel hombre agotado. Pronto... Atn estaba junto a su padre, pensando que aquella entrevista iba a resultar muy poco placentera, pero que de todos modos era inevitable. Su relacin era demasiado dolorosa, y ambos vean, como una premonicin, que ese dolor an no haba alcanzado su culminacin. Compartan una cruz que solo algo superior a la muerte hara desvanecerse. Pronto cultivars t slo el hvee dijo Aurelius, hablando con toda la firmeza de que era capaz, lamentando la inseguridad que se trasluca en sus palabras. Pronto debers tomar esposa. Ya estaba: la condicin que haba temido. El cultivo del hvee no era una labor solitaria. La muerte de la hija de Diez, esposa de Aurelius, haba daado los cultivos de Cinco, y slo el precoz xito de Atn haba impedido la ruina total. Para que creciese el hvee, tena que darse el clima emocional adecuado, y all no lo haba. Para que una explotacin fuese prspera deba dirigirla una familia, y haba que determinar cuidadosamente los enlaces. Era una cuestin demasiado importante para que se dejase al arbitrio y al capricho de los jvenes. Quin es ella? Aurelius sonri, considerando aceptacin la pregunta. Es la hija tercera del mayor de los Cuatro dijo. Los Cuatro, el mayor. Era realmente un buen partido. Aurelius se mereca el orgullo que matizaba su voz. Los poseedores de los primeros nombres preferan tener hijos que perpetuasen su linaje, pero protegan a sus hijas casndolas lo mejor posible. Muchas veces, las hijas de familias ilustres renunciaban a casarse, para no descender de nivel. La

posicin de Cinco era muy favorable, pero haba muchas hijas ansiosas de casarse, por debajo, y pocas por arriba. Las negociaciones deban de haber sido, sin duda, difciles. Atn sinti un profundo dolor, al comprender que todo aquel esfuerzo haba sido en vano. Las familias de Hvee eran consideradas en los otros mundos fras y distantes, y en muchos sentidos lo eran; pero dentro de su rgida estructura los lazos eran profundos. Atn raras veces hablaba con su padre, y las relaciones entre ambos eran incluso menos estrechas que las normales en aquella cultura, pero no le sorprendi descubrir que Aurelius se haba esforzado al mximo en prepararle un matrimonio ventajoso. Deba perpetuarse la estirpe honorablemente, y Atn era el nico hombre que llevaba el nombre de Cinco y que poda transmitirlo. No. Aurelius prosigui: Contigo, con una esposa, una buena esposa, el hvee florecer. Contigo la finca prosperar... se detuvo de pronto. Comprendi el sentido de la respuesta de Atn. Cerr sus cansados ojos para ocultar el dolor. Estoy comprometido con otra dijo Atn. El viejo no intent discutir abiertamente. Es una muchacha fuerte, hermosa dijo. La he visto. No hay mejor partido en todo Hvee. No es como... como esas muchachas vergonzosamente promiscuas de las familias bajas. Si la conocieses... la amaras. Atn baj la cabeza, avergonzado por s mismo y por su padre. Aurelius nunca se haba rebajado a suplicar en su vida, pero ahora pareca a punto de hacerlo. Ella es una cancin, una cancin rota del bosque dijo Atn, intentando explicar lo que no se poda explicar. Tendra miedo en realidad a comprometerse con una chica local? Rechaz inmediatamente este pensamiento. Ella me bes y me dio mi flor de hveeprosigui. No puedo amar a ninguna otra. Aurelius se irgui. Atn nunca le haba hablado de la ninfa del bosque. El sistema de enlaces matrimoniales de las Familias no eliminaba el amor. Por el contrario, insista en su necesidad. El ritual de hvee lo garantizaba. Atn no poda casarse sin el consentimiento de su padre, pero no tena por qu aceptar a una mujer que no amase. Mustramela dijo por fin Aurelius. No poda conceder ms. Si Atn poda traer a casa a su ninfa, l la aceptara. Si no poda, Atn estaba obligado a aceptar la posibilidad de la propuesta de su padre. Veintin aos, y la msica que l tanto deseaba vino de nuevo. Era una msica fugaz y remota, pero lo bastante clara para su anhelante y atento odo. Se dirigi al bosque, cruzando los campos lo ms rpidamente que pudo sin daar el hvee. Aurelius hizo una seal desde un campo prximo. No poda ya trabajar fuera todos los das, pero aqul haba salido. Quera conocer a la ninfa, y Atn haba aceptado. Atn esper en un calvario de impaciencia a que su padre llegase. Era la cancin rota, cuyo sortilegio hechizaba hasta a los propios rboles. Creca, armoniosa y fluida, agitando la sangre de Atn con su definitiva promesa. Esta vez, esta vez... Pero ces. Y Atn corri hacia el claro, bordeando el pozo, dejando atrs a Aurelius. Leg al fin. Demasiado tarde, estaba vaco. Se qued all absolutamente inmvil, intentando or el rumor de la marcha de ella, pero slo oy el rumor de los pasos de su padre tras l. La ninfa se haba ido. Aurelius lleg, jadeando, tambalendose. Pero sus ojos examinaron ansiosamente todo el claro, el suelo, el crculo de rboles, el tocn. Seal hacia all. A un lado del tocn haban sido apartadas las hojas secas, quedando al descubierto el barro esponjoso del suelo. Haba smbolos trazados precipitada y toscamente con un instrumento punzante.

Atn los estudi. M-A-L-I-C-I-A deletre. Qu significa? Aurelius se sent sobre el viejo tocn, analizando las letras msticas. Su jadeo creci, y sus manos temblaron; Atn comprendi compasivo que el terrible ejercicio haba intensificado la fiebre. No estaba seguromurmur Aurelius, su tono era extraamente exculpatorio. Atn volvi hacia l una mirada interrogante. Aurelius apart sus ojos del suelo. Es el estigma de la mioneta dijo trabajosamente. Atn mir hacia el cielo de Hvee, alterado y confuso por la fuga de la ninfa. Qu la habra asustado? Era realmente una criatura incompatible con la mirada del escptico? El estigma de la mioneta? El hombre llev consigo sus leyendas cuando sali al espacio dijo Aurelius. Estas, como el hombre mismo, han cambiado; pero la base es la misma. Habrs odo hablar de los terribles taphids que consumen naves espaciales enteras; de los hombres araa xestianos cuyas redescuatro penetran toda ilusin; del infierno viviente de Chthon, donde riqueza y horror se hacen eterno amor. Esto es la fbula de la mioneta. "La mioneta es una sirena, un espritu inmortal de belleza y fuerza indescriptibles, capaz de leer la pasin ms oculta y profunda del hombre. Es una desdicha segura amarla, si es que se puede llamar amor a la fascinacin que su hermosura crea. Se dice que si un hombre puede contener su emocin el tiempo suficiente para obligarla a besarle, la ninfa le amar... y ste es el ms terrible de todos los destinos. Era el discurso ms largo que Atn haba odo a su padre, y el menos pretencioso. Pero ella estaba aqu. Eso que dices... no puede ser cierto. Aurelius segua sentado, silencioso y quieto, los ojos firmemente cerrados. Es un error, Atn, menospreciar a la ligera las leyendas. La ninfa estaba aqu. Malicia... vino por ti, Atn... Gracias dijo Atn con viveza, sintiendo crecer su irritacin. Este fantasma, este espectro, este mito vino a recoger a su nio, al que crea en ella... Intenta comprender, hijo... Comprendo! Aqu haba una chica... s... una chica que representaba una comedia, toda vestida y disfrazada, dispuesta a encandilar a un sencillo campesino... No, Atn. Djame decirte lo que ella es... Malditas sean tus explicaciones! explot Atn, indiferente al dolor que se pintaba en la cara de su padre. No quiero que defiendas mi estupidez o la acciones licenciosas de una sirena de otro mundo. Una mujer hermosa no trata con un rstico ignorante... a menos que se proponga rerse de su ingenuidad y de su inexperiencia... Pero mientras atacaba as a su desvalido padre, Atn saba, en el fondo, la oscura verdad: amaba a su ninfa del bosque, fuese lo que fuese, hiciese lo que hiciese. Junto a ella, las dems mujeres eran muecas de trapo con sonrisas pintadas y pechos cosidos, y risillas bobaliconas y humedades repugnantes: ya estaba harto de eso; al menos la ninfa le haba mostrado la futilidad de su existencia. Tena que salir de all. Ira al espacio, la buscara, y llegara a saber exactamente lo que era ella, cuando la representacin terminase. Catorce aos de anhelos no podan desecharse tan despreocupadamente, no cuando la familia era Cinco y el hombre Atn. Se obligara a s mismo a afrontarlo, a afrontar la verdad, esta vez. Aurelius, tan inslitamente elocuente momentos antes, ahora se haba quedado inmvil, rgido, abatido. Sera el ataque final? No; vivira. Era tan importante que su hijo se casase de acuerdo con las normas establecidas? Lo era. Tena que serlo. Pero habra que esperar. Si vuelvo... dijo Atn. El viejo no fingi confusin.

Te estaremos esperando, el hvee y yo dijo Aurelius, abriendo los ojos al fin. II. Granates 400 Los pasadizos de la caverna bajaban y bajaban, retorcindose como gusanos a travs de la piedra. La lava caliente haba taladrado aquella estructura haca mucho, y se haba depositado en sucesivas capas y desmenuzado al fin para dejar aquellos pasadizos interminables. Poda ser que todo aquello no tuviera salida, pens Atn, soplando el viento tan fuerte en todos los pasadizos? Sin duda aquel viento caliente vena de algn sitio, y buscaba su libertad en otro. Y por donde escapase el viento, tambin poda hacerlo un hombre. Pero la delgada y firme espalda de Contador, medio tapada por el pellejo de agua, nada responda. Intil preguntar all. Incluso en aquella prisin sepultada, mencionar a la ninfa despertaba miedo y odio. Ms seguro sera no plantear la cuestin abajo. En el ltimo nivel un guardia se sentaba sobre una gran losa de piedra. A su lado haba una pesada soga anclada por un extremo y ligada por otro a un gran cesto. Contador habl con viveza y el hombre se levant. Juntos empujaron a un lado la losa, dejando al descubierto un lgubre agujero: era el orificio que conduca a la prisin del mundo interior. Contador empuj el cesto hacia el agujero, desenrollndose la cuerda con l. Atn se meti en el agujero, se agarr a la soga, apret el libro entre los muslos y baj al otro mundo. Una ojeada final al rostro atisbante de arriba: Te volver a ver de nuevo, supersticioso engredo? Probablemente no. Descendi cuidadosamente, desequilibrado por el pellejo de agua lleno y el libro, e incapaz de mirar hacia abajo Habra suelo all, o le habran engaado y estaba 45 bajando a un horno? Era una estupidez confiar en el hombre cuya chica se haba... Diez metros ms abajo toc suelo. Soga y cesto desaparecieron en cuanto se solt. La losa de arriba volvi a tapar el hueco y por segunda vez se vio aislado en un infierno desconocido. Haba al menos luz: el mismo producto fosforescente de las paredes. Y tambin haba viento; lo haba sentido cuando descenda por la soga sin pensar siquiera en ello. Las cavernas inferiores eran, por tanto, habitables. Un granate. Cgelo. Atn se volvi hacia el que hablaba. Era un hombre alto, que le llevaba un palmo. Su cuerpo, aunque tenda a la obesidad mostraba una musculatura impresionante, y al hombro llevaba una gran hacha de dos filos. Su tupido pelo y su barba eran castaos. Atn alz una mano para coger la piedra resplandeciente que le tiraba. Era un cristal traslcido y rojo, muy hermoso: un granate. Esper. Trabajars la mina de Granate. Cualquier problema, yo lo arreglar. Soy Jefe. Vamos. As pues, aqul era el cultivador sobre el que Contador le haba advertido. Atn le sigui, sin perder de vista sus movimientos. No pareca en condiciones de luchar, al menos no como luchaba Atn. Quizs su reputacin le hubiese hecho blando. O su hacha (cmo se las habra arreglado para traer aquel hacha?) podra haberle creado una estpida sensacin de seguridad. Tiempo tendra de averiguarlo, pero de momento, Atn se propuso no meterse en ningn lo y observar. La informacin era mucho ms importante que el triunfo fsico. El conocimiento, a su tiempo, significara dominio. Y... posibilidad de fuga? El viento se apaciguaba al ensancharse el pasadizo. Una mujer se acuclillaba a un lado como un monstruo chepudo; pero era slo la distorsin producida por el pellejo de agua

que llevaba a la espalda. Iba colocando los alimentos en pilas (pan, carne y otros productos que llegaban de arriba) y envolvndolos en una gran tela sucia para protegerlos. La limpieza no importaba mucho en Chthon (all no haba enfermedad), pero la deshidratacin s. Se incorpor al verlos aproximarse. Hombre para ti dijo Jefe; se volvi a Atn. Dale a Granate tu piedra. En otra ocasin podra haber sonredo. Extendi la piedra y Granate la cogi, observndola atentamente. Era una mujer slida y sosa, demasiado vigorosa para resultar bella. Con buena luz, su pelo quizs fuese rubio. Cogi uno de los paquetes de comida y se lo dio. As es el trato dijo Jefe. Un granate, un paquete. El condensador est all; cada uno coge su aguaindic un punto al fondo. Atn distingui la mquina en el recodo. El tiempo es tuyo, tambin... pero no excaves en el territorio de otro.Se alej. Granate hizo una sea, y l la sigui a una caverna lateral. Ella le condujo a un sector de la pared bien pulimentado y limpio.Le dej all. Atn mir a su alrededor. Hombres y mujeres trabajaban a ambos lados, cavando en la pared con trozos de piedra mellada. Algunos hurgaban entre las rocas con las manos. Otros dorman. Dos se sentaban juntos, comiendo y hablando. No se trabajaba a un ritmo frentico. Estudi la pared. No se vean granates. Pens en arrancar grandes trozos con una piedra grande, comprendiendo luego que as podra destrozar tambin los granates. Sera necesario ir con cuidado. Encontr un entrante donde dejar su LVT y su comida, cogi una piedra aguda, y golpe la zona central de su mina tanteando. Recibi como recompensa una asfixiante nube de polvo y arenisco. Cuntos habran muerto all de silicosis? Ech la cabeza hacia atrs y prob de nuevo. Ahora le era difcil ver lo que estaba haciendo. Poda destruir una valiosa piedra antes de verla. Extraer aquel mineral no era tarea fcil. En la mina siguiente, en la hilera de abajo, un hombre pequeo y membrudo le observaba con una sonrisa. Conoces un medio mejor?pregunt Atn, irritado. El hombre se acerc. Pidi a Atn su piedra, la sujet a la pared y, suavemente, la golpe con la suya. La superficie comenz a desprenderse casi por s sola. Se inclin y sopl el polvo, procurando que no le saltase a la cara. Devolvi a Atn su herramienta y volvi a su terreno Atn se qued mirndole, receloso de aquel acto de enseanza. Eran aquellos los presos ms feroces de la Humanidad? De cualquier modo, prob el nuevo mtodo, ganando eficiencia. Tras una hora de infructuoso picar, se fue a comer su comida. Saba inslitamente bien. Fue a echar agua al pellejo, luego volvi a trabajar a su mina Pasaron varias horas. Excav un agujero de buen tamao, pero no hall ni rastro de granate. Los agujeros dejados por los granates extrados por otros, le miraban burlones. Le irrit la facilidad de aquellas personas desconocidas que haban triunfado donde Atn fracasaba. Empez a comprender por qu los otros mineros no le molestaban: el ganarse la vida era lo ms importante. Era un trabajo agotador, un trabajo que destrozaba. Cuando cerr los ojos tuvo la visin de la blanca e implacable pared; cuando los abri, le escocan y le picaban. Al fin hubo un xodo general, y Atn les sigui, fijndose en lo que todos hacan. Fueron a la oficina de Granate, que estaba entregando nuevos paquetes. Hombres y mujeres se alineaban e iban ofreciendo por turno una sola gema a cambio de la comida. Atn, claro est, iba con las manos vacas. Granate no acept explicaciones. Si no hay granate, no hay comida. No me des voces, Cinco le dijo irritada. Tienes que aprender a trabajar aqu abajo, novato. Aqu no se da nada gratis. Lo mejor es que vayas a buscar una piedra.

Atn se fue cansado y furioso. Tena las manos heridas y araadas, los pulmones llenos de polvo. Tena hambre, pero la pared vaca no ofreca ninguna esperanza. Su pequeo vecino se le acerc: pelo negro y spero, brillantes ojos negros. Sin comida?Atn asinti. Mira, amigo, ella no te dar nada nunca si no le das una piedra. Tienes que conseguir un granate. A Atn no le impresion la noticia. Ya lo sreplic. Se me olvid cogerlo. El otro baj la voz, confidencial. Bueno, mira, sabes, si yo te hiciese un favor, te haras amigo mo? Me llamo Engaado. Si yo te doy una piedra... Atn le mir sin entender muy bien. Qu proposicin era aqulla? El hombre pareca muy complaciente. Si fuese un pervertido... No, si me es igual! exclam Engaado. Atn anot mentalmente cuidar ms sus palabras. La petulancia de aquel hombre pareca autntica. Qu querra, entonces? Compaa, proteccin? Acaso era un paria? Sera su amistad peligrosa? Atn sinti un nudo en el estmago. Aquel hombre podra serle muy til si tena granates. La proteccin era una mercanca til. Quizs dijo, y se present. Engaado se meti un sucio dedo en la boca y sac una piedra resplandeciente. Atn reprimi la sorpresa. En qu otro sitio podra un hombre desnudo guardar segura una piedra semipreciosa? Toma dijo Engaado, entregando el hmedo granate. Consegu uno extrao. Qudatelo y cmprate un paquete. Luego me lo devuelves. Recuerda, te hago un favor. Atn lo acept. Momentos despus volvi junto a Granate. Ella tom la piedra y la examin suspicaz. Bueno, veo que conseguiste una concedi a regaadientes; le entreg el ltimo paquete. Toma el que queda. El se alej, abrindolo vorazmente. Al desenvolver la tela descubri que no haba nada. Aqu no hay nada dijo mostrndoselo. Olvid decrtelo, seor. Viniste demasiado tarde. Se acab la comida.Y le volvi la espalda. Pero y mi granate... T cogiste mi granate! Ella no se molest en mirarle. Lo siento. No hay devoluciones. Atn contuvo el impulso de agarrarla del cuello y arrastrarla por el suelo. Lo absurdo de la situacin cay sobre l: estaba all, desnudo del todo, frente a una mujer tambin desnuda... y su ambicin ms inmediata era partirle los dientes. Pero no se atrevi. No poda estar seguro de que luego Jefe lo atrapase solo, si ofreca una torpe resistencia a la jerarqua. Un enfrentamiento directo podra destruirle. Escapar era mucho ms importante que cualquier satisfaccin inmediata. El no poda tomar venganza fsicamente. Pero haba otras armas. Granate lamentara profundamente haberse creado aquel enemigo. Para encontrar granates haba que tener cierta sensibilidad, un talento que a unos permita descubrir las piedras fcilmente, casi intuitivamente, mientras torturaba a otros todo el da sin fruto. Engaado tena ese talento. Pareca oler el preciado mineral y tena instinto de riquezas insaciable. Atn pareca tener tambin cierto talento no volvera a pasar hambre, pero su reserva nunca creca demasiado. Todos ellos tenan un escondite privado, y Engaado, al menos, trabajaba regularmente en la mina ms por salvar las apariencias que por necesidad. Un hombre que encontrase muy rpido granates poda hacerse impopular, y l y su tesoro correran peligro por la codicia de los otros. Engaado haba hecho bien en hacerse amigo de un hombre como Atn. Pronto se dio cuenta.

Haba diversos tipos de gentes en las cavernas interiores. No todos los habitantes estaban del todo cuerdos, pero, una vez conocida su idiosincrasia, haba convivencia. Uno luchaba cuando tena que luchar, nunca por divertirse; uno evitaba discutir y buscarse los a menos que los desease. Haba un hombre que se mantena al margen de la constante bsqueda de granates. Era notable por tratarse de un tipo no superviviente que lograba sobrevivir muy bien. Era el obeso y tripudo Hastings: inteligente, entendido, habilidoso, pero sin el menor talento para excavar, y con perpetua mala suerte. Sobreviva como empresario. El obtena los granates de los hombres y no de la piedra. Necesito tanto un granate azul como el amor de Laza explic el gordo Hastings en una parada. Los otros le miraron atrados por el seuelo. Hasty, Hasty... t sabes lo que es un granate azul? pregunt Engaado incrdulo. Sabes lo que significa un granate azul para un hombre? Los otros miraban expectantes. S lo que significa para un hombre dijo Hastings. Le mata tan rpido que ni la quimera podra recoger los trozos. La quimera era el nombre cavernario de un predador mortfero de las cavernas ms lejanas que nadie haba visto y seguido vivo. Correra ese riesgo dijo un hombre. Si me diesen el granate. Atn sinti curiosidad. No saba que los hubiese azules. Oh, Cinco dijo Engaado, en medio del grupo, djame que te explique cmo son las cosas aqu. T ya sabes que los pequeos que encontramos nosotros son rojos, y de vez en cuando sale uno marrn. Bueno, pues los hay tambin de otros colores, aunque salen muy pocos. Valen mil cajas uno negro. la bruja de Granate te da comida una semana. Y si sacas un pedazo de jadeta blanca pura... Bueno, al viejo Ajedrez de arriba son las que ms le gustan, y te da lo que sea, si haces que se entere. Se acab el problema, no tienes que picar ms. Bueno, eso es poca cosa. Si consigues un granate azul, es el pasaporte para la libertad. El inters de Atn aument al or esto. Engaado pareca disfrutar. Se rasc la cabeza. S. Te dejan marchar. Se acab el castigo. Libre como un pjaro en el gran exterior. Los otros asintieron, compartiendo aquel sueo. Pero jams veris uno dijo una mujer. Claro que nointervino otro. Ninguno de nosotros ver un granate azul. Nunca. No existen. Mentira! grit Engaado. No me llames mentirosa, farsante! dijo enfurecida la mujer. Era de afilados rasgos y negro pelo trenzado a la espalda. Pocas mujeres bonitas haba en la prisin inferior, pero sta lo era; an pareca engaosamente joven y suave. Voy a hundirte esos ojillos miserables en el sucio cerebro continu. Engaado se acobard, pero luego dijo audazmente: Estando aqu mi amigo Cinco, no podrs hacerlo. El te lo impedir. No haba pensado Atn que la amenaza de la mujer fuese literal. Pero lo era; sus uas eran garras. Le miraba ahora a l pensativa. Creo que puedo manejarle muy bien dijo, inspir para hinchar su hermoso pecho. Qu me dices t, amigo? Tambin esto era literal, y no dejaba de ser atractivo Pero no de momento. Atn procur volver al tema discutido. Por qu es tan peligroso el granate azul Hasty?

As que t te apellidas Cinco dijo Hastings, corno si acabara de descubrirlo. Se considera un mal nmero, sabes, peligroso. Es el primer apellido que conozco que se traduzca en s mismo. Pero qu dices?pregunt Engaado. Hastings alz su mano carnosa Engaado luch contra su propia curiosidad y perdi. Mostr un pequeo granate y lo entreg. Hastings consideraba a Engaado su primer cliente. Es la ciencia de la numerologa dijo Hastings, y los otros se acomodaron para escucharle. Todos los nmeros, del 1 al 9, tienen vibracin propia. Debes sumar las vocales. La A vale 1 porque es la primera letra del antiguo alfabeto la E 5 porque es la quinta, y as sucesivamente; tienes que sumarlas, una y otra vez hasta que tengas un solo nmero. Cada una tiene su influencia; el 1 es el principio, el 2 es calmoso, y as sucesivamente. Pero, por qu lo del 5...? Deletralo. C-I-N-C-O. La I vale 9; la O 5. Sumadas hacen 14. Es un nmero demasiado grande. As que suma el 1 y el 4 y obtendrs tu nmero; cinco. La cara de Engaado se ilumin. Cinco es 5! dijo, encantado con el descubrimiento Se oy una risilla, pero l no la percibi. Traducira las personas a nmeros cuantas veces pudiera. De pronto, dio un respingo: Dijiste que 5 era peligroso! Lleno de sorpresas. Puede proporcionarte una fortuna, suerte con el granate azul... o muerte sbita. Realmente hay que andar sobre aviso con l. Atn volvi de nuevo atrs. Hablabais de ese granate especial. Hastings se arrellan cmodamente. Esper. Los otros rieron entre dientes: ahora le tocaba a Atn pagar por curiosidad. Bueno, considralo de este modo dijo Hastings despus de la transaccin. Un granate azul es valioso. Tanto que puede proporcionarle a una persona va libre al mundo exterior. Es una recompensa apreciable. Quizs no haya ningn granate azul, y por eso las autoridades Si creen seguras o quizs sea su modo sutil de decirnos que no hay indulto. Pero si los granates azules existen, es seguro que resultan ms valiosos que un prisionero o un principio. Ahora bien, todos nosotros somos delincuentes.. Yo no lo soy! grit Engaado. Yo no soy un delincuente. A m me.. ...Engaaron! dijeron todos a coro. S, me engaaron dijo Engaado, dolido. ...delincuentes, presos aqu el resto de nuestras antinaturales vidas. No hay entre nosotros quien no desee salir de aqu ms que ninguna cosa. Y no hay entre nosotros quien tenga posibilidad de hacerlo, a menos que quiera seguir el Camino Difcil. Salvo que tenga la suerte d descubrir la piedra azul. Pero, y si yo tuviese aqu en la mano una piedra azul extendi un puno cerrado. Y si dijese ahora: Caballeros, la he encontrado, eureka, me voy para siempre...~ Los dedos de su mano se abrieron un poco al parecer por accidente. Un resplandor azul brill entre ellos. Todos miraron en asombrado silencio. Hastings hizo ademn de levantarse. Bueno, la libertad me espera! canturre alegremente. Hasta...nunca! Tres cuerpos le aplastaron contra el suelo, al lanzarse sobre l simultneamente dos hombres y una mujer. Uno agarr su brazo extendido y lo retorci cruelmente hasta hacerle abrir la mano. Cay de ella un trozo de tela azul. Le soltaron, en silencio, desvanecida de sus rostros la expresin de codicia. Hastings se incorpor, frotndose el brazo.

Supongo que lo habrs entendido. No podrs salir de aqu si no revelas que posees el granate azul. Y entonces... Granate era dura con Atn. Le insultaba siempre que le vea y no perda ocasin de hacerle sufrir. A Atn le resultaba difcil conseguir de comer. Granate deca que las piedras eran demasiado pequeas o tenan defectos, o simplemente negaba haberlas recibido, sacndole as dos e incluso tres, por cada paquete de comida. Atn lo aceptaba. Nunca discuta con ella, siempre le daba las gracias por la comida, como si le hiciese un favor al drsela. Guardaba silencio cuando le chillaba, sin hacer ms que mirarla. A veces, acuda a ella sin motivo aparente, slo por sentarse a orla chillar. Engaado no era capaz de entenderlo. Por qu andas rondndola?le pregunt incrdulo. Hay montones de mujeres mejores que ella, de cuerpo bonito y suave, y que no te miran mal. Cinco, lo sabes de sobra. Por ejemplo, esa tipa tan sexy de pelo negro. Por qu te dedicas a la peor zorra del pozo? Atn no contest Granate fue hacindose cada vez ms violenta. Lleg a pegarle puetazos e incluso patadas. Algo la pona cada vez ms furiosa. Atn lo aceptaba todo ecunime, sonriendo a veces, incluso. En Chthon no haba noche ni da, pero los prisioneros Seguan un ciclo de trabajo y descanso regular orientndose por las comidas habituales. La mayora trabajaban en grupo, aunque el minado era ferozmente individual, y se retiraban a dormir a cuevas privadas. Atn eligi horas propias y, as, se vio casualmente trabajando solo cuando Granate se acerc a l. Sacaba entonces un granate excepcionalmente grande. Ella empez a insultarle inmediatamente. Sigue trabajando, sucio cabrngrit, al ver que paraba para concederle corts atencin. Atn se limit a sonrer. En las cavernas, en realidad, todos estaban sucios. No les lavaba sino la accin de la arena y el viento. El adjetivo aluda a algo ms que a la suciedad material. No ests aqu de vacaciones. Lo s, querida. Ella hizo un gesto de asombro. Muda de rabia, alz una piedra y la aplast contra la gema de la pared. Atn contempl la ruina y agarr a la mujer. Bueno, ya te has cobrado dijo; en su voz haba un tono nuevo. Ahora debes prestarme el servicio. Ella intent golpearle. Atn le quit la piedra y la derrib en el suelo de la caverna. Era mucho ms fuerte que ella, pues sus genes se derivaban de la estirpe modificada de la colonia de Hvee, planeta de elevada gravedad. Unos rpidos golpes en zonas determinadas del cuerpo la dejaron paralizada de dolor; la sorpresa la hizo mantenerse pasiva un instante, aunque segua reteniendo plenamente consciencia y sensibilidad. De pronto, comprendi y se debati ferozmente, pero ya nada poda hacer. Ninguna cancin rota detuvo esta vez a Atn, y Granate no dispona de la proteccin de la ropa o de la experiencia. Tras obrar a su gusto, la dej marchar. Ella se fue tambalendose, balbuciendo, incapaz de gritar. Atn saba que ella no hablara nunca de lo sucedido, no la avergonzaba tanto el papel olvidado que haba vuelto a asumir obligada, sino el que l precisamente la dominase, en todos los sentidos de la palabra. Mientras limpiaba los fragmentos rojo sangre del granate roto, en el pensamiento de Atn flotaba la imagen de Malicia. No me ha producido ningn placer, pens, ni siquiera el placer de la conquista. Cinco, amigo Cinco, tienes que venir conmigo inmediatamente! Era Engaado; Atn nunca le haba visto tan nervioso. Tienes que venir, tienes que verlo. Ven, ven. Engaado sola exagerar mucho la nota, pero esto resultaba inslito. Atn fue. Engaado le encamin hacia arriba, lejos de las cavernas habitadas.

Estuve explorando explic jadeante. Estaba buscando algo... Haba explorado muy lejos. Atn agradeci la posibilidad deexaminar zonas ms lejanas; hasta entonces, no haba tenido pretexto para hacerlo. Segn avanzaban, iba aumentando la fuerza del viento, y el calor quemaba sus rostros, implacable. Hacan frecuentes paradas para trasegar grandes cantidades de agua. El viaje pareca interminable. Se pasaron ms de una hora avanzando bajo aquel viento que era como aliento de horno, luchando contra la creciente presin. Al final, el pequeo Engaado se detuvo. Volviendo esa esquina balbuci. Saca la cabeza con cuidado y lo vers. Atn se acerc, pegndose a la pared cuanto pudo. El calor y el viento aumentaban; le ardan los ojos y comenzaban a llorarle. Se pregunt, fugazmente, pero no por primera vez, que origen tendra aquel holocausto subterrneo. Quiz nunca llegase a saberlo; protega al secreto su temperatura. La cueva inmediata era como cualquier otra, con un techo alto y una abertura al fondo, de la que brotaba el viento aullando furiosamente. La luminosidad de las paredes era mayor all, y de textura distinta. El que hubiese ms calor y ms viento podra ser el motivo; sin embargo, el brillo haba ido disminuyendo hasta entonces. Aparte de este misterio, el panorama era confuso. Los ojos de Atn distinguieron algo. Examin el techo. All, brotando de alargadas corrugaciones, goteaba agua que el fuerte viento haca evaporarse. La humedad vena de all, de los condensadores. Aquella evaporacin probablemente produjese tambin una considerable refrigeracin. Pudiera ser aqul el motivo de que las cavernas resultasen soportables. Al suelo! Mira en el suelo!le grit al odo Engaado. Atn procur centrar sus confusos ojos y mirar. All, al fondo de la gruta, al borde del siguiente tnel, haba un resplandeciente granate azul. Se pusieron en relativo cobijo para considerar la situacin. Lo vi dijo Atn. Tienes razn. Pero recuerda la advertencia de Hastings... Engaado casi bailaba de emocin. Me da igual lo que diga ese gordo. Conseguir la piedra. Sera mejor que la dejramos donde est. Nunca conseguirs salir de Chthon. Esa gema significa muerte. Engaado le mir enfurecido. Quieres que la deje ah para cogerla t. Quieres arrebatrmela. Te conozco muy bien... Atn le mir fijamente. Perdona, amigo dijo Engaado. S que no me haras una cosa as. Pero entindelo... tengo que conseguirla. Yo la localic. Atn no le contest. Mira comenz de nuevo Engaado, con desesperacin. Yo no soy un delincuente como todos los dems que estn aqu. No tengo nada contra ti, Cinco. No s lo que hiciste. Pero a m me engaaron. No hay derecho a que est aqu. Tengo que salir. Pobre idiota, pens Atn, no sabes que ests mejor aqu de lo que puedas estar nunca fuera? Tu propia mente es la que te engaa llevndote al suicidio. Al ver que su compaero estaba tan pensativo, Engaado habl con ms viveza: No es como si... como si todos supieran que la tengo. La ocultar en el pellejo hasta que tenga posibilidad de transmitir el mensaje. Contador, el de arriba, no me engaar... Ofreceras tu corazn a una quimera?, pens Atn. Atn decidi al fin: Est bien. Quin va a ir a cogerla?

Era una buena pregunta. Se apretaron contra la pared junto al recodo, cada vez ms conscientes del enorme calor del viento, sabiendo muy bien que al otro lado del agua que goteaba sera mucho peor. Su reserva de agua era ya escasa. Slo un hombre fuerte poda llegar hasta el granate y volver. Pero Engaado estaba decidido. Para eso te necesitoadmiti. Te lo hubiese dicho de todos modos, amigo Cinco, pero... pens que si iba por la piedra, poda conseguirla, pero en caso de que no lo logre necesito que alguien me ayude. Recuerda, te hice un favor... No deberas haber hecho ese favor, pens Atn, la imprudencia se paga con la muerte. Creo que he odo esa frase antes dijo. Pero si eres lo bastante loco para intentarlo, yo lo ser para ayudarte. Cuanto antes mejor. Gracias, amigo dijo Engaado. Y se lanz a la empresa con un valor que desmenta su reputacin. Atn le vio retroceder a la pared ante el ardor del viento. Pero se tap la cara con un codo y se lanz adelante. Estaba separado de la corriente principal, e iba avanzando pegado a la pared, pero el avance an era agnicamente lento. Iba inclinado hacia adelante para eludir la presin, avanzaba con sumo cuidado. El calor enrojeci la piel de su brazo. Al fin lleg al borde del lejano tnel. All el viento se aplacaba un poco, sin alcanzar la pequea bolsa formada por la roca protectora que rodeaba la abertura. Pero Atn saba que la corriente canalizada sera feroz al asomarse al tnel. All era donde estaba el granate azul, en un pequeo declive. Deba haber rodado hasta all desde la sala de ms all, quizs haca aos. Engaado sac una mano para tantear, y el calor le hizo retirarla rpido. All haca calor de veras. Las gotas que caan del techo se desvanecan en el viento casi inmediatamente. Por fin, preparndose para el esfuerzo final Engaado se lanz a por el granate. Atn vio como la corriente atrapaba el cuerpo de aquel hombre y lo empujaba. Sinti el terrible dolor. Pero tena una mano sobre el granate, agarrndolo con fuerza. Engaado tena su pasaporte azul para la destruccin. Gir con el viento y luch por librarse de l, buscando refugio a un lado. Pero sus movimientos eran dbiles, imprecisos, desorganizbalos el dolor; pronto cesaran por completo. Estaba inconsciente, y pronto morira. Atn corri hacia l. Tambin le atrap la fuerza del viento y le arroj contra la pared ms prxima. A cuatro patas, la cabeza encogida entre los hombros, avanz lentamente hacia su compaero tendido. Sus rodillas resbalaron en la suave superficie al llegar el centro de la corriente. Era difcil respirar. Atn se peg al suelo y, tendido, rept hacia adelante. Ya ni siquiera miraba por dnde iba, azotado por el viento asfixiante; los ojos humanos no podan soportar aquella presin. Se concentr en seguir ciegamente la direccin emprendida, sin saber cuando llegara hasta el otro cuerpo. Al darse cuenta de que reptaba sobre un brazo, Atn lo agarr e intent dar la vuelta. Pestae un instante, sintiendo un gran dolor en los ojos. Era mejor seguir ciego. Pero le resultaba imposible dar la vuelta arrastrando aquel brazo. Se incorpor. El empuje del viento le derrib de nuevo. Por un breve instante abri los ojos, recibiendo una dolorosa pero perfecta imagen de la caverna que haba ms all de donde estaba el granate. Luego, se vio otra vez tendido en el suelo, con los pies destrozados y arrastrando aquel brazo, reptando como un msero gusano deshidratado, huyendo de aquel horno. Por fin se vio fuera de la estancia infernal, sin ms recuerdo que la visin que haba tenido de la lejana caverna. Deba de haber actuado parcialmente inconsciente, empujado por el instinto. Se dio la vuelta para mirar el brazo que arrastraba, y descubri que

Engaado an segua ligado a aquel brazo. Y que la otra mano de Engaado an sostena el granate. Atn trag agua febrilmente del pellejo que estaba apoyado en un recodo, luego se llev ambas manos a la boca para impedir que el valiossimo lquido saliese de nuevo. Su pellejo estaba ahora vaco, encontr el de Engaado y oblig a ste a beber un poco. La necesidad era imperiosa: Engaado tena todo el cuerpo cubierto de cardenales y ampollas. Por qu no se nos ocurrira echar toda el agua en un pellejo, y utilizar el otro como escudo? pens, demasiado cansado para irritarse. Engaado revivi al fin. Conseguimos salir de allbalbuci. Sin soltar su tesoro y apoyndose en Atn, fue descendiendo torpemente con l el pasadizo. Ambos recuperaban fuerzas a medida que la distancia aplacaba el huracn. Cuando el viento se hizo ms suave y ms fresco, pudieron avanzar ms deprisa, y permitir ya que el viento fuese empujndolos. Al cabo de media hora, estaban ya cerca de casa. Pero an no estaban a salvo. Engaado se detuvo de pronto. Cinco. Mira! Un pequeo monstruo les cerraba el paso. Haba pocos animales en Chthon, y los hombres pocas veces los vean; pero los haba e, invariablemente, eran terribles. El peor era la quimera, pero haba tambin otros terrores. Esta vez se trataba de una criatura de unos veinte centmetros, parecida a un lagarto y roja como un granate. Sus ojos pequeos y hundidos ardan con malfico brillo; sus aterradoras mandbulas se abran y cerraban en feroces espasmos. Una salamandra! susurr Engaado. Atn haba odo hablar de ellas. En las cavernas superiores haba pequeas lagartijas del fuego. Eran rpidas y malignas y podan dar grandes saltos, y sus pequeas mandbulas segregaban veneno mortal. Un araazo, incluso un simple roce sobre la piel magullada, y todo habra terminado. Podemos dejarla atrs corriendo dijo Atn. Hacia dnde? Hacia atrs de nuevo? La salamandra no les dio tiempo a discutir el asunto. Se lanz hacia ellos, araando la roca con sus patas gruesas y pequeas. Aunque pareca torpe y lenta, haca sus buenos ocho kilmetros por hora con el viento en contra. Se lanzaron ambos a la carrera retrocediendo por el pasadizo. El viento pareca golpear con fuerza renovada empujndoles hacia atrs. La lagartija les segua con spera determinacin, perdiendo terreno, pero codiciosamente. Era evidente que poda mantener el paso ms tiempo que aquellos dos hombres agotados. La sensacin de fuerza engendrada por la carrera a favor del viento era ilusoria. Normalmente, un hombre poda dejar atrs a una salamandra corriendo, puesto que la velocidad de sta era limitada y dependa en gran medida del viento. Pero Atn y Engaado estaban en condiciones desfavorables, y no tenan ni espacio ni fuerzas para conseguir escapar contra el viento. Sin embargo, sera una estupidez esperar. Imposible enfrentar con las manos desnudas a una criatura que poda saltar y morder a voluntad en un espacio cerrado y pequeo. El pasadizo era demasiado estrecho. Las armas intiles. Ay, si tuviesen el hacha de Jefe! Engaado se detuvo. Estoy vencidobalbuci. No puedo ms. Atn intent ayudarle, pero estaba tambin demasiado exhausto. La salamandra les alcanzaba. La aventura en la cueva del granate azul haba sido un esfuerzo excesivo. Es igual dijo Engaado. Slo se puede hacer una cosa.Con un esfuerzo supremo, le ofreci el granate. Tienes mejor brazo que yo.

Atn no discuti. Cogi la resplandeciente gema, la sopes cuidadosamente. Luego, la arroj contra la salamandra. El tiro le sali bajo. La piedra golpe en el suelo justamente ante su objetivo y se fragment en dos piezas. Una de ellas salt sobre la cabeza del animal; la otra le golpe en mitad del cuerpo, lanzndola hacia un lado. Herida, la salamandra se lanz vengativa contra el fragmento de granate, mordindolo furiosa. No se pararon a ver el resultado. Saban lo que quedara del fragmento de granate entre aquellos dientes. Dejaron atrs al enfurecido monstruo y siguieron pasadizo abajo hacia la tranquilidad. No habra servido de nada, de todos modo dijo Atn cuando aminoraron la marcha, sabiendo lo que senta Engaado por la prdida de su piedra. Tena un defecto. El granate no se rompe as tan fcilmente. Podramos haber utilizado los pellejos dijo Engaado. Era la segunda vez que la mente de Atn le traicionaba en un momento difcil. La segunda vez que el uso de los pellejos de agua habra reducido su riesgo. Echando uno sobre la salamandra, podran haberla aplastado... por qu no haba intentado hacerlo? Ahora el granate haba desaparecido. El granate azul que jams poda dar la libertad, salvo de la forma menos deseada. Todos se amotinaran en las cavernas si lo supieran, no haba integridad segura frente a un seuelo tal. Es mejor no decirlo... dijo. Quin iba a creerlo? Mantendran el secreto, durante un tiempo. Y el otro secreto, el ms importante? se preguntaba Atn. Aquel otro secreto que poda sembrar el caos hasta el punto de destruir los dos mundos de Chthon...? Les contar lo que vi en un fugaz instante al fondo de la caverna, cuando el viento me derrib? Debo mantener oculto ese descubrimiento, el de todo un pasadizo cubierto de lustroso cristal azul? 398 Cuatro Maquinista Cinco a Bodega Siete, Carga. Emergencia Atn par su mquina y agarr su camisa cuando el encargado le hizo una sea. Es el Capitn! Tome ruta de prioridad. Por qu deba obedecer l al Capitn? pensaba Atn. Ya no pertenezco a la Flota. Tres aos, y me ensearon dos cosas: mecnica y combate cuerpo a cuerpo. Ahora tengo veinticuatro y an busco a mi mujer, la encantadora zorra que me hechiz en el bosque. No tengo que obedecer a nadie, ms que a ella. Entr en la cabina de transporte ms prxima, se instal en la cpsula de espera, y marc el nmero de la Bodega Siete. Cuando el vehculo comenz a descender por su va apret la palanca de Prioridad. Despus de todo, me hicieron maquinista. Tena que tener un oficio para recorrer el espacio, y para eso tena que coger lo que la Flota Espacial me ofreca. Tuve que aguantar todo el perodo de instruccin, con aquel amor quemndome dentro. Pero aprend a localizar a una mujer camuflada, s, aprend. La cpsula sellada penetr en el tnel de vaco y aceler la velocidad. Sus vlvulas internas se activaron al lanzarse a travs del laberinto, cruzando intersecciones y desvindose del otro trfico. Era una nave espacial en miniatura que atravesaba aquella red oculta mientras el Yocasta atravesaba la oculta red de las estrellas. Para aquella

cpsula, las paredes no existan; poda llegar a cualquier punto en unos instantes. En cuanto a la nave grande... El propulsor, ms propiamente llamado MRL (propulSor Ms Rpido que la Luz), de cuyo descubrimiento databa la expansin del hombre como una nova por el espacio, fue ms casualidad que hallazgo cientfico. Segn la irnica leyenda, el profesor Feetle lo haba descubierto un da al tirarse a la piscina de su villa. Al elevarse el agua para dejar paso a su cuerpo, cay del techo una manzana que fue a dar en su cabeza. El grabador que haba junto a la piscina, activado por las palabras claves desplazamiento y gravedad, registro fielmente las palabras que siguieron. Luego, en el momento oportuno, esta grabacin la transcribi la secretaria robot que hizo las adecuadas sustituciones, eliminando expresiones blasfemas y referencias a los jvenes vecinos, y envi el resultado a una revista tcnica cuyo robotdirector public textualmente el trabajo. Quince empresas de investigacin libre intentaron construir el aparato descrito. Doce abandonaron el proyecto al ao, dos descubrieron felices efectos indirectos y olvidaron el objetivo original, y una ltima, gracias al error de un robotempleado incompetente, que conect mal un diodo, dio con el propulsor. Al principio, no se consider el instrumento ms que como una mquina de movimiento continuo. Era un aparato insulso y voluminoso que daba vueltas en crculos emitiendo irritados chirridos. Se acudi al profesor Feetle, pero ste plante inmediatamente un pleito, enfurecido por la utilizacin dada a su descubrimiento. Comprobado en el espacio, aceleraba desde un impulso inicial de algo menos de dos centmetros y medio por segundo, a menos de treinta centmetros por segundo en el curso de una hora. Durante la segunda hora, alcanzaba una velocidad varias veces superior. Luego, caramboleaba con tal vigor que slo los instrumentos podan detectarlo. Por ltimo desapareca; aunque no abandonaba en ningn momento su propia rbita, desapareca. Casi desapareca: los instrumentos podan detectar su paso por los extraos rastros que dejaba: rayos Cerenkov, la ola que deja un impulso que excede la velocidad de la luz a travs de un medio dado. En este caso, el medio era un vaco casi perfecto. El profesor Feetle retir su pleito y comenz a interesarse por su creacin. Despus de esto, continuaba la leyenda, ms lgubremente la censura tendi su manto sobre la evolucin de los acontecimientos. Segn los rumores, el propulsor, una vez activado, extraa su energa de fuente desconocida, de alguna fuerza ilimitado de la naturaleza y construan naves sobre grandes propulsores que podan entrar en un limbo en el que ni siquiera la luz era lo bastante sutil para poder penetrar; que no todas esas naves volvan; que haba malignos espectros en el lejano espacio, o no espacio. De todo esto sali la nave regular; un navo de gran tamao con una tripulacin de miles de personas y un propulsor que poda conducirla a cualquier parte. Una de estas nave era la Yocasta; su velocidad se controlaba por relacin logartmica. El nmero de horas en las que la nave aceleraba era el exponente de la potencia de 10 necesaria para expresar su velocidad en millas por hora. As, cuando el reloj de la nave marcaba dos, significaba que el propulsor haba estado funcionando durante dos horas y que la velocidad de la nave respecto al punto de partida era 10', o sea cien millas por hora. Oh, s, pens Atn, mientras su cpsula se ladeaba y miraba, las naves empezaban lentamente. Pero 8.83 en el reloj de la nave era una velocidad superior a la de la luz, trescientos mil kilmetros por segundo. Trece en el reloj, equivala a todo un ano luz por hora, y 1 era la seal para iniciar la desaceleracin, pues no poda desactivarse el propulsor mientras apareciese un nmero en el reloj, y una velocidad superior lanzara a la nave fuera de la galaxia. En un da y medio, tiempo objetivo de la Tierra, una nave de aquel gnero poda llegar a cualquier punto de la galaxia.

La cpsula fue disminuyendo la velocidad, llevando a Atn a pensar de nuevo en cosas prcticas. La nave super el cierre, volviendo a la presin normal. Su viaje, de cualquier modo, haba terminado. Cinco El capitn Moyne le esperaba impaciente. Nunca haba visto antes personalmente al capitn, pero era inconfundible. Se trataba de una atractiva mujer de edad indeterminada, lisa y severa, con el uniforme del servicio mercante Tena los labios casi incoloros; el pelo recogido en un firme moo y oculto bajo el casco. Su rostro no reflejaba rastro alguno de los veinticuatro aos en el espacio. La tripulacin la detestaba cordialmente: y ella cultivaba esta aversin con asiduidad. Por qu estaba sola? Si hubiese una emergencia, estaran a su alrededor todos los oficiales de la nave. Y qu haca en aquella oscura bodega de carga? Cinco dijo ella sin prembulos. El refrigerador siete se ha estropeado. Disponemos de treinta minutos, ni uno ms. Atn la sigui hasta la bodega. Capitn, creo que se ha equivocado de hombre. Yo soy maquinista. Ella abri un compartimento con una facilidad que revelaba experiencia, y sac un par de trajes espaciales. TU eres el hombre indicado. Oiga, yo no puedo arreglar un sistema de refrigeracin en un caso de emergencia, con tanta rapidez... El Capitn se volvi y le cogi de la camisa con su delgada mano. La abri, busc dentro y sac un pequeo folleto oculto en un bolsillo interior. No es esto una copia ilegal del registro de participaciones de la nave? pregunt. Le tena cogido. Un proceso por aquello le encerrara dos aos en prisin y acarreara prohibicin de trabajar en el espacio. El registro de participaciones de una nave mercante era un documento secreto. Usted es el capitn, Capitn dijo. Ella le entreg un traje. Pntelo. El vacil. Vestido con lo que llevaba, no caba dentro del ligero traje. El capitn se dio cuenta inmediatamente de lo que pensaba. Desndate. No perdamos tiempo por tonterasuniendo la accin a la palabra, se quit ella misma el uniforme, revelando bajo la ropa interior una figura asombrosamente bien proporcionada, y se meti diestramente en el traje espacial. Atn sigui su ejemplo, sin saber an exactamente qu le pedan que hiciese. Pero ella no le dej dudar mucho. Tenemos un margen de quizs veinte minutos, pero no podemos correr ningn riesgo. Hemos de trasladar esta carga del Siete al Ocho, donde contina funcionando el mecanismo de refrigeracin. Trabajaremos juntos hasta donde sea posible; luego te cubrir con el hidrante. No pierdas un minuto, pero no muevas los estuches ms de lo necesario. Andando, empecemos. Que me cubrir con el... qu esto que hay all? Ella cogi una de las cajas y sali del cuarto. Afidianos de Turlingia dijo. Le tembl la caja en las manos al or aquello. Los taphidos! Los devoradores de naves espaciales! El capitn Moyne fue explicando la situacin a saltos, mientras trabajaban. Son insectos, gusanos. En una serie de planetas, los consideran un manjar. Tenemos que transportarlos vivos, pero la baja temperatura los mantiene en estado de hibernacin. Al aumentar el calor, empiezan a comer. Primero su propio estuche, luego la

carga. Luego todo lo dems, incluida la tripulacin. No hay quien los pare; comen hasta metal, si es necesario. Hay que mantenerlos fros y tranquilos. El reloj ya marca trece. No podemos entretenernos. Haba algo importante que quedaba implcito. No era fsicamente posible salir de una nave que viajaba a velocidad superior a la de la luz. All el universo exterior simplemente no exista. Para llegar a una velocidad inferior a la de la luz necesitaran cinco horas de deceleracin... si el hambre de los taphidos poda esperar tanto. Y las consecuencias econmicas y polticas... Es sta una carga legal? No seas ingenuo. Por qu crees que mand a buscarte? Por qu, en realidad? El capitn pareca ser una mujer de negocios sin escrpulos. Desde un punto de vista estricto, ningn Comercio interestelar poda considerarse ilegal, pues ningn planeta poda imponer sus leyes ms all de su esfera inmediata de influencia y no exista oficialmente mayor jurisdiccin. Pero haba un pequeo sector de derecho comn que estaba adquiriendo firme poder, y la poltica individual de los planetas era lo bastante parecida como para alentar los viajes y el comercio, especialmente entre los planetas que cuidaban de su reputacin. Pero slo nominalmente existan una ley y una fuerza poltica generales; la idea de una fuerza de este gnero asustaba a las colonias, ferozmente independientes, mucho ms que la conducta criminal, Pero la violacin de la ley comn poda incluir al infractor en la lista negra de varios planetas prsperos. Ninguna nave mercante poda permitirse esto. El capitn tena motivos para guardar el secreto. Retiraron la mitad de los estuches sin novedad. Luego vino el problema. La caja que llevaba Atn empez a agitarse. Aparecieron en la superficie como puntas de alfileres que luego se convirtieron en cabezas. Sus gruesos guantes transmitieron el inconfundible movimiento que se produca dentro; luego brotaron crneas y blancas crestas. Los amenazadores taphidos haban despertado. Atn mir a aquellos artrpodos como de papel de lija durante un peligroso instante y luego solt la caja. Esta se abri inmediatamente y espume cuerpos pegajosos. Los gusanos le detectaron infaliblemente y avanzaron hacia l en una blanca ola. La placa! grit tras l el capitn. Apenas si le dio tiempo a colocarla, un chorro de espuma congelante avanzaba ya hacia l. Ella haba abierto el hidrante y le apuntaba con l. Atn comprendi entonces la razn de los trajes. La espuma le habra matado en unos minutos de no llevar proteccin. Las criaturas del suelo se encogieron y se inmovilizaron, volviendo a la hibernacin. Pero ya se agitaban los estuches siguientes. Deprisa! son en su auricular, por encima del susurro de la circulacin de aire del traje. Slo puedo cubrir una cada vez. Su mente y su cuerpo retrocedieron ante el contacto, pero comprenda perfectamente las consecuencias de un retraso. Cogi el recipiente abierto y lo meti en la bodega refrigerada. El capitn, en el quicio, lo roci intermitentemente con espuma, alternando con rfagas a las cajas apiladas en el Siete. Los taphidos no eran peligrosos mientras estaban congelados, pero haba poco margen. Si el hidrante fallaba... Atn se apresur. Se limpi en las habitaciones del capitn. No poda permitir que le interrogasen sobre lo que haba hecho en la bodega Siete, y su uniforme, olvidado en el apuro, se haba empapado de espuma. Haba, adems, que discutir ciertas cuestiones de otro tipo antes de que se separaran. Cuando sali del lavabo se encontr al Capitn con un simple vestido. Llevaba el pelo suelto, le colgaba en bucles de un marrn oscuro. Pareca joven, demasiado para ser capaz de desplegar el control y la energa que haba desplegado. La apariencia engaaba; era dura, y tendra con ella una batalla. Sera fatal que su aspecto y su actitud doblegasen la voluntad de l.

Atn valor sus tantos: l haba hecho un servicio que y bien haba podido salvar la nave, y posea informacin suficiente para hacerla expulsar del servicio mercante. Pero ella segua siendo el capitn, con los poderes correspondientes, y tena similares armas contra l. Tablas, a menos que uno de ellos cometiese un error. O perdiese el control. Sintate, Atn dijo ella, indicando a su lado, en el sof. Su voz era suave, casi musical. Estaba jugando con l, lo comprendi inmediatamente. Pretenda buscar algo ms que un pen? O haba decidido framente utilizar su atractivo sexual para mejorar su posicin? Qu lmites se marcaba? El sistema de participacin dijo ella, comenzando el ataque es un mtodo muy conveniente para asignar remuneracin equitativa a los miembros de la tripulacin de un mercante. Lo era. El sistema proceda de la prctica seguida en la vieja Tierra en los barcos balleneros. Los miembros de la tripulacin reciban, en lugar de una paga, una participacin en los beneficios. Una participacin cincuenta representaba una cincuentava parte del total, y as sucesivamente. Hasta una participacin dos millares poda convertirse en una cifra atractiva, si el viaje era bueno. Todos los miembros de la tripulacin tenan un inters en el beneficio econmico de la empresa. Atn asinti y aplic el precepto de la mejor defensa. Los cargamentos de taphidos deben producir buenos beneficios. Ella sonri. Los propietarios, por supuesto, se llevan una participacin dos: la del beneficio. Qu participacin tienen los taphidos? El capitn se negaba a ceder. Las participaciones del Yocasta van desde los cuatro millares para tripulantes sin especializar... Dos millares, para maquinistas expertos dijo Atn aproximndose. Pero a veces hay trabajos adicionales...: Las participaciones fraccionales deben calcularse en cada puerto... Y comprobarse la refrigeracin... En caso de que un tripulante renuncie y pida su parte... O lo exija uno de sus parientes prximos... Sus ojos eran grises, casi verdes. Por tanto, el registro de participaciones es un manual: que identifica exactamente a todas las personas de la nave.: Y toda la carga legalsu pelo pareca ms brillante, tena tonos cobrizos. Su posesin por personas no autorizadas constituye un delito... Lo mismo que el embarque de los gusanosconcluy Atn. Ella apret los labios. Sin embargo... dijo. Atn la bes. Actuaba hbilmente, consciente de su poder sobre aquella mujer, dispuesto a completar el acuerdo tcito con cualquier condicin que se exigiese. Saba que se barajaba algo ms que la fidelidad mutua; ninguno de los dos poda permitir que el otro le jugase una mala pasada. Pero esto no era ms que la maquinacin intelectual de la supervivencia. A un nivel emocional, el corazn de Atn segua acongojado por la infructuosa bsqueda de la ninfa... si en realidad exista como tal. El capitn le interesaba slo como una complicacin, no como una mujer. Pero un extrao fuego le invadi cuando sus labios tocaron los de ella. Lo que haba sido arte calculado se convirti en realidad inocente. La deseaba de pronto como mujer. Ella se apart de l. Por qu lo hiciste?le pregunt. Atn reprimi la frustracin que le produca el sbito rechazo y opt por interpretar la pregunta como de negocios.

Lo del registro de participaciones? Por la misma razn que t haces contrabando de taphidos. La discusin ya no tena inters para l. Estaba irritado, irritado por haberse dejado excitar as y porque le cortasen tan bruscamente. Pero lo que le haba dicho a ella era la verdad: su entendimiento mutuo no exiga que pregonasen sus motivos ms profundos. Los dos mantenan una especie de equilibrio. Haba que seguir mantenindolo. Ella se inclin hacia l, echando otra vez el anzuelo. Qu se propona? Tena que admitir que era eficaz; ya el anhelo de ella reapareca. No era una mujer para tomar a broma. Atn nunca haba sufrido asedio semejante, ni se haba sentido dominado as. Renunci esta vez a jugar; no volvera a besarla. Qu es eso que llevas ah en el pelo?le pregunt. Haba un matiz en su pregunta que inquiet a Atn. Ella pareci vacilar al principio como si fuese a decir otra cosa, o quizs a decir lo mismo de un modo distinto. Haba supuesto que el tono ligeramente afectado con que hablaba se deba a la costumbre del cargo... pero no representaba ahora con l el papel de capitn, y el tono era el mismo. Se quit la planta del pelo. Este es mi hvee. Vive de aire y de amor... el amor que siente por su compaero. Si lo apartasen de m, morira. Ella lo cogi de su mano. Haba odo ya la fbula del hvee murmur, estudindolo. Es preciosa. Atn se sinti de nuevo irritado, sin motivo. El haba considerado hasta entonces tambin una fbula los taphidos. No deba sorprenderle, por tanto, que otros no diesen crdito a la inslita propiedad del hvee. Te lo demostrar dijo, cogiendo de nuevo la planta. La puso en una mesa al otro lado del camarote y se separ. La planta conserv su lozana unos instantes. Luego sus hojas comenzaron a marchitarse. Atn volvi rpidamente y la recogi. Recuper su vigor, volvindose de nuevo verde y fresca y plena. No es ninguna fbula. Los ojos del capitn brillaban. Qu relacin tan encantadora dijo. Te la dio tu madre. Atn frunci el ceo. No dijo. Ella le acarici una mano, sonriendo. Te ofend. No! pero bajo aquella mirada adivinadora, Atn pens que era necesario justificarse. Mi padre dijo, se cas con una muchacha de la familia de Diez. Vivi con l dos aos y el hvee floreci como nunca. Ella era buena y le amaba, pero muri de parto. El capitn segua acaricindole la mano. No hace falta que me expliques nada, Atn. Pero ahora l necesitaba contar. Despus de eso, Aurelius se fue al espacio. Su primo Benjamn Cinco, se hizo cargo de la finca, para que el hvee no muriese. Aurelius viaj hasta lejanos planetas intentando olvidar. Su nave descendi a un planeta no identificado para una reparacin de emergencia. All... conoci a una chica nativa y se la llev con l al marcharse. La llev a Hvee. El capitn observ su expresin turbada. No es necesario que... Se qued con l slo un ao... y le abandon. Supongo que volvi a su planeta. Aurelius no volvi a viajar; se dedic a criar hvee y a educarme a m. Pero ella le dio fuerza para continuar...

Ella no le amaba!grit Atn, apartando su mano. Ella le abandon. Ninguna hija de Hvee habra hecho eso. Y yo no tuve madre, ni real ni fingida. Puede que ella le dejase por que le amaba dijo el capitn. Puedes comprender eso? No! alz la mano como si fuese a pegarla. Si alguna vez me encuentro con esa mujer, la matar. Y mi linaje es el de la Familia de Diez. De la mujer que era digna. Diez! Qu vehemencia!pero el capitn cambi de tema. Dentro de treinta y seis horas te mostrar dnde hay que entregar los taphidos. Ahora vete. Deprisa. Atn se fue. Seis Cuatro cambios despus, en la bodega de carga, Atn y el capitn metieron los estuches de los taphidos en un tren planetario. No viene nadie ms?pregunt. Nadie ms. Atn termin el trabajo en silencio. Aquella extraa mujer le dira muy pronto qu era lo que pasaba. Al parecer, haba despejado la bodega ella misma en el perodo intermedio. Los estuches daados haban sido empaquetados de nuevo. El pequeo tren se desprendi en la sombra de la nave madre. Las estrellas brillaban con firmeza, tras la escotilla. Atn las observ calmosamente, mientras el capitn accionaba los controles, intentando adivinar en qu parte de la galaxia estaban. Cuando yo era un hombre del espacio dijo l, refirindose a sus recientes aos en la Flotame dijeron que nunca deba mirar las estrellas con los ojos desnudos. Cuando las miras demasiado tiempo, pueden producirse quemaduras en la retina. Ella ri con sorna. Cuando yo sal al espacio, aprend a distinguir lo es cierto de lo falso. Atn ri tambin. El tren daba la vuelta a la nave, saliendo a la claridad. Una plancha cubri la escotilla, protegindoles de las radiaciones ms peligrosas y dejando slo la pantalla interna como gua. El capitn hizo descender la pequea nave de la rbita hacia los fragmentos de atmsfera. Este es el puesto avanzado de Xest dijo. Yo no he aprendido an a diferenciar la realidad de la ficcin Quieres decir que existen los xestianos? Xest existe. Todo existe, si viajas lo bastante dijo ella. Raras veces se comunican con los mundos humanos, pero los xestianos quizs sean los seres no humanos que ejercen mayor influencia en nuestra regin de la galaxia. Lo que sucede es que creen en la mxima de vivir y dejar vivir, y no nos necesitan. Pero este puesto avanzado est mucho ms prximo a las rutas comerciales humanas que a las suyas, y por eso han decidido hacer negocios con nosotros aqu. La Yocasta es una de las naves mercantes que hacen encargos particulares. Y ellos comen taphidos! Deben de comerlos. O quizs quieran utilizarlos como animales domsticos. No lo sabemos. Lo cierto es que hicieron este pedido. Pagan bien, y su crdito es excelente. Atn movi la cabeza. Cada vez que pienso que estoy acostumbrado al espacio, me llevo una sorpresa como sta. Sin embargo, si tantos mitos son ciertos...no acab la frase, pensando en la mioneta. Ella le mir. Hay un problema. Naturalmente. Para eso se invit al maquinista Cinco.

Los xestianos carecen de sexo. Les resulta muy difcil comprender el sistema humano. Ha sido posible una explicacin parcial, pero persisten los malentendidos. Creen que la entidad humana completa la constituyen dos seres, masculino uno y femenino el otro. No es as? Los xetsianos no advierten los matices dijo ella ceuda. Como capitn, el protocolo me exige que los visite en persona. Pero para ellos... Es usted slo medio capitn! Atn se dio una palmada en la rodilla. Una terrible violacin de la etiqueta. Precisamente. Los xestianos eran pequeos para las medidas humanas; pesaran unos cuarenta kilos en la gravedad terrcola. All, sin embargo, la gravedad era slo un cuarto de la de la Tierra. De los cuerpos globulares de los aliengenas brotaban ocho delicados apndices en simtrica falange. La comunicacin haba de ser por signos galcticos; carecan de la idea de sonido. El protocolo exiga adems el entretenimiento de los humanos durante un perodo determinado y el intercambio de obsequios. Los xestianos eran semitelpatas, capaces de responder directamente a la emocin pero sin comprender el contenido, y crean que el honor concedido al visitante era automticamente apreciado por el gnero. El capitn Moyne les regal varios cilindros de oxgeno de emergencia (mercanca tan apreciada por ellos como por el hombre), y, a cambio un artesano se comprometi a fabricar un retrato del Humano. Pronto el portavoz xestiano sac a colacin el acertijo favorito: la naturaleza binaria del Humano. Dos especies para formar un Humano?indic. Una especie, dos sexosreplic Atn. S, s: macho de una especie, hembra de la otra. No, no: macho y hembra de la misma especie, homo sapiente. De la misma unidad?indicaba la criatura sin sexo. Este deba ser otro trmino de su concepcin de la consanguinidad. No, demasiado prximoscomenz Atn, pero renunci. El capitn Moyne contemplaba el intercambio con media sonrisa, sin hacer comentarios. Es imposible entenderlo concluy el xestiano, perplejo. Fuego y agua se mezclan para hacer un Humano. Destruccin inevitable... pero no es problema nuestro. Hablemos de negocios. Los anfitriones comprendan la necesidad de un descanso ocasional Haba unos amplios aposentos para el Humano: dormitorio con bao, cocina, accesorios y cama. Est bien dijo Atn. quin la utilizar? Yocontest el capitn con firmeza. No cree que deberamos compartirla a partes iguales? No. Quiere que me queje al mesonero? El protocolo lo prohbe. Debes salir mientras yo me preparo para acostarme. Pero, dnde voy a dormir yo? Cuando vuelvas, podrs acomodarte en el suelo. Cuando volvi, se la encontr sentada en la cama con el camisn ms fino a travs del cual hubiese visto en su vida. El juego, al parecer, an no haba terminado, y ella haba venido sin duda preparada. Las sorprendentes formas de la mujer ocultadas por el uniforme se hicieron una vez ms evidentes e indudables. Aquella mujer le intrigaba y le frustraba al mismo tiempo; y no le complaca del todo la sospecha de que ella saba esto muy bien.

Atn se sent al borde de la cama. Cul es su secreto, capitn? Tiene el cuerpo de una joven, de una chica madura y, sin embargo, debe tener cincuenta aos. En el espacio los aos son breves dijo ella; segua con el casco puesto; no se vea rastro de su pelo. No tan breves. No preguntes a una mujer su secreto, porque as ella no te arrancar los tuyos. Haba una intencin en esto. Qu sabe de mi secreto? Ella se ech hacia adelante, dejando que la sbana se deslizara hasta su fina cintura, dejando tenso el camisn. El registro de porcentajes. Has estado utilizndolo para indagar sobre las vidas de todos los miembros femeninos de la tripulacin. T buscas a una mujer. Lo saba. De pronto, sinti grandes deseos de hablar de ello, de revelar el secreto que le haba arrastrado de planeta en planeta y de nave en nave durante cuatro anos. La P enorme futilidad de aquella bsqueda, aquella difcil investigacin por listas de pasajeros y registros de porcentajes robados, tras una sirena de imitacin, que casi seguro significara despecho, llenaba su alma de pesar. Le resultaba difcil soportarlo. Se dio cuenta de pronto de que estaba entre los brazos de ella, de que apoyaba la cabeza en un pecho palpitante. Ella le apretaba contra s, acariciando su pelo, mientras afliccin y dolor salan de l con sus recuerdos. Estoy enamorado de una ilusin murmur. Una muchacha me hizo un sortilegio de amor con una cancin en el bosque, y no podr conocer descanso mientras no oiga completa esa cancin. Tengo que encontrarla, aunque sepa... Quin es ella?pregunt suavemente el capitn. De nuevo el dolor le inund, un mar de desesperacin que haba retenido demasiado tiempo. dijo llamarse Malicia dijo, y supongo que es alegrico. El nombre de una sirena, una ninfa, que vive para atormentar al hombre. As disfrazada me dio el hvee. Si existe, estoy perdido. Si no, mi vida ha sido un sueo, una clida pesadilla. Ella se inclin y le roz los labios con los suyos, y fue como fuego. Tanto la amas, Atn? La amo! La odio! Tengo que tenerla. Ella bes Sus mejillas, sus prpados. No puede haber otra mujer? Ningn otro amor? Ninguno. Mientras la cancin no acabe. Mientras no sepa lo que ninguna persona sabe, lo que ningn texto revela. Oh, Dios mo, qu no hara yo por el amor de Malicia... slo por tenerla conmigo. Ella le estrech, y l fue entregndose dulcemente al sueo, sin quitarse siquiera la ropa. Fue tan dulce, tan dulcecrey orle decir. Las negociaciones sobre el intercambio adicional se completaron al da siguiente, y Atn y el capitn se disponan a regresar al Yocasta. Muchas gracias, Humano indic el portavoz xestiano. Ahora le ofrecemos nuestro regalo, el retrato. Sacaron un gran marco tapado. Atn se pregunt cmo podra haber hecho su trabajo el artista si ni l ni el capitn haban posado. A menos que se tratase de una tcnica subjetiva... El retrato fue descubierto. Era, en realidad, un entramado como tela de arana: hilos de color se tejan y entretejan en la hueca tela, enlazndose en intrincadas paralelas y diagonales, envolviendo y trazando formas tridimensionales en una especie de fascinacin alucinatoria. al principio, nada pareca significar; luego, cuando sus emociones

comenzaron a responder al sentido del dibujo, Atn contempl en su interior, a travs de las seales de los trazos, el mgico y vvido cuadro de una escena de bosque. Haba all dos personas, vivificadas por la magia del aliengena, humanas, similares y sin embargo extraamente opuestas. Era una de ellas una mujer de impresionante belleza, su pelo tena la textura de las llamas ardientes. La otra era un muchacho, con un gran libro en los brazos, y asombro y maravilla en la cara. Atn contempl aquello, hipnotizado. Esto somos... nosotros dos? Nuestro artista no lo comprendi del todo dijo el xestiano. No llegamos a entender la autntica naturaleza del Humano. Hemos imaginado tu retrato tal como t veas las dos partes machohembra de tu ser, cuando por primera vez t te uniste en tus dos partes con comprensin. Esperamos que te sea de valor. Atn se volvi lentamente al capitn Moyne. Vio lgrimas brillar en las profundidades de sus profundos ojos verdes. Quizs ella tuviese que ocultarse dijo ella. El... el amor de este hombre le costara todo, en trminos convencionales, todo. Lentamente, cogi el apretado casco y se lo arranc. Un rizado torrente de fuego cay sobre sus hombros. Atn acarici el color vivo de aquel pelo. T! exclam. III Enfriamiento 400 Hastings se dej caer junto a Atn, su cuerpo inmenso humeaba. Lo intent dijo con tristeza. Lo intent... pero sencillamente no soy capaz de sacar de esa pared vaca un granate en una pieza. Tengo la negra. Ests gordomascull Engaado desde el otro lado. Tu estmago te derrota siempre. Me extraa que puedas ver siquiera un granate, no digamos ya cogerlo. Podra cogerlo si fuese capaz de ver a travs del sudor dijo Hastings, enjugndose el sudor de los ojos; si las pullas de Engaado le molestaban, no lo demostraba en absoluto. Yo soy hbil con las manos, pero este calor... a veces dara algo por un ataque de enfriamiento. El enfriamiento! He odo hablar de eso. Esta vez no me sacars una piedra, Hasty. El enfriamiento te matara. Hastings achic los ojos. Atn se irgui, sabiendo que aquel hombre jams habra intentado extraer un granate por su cuenta a menos que su reserva fuese escasa, y oliese un desenlace provechoso. La animacin quebraba la monotona de la vida presidiaria cuando Hastings tena hambre; y quizs Engaado, despus del desengao del granate azul, estuviese dispuesto a jugar otra vez. Ests seguro de saber bastante sobre el enfriamiento? pregunt Hastings suavemente. Qu es lo que hay que saber?Engaado se arranc una ua rota de un pie. Mi camarada muri de l, all en el planeta... da igual. Se par a resolver un asunto en un planeta sin saber que el enfriamiento causaba estragos all. No supo que lo tena, hasta que fue demasiado tarde. Yo estaba seguro de que me lo contagiara, y no E ir al mdico tampoco. Fue enfrindose cada vez ms, al final muri. En Hvee, que es de donde yo soy, hubo una epidemia dijo Atn, pues advirti que Engaado haba mordido ya el anzuelo y pagara. Apareci el primer mes del ao. Mi

bisabuelo Cinco qued hurfano como consecuencia de la epidemia. Barri a un tercio de los habitantes del planeta. Pandemia, no epidemia dijo Hastings. No sabis que se produce en ciclos regulares con unos 98 aos de intervalo, y que aproximadamente la mitad de los mundos del sector humano se han visto afectados por l una u otra vez? Sabais que no es contagioso? Sabais que la propia Tierra se ve afectada precisamente ahora? El silencio de Engaado ante cada uno de estos interrogantes hbilmente planteados, haba sido firme y decidido, pero su resistencia se desmoron al fin. Su debilidad era que no poda soportar que alguien supiese algo que l no saba, aunque no tuviese ningn inters concreto por el tema. T llevas aqu ms tiempo que yo!exclam. T no sabes nada sobre la Tierra. Hastings se arrellan cmodamente. Pero al parecer s algo sobre el enfriamientoy esper astutamente. Yo ya s bastante sobre el enfriamiento. De l muri mi camarada. Si hubiese habido un mdico que le hubiese mantenido la boca cerrada... Para el enfriamiento no hay cura dijo Hastings. Atn frunci el ceo al or esto. Mientes dijo Engaado sin conviccin. Se ha salvado mucha gente. Hay que cogerlo a los dos das, sin embargo. Ni siquiera as hay cura. Inevitablemente, tras una desesperada accin de retaguardia, Engaado perdi su granate, y los otros se agruparon alrededor para aumentar el pblico, y comenz el chorro de noticias. El hombre dijo Hastings, adoptando el tono que haca a los oyentes que estaban de pie buscar asiento se lanz a crear colonias planetarias situadas a centenares y millares de aos luz de su planeta natal. Pero frente al enfriamiento se hallaba desvalido. En 25, en una colonia de nueva planta, a casi 700 aos luz del centro galctico (no tiene sentido dar aqu las coordenadas galcticas concretas: eso valdr otro granate) se dio el primer caso. Un joven trabajador de los grupos de cultivadores acudi a la clnica quejndose de temblores sbitos. Haban durado slo un minuto o dos, admita, pero estaba seguro de que le pasaba algo. El mdico le puso un medidor trmico, no le encontr fiebre, y le dijo que volviera al trabajo. La colonizacin era una tarea dura y difcil en la que no haba sitio para los indolentes. La cuestin se archiv y se olvid. Cinco das despus (tiempo terrcola, naturalmente; este granate no cubre la cronologa comparativa) volvi, con una nota del capataz: su eficiencia era baja y se mostraba demasiado despreocupado respecto a sus fallos. Qu pasaba? El mdico prob de nuevo con el medidor trmico, no descubri fiebre y le envi al batalln disciplinario. Pasaron tres das ms. Esta vez fue un amigo quien llev a la vctima. Era imposible conseguir que trabajase adecuadamente. Se hallaba en un estado de plcido estupor, y se saba que no haba bebido nada embriagador en los ltimos dos das. No coma ya nada. Y el amigo mencion, ya que estaba all, que tambin l haba sentido fro por unos instantes, un par de das atrs. Como si hubiese cado sobre l un soplo helado de viento, hacindole estremecerse, aunque ningn otro lo haba sentido. Haba durado slo unos instante y se encontraba ya bien, mejor que nunca, en realidad, pero... El mdico le aplic automticamente el medidor de temperatura; no hall fiebre y le despidi, hizo otra entrada en el registro (pues era un buen mdico), y se ocup del otro trabajador. La temperatura corporal de ste era de 2970K y segua bajando. Era una desviacin inslita de la temperatura humana normal, unos 310K, y el mdico se sinti intrigado. Aquel hombre no tena sntoma alguno que no pudiese atribuirse al enfriamiento mismo; lo que causase el enfriamiento era un misterio. Pasado un tiempo muri el paciente, y el hecho se registr de la forma adecuada. Se envi rutinariamente un informe a la Tierra, donde se clasific y se olvid.

Entre tanto tres hombres ms, incluido el amigo, presentaban los mismos sntomas. No estaban enfermos (es decir, no tenan fiebre) pero el mdico, dndose cuenta que se enfrentaba a un problema que exiga una tcnica que l no dominaba, reserv a dos para observarlos personalmente, y embarc al tercero directamente a la Tierra para que le estudiasen. Este fue interceptado por la eficiente estacin de cuarentena y retenido all. Cuando se notific el asunto al oficial mdico del da el paciente haba muerto ya, pero el procedimiento habitual se vio apoyado por el certificado de defuncin. La autopsia revel la causa: mal funcionamiento de tejidos vitales debido a temperatura insuficiente. El mecanismo regulador natural del cuerpo E fallado. No se haban determinado las causas de tal Un mes despus la mitad de las dos mil personas de la colonia haban muerto, y seguan muriendo ms del supo que quedaba. El planeta se puso en cuarentena. La Tierra enviaba cpsulas de suministros, cargando su coste a la fianza depositada en la Tierra, pero negndose a aceptar a cualquier persona o cosa de la propia colonia. Treinta y seis das despus de iniciarse el problema (oficialmente se fij el principio en el momento en que afect por primera vez a la primera vctima) diez hombres y mujeres ms sufrieron los sntomas y pusieron en orden sus asuntos, cada uno a su manera y de acuerdo con su religin. Al da siguiente no hubo noticia de ms casos; ni volvi a haberla en los das posteriores. Estos diez se recuperaron, y la epidemia (pues as se consider entonces) termin, tan misteriosamente como haba comenzado. La colonia se mantuvo en cuarentena durante cinco aos, en los que acumul una deuda que tardara un siglo en pagar, pero la enfermedad no volvi a aparecer, ni all ni en ninguna otra parte. Quince aos despus volvi a aparecer, sin embargo, el enfriamiento, en una colonia situada a veinticinco aos luz de la primera. El proceso fue idntico, con la excepcin de que las autoridades decretaron la cuarentena a las pocas horas del primer fallecimiento. A los treinta y seis das la mitad de los colonizadores haban muerto; el resto sobrevivi. La Humanidad lanz un colectivo suspiro de alivio al no detectarse ningn contacto. Entonces se inici el apasionado debate del primer siglo sobre el enfriamiento. Qu era? Cmo actuaba? Cmo se extenda? Para la primera pregunta no haba ninguna respuesta satisfactoria. Para la segunda haba varias. Un numeroso grupo sostena que el enfriamiento se propagaba por ondas etreas que viajaban a la velocidad de la luz, una especie de rayo de la muerte que cubra un planeta entero y pasaba, tras un intervalo determinado, a otro. Esta teora se denomin muy pronto Teora de la Onda. Otro destacado grupo deca que la enfermedad se propagaba por contacto personal, que la transmita algn virus de vida muy fugaz que experimentaba una rpida mutacin que le llevaba a una pronto impotencia: concretamente treinta y seis das. A esta teora se la conoci como Teora de la Partcula. Los partidarios de la primera deban explicar cmo viajaban las ondas a la velocidad de la luz y podan recorrer veinticinco aos luz en slo veinte aos. Suponan stos que el rayo de ondas brotaba de un tercer punto, veinte aos ms prximo a la primera colonia afectada que a la segunda. Esperaban anhelantes a que se viese afectada una tercera colonia, para poder as localizar el origen triangulando. Por otra parte, pedan a los partidarios de la Teora de la Partcula que explicasen por qu no haba contrado la enfermedad ningn miembro del grupo de cuarentena de la base lunar, dado que muchos de los miembros de este grupo se haban expuesto al contagio antes de que se tuviese conocimiento del peligro. Y que explicasen tambin por qu el enfriamiento no mostraba indicio alguno de remitir en ningn momento anterior al plazo establecido si exista realmente una mutacin que produca una degradacin progresiva de los virus. La respuesta que daban era que los especialistas en cuarentena haban tomado grandes medidas de precaucin, y que por eso haban evitado el contagio; y que los virus se degradaban progresivamente aunque los sntomas que mostraba el hombre afectado no

lo hiciesen. Cuando el virus se debilitaba hasta el punto de descender por debajo del lmite de eficacia, las defensas naturales del organismo eran capaces de rechazarlo. Cinco aos despus tuvieron ambas teoras su prueba de fuego. La enfermedad atac a una tercera colonia, pero su mdico no fue capaz de identificar la enfermedad hasta que no se produjeron varias muertes. Por entonces haban visitado otro cinco planetas, incluyendo la propia Tierra, colonizadores contagiados. No se haban detenido en la estacin de cuarentena de la Luna. Sin embargo no se produjo ni un solo caso fuera de la colonia afectada, pese a que los viajeros enfermos se enfriaron y murieron en hospitales pblicos. Los partidarios de la Teora de la Partcula intentaron explicar estas contradicciones sin lograrlo. Una de las vctimas era casualmente una prostituta muy popular que continu practicando su oficio hasta que su clientela se quej de su literal frigidez. Muri; los clientes vivieron. La Teora de la Partcula quedaba eliminada. Los partidarios de la Teora de la Onda buscaron con entusiasmo la tercera coordenada y hallaron por triangulacin la supuesta fuente. El tercer punto estaba situado setenta y tres aos luz del primero; la localizacin fue muy fcil. Se envi una nave con especialistas. Slo encontraron espacio vaco. Si haba existido una fuente, haba desaparecido de all haca mucho. Y los desilusionados partidarios de la Teora de la Partcula sealaron rpidamente que haba toda una serie de colonias no afectadas entre el supuesto punto de origen y los planetas afectados. Por qu se haban librado aquellas otras colonias de la plaga? Era la onda capaz de discriminar? Pero, de cualquier modo, poda extrapolarse ya el rayo concreto que haba afectado a la tercera colonia. Se instalaron all voluntarios, que no se vieron afectados. No haba tal rayo. La teora de la onda tampoco era vlida. Pas el tiempo, y el misterio se hizo an ms profundo. El enfriamiento devast otras colonias, aunque si a una vctima la trasladaban al primer da del primer sntoma se recobraba enseguida. Si era enfermedad contagiosa, por qu estableca lmites tan caprichosos en cuanto a tiempo y localizacin? Si era una onda, por qu escapaban tantos a ella? Gradualmente fueron apareciendo las renuentes respuestas. Gan el compromiso. El enfriamiento viajaba en formacin ondular a la velocidad de la luz... pero la onda no era ni nica ni local. Haba varias ondas, de aproximadamente un mes luz de anchura y a intervalos de noventa y ocho aos luz. La interseccin de una onda con una colonia significaba pandemia hasta que cesaba. Pero dentro de aquella onda haba al parecer partculas dispersas de infeccin que afectaban a los hombres nicamente segn una ley estadstica. Posiblemente hubiese un ter nutriente que garantizaba el desarrollo de la enfermedad a menos que la vctima saliese en seguida de su campo. En cuanto a este ter, ningn instrumento del hombre logr detectarlo. Este captaba su presencia muriendo. El origen era simplemente el centro de la galaxia. Haba otras formas inteligentes de vida entre el hombre y aquel centro, formas que tambin sufran variantes de la enfermedad, y muy pronto se comprendi que era intil investigar. La banda mayor del impulso del enfriamiento tena una anchura de veinte mil aos luz, y la fuente de origen haba sido destruida mucho tiempo atrs por una especie ya desaparecida. S, el enfriamiento era de origen artificial, pero no se saba nada ms. Entre tanto se calcularon y definieron las ondas local. mente y se estableci un plan. Los ricos se ponan a salvo tomando vacaciones en otro sitio durante el mes crtico, mientras que la mayora simplemente esperaban y se enviaba a los afectados fuera de la zona, si se localizaban a tiempo. Pero a muchos los localizaban demasiado tarde. Y la Tierraconcluy Hastings, la populosa Tierra, que habra de transportar a muchos miles de millones de individuos, no poda sino esperar que las primeras ondas la alcanzasen. Y este es el momento en que la alcanzan: ao 400. Me alegra no estar all.

El grupo se disgreg. Hastings haba hablado con despreocupacin de aquella amenaza, pero el enfriamiento resultbales aterrador, en el fondo, a todos. Ninguno saba dnde estaba localizado Chthon. El enfriamiento poda caerles encima al da siguiente. Hola, Cinco, amigo... sabes lo que acaba de hacerme Granate? Engaado traa noticias. Puedo imaginrmeloAtn dej de picar y se sent. Engaado se lanz a hablar inmediatamente. Me dio un paquete entero gratis. Le ofrec mi granate y no lo quiso. Simplemente me entreg mi comida y se qued como en un ensueo. Nunca haba sido tan despreocupada. Atn se apoy en la pared, sacudindose la tierra de los brazos mientras Engaado coma. No fue descuido. Engaado contest con un bocado en la boca. Pero ella no quiso coger... crees que lo ha hecho a propsito? Atn asinti. Tiene que estar loca para hacer algo as. Me odia casi tanto como a ti. De veras? dijo Atn. El odio es algo tan intrigante. Yo odio a la mioneta... Apareci Granate, interrumpi su discusin. Conseguiste tu piedra?pregunt speramente a Atn. Este se la ofreci sin decir palabra. Ella la cogi y dej caer el paquete de comida al suelo. Engaado no la perdi de vista un instante hasta que se fue. Dios del Pozo! Nunca vi tal cosa. Es amable contigo, Cinco! Atn abri su paquete. Pero Engaado segua sin entenderlo. No hay motivo para que ella me haga favores. Yo no soy un dolo de las mujeres. Por qu no te da la comida gratis? Atn lo explic cuidadosamente para que el otro comprendiese. Engaado no poda creerlo. Pretendes que ella no quiere mostrarse blanda con F tigo, y por eso se muestra conmigo? Porque soy tu amigo y no s nada en realidad? Ms o menos. No tiene sentido. Ningn sentido. 7 Trajeron el cadver medio devorado para que todos lo viesen. Un hombre se haba alejado mucho, solo, en direccin contraria a la del viento. Quizs buscase mejores granates, o quizs una salida de las cavernas interiores. Haba aparecido la quimera. La ayuda lleg diez minutos despus del agnico grito, pero llevaba ya diez minutos muerto. Tena el vientre y los intestinos destrozados y comidos; le faltaban tambin los ojos y la lengua. Decan que las largas y oscuras huellas que haba en el suelo de la caverna donde le haban encontrado, era de sangre derramada y lamida. Recurdame que nunca siga el Camino Difcil dijo Hastings con tristeza. Soy un bocado demasiado tierno para exponerme a eso. La beldad de pelo negro le mir de reojo. Tengo entendido que hay cosas peores que eso por el Camino Difcil en direccin contraria al viento dijo. Nadie ha podido saberlo nunca. Pueden orse los aullidos de los hombresbestia que fueron humanos como nosotros antes de que los capturasen. Y viven?pregunt Hastings.

No... pero allan. Hubo una carcajada general. Era un chiste viejo, aunque no dejaba de tener sus visos de veracidad. Este es el momento, pens Atn. Ahora... mientras parezca natural. Fingir inseguridad, pero decirlo. No estoy seguro, pero tengo entendido que hubo una que consigui salir dijo. Engaado reaccion inmediatamente. Qu alguien consigui salir? Qu alguien conseguira recorrer el Camino Difcil? Tiene que haber una salida dijo Hastings. Si pudisemos encontrarla. La quimera tuvo que entrar por algn sitio. Puede que los animales nunca entrasen dijo la mujer de pelo negro. Atn no haba odo nunca su nombre. Ella estaba sutil mente interesada por l desde aquella primera discusin pero se negaba a manifestarlo abiertamente. Quizs tuviese miedo de Granate... o simplemente fuese ms lista. Desde luego a l le interesaba ms; saba echarse el pelo alrededor en una especie de tnica que insinuaba la sensualidad de la ropa. Nada tan completamente asexual, haba descubierto all, como la completa desnudez. Puede que no haya ningn animal continu ella. Nunca los hemos visto. Yo vi una salamandra... empez Engaado, pero se call. Salamandras, s dijo Hastings. Pero es el nico animal que un hombre puede ver y seguir vivo. Por eso decimos quimera... eso significa la palabra. Monstruo imaginario. Pero seguro que en Chthon no se invent eso. Sus ojos parpadearon mirando el cadver. Fue un mdico dijo Atn pausadamente. Estaba completamente loco... pero consigui escapar. Todos se volvieron. La conversacin ces. Un mdico? balbuci Hastings. Atn extendi su mano exigiendo un granate. Todos rieron. Fue hace unos cinco aos, creo. Nunca descubrieron cmo logr escapar. Tuvieron que ingresarle en una clnica mental. Bedside! grit alguien. El jur que conseguira salir... Eso significa que hay un camino. Ests seguro de eso? pregunt Hastings a Atn. Recuerdas el nombre? Que si recuerdo el nombre que tan cuidadosamente localic a travs de la bibliotecaria de la prisin, sabiendo que era la palabra que poda darme la libertad? No fue Bedside dijo. Fue un tal Charles Bedecker, doctor en medicina. Por supuesto perdi la licencia al ingresar aqu. Siadmiti Engaado. Le degradaron. Yo lo conoc dijo Hastings. Casi le haba olvidado. Nunca le llambamos por su nombre autntico, claro. Estuvo aqu como un mes; luego se fue slo con su maletn de mdico. Dijo que lograra que saliramos todos, si tenamos el valor de seguirle. Pero era un tipo tan pequeo y tan viejo. Creamos que no llegara lejos. Cmo le dejasteis irse?pregunt la mujer. Siendo mdico... Aqu no hay enfermedadesindic Hastings. Estamos esterilizados... supongo que por el calor. Y la muerte suele ser demasiado sbita. Y no era hombre al que pudiesen gastrsele bromas. Era pequeo, pero... No me extraa dijo Atn. Sabis por qu le enviaron aqu? Hastings le interrumpi. Te acuerdas de muchas cosas, de pronto. Nunca investigamos eso. No es asunto nuestro. Pero hay un camino dijo Engaado, saboreando la perspectiva. Un camino hacia la locura dijo Hastings. Eso es tan malo como la muerte.

Pero un camino... La palabra mgica se haba pronunciado. Atn saba que iba a propagarse como el viento ardiente por las cavernas. La prueba... la prueba de un camino de fuga. Ahora no podran estar ya plenamente satisfechos, mientras no lo encontraran. Diez comidas ms tarde Jefe convoc una reunin. Dado que las comidas se distribuan ms o menos cada doce horas, de acuerdo con el plan de entregas del ascensor, esto significaba cinco das, en tiempo exterior. A Atn la distincin le pareca innecesaria. Los intervalos cortos se medan en comidas. Setecientas comidas eran aproximadamente un ao. Debe de ser algo importante dijo Engaado cuando se reunan. Muy importante. No hemos tenido nunca una convocatoria como sta. Atn le ignor, observando por primera vez a todo los habitantes de la regin inferior de Chthon. Pareca haber centenares de personas, y muchas ms mujeres que hombres. La mayora eran de otras minas de granate gente que nunca haba visto hasta entonces. Altos, bajos, velludos, llenos de cicatrices, apuestos, viejos... cada un de ellos un individuo, y todos condenados tanto por la sociedad como por sus compaeros de prisin. Aquella era la absoluta concentracin del mal. Cada persona era nica. Atn se haba acostumbrado un crculo ms pequeo, como si no hubiese ms que ve en la sociedad cavernaria, pero la gente que conoca haba sido seleccionada por las circunstancias, no por decisin meditada, y eran representativos. Jefe, Granate, Engaado, Hastings y la chica de pelo oscuro eran speros y violentos sin duda. Pero eran malvados? Si haba maldad all, pensaba l no la haba visto. La maldad estaba en la mioneta. La maldad estaba en l. Jefe se coloc en el centro de la espaciosa caverna, hacha de doble hoja al hombro. Se situ encima de un pequeo talud. Sobre l la interseccin de una media docena de antiguos y gigantescos tubos trazaban la historia de la formacin de aquel violento nexo. Cuntas veces haba sido utilizada aquella roca para una reunin as? Tantas cuantas la sensibilidad humana se haba visto forzada a formar aquel grupo. El viento soplaba desde varios tneles levantando de cuando en cuando pequeos infiernos de polvo que penetraban aullantes las bocas de otros tneles. Aquella caverna reflejaba la esencia del poder subterrneo. Era un lugar de reunin adecuado. Jefe lanz un grito, pidiendo la atencin debida a su cargo. Su voz reverber por los pasillos mezclndose con el sonido del viento. Atn estudi una vez ms a aquel hombre, cnicamente. Las charlas se apagaron. Arriba parecen dispuestos a ponernos las cosas difciles dijo jefe sin prembulos . Quieren ms granate. Hubo una carcajada general. Les daremos a esos cabrones todo lo que quieran! grit alguien despectivamente. Lo nico que tienen que hacer es bajar aqu y cogerloconcluy una mujer. Pero Jefe no rea. Hablan en serio. Han empezado a reducir las raciones. El murmullo se hizo entonces colrico.: No pueden hacer eso. Pueden dijo Jefe. Estn hacindolo. Debemos entregar cada uno tres piedras por dos comidas para mantener el ritmo. No hay tantas piedras! Atn miro a su alrededor y vio de pronto que se pintaba el miedo en todas las caras. Habra hambre. Por qu?pregunt Hastings; algunos sonrieron con amargura l sera el primero en sufrir las consecuencias de un mercado difcil. Qu les ha pasado? Se han vuelto locos dijo Jefe; tienen la estpida idea de que hemos descubierto un granate azul... Contador sabe que no hay tal cosa. Qu es lo que le pasa?

Contador jura que tiene pruebas de ello. Engaado mir a Atn y se inclin hacia l. No se lo dijiste a nadie, verdad? Atn neg con la cabeza. No he dicho una palabra a nadie.El mal est en m, pensaba. Yo tampoco. Volv despus de que se fuese la salamandra y encontr uno de los fragmentos. La salamandra debi comerse el otro. Pero pens en lo que dijisteis t y Hastings, y no cont nada. Jefe segua hablando. Contador dice que reducir la racin hasta que aparezca ese granate. A partir de ahora tres comidas sern dos piedras por... Gran Chthon! Me matarn sin duda si saben que tuve un granate azulmurmur Engaado, tenso y medroso. Alguien debe haber encontrado la otra parte. La quimera es el enemigo al que no ves, pens Atn. ... No debemos aceptarlo! gritaba Jefe. Me gusta esto tanto como a vosotros. Se creen que nos tienen cogidos...hizo una pausa; baj la voz. Pero tengo un plan. Se hizo el silencio en la caverna. Estamos cansados de intentar hablar con esos tipos continu. Llevan demasiado tiempo mandndonos. Los que hacemos el trabajo somos nosotros. Ahora van a saber lo que es bueno. Les daremos su merecido! Esper a que la emocin se aplacase. Revolucin! Nunca hasta entonces se haba pensado seriamente en algo as. Lo primero que hay que hacer es sobornar al guardin del agujero. Tendremos que reunir primero toda la informacin de que dispongamos; hemos de saber qu puede interesarle. Quizs haya alguna mujer, arriba o abajo sus ojos se posaron brevemente en los bucles negros que caan provocadores sobre los pechos de la mujer que Atn conocao quizs podamos ablandarle de otro modo. Debemos formar un comit que se encargue de eso. Lo siguiente es el plan de ataque. Tenemos que conseguir subir all arriba cinco o seis hombres hbiles para contenerlos en caso de que se enteren antes de tiempo de lo que preparamos. Una vez estn arriba seguros, podremos subir el resto en el cesto lo ms deprisa posible. Nadie se quedar abajo. Cuando lleguemos all, hemos de apoderarnos antes que nada del condensador. Se rendirn enseguida sin agua. El objetivo siguiente es el ascensor; pueden intentar inutilizarlo y hacernos morir de hambre. No hemos de preocuparnos por los tipos extraos de las celdas privadas; les dejaremos seguir en ellas y no percibirn la diferencia. En cuanto consigamos el control, los echaremos a todos abajo para que se encarguen ellos de extraer los granates... a ver si son capaces de encontrarlos azules... Jefe continu, explicando su plan en una atmsfera de creciente entusiasmo. Exhibi las cualidades que le haban convertido en un dirigente: no mera fuerza fsica, sino capacidad de organizacin, realismo, entusiasmo y decisin implacable. Pero recordad que esta rebelin es peligrosa. Si lo intentamos y fracasamos, acabarn con nosotros por hambre. Con todos nosotros. Significar el Camino Difcil... Despus de la rebelin dijo Engaado, que casi bailaba de emocin, cuando tengamos el poder, sabis lo que har yo? Los dems prestaron atencin, disfrutando de la revelacin de grandiosos planes. Haba una docena, ms o menos, reunidos en la mina, incapaces de concentrarse en el trabajo. Haba llegado el da de la rebelin; lo decisivo era la tarea del Comit de Soborno. Coger al viejo Ajedrez por su blanca barba de chivo y le retorcer la cabeza hasta que me ensee cmo se juega a ese juego. Quizs tuvieses ms suerte con la pequea Prenty brome alguien. Apuesto a que ella te enseaba un buen juego.

No dijo Engaado con firmeza. Tiene que ser el propio Ajedrez. No puede ser otro. Colocaremos las fichas y jugaremos delante de todo Chthon, y cuando le gane la partida todo Chthon sabr que yo soy un cerebro y nunca hice nada malo. Tuvieron la gentileza de no rerse. Todos tenan su deseo secreto, y muchos de estos deseos pareceran estpidos si los revelasen. Le toc el turno a Hastings. No creo que pueda pasar otra vez por ese agujero mascull, y los otros sonrieron; el agujero tena un metro de dimetro. Pero si la soga no se rompe cuando me suban y el suelo de arriba no se hunde, entonces... Ya s!intervino alguien. Se har nombrar obrero del condensador! Para reducir peso. Mam Pellejo le encantar. Le encantar qu? Hastings esper pacientemente a que las bromas cesaran. Luego me ir a la cueva de Laza. Ya sabis que soy muy rpido con las manoslo saban, y cuando se acerque a m con ese cuchillo de piedra, simplemente se lo arrancar de la mano y luego... Los otros se inclinaron hacia l. Luego... Sultalo ya, Hastings! Luego le dar lo que lleva tanto tiempo buscando, para que no vuelva a olvidrsele! El qu, Hastings? Pagar por ver eso, Hastings! No te preocupes, ya tendrs que hacerlo dijo otro. Un granate por polvo. Ms risas. Engaado se volvi a Atn. Y qu me dices t, Cinco? Qu vas a hacer? Atn mir a su alrededor. Haba esperado algo sorprendente de Hastings, y no algo tan vulgar. Les haba dejado desconcertados. Granate estaba all de pie, tranquilamente. Tambin tena ella al parecer sus dudas sobre las posibilidades de xito de la rebelin. Atn sinti necesidad de herirla. Contador tiene una chica, Silly Selens dijo. La conocis? Me hizo una proposicin una vez, pero yo estaba ocupado en otras cosas. Ahora supongo que ser distinto. Todos seguan con inters sus palabras. Es muy bonita, s. Vosotros nunca habris visto belleza igual. Una criatura perfecta. Su pelo cobra vida cuando hace el amor, sus ojos se vuelven negros y verdes como los ocanos profundos. Como el hvee, florece solo cuando... Se dio cuenta de que haba desconcierto en las miradas de todos. Qu pasaba? Tan sorprendente era aquella fantasa de una simple chica de caverna? Continu sin preocuparse de lo que pudieran pensar los otros. La rebelin no triunfara de todos modos. Al fin la encontr. Haba estado disfrazndose de humana, en cuanto la descubr tuvo que ocultarse del hombre. La llev a una cabina de asteroide... No era humana?pregunt Engaado, lleno de desconcierto. Silly? Supongo que su especie evolucion a partir de la especie humana. Modificacin gentica... Pero no hay duda de que ella parece humana, maravillosamente humana. Las leyendas les atribuyen extraos poderes, y algunos... son autnticos. Ella no puede ser inmortal, pero creo que es semitelpata. Puede leer el pensamiento? No s. Eso explicara muchas cosas. Pero hace tambin ms paradjicas sus acciones. Ella me oblig a hacer cosas terribles. Yo la amaba cuando la buscaba, pero la odiaba cuando la encontraba. Ella estaba destruyndome. No me atrev a darle la planta de hvee...

No es esa la pequea flor verde que se pone en la cabeza? Nunca la he visto. Por ltimo la abandon y volv a casa. Le dije a Aurelius que me casara con la hija de Cuatro si poda curarme de... de Malicia. Tan feliz se puso que casi se muri. Estaba ya casi muerto de la fiebre, y se mantendra a duras penas hasta que yo regresase. Me embarc para un famoso planeta balneario. Atn alz los ojos y se dio cuenta de que Granate le escuchaba atentamente. Se haba olvidado por completo de ella. Por un instante haba vacilado. Acaso tengo derecho a torturar a esta mujer? No le debo una advertencia al menos? Malicia, Malicia, me has convertido en un monstruo. Me haces cumplir con tu nombre, y no hay escape posible. Pero Granate no pareca alterada sino ms bien pensativa, y ninguno de los otros deca nada. Qu haba pasado? Por encima del rumor del viento se elevaron gritos. Llegaban hombres corriendo. Es el momento! Es el momento! Han sobornado al guardin! Hemos de agruparnos para la lucha! Es el momento! Ha empezado la rebelin! Los pasillos que daban a la caverna de comunicacin estaban llenos, y haba en la atmsfera emocin reprimida. Todos los ojos estaban fijos en el pequeo agujero del t echo, situado a unos diez metros de altura. Era la nica conexin conocida entre los dos mundos. En los otros lugares la piedra era firme y slida, y era imposible. taladrarla sin herramientas pesadas. Las cavernas superiores estaban selladas, pero el sello tena un punto dbil: el guardin del turno de anoche. Atn no saba lo que haban tenido que prometerle, pero la palabra dada por Jefe era ley, y el hombre poda estar seguro de que se cumplira. No tena ms que dejar caer la soga y hacerse a un lado. Lenta, muy lentamente, la pesada losa se apart. El agujero oscuro se ilumin tentador, la puerta del triunfo. No apareci ninguna cara. No lleg ningn sonido desde arriba, slo el roce pesado de la piedra. Hubo una pausa y luego apareci la soga, bambolendose libre de su peso y ondulando al caer. Su extremo se pos en el suelo y qued colgando como una seductora invitacin. Jefe lanz un gruido. El pelotn de invasin elegido avanz hacia el centro; Atn era el segundo de la fila. Lo ms importante era tener habilidad para subir por la cuerda rpida y silenciosamente, reservando fuerzas para una lucha inmediata, si era necesario. El primer hombre, de piernas cortas y torcidas pero de poderosos brazos, se adelant y agarr la soga. Tir de ella con fuerza; cedi ligeramente, pero se sostuvo; estaba fijada por el otro extremo. Como un tirn en la trenza de una adolescente, pens Atn. El otro agarr la soga y hbilmente se iz en el aire. Atn vio que Jefe observaba la operacin detenidamente, cabeceando. Ests preocupado, cultivador de krell?, pens. Tambin t recuerdas la inteligencia de Contador? El hombre lleg rpidamente arriba, izndose con ambas manos y enrollando una pierna en la cuerda en las pausas. Se agarr a los bordes del agujero con sus manos y flexion los msculos, sacando la cabeza y los hombros por l. Atn cogi la soga, sin hacer ademn de seguirle. Arriba se oy un grito apagado. Las piernas que colgaban del agujero se agitaron. El hombre se debati y perdi sus puntos de apoyo cuando pareca ya que iba a salir. Cay de nuevo pesadamente al suelo de la caverna inferior. Jefe se acerc a l y le levant, pero ya era intil. Le haban rebanado limpiamente el cuello. Se agit la cuerda. Cay un segundo cuerpo. Era el guardin sobornado. Tena la soga atada al cuello. El haba servido de ancla: el peso del primer invasor al subir por la cuerda haba ahogado al traidor. La rebelin no haba sorprendido a Contador.

Debisteis suponer, pens Atn, que Contador contara con esto. No es ni sdico ni tonto, y tiene razn suficiente para presionar como est presionando, y ha prevenido todas las consecuencias. Sabis al menos que ha de haber un traidor, y habis de admitir que uno de los vuestros ha sido sobornado. Supondris ahora que no hay duda de que Contador piensa con la misma claridad de siempre, que realmente hay pruebas de que existe un granate azul. Lo buscaris implacablemente, todos y cada uno de vosotros... y encontraris el fragmento azul en el fondo del pellejo de agua de Engaado. Engaado explicar toda la historia del descubrimiento y la prdida del granate. Acudir a mi para que certifique lo que cuenta, pero yo admitir slo que tuve una aventura con Granate durante el perodo en cuestin. Ella confirmar lo que yo diga, dicindose que de otro modo resultara sospechosa, y por dar celos a la chica de pelo negro. A Engaado todo el mundo le considera un gran mentiroso, pero os llevar al lugar donde dice que lo encontr, y all no habr nada, y l no sabr que la cueva est muy cerca de all. Yo no fuigritar al fin. Me engaaron! Me engaaron!, pero todos se lo han odo gritar muchas veces. Los de la caverna superior no cejarn en sus propsitos. Deben descubrir por s mismos de dnde vino ese primer fragmento, y enterase de si hay realmente una mina de ellos. Porque si os negis a tratar honradamente con Contador, acabar con vosotros por hambre y har as que las cavernas inferiores resulten seguras para la exploracin desde arriba. Y nosotros emprenderemos el Camino Difcil. Oh, si, lo emprenderemos! 399 Siete Idilia: soleado planeta balneario. Palmeras y abetos lado a lado: el discreto toque de la modificacin gentica haba acariciado a la naturaleza, hacindola sonrer as. Azules aguas espejeaban junto a montaas grises; suaves y blancas nubes proyectaban su sombra sobre rsticos pueblos. Atn realiz mecnicamente todas las operaciones de inscripcin y registro, fijo el pensamiento en la mujer que haba venido a olvidar. Ignor el programa de adoctrinamiento. Las vanidades de un paraso artificial no le atraan. Y se refugi en una hermosa villa, una cabaa rodeada de floridos jardines y labernticos setos, sin ninguna idea clara de lo que iba a hacer. Encantador planeta, pensaba con amargura. Pero nunca tan encantador como Malicia. Malicia... tu nombre debera haberme puesto sobre aviso. Pero me cegu para todo lo que no fuese tu belleza; deso las palabras de mi padre. Me obsesion con un anhelo infantil. Y cuando te encontr... Contempl los jardines. Atn, que nunca haba sabido apreciar los mritos del cultivo, dejando aparte la tcnica especial del cultivo del hvee, consider que no empezaba demasiado bien. Daba igual; ningn buen principio influira gran cosa en su pasin destructora por la mioneta. La mioneta. Cuando te encontr por fin, no era extrao que aquellos amistosos aliengenas se sintiesen confusos. Ellos vean que t eras la mioneta, aquel extrao vstago del hombre, no una imitacin, mientras yo intentaba inculcarles mi ignorancia. Y ellos me mostraron lo que pudieron y yo te llev de all, a un esphotel oculto donde adivin la monstruosa maldad de tu naturaleza. A merced de sus propios medios en aquel retiro, descubri que la vida continuaba. Perezosamente explor los huertos, resolviendo el simple laberinto de la vegetacin, y

volviendo finalmente a la luminosa casa de campo. El sol poniente era un alzado perfil sobre las flotantes nubecillas, demasiado redondo para ser natural. Haba en el aire olor a guisado. Luego, roto, te escuch, Aurelius. Pero nada me dijiste, slo me enviaste aqu a Idilia, a descansar, a olvidar. A olvidar a Malicia. Entrando al fin en la cabaa, Atn encontr muestras botnicas de tipo antiguo a lo largo del vestbulo, un suelo de seudopino y antiguos pomos de giro en puertas de bisagras. Wordsworth deba de tener una casa as!, pens. En la chimenea de la habitacin principal crepitaba un alegre fuego; las sombras de los morillos ornamentales temblequeaban sobre el rugoso cuadrado de piedra del suelo. Se oan ruidos en lo que supuso la cocina. Haba otra persona en la casa. Cruz el arco. Arco? Entonces no se pretenda que aquello fuese una imitacin histrica. Y la vio a ella: pequea, rubia, eficiente. Qu haces aqu?pregunt. Qu te preocupa, Atn? Ella se volvi, chispeante. Yo pertenezco a esta casa. Pero me dijeron que sta era mi casa dijo Atn, quejumbrosamente. S.Se acerc a l y alz la mueca izquierda, mostrando la cinta plateada que haba en ella. Es costumbre de Idilia proporcionar esclavos para el servicio de sus clientes. Te pertenezco durante tu estancia y, en nombre del planeta, te doy la bienvenida. Hizo una pequea inclinacin. Algo me dijeron.Atn no estaba convencido del todo. Pero cre que sera un mayordomo. Un... un hombre. Se reservan para los clientes femeninos. Oh. Demasiado escandaloso, Idilia. Ella le cogi del brazo y le condujo de nuevo a la chimenea con esa forma suave de mandar que es prerrogativa del esclavo, y le hizo sentarse para la comida de la tarde. Atn acept la situacin con equvoco placer. Nunca se haba cuidado de l una mujer de aquel modo, y su actitud fue en principio ambigua ms que positiva. Luego pens que, despus de todo, era un sistema aceptable y digno. Cmo debe llamar uno a una esclava?pregunt. Por su nombre dijo ella, con descaro. Coquina. Atn revis los voluminosos archivos intelectuales que su tutor le haba implantado en la niez. El elemento formativo del coral? Es ese tu lema... la dureza y la agudeza de...? En la Tierra dijo ellahaba en otros tiempos pequeas almejas de conchas tan coloreadas que se convirtieron en piezas de coleccionistas. Se las llamaba... Ya entiendo. Y qu recomendara la hermosa concha a un corazn atribulado para esta noche? dijo l. Y pens, ella intenta ser amable... Por qu rechazarla, Atn? Esta noche hay un baile popular dijo ella, eludiendo al parecer la implicacin de la pregunta de l. Si te complace... Nada me complace, Coquina. Pero sonri. El baile era vistoso. Se celebraba en un pajar de color rnarr5n rojizo, con olor a heno en los rincones, y nidos de golondrinas en las vigas, festoneadas con banderolas de papel de seda; de la prensa central flua suave sidra. La gente entraba y sala conducida por sus identificables esclavos, sonriendo desesperadamente. Atn senta, con demasiada frecuencia, brillar a travs de las alegres mscaras una aguda tortura interna. Pero bebi sidra y le pareci fuerte. No era suave, pese a su evidente frescura; era picante, envolvente... quizs la fermentacin natural haba sido suplementada artificialmente. O haban modificado la especie de las manzanas. Conjur una imagen de pequeos rboles produciendo frutos megalocrpicos, cada inmensa manzana con el rtulo Prueba 80. Su mente se volvi inslitamente clara y vio que haba risa incluso en la tristeza.

Todo listo! dos teatrales personajes patilludos iniciaron la msica, uno tocando el violn y el otro un gran acorden. La habitacin se llen de alegra. Comenzaron a formarse parejas que avanzaron hacia el centro del local y se alinearon en cuadros. Las mujeres, agitando sus acampanadas faldas, tomaban del brazo a solemnes caballeros. Atn habl en un aparte con Coquina. Cmo puede uno buscar pareja para esto?La msica ascenda mientras dedos afanosos saltaban sobre las claves blancas y negras del acorden, cuyos fuelles se movan cada vez ms deprisa. Basta cruzar la habitacin y acercarse a una de las damas que estn sentadas, inclinarse cortsmente y solicitar el placer de su compaa para el baile. Y a cul elegir? pregunt, sealando con un gesto al grupo. Blancas enaguas flotaban sobre piernas cruzadas, en sugestivas sombras. Coquina enarc una ceja. Aunque no estoy acostumbrada a juzgar los gustos de la clientela masculina... creo que la tercera dama de la derecha es atractiva para determinados tipos, y como bailarina es excelente... Atn estudi a la mujer que charlaba alegremente con una vecina y se inclinaba rindose de algn chiste privado. El escote mostraba una hermosa hendidura, tena unos pies pequeos y el pelo largo y liso. No! dijo Atn, con ms seguridad de la que senta. Es pelirroja... Coquina indic amablemente una alternativa. Esta vez el pelo era castao y no demasiado largo. Estaba de pie a un lado con un vaso de sidra en la mano, agitndose suavemente al comps de la msica. Al final del estribillo se inmovilizaba clavando los tacones firmemente en el suelo, destacando pechos y nalgas en una sbita llamada sexual. No... tiene los ojos verdes. Era un lgubre recordatorio; el dolor le golpe pesadamente, con la emocin amplificada por el licor. Coquina le mir, no del todo segura de que hablase en serio. Tena los ojos azules. Vamos dijo l, incapaz de explicar lo que senta. Prefiero a mi esclava. Y bailaron. La muchacha era gil de pies y fcil de llevar, y durante un rato Atn sinti que el peso que agobiaba su mente disminua, retroceda medio paso. Bailaban, giraban, las faldas alzndose tentadoramente; pero el pesar bailaba con ellos. Las lneas vivientes se disgregaban y volvan a agruparse; los hombres avanzaban para encontrar a sus parejas en el centro, se inclinaban, retrocedan, avanzaban de nuevo, y giraban y daban pasos a derecha e izquierda. Mano derecha con mano derecha, izquierda con izquierda, unindose a cada muchacha al comps de la msica, y giraban luego las caderas y pasaban a su pareja por atrs, sonriendo. Oh, visin animadora! En qu milagro convierte tal movimiento la imagen rutinaria! Que caprichosa delicia, agudizada por la irona... pues son 97 slo movimientos y sonrisas, si el amor est ausente, sugestivos pero vacos. Malicia, oh Malicia, Malicia, por qu me traicionaste? Era media noche en la cabaa cuando Atn, cansado, se dispona a retirarse. La visin haba crecido y palpitaba ahora dentro de su cabeza, destrozando su mente, dominando su fatiga. Era el rostro y la forma de Malicia, sonriendo, devastando, a la vez ms encantadora y ms terrible que ningn fantasma espectral. El fuego ondulaba a travs de su pelo, y l la quera. Coquina!llam, y ella vino. Vesta un camisn, y estaba seria. No puedo dormir esta noche. Hablars conmigo? Comprendo dijo ella. Me pregunto... contempl su inocencia. Pero la terrible visin iba desvanecindose mientras hablaba. Has estado enamorada alguna vez, Coquina? No.

La gente cree que el amor es algo romntico, algo delicioso, maravilloso. Se dice que eleva al hombre, que le hace fuerte, que le hace bueno. Conoces este texto de LVT? ella asinti levemente. Pero, oh, estn equivocados. El amor es el arma ms terrible que conoce la Humanidad. Puede estrujar a un hombre, apretarlo hasta que se derrame su sangre sobre la ptrea realidad, hasta que se marchite y se convierta en cscara seca. Si alguna vez buscas el mal, empieza con el amor... No debera hablar as a una mujer. Yo soy una esclava dijo ella. La contempl una vez ms, pensativo. Dices que eres una esclava. Pero hasta qu punto lo eres? No hay tambin en ti algo de mujer? Cuando bailbamos, hermosa concha... Si yo te dijese que te desnudaras aqu ante m... Idilia debe proteger su propiedad dijo ella. No me desnudar. Atn sonri. Era slo un ejemplo, una demostracin. No eres tan esclava. Pero dime, Coquina, ests en venta? Puedo comprarte y llevarte conmigo cuando me vaya de aqu adonde quiera? Los esclavos no estn a la venta. Se prestan a los patronos, para servirles dentro de ciertos lmites. Ciertos lmites. Veo que la concha est cerrada dijo Atn. Lamentable... pero solo justo. Preferira que las mujeres fuesen ms esclavas, y las esclavas ms mujeres... Ocho Atn fue a fiestas, bail, vio asombrosas representaciones teatrales y galante a mujeres insulsas. Durante el da iba a nadar, participaba en antiguos deportes de grupo, e iba de excursin cuando el da era bueno; de noche Coquina se cuidaba de l y le frotaba la espalda con aceite. Hablaba con ella entonces, calmando su mente y descubriendo, sorprendido, que consegua borrar el recuerdo de Malicia hablando de... Malicia. Explic a Coquina cuanto pudo recordar, ms de lo que hubiese dicho nunca a un ser humano, porque haba llegado a mirarla no como a un ser humano sino como a una esclava. Pero no bastaba. Malicia volva a asaltar su mente al menor descuido, alzando un deseo inextinguible, un dolor sin lmites. Poda ocultarse de ella durante una hora, pero no escapar. Esto no me lleva en realidad a ningn sitio dijo al fin. Tengo que encontrar algo que absorba toda mi atencin no slo durante un breve perodo. Y Coquina, como siempre, tuvo una sugerencia. Has probado a escalar montaas?pregunt. Es un ejercicio fuerte que ocupa varios das y exige gran cantidad de energa. No es peligroso aqu, y tiene ventajas especiales. Quieres indicarme, hermosa concha, que la respuesta a la duda es el trabajo... dijo Atn. Es el ms escogido sentimiento victoriano de LVT. Pero si t me lo recomiendas, lo intentar. Hasta ahora te has cuidado de m admirablemente. Buscar un gua dijo ella. T sers el guareplic l. Crees que quiero que te seduzca algn otro cliente en mi ausencia? Ella sonri y a la tarde siguiente ambos caminaban por la base de una montaa local salpicada de arbolado. Se alzaban a su alrededor grandes helechos, que alcanzaban ya la altura de un Hombre olorosas flores rosadas de las llamadas zapatilla de dama, que podran haber calzado damas de pies evanescentes. Gigantescos pedo de lobo que desprendan humosa niebla al ms ligero roce. Ms all se mezclaban las asclepias con

secoyas enanas. Grandes y pequeas, con brotes ocultos, naturales o modificadas las plantas de Idilia se exhiban y presentaban como pidiendo aprobacin. Atn se par a contemplar una lagartija, roja y delgada, que estaba sobre una gran piedra. Le miraba con aparente inteligencia. Nos encontraremos de nuevo, tu gnero y el mo, pareca decir, y Atn ri y extendi una mano hacia ella, hacindola escapar buscando seguridad. Coquina, aunque frgil en apariencia, llevaba una mochila llena y un saco de dormir y mantena perfectamente el paso de Atn. A Atn le sorprenda aquel vigor. Acamparon temprano, antes de que la ladera quedase en sombras, y ella prepar de comer. Atn contempl el agua sombra del riachuelo en que se lavaban, y vio un inmenso salmn rojo. Fue a sacudirse una ramita del brazo y se detuvo justo a tiempo: era un insecto, un palito que andaba de unos seis centmetros, tan quieto que pareca muerto. Sinti la tentacin de echarlo al agua para ver si el salmn lo coga; pero vio que Coquina le miraba y se sinti avergonzado. Por qu aquel ansia de herir, de torturar a un insecto inocente? Lo coloc sobre una hoja y lo contempl mientras ascenda por ella cuidadosamente. No infectaban el aire nocturno criaturas que picasen. Durmieron uno junto a otro en sacos gemelos sobre un lecho aromtico de helechos. Atn medio se despert brevemente, al or cantar un bho, y vio a su esclava adormecida, con una fina hebra de pelo sobre la cara. Aun as la belleza de sus rasgos era clsica. Se dio cuenta de qu poda apreciarla sin ningn segundo pensamiento, y esto era nuevo para l. La claridad, luminosa y brillante, descenda sobre el bosque mientras ellos avanzaban entre abetos, palmas y otros rboles de madera dura. Era un bosque que invitaba a disfrutarlo sosegadamente, pero Atn lo cruzaba apresurado e implacable, intentando borrar sus problemas por el puro esfuerzo fsico. Coquina mantena el paso sin quejarse, a pesar de que la senda se hizo ms empinada. Grandes races musgosas se entrelazaban en el suelo del tortuoso camino. Atn redobl sus esfuerzos, ladera arriba, hasta que los msculos de sus piernas comenzaron a agarrotarse y su cabeza a vacilar. La esclava le segua sin decir nada y sin quedar atrs. Atn se senta realmente intrigado. Su juventud en Hvee, con una gravedad posiblemente un quince por ciento superior a la normal de la Tierra, haba garantizado su fuerza. La gentica de laboratorio haba fortalecido su cuerpo generaciones antes de que naciera. Con gravedad ordinaria poda realizar proezas que asombraran a los no iniciados, y los aos en el espacio no haban hecho ms que disminuir muy levemente su vigor. Ningn hombre normal poda igualar la resistencia de los modificados, y entre las mujeres slo la extraa mioneta haba mostrado un poder comparable. Desde luego un mundo suave y placentero como aqul no era lugar adecuado para encontrar una mujer realmente vigorosa. La segunda noche, muy cerca ya de la cima, donde el viento soplaba en fras rfagas, fingi un cansancio mucho mayor del que senta. Se tendi y fingi dormir. Observ a Coquina. Ella se puso a preparar la comida sin el menor signo de fatiga, aunque el estmulo no exista ya. Observ a Atn y se convenci aparentemente de que ste estaba entregado a un sueo profundo; se acerc y le coloc en una posicin ms cmoda y puso un puado de musgo bajo su cabeza. No intent despertarle. Por qu era tan fuerte aquella muchacha? Debera haber cado agotada haca mucho. Pero no slo era capaz de mantener el ritmo de Atn sino que haca adems todas las tareas de rutina. Proceda tambin ella de una estirpe modificada? Posea realmente una esclava de Idilia las antiguas virtudes de la especie? Posea las cualidades de la mujer y del animal de carga combinadas, sin los inconvenientes?

No, no poda considerrsela del todo una mujer, aunque hubiese sido una magnfica mujer. Atn abandon el juego, se incorpor, se estir, y disip un imaginario sopor. No tena objeto perderse la cena. Al da siguiente descubrira hasta qu punto ella era fuerte. La senda se hizo escarpada y muy irregular. Atn no prest atencin alguna al panorama que iba amplindose bajo ellos o a la huidiza fauna (un castor, cabras salvajes, una tortuga) que observaba a su paso. Eligi la subida ms difcil y enfil por ella a la mxima velocidad. Coquina se haba convertido en un desafo. Estaba decidido a descubrir hasta dnde era capaz de aguantar aquella mujer. No se detuvo a preguntarse por qu competa, ni se asombr de su disputa con una mujer que estaba obligada a someterse a su voluntad. A medida que el da pasaba, Atn cubierto de sudor, comenz a pensar que el cansancio iba a acabar con l antes que con ella. La muchacha no haca ningn comentario, ninguna observacin. Tena experiencia en el arte de escalar; sus movimientos eran medidos, pareca dosificar a la perfeccin su energa, y consumir mucha menos que l. Debe de haber escoltado a muchos hombres por aquella misma ladera, pens Atn. Esto le irrit. Al fin llegaron a un borde saliente, donde la roca ascenda de forma irregular durante unos quince metros antes de retroceder de nuevo y cubrirse de matorrales y maleza. No era una zona ancha y habra sido fcil rodearla, pero Atn no tena intencin de hacerlo. Aquello era ideal. Sus anos en la Flota le haba familiarizado con los rigores del manojo de la cuerda; subir por all tendiendo una cuerda aunque bastante difcil, estaba a su alcance. Pero para una mujer que necesariamente careca de la vigorosa musculatura y la prctica necesarias, sera una prueba suprema. Enlaz una roca baja que estaba a unos seis metros por encima de la base. Sera lo bastante grande para situarse en ella, y servira como primera etapa para la parte principal de la ascensin. Comenz a izarse rpidamente, apoyando los pies en la cara casi vertical de la roca. Le resultaba agradable aquel ejercicio familiar. Lleg arriba, comprob la soga y esper a que Coquina subiese. Y ella subi, apoyando los pies en la cara rocosa como haba hecho l. Evidentemente el bulto que llevaba a la espalda deba desequilibrarla y hacer ms difcil la ascensin, pero nada deca. Atn enganch la cuerda en la proyeccin ms elevada y la fij con fuerza. Esta sera una ascensin ms prolongada: ocho metros por lo menos, con la roca sobresaliendo de modo que la soga quedaba colgando separada de la pared rocosa. Esta vez sera imposible apoyar los pies en ella. Atn comenz a ascender. Esta vez no era tan simple. Comprendi demasiado tarde que era muy diferente sujetarse a una cuerda en una nave espacial en estado de semigravedad, que enfrentar una gravedad plena con un bulto encima. La fuerza que haba gastado tan generosamente en la ascensin anterior le resultaba necesaria ahora; la haba derrochado. Debera haber subido los paquetes ata dos independientemente, y haber establecido una lnea de seguridad para impedir una cada accidental. Llevaba su cuerda de repuesto atada al cinturn, intil. Pero la chica miraba desde abajo y l era fuerte. Alcanz la proyeccin superior y se asent en ella, muy contento de verse all. Aquel saliente era seguro, y haba espacio para una segunda lnea. Desenroll su cuerda extra e hizo una lazada. Coquina haba comenzado ya su ascensin. Atn, sacando la cabeza y el hombro por el borde del saliente, pudo comprobar que su suposicin haba sido correcta. Ella no estaba acostumbrada a aquel tipo concreto de ejercicio, y no conoca los pequeos trucos de la cuerda. No era un deporte femenino. Se balance contra una masa de maleza y rboles y luego estuvo a punto de chocar con la pared rocosa. Se agotaba rpidamente, pero segua subiendo.

A unos cuatro metros de altura su ritmo de avance disminuy y al fin se detuvo. Haba llegado al lmite. Atn, extraamente complacido, estuvo a punto de gritarle que bajase de nuevo y eligiese otra ruta. Entonces se dio cuenta de lo cansada que estaba. Sus pequeas manos, que sujetaban torpemente la cuerda, comenzaron a resbalar. La visin de un terreno distante y rocoso gir lentamente tras su vacilante figurar; caer all abajo significaba muerte. Sin pensarlo, Atn comprob su lazada y se lanz hacia ella. Era el reflejo del hombre del espacio: accin inmediata, sin tener en cuenta el peligro personal. Comenz a descender, sintiendo la presin de la mochila en los hombros. Cuando estaba hacia la mitad de la escarpada pared rocosa la tensa cuerda en que se sujetaba le hizo detenerse bruscamente con una violencia que le arranc la piel de los dedos y de las palmas y estuvo a punto de hacerlo soltarla. Al da siguiente tendra dolores en los msculos de los brazos y de los hombros que le haran lamentar aquello. Atn se balanceaba algo ms abajo de la chica. Cuando sta finalmente cedi, l extendi un brazo y la cogi por la cintura, y acerc aquel cuerpo torpemente al suyo. Ella se agarr a l dbilmente, inconsciente casi por la fatiga. Preocupado como estaba, intentado sostener una carga doble aumentada por el peso de los bultos, con una sola mano sujeta a la cuerda, advirti sin embargo con indiferencia de pesadilla lo flexible y suave que era aquel cuerpo que se apretaba contra el suyo. Salvo aquella primera tarde del baile, nunca la haba cogido; advirti entonces, como una sorpresa, que ella era toda una mujer. Pero la reflexin volvi a imponerse. Afloj su mano, permitiendo un deslizamiento controlado a lo largo de la, cuerda, que le quem la piel. Pero se pos al fin torpemente en el borde inferior y dej a Coquina en la zona ms ancha, donde poda estar tendida en posicin segura., Mientras se arrodillaba a su lado, el brazo de ella rodeaba su cuello, abrazndole. Eres fuerte, fuerte murmuraba, con los ojos cerrados. Ms fuerte que yo. Y luego su mano cay y se hundi en la inconsciencia. Aquellas palabras fueron estimulantes. Percibi que eran sinceras. Independientemente de la situacin anterior, ella le vea ahora como un hombre y no como un simple patrn. Esto, quizs, era lo que l pretenda. Con profundo placer se dispuso a hacer todas las cosas que ella haba hecho antes por l. La acomod cuidadosamente, busc en las mochilas comida, y se la llev. Luego se vend la mano y baj los bultos hasta el pie de la escarpadura y descendi luego l mismo para preparar un lugar de acampada. Slo despus de haber descendido los dos permiti que ella le echase pomada en la mano y le vendase de nuevo. Ahora, recuperada ya, volva a hacerse cargo de la situacin, y a Atn continuaba gustndole... y comprendi con agradable sorpresa que Malicia haba desaparecido por completo de su mente durante un tiempo, y que haba cosas mucho ms inmediatas de las que deba ocuparse. Las primeras palabras de Coquina aquella noche, mientras un grillo solitario chirriaba en alguna parte, fueron Ella esboz una sonrisa dolorida. Una esclava no tiene en cuenta problemas persona As es. Normalmente los patronos tienen ms que suficiente con sus propios problemas. Atn sinti una punzada interior ante aquella referencia a los patronos. No haban cambiado en realidad las cosas entre ellos. Has sido esclava toda tu vida? Otra lnguida sonrisa. No, por supuesto. Nadie nace esclavo. Hay sistemas... Yo vine aqu del nico modo que se puede venir: voluntariamente.

Voluntariamente! Es una buena situacin. Hay una larga lista de solicitantes. Los niveles son altos. Ya me he dado cuenta dijo Atn, valorando su figura. Ella extendi las manos, en inconsciente gesto defensivo. Yo no soy esa clase de esclava, y no deseo que se me juzgue de ese modo. Perdname dijo Atn, contritopor ser hombre. Te valoro en mucho, cualquiera que sea el criterio de valoracin que consideres adecuado. Pero debes tener a veces problemas con los hombres, en lugares solitarios como este... A vecesadmiti ella. Pero se nos entrena para que sepamos protegernos. Atn pens en algunos de los trucos que l conoca. Incluso contra hombres del espacio? Sobre todo contra hombres del espacio. El lanz una carcajada. Mi orgullo me impide creer eso, pero me agradas mucho tal como eres.Ella ri tambin, y l sinti una grata tibieza. Pero la imagen de Malicia acechaba al fondo, viva an. Atn borr este pensamiento. Eres sorprendentemente fuerte para ser mujer, Coquina, disculpa. Siento no haber podido seguirte. No quera herirte. De dnde eres? No te disculpes dijo l, interrumpindola. Soy un estpido que estuve a punto de hacerte morir. S, Atn dijo ella. Pero en Idilia nadie muere.Se levant. Tengo que hacer. Atn la cogi por el tobillo y la hizo sentarse de nuevo. Hazlo maana. Ahora vamos a descansar tranquilamente. Por qu no me dijiste que estabas tan cansada? Pero de pronto ya no hizo falta que lo hiciera. De Hveeexclam l. No hay otro lugar de la galaxia en que haya mujeres como t. Slo en mi planeta natal.Con este descubrimiento su inters por ella aument. Ya no era un inters vago, si es que lo haba sido alguna vez. De que familia eres? No, por favor. Atn chasque los dedos. Cuatro?pregunt, y ella hubo de asentir. Debera suponerlo. El juicio de Aurelius fue siempre impecable. Jur que me haba preparado la mejor pareja... Y lo haba hecho, desde luego que si. Te habra amado. Su expresin no cambi, pero Atn se dio cuenta inmediatamente de que estaba dolida. Hablaba del pasado dijo l, con torpeza, pero el dao ya estaba hecho. Fue la cancin, la cancin rota. Me arrastraba, y yo no poda evitarlo. Ahora estoy colgado, como un pez en un anzuelo; slo puedo reconocer lo que podra haber sido. S, por supuesto... se lo he dicho todo, sin saber con quin hablaba. Sin saberlo! Cmo viniste aqu? pregunt, intentando ocultar su embarazo. No llegu a ver jams al hombre con el que tena que casarme, ni a conocer su nombre dijo ella, con voz casi inaudible. Pero yo... Le odiaba, le odi cuando trajo la vergenza a mi familia. Ser rechazada sin ser vista siquiera... Y las familias no aceptaran anular el compromiso. No poda quedarme. Atn intent tomar sus manos, pero ella le eludi. Yo no saba. La hija tercera del Primognito de Cuatro era solo una designacin, no una persona. Tambin los esclavos tienen pasado dijo ella. Pero su pasado no importa. Pero tu tenas que estar enterada. No puede ser una coincidencia este encuentro. No. Estabas asignado a m. Tu cara y tu nombre no me eran familiares. Hasta que hablaste de tu pasado, y empec a entender. Las familias no podan presentarnos formalmente...

Nunca dijiste una palabra. Ni una palabra! no tena hambre, pero cogi nervioso una de las latas de comida a medio calentar y comenz a comer. Ella sigui su ejemplo, aunque eligi un envase refrigerado. Atn se dio cuenta de que el simbolismo era accidental, pero le impuls a otro esfuerzo. Olvidemos lo que ha sucedido entre nosotros dijo. Es algo muy difcil de superar. Demasiada vergenza. Limpiemos la pizarra y empecemos desde ahora. Quiero que me hables de ti. Ella no contest. Por favor. Ella cabeceaba muda. Atn la mir con torpe exasperacin. Nunca se haba mostrado antes tan recalcitrante... pero, claro est, tampoco le haba hecho preguntas sobre s misma hasta entonces. Sin duda las circunstancias impidiesen cualquier comunicacin indicativa. A menos que... Ya caigo dijo l. T me dijiste que nadie muere en Idilia. No era pura retrica, verdad? Eso debe significar que se vigila a los clientes permanentemente... y no slo a travs de sus fieles esclavos. Estn observndonos ahora? Ella baj los ojos. Si yo no te hubiese cogido, all en la escarpadura, hubiese surgido de la piedra algn artilugio que burlndose de mi te hubiese salvado... Contstame! Algo as. Y si dijeses una palabra seras castigada. No son nada terribles los castigos. Bueno, si persistes en esta actitud, tendr que escalar de nuevo esa pared rocosa y lanzarme desde arriba para obligar a esa cosa que me agarre en el aire antes de que me estrelle. Qu sera entonces de tu precioso trabajo? Por favormurmur ella. Debera haber trado LVTprotest l quejumbrosamente. Si hubisemos tenido mundo bastante, y tiempo... Puede que sea tmida dijo Coquina, esta vez con cierta viveza, pero no soy tu... Estaba echada entre las hojas, el pelo entre ellas. Atn, tendido a su lado, apoyado en un codo, comenz a apartar hojas de su pelo. Fui demasiado rpido prescindiendo de las convenciones. No apreci la enorme sabidura de la eleccin de los viejos. No dijo ella. Esa vergenza ya est olvidada. La redimir. Promet casarme con la hija de Cuatro... No! la concha estaba cerrada. Despus de esto el ritmo de la marcha se hizo ms apacible. Bajo ellos se extendan vistas majestuosas mientras iban acercndose a la cima. Atn hubo de admitir que haca mucho tiempo que no se senta tan bien. El alegre semblante y la tranquila firmeza del carcter de Coquina colaboraban con la belleza del paisaje para hacer que la vida fuese una vez ms una experiencia digna. Cuando llegaron a la cima l casi lo lament. Habra preferido seguir escalando, sin detenerse, sin pensar, sin enfrentar los complejos problemas de la vida fuera de aquella montaa; respirando simplemente el aire perfumado y oyendo el crujir de las hojas secas bajo sus pies. Malicia, por entonces, era poca ms que una sombra siniestra. Era mucho ms fuerte la visin viva de Coquina, arrogante sin afectacin, sin pedir nada, sus cortos rizos balancendose mientras caminaba. Siguiendo un sbito impulso, Atn la rode con un brazo. Ella frunci el ceo pero no se apart. Juntos subieron el repecho final hasta la cima. Atn esperaba una vista especial, pero el panorama que se ofreci a sus ojos exceda sus previsiones. La montaa no era nica sino doble una gran abertura separaba las dos mitades, descendiendo unos ochocientos metros hasta convertirse en una estrecha

hendidura separadora. Las paredes de ambos lados eran pendientes y escarpadas. Retrocedi un paso, repelido por la propia atraccin del abismo. Esto dijo Coquina, situada alarmantemente cerca del bordefue en tiempos un campo y un riachuelo.. Riachuelo? Una corriente de agua. No volver a interrumpirte dijo l. Hace mucho tiempo la montaa se elev. Pero el riachuelo era ms viejo, y no se desvi. Atraves la masa elevada. Transcurrido un tiempo (un En o dos) la montaa se alter aun ms. Ascendi ms rpidamente, hasta que el ro no pudo seguirla. El agua cedi y acab bordeando la montaa. Ahora tenemos el lecho del ro a kilmetro y medio por encima del ro, y la montaa tiene dos picos. Si yo hubiese sido ese ro dijo Atnhabra atravesado la montaa. No habras podido. El ro lo intent, y hay un agujero al borde de una laguna, que apunta hacia la base de la montaa. Pero el agua que entra por un lado nunca sale por el otro. Y el caudal principal del ro retrocede y se aparta de esa zona. No se lo reprocho. Has hecho bien en advertirme; quizs me hayas evitado un penoso problema.Atn permaneca de pie tras ella, viendo cmo el viento agitaba su pelo y balanceaba su falda. La cancin ha desaparecido dijo. Coquina se volvi lentamente para mirarle. Atn. La concha estaba abierta, pens. No necesita ms que la caricia del verdadero amor. Solemnemente, sac la flor de hvee de su pelo y la coloc en el de ella. Ella esboz una extraa sonrisa y sus ojos se iluminaron. Permanecieron all a la distancia de un brazo, mirndose en silencio, esperando por el hvee. Luego ella cay entre sus brazos, sollozando sobre su hombro. Atn, Atn, abrzame. T eres el primero... El la abraz con fuerza, saboreando una emocin que era real, que no haba sido contaminada. Ella dio un paso atrs y se separ de l, perfilada de nuevo contra el cielo de la maana. Estaba radiante. Es tan nuevo dijo. Tan hermoso. Bsame, Atn, para que pueda creer... Pos sus manos sobre aquellos hombros, y la aproxim hacia s lentamente. Cuando se acercaba su cara una nube pareci pasar ante ella. Un temblor, una sombra... ...Y vio ante s la cara de la mioneta. Rodeada de un pelo color de llama viva, agitndose en serpentino esplendor. Unos ojos verdinegros se clavaron en los suyos. Los rojos labios se abrieron. Bsame, Atn. No! grit l, destruido su sueo de libertad. Extendi su mano hacia el espectro, cubriendo los ojos acuosos. Apartndola en una convulsin de horror. Y se vio de pronto solo en la montaa, envuelto en la meloda. Pero Amor ha asentado su mansin en El lugar del excremento. William Butler Yeats, Crazy Jane Talks With the Bishop. Interlog: Esos no son nuestra gente. El universo estaba limpio en su concepcin: Luminosos y puros soles barran el polvo arremolinado, Las nebulosas giraban eternamente... hasta que una perdi su pureza.

Nuestra galaxia est enferma: Su ncleo se pudre, se disuelve en la corrupcin, se emponzoa con ptrido hedor. Contaminado por el horror definitivo: La vida. De esta cinaga se alza una increble caricatura de intelecto, Dedicada a la liquidacin mxima del orden Contaminando cada partcula. Sus mscaras son muchas, pero nos interesa la ms prxima: El hombre. Esos no son nuestra gente. El enemigo es el hombre. Este mal debe ser borrado, nuestra galaxia esterilizada. Ningn vestigio de cieno debe persistir. Este mal debe ser borrado, nuestra galaxia esterilizada. La infeccin tiene ms recursos que nosotros. Precipitacin es derrota. Controlamos nuestra repugnancia; estudiamos y actuamos con sutileza. Reclutamos a los mensajeros de la condena del hombre de entre sus propias filas. Seleccionamos a un individuo y le domamos para que se ajuste a nuestros fines. Esta criatura no est sana. (Dice su cultura), Es ideal: Atn. Atn tiene un sueo de unin. Atn ansa abrazar la belleza Atn busca acabar con el mal... Atn, Atn, hijo de ilusin, Justo y vil son prximos en gnero. Tu fuerza nace del mal. Contempla tu excremento; Unta tu cara de verdad Olvida la ambicin; Regresa. Pues esos no son tu gente... Y nosotros no somos su dios. lV. Miona 401 Diez Luz, luz cegadora, hasta bajo la sombra ms espesa. Atn haba olvidado cunta incandescencia natural se desperdiciaba a cielo abierto. El olor del campo lo invada todo, rico y embriagador. Era de da y haca calor, pero no era rido aliento calcinado de las cavernas, sino dulzura, esplendor. Libertad! La pesadilla quedaba ahora tras l, haba terminado su larga prueba. La loca maldad de las cavernas poda desvanecerse en el pasado, dejando slo al Atn que haba conseguido liberarse... el Atn purificado, el Atn limpio. Haba rboles y hierba y suelo despejado. El hombre que haba derrotado a Chthon y conservado su cordura cay de rodillas, no en oracin de gracias, sino para captar fsicamente la renovada maravilla de todo aquello. Sus plidos dedos se hundieron en la suave capa de csped, y sinti que un tibio placer recorra sus brazos; se llev un puado de hierba a la boca, saboreando su desmayado verde y su frescor marchito. En la naturaleza no hay suciedad, pens. Todos los horrores se originan en la mente del propio hombre. Rod por el suelo, arrebatado por las alegras de la familiaridad. Conoca aquel planeta... era como si no hubiese existido ningn oscuro intermedio entre su asesinato del amor de Coquina y la maravilla actual, como si todo Chthon no hubiese intervenido para vengar aquel crimen.

Yo te amaba, pequea concha. Pero era mi segundo amor, ms pequeo que el primero. Y por eso te liber. Un ruido en la tarde le arranc de su ensueo. Haba salido por la maana, record. Centr su atencin: el sonido informaba de la activacin de un antiguo mecanismo de proyectil. Un... disparo. De muchacho, haba odo una vez... a alguien que estaba... cazando. Las asociaciones eran prometedoras. Un hombre que poda permitirse gustos tan antiguos poda permitirse tambin una nave privada. Probablemente fuese un excntrico, un solitario. Pero si aquello era un coto privado de caza, como pareca probable ahora, el propio Atn poda estar en peligro inminente. Poda haber all una serie de predadores exticos. E Haba sido muy estpido descuidar la vigilancia simplemente porque estaba libre. Lo mejor sera dominar inmediatamente al cazador y apoderarse de su nave. Eso resolvera su problema de transporte, pues podra salir de aquel planeta sin tener que ocultar su identidad a los funcionarios locales. Se dirigi hacia donde parta el sonido, movindose con el mayor sigilo posible. Estaba habituado al duro suelo rocoso de las cavernas, y tena los pies callosos e insensibles de las marchas por la eterna penumbra. Las frgiles ramitas parecan proyectarse mgicamente bajo los dedos de sus pies, rompindose ruidosas. Deban orle aproximarse desde un kilmetro! Mejor sera esperar a que apareciese aquel hombre, esperar a que su vagabundeo le pusiese a su alcance. Al alcance de qu? Atn no tena armas, y haba pocas posibilidades de que aquel hombre se acercase tanto como para poder dominarle cuerpo a cuerpo. Segua pensando todava en trminos del mundo cavernario. Busc trozos de piedra, los amonton en una pequea pila a su lado. Se situ tras un pequeo rbol rojizo, de costado: parecera demasiado pequeo para ocultar a un hombre y su posicin para tirar las piedras era buena. Se haba odo slo un tiro: el cazador deba haber disparado por hacer prctica, o contra un blanco equivocado. Nervioso, quizs. Mejor. Atn lanz la mayor de las piedras que haba recogido en un amplio arco que no intercept ninguna rama durante su ascenso. La piedra cay ruidosamente a unos cincuenta metros de su rbol, lejos del cazador. El hombre habra de pasar muy cerca, para investigar. La primera piedra habra de acertarle con precisin, de todos modos; un arma de proyectil, adecuadamente utilizada, poda ser tan mortfera como un cuchillo. La presa comenz a silbar desentonadamente, aproximndose. Esperara aquel estpido cazar algn animal de aquel modo? No tendra objeto razonar con alguien tan idiota. Lo mejor era simplemente matarle y apoderarse de la nave. Atn saba manejar todos los modelos convencionales. El silbido se hizo aun ms ruidoso. Atn alz su brazo, flexionando suavemente su mueca. Tendra que exponerse momentneamente; era un riesgo excesivo tirar findose slo del sonido. El silbido ces. He de advertirte dijo una voz speraque mi anticuado rifle tiene un anticuado perceptor calorfico. Si eres prudente, acta en consecuencia. El rbol le protegera. El cazador no se atrevera a aproximarse demasiado, y nada poda ganar avanzando en crculo. Pero tampoco poda esperar Atn dominarle, pues haba perdido la ventaja de la sorpresa. Deba parlamentar. Soy prudente dijo. Tregua. No disparar acept la voz mientras lo considere oportuno. De todos modos no soy gran tirador... es ms probable que d en el estmago que en el corazn.La

advertencia era bastante clara: aquel hombre disparara para inmovilizar ms que para matar. Atn acept la advertencia y dej sus piedras antes de salir para que le viese. No tena deseo alguno de exponerse a los azares de una puntera deficiente. El cazador era menos estpido de lo previsto. El cazador era bajo, frgil, de mediana edad. Unos ojos pequeos y muy brillantes destacaban en un rostro de profundas arrugas. Las manos eran amarillas y la carne se hunda entre los tendones, y tena las uas irregulares y demasiado largas. Pero el anticuado rifle que sostenan aquellas manos se mantena absolutamente firme, y apuntaba fijo hacia la cintura de Atn. No era un aficionado. El cazador estaba examinando a Atn de modo parecido. Al decidir volver a la naturaleza, lo has hecho del todo dijo al fin. Atn record de pronto: fuera la gente iba vestida y l iba desnudo como en las cavernas. Tena el pelo sucio, revuelto y muy largo; la barba le caa hasta el pecho y haba en ella briznas de hierba. Su piel tena un tono mortecino y plido, slo alterado por el barro que la cubra en algunas zonas. Tienes aspecto de fugitivo continu el hombre. Me pregunto por qu no se te ocurri parlamentar honradamente, en vez de pretender tender una emboscada a un hombre armado. Quizs debiese acabar contigo inmediatamente, antes de que t puedas aprovechar la oportunidad. Aque4 hombre jugaba con su presa. No poda sospechar la verdadera situacin de Atn, pues nadie ajeno a la prisin conoca su emplazamiento. Nadie salvo el propio Atn. Si aquel hombre lo hubiese sospechado, habra matado a Atn inmediatamente. Lo hara? Observaba ahora a Atn, acariciando con sus manos temiblemente diestras la pulida superficie de su rifle. Sospechaba que Chthon tena una salida por all? Conoca el verdadero carcter de la inocente cueva que llevaba a las entraas del planeta, pero le faltaba la prueba definitiva... La prueba que le matara mucho antes de que pudiese regresar a la superficie? Buscara ahora, no animales para cazar, sino a la nica criatura que poda contarle el secreto de aquella riqueza inimaginable, y conducirle de modo seguro al interior de Chthon? Con qu interminable paciencia haba recorrido aquel bosque, ao tras ao, buscando... a Atn? Aquel hombre tendra que morir. S, veo que comprendes dijo el cazador. T y yo iremos a la cueva y probars que vienes de all... o morirs. Es necesario que demuestre que soy capaz de obligarte a ello? No puedes hacer eso dijo Atn, sin molestarse en desmentir lo que aquel hombre pareca saber. T no puedes confiar en m, y estaras en mis manos... all. El hombre sonri y hasta Atn sinti un escalofro. No me conoces lo bastante. Slo una vez haba conocido Atn la derrota en el combate, y muy pocas veces haba conocido el miedo, pero sinti miedo de aquel hombre. Se llev una mano a la boca y sac un granate. Los ojos del otro se achicaron calculadoramente. Podra reconsiderar el asunto, teniendo en cuenta este argumento. Tienes ms? Atn asinti. Ocultos en el bosque? Atn asinti de nuevo. Tus piedras pueden convencerme, despus de todo, pues por ellas vine aqu. T sabes lo que es una nave codificada?

Atn lo saba. Significaba que nadie poda manejar la nave ms que el propietario registrado. Todos los mecanismos se inmovilizaban automticamente a menos que los manipulase aquel individuo. No poda utilizar la nave. Quiero ms granates de los que puedas haber sacado dijo el hombre. Quiero las minas. Lo nico que necesitaba inmediatamente era la prueba de que podras conducirme a ellas, y me la has dado. T y yo seremos socios... y acabaremos hacindonos ricos. Y cmo debo llamarte, socio? pregunt Atn. La pequea nave surcaba el espacio, atrs la nebulosa esfera del planeta Chthon iba disminuyendo suavemente de tamao. Contemplando el planeta en la pantalla, Atn pens en la aparente incongruencia de acelerar para eludir la velocidad, slo para desacelerar hasta norma galctica una vez libre del planeta. Pero esto era necesario para introducir el impulsor . Tres horas atrs viajaban a slo kilmetro y medio por hora, respecto al movimiento normal de aquel sector de la galaxia, y en realidad parecan caer en aquel planeta que orbitaba independientemente. Ahora su velocidad era mil veces superior, y pronto sobrepasara cualquier velocidad posible por medios qumicos. El impulsor no poda utilizarse en la superficie de un planeta, claro est, pues el movimiento inicial era errtico e imprevisible. Los ojos del hombre se nublaron ante la pregunta de Atn, traicionando la presencia de lentillas polarizadas. Eso servir perfectamente dijo. Socio? Como quieras. Yo soy Atn Cinco. Debes comprender que ningn poder debe enviarme de nuevo a Chthon hasta que resuelva los asuntos que tengo que resolver fuera de all. Demustrame que puedes ayudarme en eso, y entonces podrs confiar en que coopere contigo en tus planes. Debo parecerle un estpido, pero este principio de desconfianza mutua es insostenible, pens. Comprendido. Pero en cuanto sepas lo que yo ofrezco, estars deseoso de unirte a m. Hay tiempo, y estoy a tu servicio. Pero segua en pie el sombro misterio de aquel hombre. Atn no tena inters alguno en la riqueza de Chthon, y no tena intencin alguna de regresar, pero no poda arriesgarse ni a matar ni a abandonar a Socio hasta que supiese ms de su poder y de su capacidad. Mientras tanto, haba que conducir la cuestin a un nivel inofensivo. Te comprar un planeta dijo Atn, queriendo decir que le dara otro granate a cambio de informacin sobre su emplazamiento y de transporte hasta all. Socio busc el ndice Sectorial, un volumen que tena aproximadamente el tamao y la textura del LVT perdido de Atn. Esto abarca la mayor parte del sector humano: dos millones de estrellas, ms o menos. Nunca cobro nada por informacin pblica. Atn cogi el libro pero no lo abri. No puedo utilizar esto. No conoces las Coordenadas Galcticas? Cre que eras un hombre del espacio. Tiene siglos. Pero siempre estn los mapas. Conozco el sistema. Pero no creo que el planeta que busco est incluido aqu. Por supuesto que no. Lo que hay aqu son estrellas. Tienes que utilizar las efemrides subsectoriales para las rbitas planetarias. Pero, por qu tanto problema? Ellos te facilitarn la informacin en cuanto penetres en el sistema. Se trata de un planeta prohibido dijo lgubremente Atn. Socio le mir de nuevo, las pupilas momentneamente incoloras al mover las lentillas. T tienes un problema. Sabes muy bien adnde debemos ir primero. Atn lo saba. Tierra: hogar de la Humanidad y de sus leyendas durante diez mil veces el tiempo que la raza llevaba en el espacio, y ms; cuya poblacin enviaba cien millones de cuerpos humanos al espacio en cada ao sideral, sin que disminuyese; hasta que el catastrfico enfriamiento impuso en el planeta madre una cuarentena de facto. Bast un mes para

eliminar al cuarenta por ciento de sus habitantes y para que fuesen necesarias bombas de fusin para eliminar la inmensa masa de desechos producto de aquel breve asedio. Aun as, la Tierra posea una masa de poblacin superior al resto de todo su imperio, y an sus tierras y mares y su atmsfera estaban cubiertos de verdaderas alfombras de carne viva. Ni siquiera el enfriamiento pudo resolver este problema. Pero la Tierra tena poder. Era reina irrevocable de diez mil millones de prsecs cbicos de espacio. No por la fuerza militar, econmica o moral, sino por sus grandes conocimientos. En ella haba una tecnologa que superaba la tosca imaginacin de los mundos coloniales. Se acumulaba all informacin tan detallada y amplia que slo el equipo de almacenaje y referencia ocupaba un pequeo continente. All estaba la Biblioteca Sectorial. Las computadoras organizaban y seleccionaban aquel increble complejo, entregando cualquier informacin conocida a los solicitantes en cuestin de minutos. Bastaba entrar en una cabina y comunicar lo que uno deseaba. A menos que estuviese prohibido. Aun as estaban los rimeros": amplios archivos de documentacin impresa, que poda interesar como mucho a un investigador de cada mil, pero que se mantenan por vieja tradicin pese a una oposicin creciente. Llegara un momento en que la presin constante de la poblacin abolira aquella reliquia monstruosa. Entre tanto perduraba. Laboriosos ancianos mantenan en cierto orden los archivos, y el inters era el nico criterio de admisin. Despus de todo la Tierra era libre, y reconoca el derecho de toda persona a buscar el conocimiento y a descubrir cuanto la voluntad y el ingenio pudiesen proporcionar. Y all estaba la informacin, toda ella: si el buscador poda encontrarla. La misma inmensidad de los archivos constitua una ventaja: los archivos eran demasiado inmensos para expurgarlos selectivamente. Era imposible hacerlo. Los rimeros ocupaban kilmetros cbicos de espacio. Atn nunca haba visto un recinto de tales dimensiones: doscientas hileras de largos y bajos pasillos, cubiertos todos de suelo a techo, por ambos lados, de gruesos volmenes, extendindose tan lejos en la distancia que las paredes parecan encontrarse. A intervalos regulares cruzaban otros pasillos en ngulo recto que servan de separacin, y abran largas vas que se perdan en la distancia. Atn imaginaba que vea la inmensa curva del planeta en el nivel del suelo, y que era el horizonte el que pona trmino al recinto. Incluso Chthon perda su novedad ante aquel lugar. Las obras de la naturaleza, pens Atn, se inclinan siempre ante las obras del hombre. Pero, cmo empezar? Todos los volmenes parecan del mismo tamao de LVT: Cuarenta millones de palabras impresas. Todas las estanteras estaban llenas con slo algunos vacos espordicos: tres libros por cada treinta centmetros, seis estanteras por pared, dos paredes por sala. Una seccin de tres metros de una sala contendra unos trescientos sesenta libros: ms de ciento cuarenta mil millones de palabras. Atn no era lector rpido ni en galctico ni en el viejo idioma de la Tierra. Con todo un da de esfuerzo intensivo no alcanzara a leer ms all de una pequea fraccin de un solo volumen. Se pasara all dcadas, simplemente leyendo lo que estaba a la vista, por mucho que se afanase. Si escoga, corra el riesgo de perder una clave vital. Comenz a darse cuenta de por qu aquellos archivos estaban abiertos a todos sin restriccin. Slo por la ms disparatada de las casualidades poda una persona dar con informacin peligrosa, si es que la identificaba al verla. Slo a travs de la computadora poda utilizarse eficazmente aquella biblioteca. Socio, siempre a su lado, haba estado observando. Nunca habas visto una biblioteca?

Crea que s.Pero en todas las que haba visto haba bibliotecarios que atendan cualquier problema que se les plantease y de un modo u otro entregaban al solicitante una coleccin de libros. Pero jams haba visto algo como aquello. Entonces, acepta un consejo. No puedes utilizar los rimeros para leer, lo mismo que no puedes salir al espacio a buscar el vaco. Investiga. Establece unas coordenadas y ajusta tu rumbo (de momento hablo en trminos del espacio) y prescinde de lo que no te interesa. Es imposible que localices el planeta que buscas ponindote a leer aqu a ciegas, lo mismo que no podras localizarlo en el espacio simplemente mirando por la escotilla. En primer lugar necesitas un ndice, un ndice bibliotecario. Es preciso que localices el sector concreto de la biblioteca que buscas, luego el libro concreto. Ahora ni siquiera sabes dnde ests, aunque durante un rato llegu a pensar que tus vagabundeos tenan un objetivo. Saca un libro. Mralo. Atn obedeci automticamente. Este es un anlisis del complejo de Edipo dijo. Una coleccin de ensayos sobre el tema.Se detuvo. Bueno, todo el libro est lleno de interpretaciones distintas. Cuarenta millones... Y probablemente ninguna de esas personas lo comprende en realidad dijo Socio, con excesiva viveza. Nosotros desde luego no. Dejas que tus pies te conduzcan a una seccin y a un libro que no tiene ninguna relacin posible con el enigma que intentas resolver. Qu pretendes? Supongo que era una prdida de tiempo dijo Atn con aire ausente. Volvi el libro a la estantera, y su mano pareca un tanto reacia a dejarlo. Son un acorde melodioso, sorprendindole. Comenz a parpadear intermitentemente una bombilla colorada que estaba entre las estanteras. Fjate en lo que haces! dijo Socio. Lo has puesto en un lugar equivocado. Atn retir inmediatamente el libro y lo coloc en el lugar correcto. La alarma ces de sonar, pero se oyeron unas pisadas aproximndose. Y con las pisadas el rumor de una respiracin laboriosa. Qu es lo que pasa ahora? Atn procur serenarle. Algo... algo terrible. Un recuerdo.Su cara recuper el color. Es como si... Como si no fuese yo mismo, ahora.Todo su cuerpo temblaba. Volvi la esquina un hombre gordo, con barba. Llevaba la gorra distintiva de la Biblioteca Sectorial, con el nmero 14. Algn problemita, caballeros? su acento tena un tono extrao. Entonces Atn se dio cuenta de lo que era: el viejo idioma de la Tierra, hablado por un hombre nacido en ella. Un errorexplic Socio. Sentimos molestarle. El ayudante se plant ante ellos, proponindose evidentemente no confiar ms libros a su torpe ignorancia. Era viejo, las arrugas cruzaban sus regordetas mejillas, y en el dorso de sus plidas manos la piel era como un paisaje. Puedo ayudarles? S dijo Atn. Busco un planeta. En una biblioteca? Atn sonri respetuoso. Se llama Miona. Cul sera la reaccin de aquel hombre? El funcionario acarici pensativo su lisa barba. Min. Debe de ser uno de los planetas flor. No lo creo dijo Atn, pero mir a aquel hombre con cierto respeto, Haba un planeta llamado Min, lo haba visto en las efemrides cuando buscaba el otro. Todos los planetas de aquel sistema reciban nombres de flores.

Ah... Saba que el trmino era familiar. Saban ustedes que nuestro ojo de letra normal se llama miona? Tipo de 7 puntos, unas diez lneas por pulgada... Atn movi la cabeza negando. Se trata de un planeta. Un planeta habitado. Pero no conozco el nombre de su primario. Lo encontraremos. El ndice, la Enciclopedia, las efemrides... Oh, no hay problema, lo encontraremos! Nmero 14 hablaba con sumisa emocin y confianza, como si hubiese olvidado el origen de la peticin. El problema haba pasado a ser suyo, y no estara satisfecho hasta que lo resolviese. Atn sonri al advertir la simplicidad de aquel hombre. Es un planeta prohibido, verdad? Atn frunci el ceo al darse cuenta de la sagacidad del bibliotecario. Debe de serlo. Francamente, haba odo hablar de l, pero no consegu encontrarlo en las listas normales... S, comprendo. Y no pueden ustedes utilizar la computadora, porque registra todas las solicitudes dudosas. Tenemos gran cantidad de casos similares. Pero no se preocupe. El personal de la seccin de rimeros es inofensivo y de confianza. En general. Estaba pidindoles una propina por su silencio? O intentaba obtener informacin adicional para saciar su curiosidad? Cules eran sus condiciones? Le siguieron inquietos a lo largo de pasillos interminables. Llegaron a unas secciones algo ms anchas. En una pared se alineaba una serie de cabinas, todas con mesa en el centro y banco. Nmero 14 les acomod en una de ellas y comenz a buscar referencias. Atn mir a Socio. Podemos confiar en l?, pregunt su mirada. Tenemos que hacerlo, contest la expresin de Socio. Nmero 14 volvi con un puado de libros y una pequea caja. Los apil sobre la mesa. Para localizar un planeta prohibido... no se alarmen, estas cabinas son absolutamente privadas... se ha de hacer de forma indirecta dijo alegremente. El primario tiene que estar en la lista, desde luego, porque no se puede ocultar una estrella simplemente ignorndola, pero quizs no haya muchas cosas que permitan ligarla al planeta que buscan. Ahora bien, aqu tenemos el ndice de todas las estrellas del Sector Terrcola. Si el sol que buscamos est en l (y tendremos que suponer que lo est, porque hay unos cien mil sectores en la galaxia, la mayora de ellos absolutamente ajenos) podemos estar seguros que aparece en esta lista. Esta referencia no indica si hay planetas habitables, pero no son difciles de localizar: los primeros exploradores dieron nombre a los habitables y designaron a los otros con un nmero. A menos de que tuviesen un inters especial en el sistema, en cuyo caso les daban nombre a todos. Pero la cuestin es que todos los planetas habitados tienen nombre, aunque no todos los planetas estn habitados. Me siguen? Atn y Socio asintieron. Cmo haba podido parecerles ignorante o ingenuo aquel hombre? Esto es resultado de toda una vida dedicada a la investigacin dijo 14 en respuesta al comentario no formulado. Un buen ayudante de biblioteca puede localizar cosas que hasta la computadora es incapaz de localizar. Sonri para mostrar que exageraba un poco, y comenz a hurgar en la caja. Esta brill, y la pared del fondo se ilumin. Voy a proyectar un mapa sectorial dijo. Ustedes estarn familiarizados con el tipo, por supuesto... blanco para las estrellas frontales, un tono rojo para las distantes... no han odo el chiste del piloto que no distingua los colores? En fin es demasiado malo. Supongo que sabrn tambin que Socio pueden mostrarse en una ilustracin tan amplia las seales de navegacin establecidas. Pasaremos enseguida a los mapas de detalle.

Toc una placa y apareci una intrincada red de lneas que enlazaban las estrellas en curiosos dibujos. Atn record dolorosamente el dibujo que le haban regalado los sextianos. Quizs aquel fuese el origen del arte sextiano. Este es un plano sobrepuesto que indica las rutas de exploracin dijo 14. Casi nadie cae en la cuenta de que todos los planetas habitados hubieron de ser descubiertos por alguien, para que lo fuesen. Tenemos relacin de todas las exploraciones primitivas. Ahora podemos hacernos una buena idea del emplazamiento de nuestro planeta si me contestan a unas cuantas preguntas. Est colonizado? S dijo Atn, fascinado por la rapidez con que se estaba desarrollando al fin la investigacin. Creo que desde hace varios siglos. Bien. Eso elimina las colonias recientes, que son muchas mas que las ya colonizadas.El mapa cambi, y la mayora de las lneas desaparecieron. Esto establece el lmite en 100... mucho menos complicado, como ven. Utilizando ste, podemos reducir nuestra lista de posibilidades a varios miles. Tienen algn dato de localizacin? No. Puede estar en cualquier parte. Slo puede estar donde est. Estn modificados los nativos? Deben de estarlo. Al menos las mujeres tienen fama de... Ah. Esto reduce una vez ms el nmero. Saben por casualidad por qu est prohibido? Conocemos slo la leyenda. Se dice que las mujeres de ese planeta son sirenas que viven eternamente. Se dice que... amar a una de ellas significa la muerte. Ah dijo 14, inquietamente alerta. Usted ama a una de esas sirenas. Espero por su bien que la leyenda no sea cierta. Ya una mujer normal es bastante problema. Pero debemos suponer que la ingeniera gentica ha dotado de longevidad a los habitantes. Lo que desde luego puede ser el origen de la prohibicin. La Tierra est superpoblada, incluso ahora, y ha decretado hace mucho que la colonizacin debe realizarse por exportacin del planeta madre; la Tierra deplora el incremento natural de la poblacin a travs de la longevidad. La Tierra no puede dictar...empez Socio. Haba estado estudiando detenidamente la proyeccin. Nmero 14 se encogi de hombros. Como quieran. Pero de todos modos el planeta est fuera de circulacin. Y esto reduce an ms el campo porque la longevidad es post en unos cincuenta aos. S tardar an ms en que el planeta pase a ser comercialmente til (efectos laterales negativos, ya saben), y diez aos despus de que la ley se elimine, o cualquier otro eufemismo extraoficial que quieran utilizar, puesto que como ustedes indican, la Tierra no puede dictar. Diez aos dijo Socio. 70 a 80. El mapa cambi de nuevo, y se ampli y las rutas fueron sustituidas por indicadores luminosos de colonias. Las colonias modificadas de ese perodo son pocas. Slo unas cien o as, como pueden ver. Ahora investigaremos cada una de ellas en el ndice, si podemos estar seguros de que incluye todos los planetas. Pero por desgracia los planetas no son igual que las estrellas en cuanto a los azares de la navegacin. Creo que perderamos el tiempo. Hay un registro de colonias? No que incluya las prohibidas. Simplemente no se mencionan, al menos por el nombre, y no en los volmenes actualizados. No tenemos espacio para conservar publicaciones anuales; los viejos libros anteriores a la prohibicin incluiran ese planeta que buscan, pero fueron desechados hace siglos. Podramos localizarlo por eliminacin... pero si hay ms de un planeta prohibido oculto en la lista, no podramos estar seguros de cul es el que bus Uno debe tener en cuenta el sentido de identidad de un explorador

dijo Socio. Y su humor. Jonathan R. Punto probablemente haba firmado un contrato privado par a la colonizacin de los primeros mundos habitables que encontrase, y supuso que habra problemas cuando la Tierra se hiciese cargo. No tena intencin alguna de permitir que una minucia del estilo de una prohibicin eliminase uno de sus planetas. Doce Socio repasaba afanosamente el ndice. Deme el volumen de la Enciclopedia Sectorial que incluye Punto dijo. Punto? Como quiera dijo 14. Pero la Enciclopedia no incluye estrellas. Pronto localizaron el texto. Punto, Jonathan R., explorador estelar, 41154ley Socio. Este debe de ser nuestro hombre. El descubridor de Punto, una de las estrellas de nuestra lista dijo 14. Probablemente la primera habitable que descubri, puesto que le dio su nombre. Pero qu le hace pensar...? Segu su consejo dijo Socio. Enfoqu el problema de modo indirecto. Su enfoque normal slo puede aproximarle relativamente, pues, como usted coment, podran designar slo mediante un nmero un planeta prohibido, como si estuviese deshabitado, u omitirlo por completo, sin dejar rastro de su identidad. Pero la clave estriba en un homnimo.Encontr el apartado y ley de nuevo en voz alta: Punto: Antigua unidad de medicin tipogrfica 72 puntos por pulgada... No comprendo Coja su ndice y lea los planetas de Punto que tengan nombre. Desconcertado, 14 abri el libro. Los dos primeros son globos de fuego innominados; luego vienen Excelsior, Diamante, Perla... vaya, estos los reconozco... Son tamaos de tipos de imprenta! Siga. Perla, Dispar. Breviario, Burgus, Elite. Eso es todo. Haba un brillo en la mirada de Socio. Seguro que no olvida alguno? Bueno, el tipo que nosotros utilizamos aqu... Miona! exclam Atn. Punto 7! El sptimo planetamurmur Socio. Miona le record a Hvee, con sus suaves montaas verdes, su ausencia de industria, su inocencia. La nave, anidada en un claro aislado, pareca una imposicin sobre la virginidad del planeta. Atn recorri el campo hasta dar con un sendero polvoriento que, segn el breve reconocimiento areo que haban realizado, conduca al pueblo nativo ms prximo. Socio le dej viajar solo, pues no tena medio de escapar de un planeta prohibido. Slo poda salir de all por el mismo medio que haba llegado. Por supuesto Miona era un planeta muy atrasado; aunque los habitantes conoceran sin duda la tecnologa galctica, no podan participar de ella. El castigo era cruel. Pronto vio las primeras primitivas edificaciones. Estaban hechas de rsticas barbas y barro, pero parecan cmodas y el olor caracterstico de las viviendas buclicas no ser fuerte. Esto significaba que los nativos eran limpios. La gente pasaba sin prestar atencin alguna al extranjero. Eran humanos ms que humanoides. Al menos, la modificacin no haba introducido cambios notables, que fuesen claramente visibles. Los hombres eran bajos, y vestan ropas cortas y parecan tener todos una expresin ceuda, las mujeres eran altas, llevaban velos y togas que las tapaban por completo. Avanzaba hacia l una pareja, camino arriba. El hombre era no menos de quince centmetros ms bajo que su compaera, pero pareca bastante satisfecho con su traje de hule y su barba limpiamente recortada. La mujer se tambaleaba bajo el peso de un enorme paquete que, junto con los pliegues de su toga, amenazaba con hacerla caer en cualquier momento. Atn se hizo a un lado para dejarles pasar. Le pareci que aquellas vestiduras deban producir a la mujer un calor insoportable, y percibi que se tambaleaba al andar. Sus pies tropezaron con una piedra que sobresala del spero suelo del camino

y estuvo a punto de caer. El pesado paquete roz al hombre mientras la mujer se esforzaba por recuperar el equilibrio. El hombrecillo habl con aspereza en un dialecto incomprensible para Atn, que pudo darse cuenta sin embargo de que lo que el hombre deca eran insultos. Lleno de clera, golpe a su acompaante en la cara velada. La mujer cay, el paquete se desprendi de sus brazos y rod por el camino casi hasta los pies de Atn. Mientras la mujer se incorporaba a duras penas, el hombre la insult de nuevo y le asest varios puntapis. Atn nunca haba visto un comportamiento tan ruin. La mujer no deca nada, nicamente se apresuraba, andando a galas, a recuperar el paquete. Por fin se levant, con el pesado objeto de nuevo entre los brazos. El hombre lanz otro chaparrn de insultos. Se alejaron, sin prestar la menor atencin a Atn. Al cruzar el pueblo se dio cuenta de que ninguno de los hombres trabajaba. Slo lo hacan las mujeres... y agotadoramente. Un hombre viejo y solo se apoyaba en un rbol a un lado de la plaza central. Atn se dirigi a aquel hombre en el lenguaje galctico de signos. Dnde puede albergarse un extranjero? El viejo le mir. Hizo un gesto vago. Tienes mujer?el smbolo utilizado fue en realidad utensilio femenino. Atn pens enMalicia. No. Entonces has llegado en buen momento. Puedes coger la casa y la mujer de Roca Rosada esta noche. Atn vacil. Las costumbres variaban mucho en la galaxia, pero era mejor comprender claramente la situacin antes de comprometerse. Se va a otro sitio Roca Rosada? El hombre hizo un gesto hacia la plaza. Atn vio algo que le haba pasado desapercibido antes: un hombre atado a una gran piedra vertical, y ante l, en una plataforma, una serie de siniestros instrumentos. Ejecutado? Un criminal? No. Un sacrificio? No. Entonces por qu est atado? Fue imprudente. ? (el signo de perplejidad). Se enamor de su mujer. ? Y se le tortura por eso? El viejo le mir fijamente a los ojos. Es una obra de caridad. Atn no se qued a presenciar los ritos a que se someta al imprudente Roca Rosada. Prometi sin embargo regresar despus de la ceremonia, dedicndose a recorrer el pueblo, intentando comprender el misterio de aquella gente. Aunque pudiesen ser calificados de monstruos, oficialmente y en el folklore, dnde estaba el terror que mantena apartada a toda la galaxia de aquel planeta? Por qu aquellas inflexibles prohibiciones de comunicarse y de comerciar? Lo nico que haba visto hasta ahora era una increble sociedad patriarcal, en la que las mujeres se hallaban sometidas a la ms absoluta servidumbre, hasta el punto de que era un crimen que un hombre se enamorase de una. Pero la duda persista. Cubiertas como estaban de largas vestiduras y velos, le era imposible determinar los rasgos de aquellas mujeres de Miona (era incapaz de considerarlas mionetas). An as haba en ellas algo inquietantemente familiar.

Rechaz la sensacin. Por supuesto que haba en ellas algo familiar. All haba nacido Malicia. En el pozo del pueblo una mujer solitaria llenaba un gran cubo de cuero. Lo cerr con una cuerda y se lo ech al hombro, vacilando bajo el peso. Atn se acerc a ella, y se ofreci a llevar el cubo. No lo haca por galantera, sino por la posibilidad de saber algo ms de ella. Ella se apart, esquivndole. Pero si slo quiero ayudar indic. Agarr el cubo, pero ella se apart tan bruscamente que se le desprendi un extremo del velo. Su cara qued al descubierto. Atn mir asombrado. Era Malicia. La dej ir. Saba, racionalmente, que Malicia no poda estar en el planeta. Aunque estuviese, las posibilidades de dar con ella de aquel modo, por pura coincidencia, eran prcticamente nulas y, despus de lo que haba intentado haca tanto tiempo, y haba casi borrado de la memoria, ella no volvera a tentarle con un pozo. Record tambin el cambio que se haba producido en el semblante de la hija de Cuarto, y la imagen que haba visto luego en una inmensa sima de gas en Chthon. No poda confiar siempre en lo que vea. Pero si aquello no fuese otra ilusin febril... Descendi por el sendero otra mujer. Se acerc a ella, le ofreci ayuda, y torpemente apart su velo. De nuevo la cara de Malicia. No... los ojos no eran tan profundos, el pelo era menos llameante. Era como una Malicia apagada. Qu significaba aquello? Hasta entonces haba vacilado respetando cuidadosamente las propiedades nativas, pero ahora tena que saber. Quin era el loco, si l o el planeta... Dos mujeres bajaban juntas por el camino, con sus inevitables cargas. Atn les sali al paso y, en un calvario de ansiedad, arranc ambos velos. Idnticos rostros devolvieron su mirada. El pelo de ambas flotaba largo y flameante, y profundos ojos verdes le miraban. Gemelos reflejos de su amor. Quines sois?grit, en voz alta y con los signos. Sonrisas gemelas de devastadora belleza le contestaron. Yo soy Tormentoindic una. Horror es mi nombre indic la otra. Por fin, Atn entendi. Por la noche, terminado ya el ritual de caridad, el exnime cadver colgaba silencioso y se haba disipado ya el hedor de las vsceras quemadas. Las cuencas vacas de Roca Rosada miraban ciegas al grupo de amigos que se sentaban sobre la suave hierba de la plaza, descansando despus de haberle brindado sus servicios. Atn permaneca aparte, sin saber a ciencia cierta por qu no se trasluca sadismo alguno en aquello. Roca Rosada no haba sido censurado: simplemente haba sido preciso purificarle de su absurda emocin. Desde luego el ltimo vestigio de su amor haba sido arrancado sangrientamente antes de su muerte. Ahora las hermosas mionetas alzaban sus velos y cantaban en exttico coro ms dulcemente de lo que pudiese cantar ningn grupo humano su himno de consumacin. Atn se estremeci ante aquel canto. No haba sentido sortilegio como aqul desde su niez... aunque haba una amargura incmodamente extraa a punto de aflorar. Los hombres de Miona se sentaban en grupo, aparte, lavndose las manos ceudos. Comprendo, pens Atn. Actuis por pura necesidad, os irrita que sea necesaria vuestra labor, os irritan vuestras bellas mujeres, vuestra sociedad. Estis siempre irritados. Por fin las mionetas se colocaron de nuevo sus velos y se unieron a sus amos. Ceos y maldiciones se perdieron en el crepsculo. Aquellas mujeres seran sin duda felices abandonando su planeta, para unirse a hombres normales, si se presentaba la ocasin. Pero difcilmente habran sido tan simples los motivos de Malicia.

Una mujer permaneca de pie silenciosa ante el cadver en actitud de oracin. Atn se acerc y la cogi del brazo. Era la viuda de Roca Rosada. Ella le condujo a una cabaa prxima al lmite del pueblo y se hizo a un lado cortsmente para dejarle entrar primero. Haba aceptado el cambio sin protestas ni sorpresa. Tena antes un hombre que la haba amado; ahora tena otro que no la amaba. Eso era todo. El oscuro interior ola a heno fresco. Atn contempl un recinto que era mayor de lo que haba supuesto, y estaba muy limpio y ordenado. Haba un colchn de hierbas blandas al fondo, suficiente para dos. A su lado haba una mesa baja con varios cojines de fibra ligera, una vela y un ltigo. Tengo hambre indic perentoriamente, y ella sac pan y agua. El escupi sobre ambas cosas mostrando su clera, y ella sali de nuevo para traer ms alimentos. Estoy cansadoindic l, y ella le desnud delicadamente y le condujo al colchn. Le coloc los pies y le acomod diestramente con cojines. La mioneta era obediente; la mioneta era fuerte. La mente de Atn volvi, horrorizada, a una escena similar. No quera recordarla, pero no poda evitarlo. Se haba encontrado en otra ocasin en un espacio cerrado con una mujer, una mioneta. Tambin la otra vez se haba desvestido. Dime tu nombre.Tena que destruir aquel recuerdo. Miseriarespondi la seal de ella. El oy Malicia. Vio de nuevo el confn globular de la vivienda asteroidal: el esphotel. Ambos haban abandonado el transbordador espacial, pasando directamente de la compuerta de la nave a la de entrada y luego al lujoso recinto privado. El se haba quitado inmediatamente su ceido traje protector, quedando desnudo ante ella en la penumbra. Malicia se haba mostrado tranquila y mecnica... en nada se pareca a la chispeante criatura que l haba atrapado tan recientemente en el puesto avanzado sextiano. Ella no se detuvo. Quieres saber mi nombre?conversacin intil, apenas se vea en la oscuridad del anochecer. Necesitaba algo que borrase aquel terrible recuerdo! Si el amo desea decrmelocontest Miseria. Maldita sea! explot l, contemplando el velo y viendo la blanquecina mscara del traje espacial que celaba su belleza. Cscara servil! Es qu no tienes voluntad propia? Haba hablado a grandes voces, olvidando los signos; se dio cuenta de que ningn nativo poda entenderle. Pero Miseria contest con una sonrisa beatfica, visible incluso a travs del oscuro velo. Furioso y alarmado, le arranc el velo. Si haba sido atrapado en... Su pelo era mate, sus ojos grises. Se pareca ms al capitn que a la ninfa. An sonrea, pero descoloridamente. Soy un idiota, pens l. Si hubiese comprendido las palabras que pronunci no habra sonredo. Es una muchacha nativa, educada para reaccionar ante la aspereza con una sonrisa de perdn. Sin embargo el hombre que la amaba haba sido torturado hasta la muerte. Puedes llamarme Corazn de Piedra dijo, adoptando la evidente costumbre del planeta. An estaba furioso, como estaban furiosos quiz todos los nativos, todos los hombres del planeta... furioso contra ella, contra el sistema que ella representaba, el absurdo de todo ello y su sombro misterio. Por los terribles recuerdos que aquella situacin evocaba, aquella situacin tan malignamente familiar. Por qu no eres hermosa?ahora l era deliberadamente cruel, y su clera se volva en su contra. Debe la furia engendrar furia? Ella se limit a sonrer. Qutate la ropaorden l; apenas si poda verla ya. Primero enciende la vela. Quiero verte. Ella obedeci lentamente.

Tena un cuerpo maravilloso. El pelo largo caa sobre sus hombros y sobre sus pechos esculturales, y los ojos de Atn siguieron los pliegues del traje espacial mientras iba descubriendo su estrecha cintura y sus abultadas caderas y muslos. Solo con ella, totalmente solo, por primera vez... Pero esto es el recuerdo! pens. Es a Miseria a quien estoy mirando, no a Malicia! No a Malicia. No.. No, no sometido a las leyes de ningn planeta, sino aqu, en la intimidad inviolable del esphotel, el albergue transitorio alquilado de recin casados y viajeros del espacio ricos. Un lujoso retiro, un lujoso cuerpo, libre al fin. Miseria! Te amo, Malicia, y eres ma. Miseria! Por qu no me contestas, Malicia? Recuerdo... Por qu guardas silencio? Malicia... Por qu te retiras? Ests enferma? Malicia, Malicia... Pero ella estaba radiantemente sana, el pelo llameando, llameando, los ojos ms profundos que nunca; natural, normal, salvo que pareca no tener conciencia alguna de l. Hblame! Ella no lo hara. Qu mano invisible haba trazado un conjuro hechizndola, enmudecindola, en la hora de triunfo? Haba sido invocado algn estado posthipntico, alguna orden lanzada por un enemigo desconocido que planeaba destruirle? Era su deber ahora arrancarla de aquel embrujo, arrancar de su hechizo a aquella belleza dormida, con un nico y esplndido beso? La bes, pero ella no se despert a l. Sus labios seguan inertes, inmviles. Era necesario un esfuerzo mayor? Deba hacer el amor con ella? A pesar de que no le haba dado su hvee? La cogi en sus brazos, un brazo bajo sus hombros, otro bajo sus rodillas, y transport su cuerpo inerte a la litera y lo tendi all. Miseria! Con un terrible estremecimiento, Atn volvi al presente. Miseria estaba tendida sobre el colchn de paja, desnuda y encantadora, entregada a la caricia de sus manos. Haba credo que su Malicia era nica, pero all haba una forma duplicada, una ms de las docenas que haba en aquel pueblo, y de los centenares y miles que haba en el planeta. Miseria sonri de nuevo, agitando su cuerpo de placer. Qu extrao que aquella mujer, precisamente la que l no deseaba, reaccionase tan positivamente a su caricia indiferente, mientras Malicia... Malicia... Era amnesia? Sin embargo ella no mostraba inquietud ni alarma, ni confusin. Ella le vea, le reconoca... pero como una especie de mueble, no como un hombre. Ella no estaba catatnica, ni tropezaba con l cuando se mova. Se habra disipado el amor que senta por l? Haba existido en realidad tal amor? Su luminoso pelo y sus ojos inmensos parecan desmentirlo. Su amor era profundo. Tena que ser para l la mioneta no brilla en compaa del hombre inadecuado. Sin amor, jams habra ido con l. Ella haba sido capitn en el espacio, un capitn muy capaz. Nunca hara algo sin tener una excelente razn para hacerlo. Tena que haber un motivo. Sabra algo ella que no saba l? Algo que era incapaz de decirle? Tuvo la visin del drama elemental para nios: tras la compuerta hay un criminal, con un desintegrador en la mano, a punto de robar y violar a la herona. A la entrada est su amante: vigoroso, apuesto, inteligente. Pero si ella le indica el peligro en que se halla, el amante ser el primero en morir. Y por tanto ella debe guardar silencio, e intentar

indicrselo de algn modo que el intruso oculto no perciba. Si logra transmitir el mensaje, aunque sea oscuramente el desenlace est asegurado. Malicia yace entregada, sueltos los brazos, las piernas suavemente extendidas, asombrosamente bella. Respira con regularidad, tiene los ojos cerrados. Dnde estaba el criminal? La compuerta neumtica tena el sello intacto del propietario. No poda haber all ningn intruso en aquel asteroide aislado sin aire, habilitado para vivir nicamente despus de su llegada. No poda existir ningn instrumento de control secreto, ninguna amenaza de control remoto. Despus de todo, lo que en realidad vendan los propietarios era intimidad. Eso deca la publicidad de la empresa, y la empresa tena los medios necesarios para proteger su reputacin. Malicia yaca all pasiva. El misterio era ms profundo que aquello... y l era incapaz de obligarse a s mismo a hacer el amor con un maniqu. Se senta frustrado, abatido. Aull su censor mental. El recuerdo no ira ms all. Aliviado, volvi su plena atencin hacia Miseria. Su pelo, a la luz de la vela era ahora ms brillante. Aquella mujer si no interpretaba mal los signos, estaba ya aprendiendo a amarle... y lo nico que l haba hecho haba sido agraviarla. De pronto sinti remordimientos, sinti un clido respeto por los sufrimientos de ella. Miseria retrocedi. Esta vez l no haba hecho signo alguno ni haba hablado, y sin embargo ella haba reaccionado. La mioneta era telpata! Ya lo haba sospechado antes. Por qu lo haba olvidado? Ella poda leer sus pensamientos, o al menos sus emociones, y responda a ello, no a sus palabras. Pero segua captando algo extrao. Atn concentr sus fuerzas mentales y envi una oleada de ferocidad emocional hacia ella, de odio y furia tan profundos como fue capaz de conjurar. Un sorprendente placer ilumin el semblante de la mioneta. Se incorpor, le agarr por los hombros, se apret contra l, le bes apasionadamente. Sus emociones estaban invertidas! El odio de l era el amor de ella! Las cosas comenzaban a tener sentido: la ruindad del hombrecito del camino, la reaccin ante cualquier irritacin masculina. Y Malicia... haba sido mucho ms afectuosa ante la irritacin o la desdicha de l y mucho ms fra cuando l se pona romntico. No era extrao que hubiese sido imposible ponerse de acuerdo! Miseria se apretaba contra l, el pelo flameante. La golpe. Ella se tambale con el golpe, sonriendo vagamente. El agarr su flameantes trenzas y la atrajo rudamente hacia s, golpendola de nuevo con furia. Ella se lanz a recibir su salvaje beso. Atn mordi sus suaves labios, con fuerza, para hacerla sangrar; ella gimi de placer pero no sangr. Atn le ech un brazo al cuello, sujetndola. Luego acudi a su mente una imagen de suaves campos de hvee de amor desbordando, a la espera, ansiando egosta un objeto. Miseria se estremeci y se agit, con una expresin de dolor en la cara. S dijo l, duele, verdad? Cunto ms te dolera si te amase a ti, a ti misma y no slo al hvee...brot de ella un grito estrangulado. La sujet, inmovilizndola, a pesar de que ella era muy fuerte. Te das cuenta, Miseria... estoy siendo en realidad ms sdico de lo que puedes imaginar. S que te hace dao estar cerca del amor... por tanto te hiero mucho ms amndote. Y t deberas gozar del amor del hombre que ms te hiere. Ella dej de debatirse y le mir confusa. No poda entender las palabras que deca, pero el sentimiento que haba tras ellas era devastador. Tendr piedad de ti continu l, sin soltarla. Te ahorrar lo que mi amada no me ahorr. Porque no puedo sentir directamente tu emocin, ni en el sentido en que t puedes sentir la ma. Porque t no puedes comprender la paradoja de tu mentalidad. Porque yo s de la sinceridad de tu intencin, y de la necesidad de tu viudez. Porque

quiero hacerte feliz en el breve tiempo de que dispongo. Te recompensar volcando en ti toda la furia que siento por lo que tu hermana me ha hecho. Voy a matarte, Miseria. Cogi su cabeza con sus poderosas manos, clavando los dedos en los odos de Miseria y retorciendo. Ella sonrea. Sus msculos se tensaron por el esfuerzo, mientras intentaba romperle el cuello pero lentamente. Ella ceda entregndose al impulso de l. Era como una mueca, inerte, flexible, increblemente dura por debajo. Entonces la furia se apoder de l, y empuj aquella cabeza contra el colchn como si pretendiese arrancarla y enterrarla por la fuerza bruta. Pas mucho rato hasta que, agotado, comprendi que slo con las manos, aunque fuesen muy fuertes, no sera capaz de matar a la mioneta. Era una criatura hecha para el castigo; que amaba el castigo; destinada a l. Atn descans, derrotado, su cuerpo caliente contra el de ella, acaricindola. Incapaz de expulsar aquello que estaba dentro de l. Quebrara un cuchillo aquella carne aparentemente frgil? Tena miedo a probarlo. El ltigo, muy gastado, no haba dejado la menor seal en su cuerpo. Pero haba otros misterios. Todas las mionetas estaban hechas con el mismo molde, todas respondan a la sdica inversin amorosa, mientras que los hombres parecan ser normales. Pero no haba visto ninguna mujer vieja. Seran todas jvenes? Hasta qu edad vivs, Miseria?esta vez con los signos galcticos. Ella intent contestarle. No hay lmite... Sois inmortales? Cmo mors? Cuando hay dolor, demasiado, mata. Y nuestro amor es vuestro dolor, pens l. Mientras te odie un hombre, t vives y te haces cada vez ms bella, y tu cabello flamea. Pero cuando el hombre es amable contigo, cuando te ama, mueres. Sin embargo, haba muerto Roca Rosada, no su mujer. Conoces el significado del amor?le pregunt. Oh, s, es mi ser. Yo amo... Amabas a Roca Rosada? S... era bueno, al principio. Pero no tenamos hijos. Entonces su mente comenz a deformarse, y me hera. Podra haber conseguido que me amase de nuevo, si no se lo hubiesen llevado. Por supuesto. La mioneta era dura. No se resignara desvalidamente. Si un hombre comenzaba a herirla, intentara curar el dolor reconstruyendo su actitud original. Hara, de hecho, todo lo que estuviese dentro de su considerable capacidad para conseguir que l, segn criterio masculino, la odiase. Los hombres de Miona difcilmente podan permitir esto. La frontera entre amor y odio poda parecer a algunos estrecha, pero poda ser tambin asombrosamente ancha... ancha como la sima de Chthon. Pues, quin poda decir de qu manera poda manifestarse aquella emocin terrible, antes de que se asentase en el objeto previsto? Los hombres de Miona eran sabios. Comprendan el poder destructor almacenado tras la imprudente antorcha de emocin incontrolada. Daban el caritativo y necesario paso, y la extinguan antes de que la mioneta actuase. Eran buenos, a su modo... intentaban devolver al hombre su odio natural antes de que muriese, para que le acompaase a su mundo espiritual. La civilizacin de la mayor parte de la galaxia no era tan sabia. Enfocaba la piedad como abstinencia de muerte. Reconoca el peligro intrnseco del amor de la mioneta pero prefera enviar a la vctima a la prisin eterna d Chthon, en vez de realizar la ejecucin directamente.

Pero ni siquiera Atn poda contener el mal de aquel amor. Cuntos habran muerto all? Por qu haba penetrado Malicia en la galaxia? Cmo? Por qu le haba buscado a l? Por qu haba inflamado su joven amor, que deba haberla torturado desde el principio? Ella podra habrselas arreglado mucho mejor sin l, segura en su puesto del Servicio Mercante. O en su mundo natal, donde los hombres comprendan. Su cerebro saba la respuesta, pero no se la entregara a la conciencia. Tena que decrselo ella, all en el... Miseria... era el amor de Roca Rosada ms fuerte que el mo, antes de que cambiase? No, Corazn de Piedra. Tu amor es el ms fuerte. Ms que el de ningn hombre. Porque yo soy de la galaxia. Porque soy miembro de una especie no condicionada a la mioneta. Qu extrao gozo, cuando una mujer de este planeta escapa y penetra en la galaxia, donde los hombres todos sienten sus sentimientos con ingenua fuerza. Donde ignorantes del lazo teleptico, una confusa nocin de clera y dolor calcina su imaginacin. S, mi emocin es fuerte. El sensible hvee responda a ella y creci para m en mi niez, y Malicia comprendi aquella posibilidad (y algo ms) cuando encontr a aquel nio en aquel mundo pastoril. Hizo su sacrificio y teji su fina red sobre aquel nio, y le despidi antes de que la retoante sensacin fuese demasiado para ella. Ella saba que mi amor no era para ella, no entonces, aunque lo tentaba poderosamente. Era entonces un retazo inofensivo, un momento de anticipacin, an sin madurar. Hasta que la localic, destrozado por tal frustracin y tales dudas por la infructuosa bsqueda que fue incapaz de resistirse. Intent disfrutarme secretamente, prxima pero disfrazada. Hasta que la pintura de los sextianos traspas al capitn y revel a la mioneta... ...Y nos conden a ambos. Ven, Miseria dijo. Descargar sobre ti un amor como nunca has soado. 400 Noventa y nueve hombres y ciento cuarenta y dos mujeres iniciaron los horrores del Camino Difcil. No con valor y audacia, no buscando un destino con firme decisin, sino asustados, desesperados, empujados... Empujados por la certeza de que tras ellos slo habra hambre y dolor. La revolucin de las cavernas inferiores haba sido traicionada, y todos ellos deban pagar el precio del fracaso. Ya no bajara ms comida de las cavernas superiores. La gente de Contador tena amplias reservas, tenan piedras suficientes almacenadas para una emergencia como aqulla: no cederan. El fragmento de granate azul de Engaado podra haber comprado tiempo, de conocerse antes su existencia. Pero era luego, por el contrario, prueba de condena, pues demostraba que haban negado lo que los jefes de la caverna superior saban cierto. En realidad la rebelin no haba tenido ninguna posibilidad de triunfo; haba sido slo un pretexto conveniente para eliminar a toda la poblacin del mundo inferior. Aquel viaje se iniciaba con fatalismo. Nadie dudaba de que la mayora moriran muy pronto, y no limpiamente. La leyenda del doctor Bedside les guiaba. El haba logrado escapar cinco aos atrs, en la direccin del viento, con el maletn atado a su nervudo cuerpo, y una piedra aguda en la mano. Haba desaparecido en la tierra de la quimera y no haban vuelto a saber de l. Hasta que Atn confirm que haba logrado escapar. Bedside haba pasado al otro lado de la cordura... pero, podra tal locura apoderarse de doscientos cuarenta y un

viajeros experimentados y prevenidos? Seguan la ruta del doctor, buscando pruebas de su paso. si existan: esta segunda vez sera ms fcil. Se equivocaban, claro. Atn march en vanguardia durante diez horas, o lo que calcul que seran diez horas, siguiendo las espaciosas cavernas y pasajes arriba por una suave pero firme rampa. Las paredes iban abrindose cada vez ms, el techo elevndose; al aumentar el espacio, disminua y se refrescaba el viento. El viaje lleg a resultar casi agradable. De no ser por la falta total de alimentos, las cavernas exteriores hubieran resultado mucho ms adecuadas para la residencia humana que las que ellos haban conocido. Descansaron unas seis horas, los hambrientos estmagos gruendo. Nadie hizo guardia. Todos tenan que viajar juntos, y las aterradoras criaturas del pozo jams se aproximaran a grupo tan numeroso. Casi esperaban un ataque... porque entre todos quizs pudiesen atrapar y derrotar incluso a la quimera, que si duda alguna tendra carne en el cuerpo. El hambre paralizara el viaje a su inicio a menos que localizasen pronto algo comestible. Bedside deba de haber comido algo encontrado en las cavernas. Al tercer da de marcha el hambre y el agotamiento comenzaron a eliminar a los primeros. Fueron metdicamente descuartizados y devorados. Atn se mantuvo en el vacilante crculo mientras Jefe indicaba el sistema: cort los miembros calientes con su hacha mientras otros hombres los arrancaban del tronco del primer cadver. La sangre salpic y cubri la hoja, se derram sobre el suelo de piedra, espesndose mientras flua mrbidamente cuesta abajo por el camino que ellos haban seguido. Hastings hizo una hoguera, quemando unos cuantos pellejos de agua intiles ya, secos y viejos; el humo y el hedor eran nauseabundos, y la carne se cuarteaba y goteaba sin llegar a usarse bien. A partir de entonces, tendran que comerla cruda. El hacha de Jefe complet la tarea, reduciendo los miembros a trozos ms pequeos y cuarteando el tronco. Cuchillos y piedras individuales se apresuraron a concluir la tarea. Quien tenga hambre, que coma dijo Jefe. No hubo muchos que lo hicieran, esta primera vez. Los restos utilizables se envolvieron en los pellejos que quedaban y se asignaron a porteadores, pues Jefe no era partidario de desperdiciar nada. Los huesos y otros restos se dejaron para la quimera. A medida que avanzaban iban cayendo ms, a los que los supervivientes devoraban, haciendo ascos a la carne cruda, pero considerando preferible comerla a morir de hambre. Al poco tiempo, todos los supervivientes del grupo coman... por definicin. Los que haban sido incapaces de superar sus escrpulos, haban muerto. Los escrpulos no servan en el Camino Difcil. Al cuarto da de marcha comenzaron los ataques. Los rezagados gritaban y cuando el resto acuda los encontraba con las entraas abiertas. Se organiz un grupo de recogida para salvar las partes aprovechables. Pero el grueso de los fugitivos no se aproximaba, y la quimera permaneca invisible salvo para los ojos que ella devoraba. En el cuarto sueo Jefe descubri una misin para el traidor. At a Engaado a un saliente situado un poco ms lejos de la zona de acampada. Canta si ves a la quimerale aconsej. Duerme si quieres. Atn escuchaba. ...s que he hecho mal. No haca ms que mentir. Atn fue ms listo, slo minti cuando era provechoso. Debi pensar que nos liquidaran a los dos si se enteraban. Me pregunto quin encontrara el otro pedazo de granate azul... Alguien lo cogi y lo pas de contrabando arriba. Pero supongo que estoy pagando ahora por todas las pequeas mentiras... porque no puedo pagar por las autnticas, sas son parte de m. Pero s que tengo que pagar, y la nica manera es como l me mostr, descargndolo sobre otra cosa, como hizo Granate. Debo ser castigado por una mentira que no cont, y quizs esto compense por las que cont y no puedo pagar.

Quin es? Te oigo, no puedes ocultarte de m, te oigo muy bien. No pretendas engaarme. Oigo el... el rumor de tus pisadas, y... y el resollar de tu respiracin y el roce de tu cola y... Los gritos apagados hicieron correr hacia all a los hombres del grupo principal, que quedaron sobrecogidos ante la visin de lo que quedaba. De las cuencas vacas goteaba la sangre, y tambin de la boca donde haba estado la lengua y tambin de ms abajo, de entre las piernas araadas. Jefe estudi el cuerpo an vivo y alz su hacha. De un golpe le cort el cuello. As acabar antes dijo, disculpndose por su debilidad. Otro hombre solt el cadver del saliente. Quizs sea esto lo que diferencia a los hombres de la quimera dijo. Nosotros matamos antes de apoderarnos de los manjares. Eso hacemos? Se pregunt Atn. Hacemos realmente eso? A poco de iniciar la sexta marcha, llegaron al ro situado a varios centenares de kilmetros del punto de partida. El ro era profundo y de rpida corriente, y el agua clara atravesaba la tortuosa caverna, formando una pequea hendidura en su curso. Era la primer agua corriente que vean en Chthon, y aquella visin era como un milagro. Magnfico dijo Jefe. Si podemos beber esto... Se sacaron y mezclaron los granates recogidos. Hastings se encarg del asunto. Hundi ambas manos en el pellejo de granates y sac dos puos cerrados mientras Jefe colocaba a los otros en una lnea irregular, Hastings puso sus puos bajo la nariz de la primera persona, una mujer. Esta palme la mano izquierda. Se abri mostrando un granate rojo normal. La mujer lo cogi, lo tir de nuevo despectivamente y se alej sin ms. Hastings volvi a meter la mano vaca en el saco y la sac de nuevo, cerrada. El siguiente de la fila eligi el mismo puo: un segundo granate rojo. Se apart tambin, aliviado. El tercero era Atn. Eligi la misma mano: en ella estaba el fragmento azul fatal. Uno dijo Jefe. Ser mejor elegir otro para estar seguros. Una mujer se adelant en la fila y se acerc. Era Granate. Yo lo har dijo. Si me permits que adelante mi vez.Jefe frunci el ceo, pero dio permiso. La fila se deshizo. Volvera a formarse a la siguiente crisis, con el hombre que segua a Atn a la cabeza, en el orden fijado, hasta que hubiese probado suerte todo miembro del grupo. Despus, volvera a empezar. Retiraron los granates. Jefe seal la corriente de agua. Bebed dijo. Una buena cantidad. Llenad tambin vuestros pellejos.Se dirigi a los otros. Seguid con el condensador. Aun no estamos seguros. Los otros no necesitaban la advertencia. El agua poda,~ estar envenenada, o poda contener diminutas criaturas marinas mortferas para la carne viviente. O criaturas mayores, que esperasen a que entrara en el agua el primer hombre desprevenido. Chthon jams era inocente. Atn y Granate bebieron. El agua no estaba fra, pero tena un sabor fresco y dulce comparada con la que se extraa del aire. Si los dos sobrevivan, los otros tendran la certeza de que aquella fuente era segura. Si siguisemos el ro coment Hastings no necesitaramos para nada el condensador. Ni los pellejos. Jefe le mir En qu direccin iramos, ro arriba o ro abajo? Hastings hizo un gesto extendiendo las manos. Comprendo lo que quieres decir. Yo no dijo la amiga de Atn, la de pelo negro. Podemos seguir ro arriba, tendremos agua, y estaremos seguros de acercarnos a la cima. Qu problema hay?

Podemos ir ro arriba dijo pausadamente Hastings y encontrarnos slo con una capa de roca porosa por la que se filtra la humedad hasta acumularse en cantidad suficiente para formar el ro. Sigamos entonces ro abajo dijo ella con afectada indiferencia. Cunto tardaremos segn tu opinin en llegar a la superficie si vamos hacia abajo? Oye, saco de grasa dijo ella, mirndole suspicaz, hemos de ir en una direccin u otra. Podemos seguir por las cavernas dijo Jefe, interrumpiendo la disputa. Van hacia arriba y el viento demuestra que van a alguna parte. El grupo, que no era ya tan grande como haba sido, vade el ro cuidadosamente y prosigui su marcha. Los tneles continuaban elevndose y ensanchndose. El brillo de las paredes disminua, dando sombra; la vanguardia y la retaguardia de la columna eran atacadas ms persistentemente por invisibles predadores. Atn y Granate caminaban juntos en el centro, un poco separados de los dems, que, les dejaban sitio a ambas partes. Su posicin no era coincidencia: la prueba del agua no sera vlida si caan bajo las garras de la quimera. Tenan que protegerlos, pero hasta que pasase tiempo suficiente una relacin estrecha con ellos no resultaba aconsejable. El agua podra haberles transmitido una enfermedad frente a la que aquellos prisioneros tuviesen muy poca defensa natural. Ya no me insultas, Granatecoment Atn. No tiene objeto ya, Atn. Perd. Por qu quisiste beber el agua conmigo? pregunt l, pinchndola. Ella cerr los ojos, orientndose por el rumor de las pisadas del grupo, cosa que todos podan hacer ahora. La pregunta no exiga respuesta, pero aun as ella habl. Porque t eres como laquella era su primera referencia a su vida anterior a Chthon. No en la apariencia, pero si en el corazn de piedra. Los hombres, los demonios como t, no tienen piedad, slo decisin y objetivos. Y t le amabas y le mataste porque l no llegara a amarte nunca dijo Atn. Y ahora me amas a m. Intent evitarlo. Me di cuenta de lo que eras la primera vez que te vi. Oh Malicia, Malicia, me torturas a m igual que yo torturo a esta mujer solitaria? Por qu he de herirla? No sabes que nunca ser tuyo? Nunca te besar. Nunca te amar. Lo s dijo ella. Y vas a matarme, tambin? Ella continuaba caminando, incapaz de hablar. O te matars a ti misma, esta vez? La venganza era amarga; ya no le preocupaba. Granate haba sido un pen en su juego, nada ms. Le haba servido de coartada cuando lo del granate azul, atestiguando que haban estado haciendo el amor en el momento crucial. Era un recuerdo ms agradable que la verdad: que l la haba violado una vez y la haba hallado solcita y dispuesta. Ahora ella comparta la culpa por la muerte de Engaado, y lo saba. No hay escapatoria dijo l, hablando tanto para s como para ella. Intent romper su dominio, pero ella recorri aos luz para abatirme.Por qu le contaba sus secretos a aquella mujer?, se pregunt. Se haba apoderado en realidad de Granate para vengarse, o slo porque necesitaba un objeto, una propiedad, incluso en Chthon? Comprenda l algo de sus propios motivos?. Dos marchas ms les llevaron a cavernas realmente espaciosas. El techo se alzaba en una majestuosa oscuridad, y los pasillos tenan una anchura de unos treinta metros. El viento era slo un desmayado murmullo, y la temperatura fresca: algo desconcertante sin duda en Chthon. Haba una sensacin especial, una expectacin; las cavernas no podan

continuar mucho ms. La firme elevacin debera haberles llevado ya muy cerca de la superficie. De pronto las paredes concluyeron. Se hallaban al borde de la terminacin del pasillo: una enorme sima, tan ancha que la otra orilla se perda en una sombra oscuridad, y tan profunda que las piedras que arrojaban no llegaban nunca a devolver el sonido de su choque con el fondo. Se agruparon recelosos, doscientos hombres y mujeres al borde del abismo. El suelo terminaba por ambos lados; no haba manera de rodear. Enciende una antorcha dijo Jefe. Una de las escasas teas se ilumin, escupiendo su luz amarilla con inslita brillantez. Alzndola, Jefe se asom al borde del precipicio. No suelen arder de ese modomurmur alguien. Es demasiado intenso el fuego. Qu sabes t? dijo otro. Hace tres aos que no ves autntica luz... El techo de la sima se hizo visible con el resplandor. Estaba ms prximo de lo que Atn haba supuesto, a unos quince metros, y era una masa de formaciones porosas como un paisaje submarino, de la que caan chorros de opaco vapor. Haba en aquello algo amenazador. Qu vapor sera ms pesado que el aire? Pero el otro lado de la sima segua invisible, y las profundidades en las que se hunda la niebla eran una masa lbrega. Jefe grit, y el eco tard diez segundos. No hay modo de saber la profundidad que tiene esto coment un hombre. Jefe sonri. No! exclam Hastings, dando un gran salto para detenerle. Pero era demasiado tarde. Jefe haba arrojado la antorcha al abismo. Hastings mir horrorizado. Idiota, eso es gas dijo. Arder. Fascinado, el grupo vea bajar la resplandeciente antorcha. A medida que caa iba hacindose ms brillante su luz, iluminando el abrupto can que haba bajo sus pies. La luminosidad era extraordinaria; la luz se convirti en una pequea nova. De pronto, pas a reflejarse abajo en una nube blanquecina que llenaba el fondo del abismo. La pared prxima quedaba desdibujada. La antorcha alcanz la nube gaseosa, y de pronto estall una luz que resplandeci silenciosamente, como una sbana d luminosidad, y se desvaneci luego. De nuevo el resplandor, revelando el esplendor de Chthon en una radiacin de nen. Atn atisb hacia abajo, y vio el rostro de Malicia, en el fuego y en la profundidad, parpadeando, apareciendo y desapareciendo, con una sonrisa. Bsame, deca la silenciosa imagen. Aqu est la otra cara de la cancin. Fuertes manos le hicieron retroceder. Supongo que no querrs morir de ese modo dijo Granate. Al fin el brillo se desvaneci, y el abismo se oscureci de nuevo. No es lo bastante denso dijo Hastings, que tena todo el cuerpo cubierto de un sudor fro. Demos gracias a Chthon de que no nos hayas hechos estallar en un infierno. Te das cuenta de lo que es esto? Jefe acept la reprimenda. Qu es? El ciclo del fuego dijo Hastings; todos le miraron interrogantes. El vapor gotea del techo, es una especie de gas natural. Se condensa en un pozo al fondo. Probablemente haya varias hendiduras y fisuras que absorben la mezcla y la conducen a las llamas. Kilmetros de pasadizos, similares a los que hemos estado recorriendo, slo que mucho ms profundos. Todo es como un gigantesco soplete (si es que recordis este trmino primitivo), escupiendo fuego y aire supercaliente por el otro extremo, calentando las cavernas. El aire, al moverse y expandirse, se enfra, hasta que llega aqu y roza esas formaciones saturadas de arriba, recogiendo ms combustible.

Lo que t no sepas... dijo Jefe desconcertado. Esto significaba, comprendi Atn, que todo era un ciclo cerrado. Vapor de agua, oxgeno, combustible... todo ello filtrado a travs de roca porosa, que no permita ninguna salida fsica. Por aquel camino no haba salida, ni aunque hallasen un medio de cruzar la gran sima. La corriente de aire no iba a ninguna parte, y ellos seguan an atrapados. El grupo dorma: hombres y mujeres tendidos en el suelo en todas las posturas posibles, recuperando fuerzas y nimos para la vuelta al ro. Por la maana los que no fuesen capaces de continuar, o no tuviesen deseos de hacerlo, seran sacrificados y cuarteados; era ya rutina, no haba que echar a suertes para aquel servicio. Unos cuantos voluntarios hacan guardia viento arriba, aunque dado el fatalismo predominante la quimera no causaba ya tanto terror. Si apareciese, el primer grito originara una persecucin salvaje: tras la carne de su cuerpo. Granate no dorma. Contemplaba la sima, silenciosa y quieta. Su vigoroso cuerpo haba enflaquecido con la pesada marcha. Pronto estara delgada... pero ahora tena una hermosa figura. Atn se acerc y se coloc tras ella. Ahora podra tirarte. Nunca acabara? Supongo que el agua es segura dijo ella. Vulvete. Granate se volvi con una hosca semisonrisa. Atn pos una mano sobre su clavcula, los dedos acariciando el cuello, y la palma encima y entre los pechos. Hizo una lenta presin. Tu cuerpo quedar enterrado en esa niebla dijo. Ir cayendo en ella, hasta que choque contra el fondo sin sonido para odos humanos, y quede all tendido, al amor de la roca y el gas hasta que se pudra y se sublime en alimento de la llama de los sacrificios. Una pira para Granate. Eso te gustar, no es cierto? Los dos bebimos, y no pas nada. Debe ser agua buena. Quizs sea mejor que haga el amor contigo primero sigui l. Luego moriras. Todo lo que yo toco tiene que morir. S. Empuj, pero Granate no ceda. Detrs de ti hay un abismo dijo. Profundo como un pozo. Nunca supe exactamente cmo viajaba ella continu Atn, deslizando su mano haca abajo para apretar sus r pechos, pero mantenindola al borde de la sima. Yo la dej en el asteroide, encerrada en el esphotel, y me llev el transbordador espacial, de modo que tuvo que quedarse all o que revelar su identidad y su situacin a extraos. Yo volv a casa, y luego fui a Idilia, pero de algn modo ella jams me dej... y volv a encontrarla en Hvee. Estaba en el bosque, con su cancin.. La cancin que nunca acab. Y supe entonces que tena que matarla. Los talones desnudos de Granate descansaban en el borde mismo. Pero no haba ningn precipicio, ninguna montaa all, junto a la finca. Tena que ser de ese modo especial, sabes. La llev al pozo del bosque, que era muy estrecho, muy profundo. Que la cada la matase como mat a mi segundo amor, al romper la concha. Se acerc aun ms, doblando los brazos, apoyando las manos en los hombros de Granate. Porque la muerte hace del amor una ilusin. Bsame Atn, me dijo, all en la montaa, all en el pozo. Y entonces la cancin ces.La sacudi. Dilo. Granate tena los ojos cerrados. Bsame, Atn. La muerte estaba tan cerca de ella como los labios de l.

El crimen que reto en efigie debe florecer en realidad. Yo roc sus labiosla bes, lentamente. Y la empuj... Los pies de Granate abandonaron el borde cuando la fuerza brutal de Atn la levant. Ella se balance en el borde, y se hundi y cay, y vino a descansar al lado de l, tendida en el suelo. El palme su pelo. Y ella dijo, saba que no podras hacerlo, Atn... que no podras siendo real. Y no pude. Y el amor hizo de la muerte una ilusin. La sostuvo all, quieta y muda. No hay ninguna cancin en ti, Granate dijo l. Pero si hubiese de amarte la cancin vendra, y t pereceras, pues slo la mioneta me gobierna. La mionetamurmur Granate. La sujet, sintiendo su terror. Mi planeta, mi hogar, mi mundo de Hvee me vendi a Chthon, porque yo la amaba. Y ahora vuelvo. Todos moriremos, Atn. Yo no tengo eleccin, comprendes dijo l, y la de nuevo en la cara y en el pecho; y luego la dej. El Camino Difcil, pensaba Atn, el Camino nos ha sacado del mundo de los vientos constantes donde permanecimos tanto tiempo, en lo que no sabamos lo que era comodidad. Nos ha mostrado el mundo del corazn del horno, donde los gases generadores inyectan su esencia en el sistema general, como la propia tierra en el suyo, sin descanso y sin remisin, para arder brevemente y apagarse y volver al fin, agotados, slo para incendiarse de nuevo. Y ahora nos muestra el ltimo de sus poderosos elementos, el mundo del agua. Permaneca al borde del ro, mirando hacia l soando. Aquel ro haba sido despreciado antes. Se vengara ahora, como una mujer? Kilmetros ms all, corriente abajo, el grupo se haba reunido y descansaba mientras dos hombres exploraban, uno ro arriba y el otro ro abajo. Ambos dejaran huellas de su paso, para indicar su ruta; el resto seguira al que no regresase. Era lgico: qu hombre, despus de hallar la libertad, volvera a aventurarse en las cavernas? Qu hombre se arriesgara a perder una salida esperanzadora volviendo atrs? Slo el derrotado volvera con sus camaradas. As Atn iba solo, hacia la fuente del ro, porque su ansia de escapar era la ms fuerte. Iba armado, y llevaba un paquete de rica carne roja y tena una misin. Bedside haba ido por aquel camino, probablemente, y Bedside haba escapado. Encontrara un indicio en cualquier sitio. La luz era ms brillante, all junto al agua. Atn se detuvo a hundir los dedos en el lquido claro y a tocar la brillante orilla que haba a sus pies. La superficie del sendero era suave y un poco resbaladiza. Sus pasos iban dejando manchas oscuras en la piedra, como si aplastase aquellas lmparas vegetales que vivan sobre la roca. Brotaba del agua tambin la verde luminiscencia, lanzando su energa sobre la cara de Atn con belleza surreal. A un lado del ro haba un estrecho canal, una especie de sendero elevado como de medio metro de anchura que iba ascendiendo por la pared de la derecha. Atn lo sigui, pues resultaba inslitamente oportuno. La alternativa era vadear el agua, que probablemente le llegase hasta la cintura y que corra con fuerza, y entregar los pies desnudos a cualquier cosa que acechase sumergida. Tom el sendero, pero sin confiarse. Chthon nunca ofreca nada que pudiese aceptarse con seguridad. Algo tena que estar usando aquel sendero, y ese algo era sin duda hostil. Avanzaba rpidamente, no tanto porque debiese aprovechar el tiempo (aunque muy bien

pudiese ser as, y era mucha la distancia hasta la superficie) como por confundir y sorprender a la criatura que hubiese tras l. O a cualquier otra que acechase delante. Recorri ms de un kilmetro sin encontrar nada. Ningn maligno animal de las cavernas le impidi el paso. No apareci ante l ningn precipicio. El sendero continuaba, liso y firme, y el agua flua pasivamente al lado. Luego las paredes comenzaron a separarse, permitiendo al ro deslizarse sobre sus bancales de mrmol para decorar un pulido paisaje. El sendero segua, serpeando sobre y alrededor de ros de piedra y variados restos y desechos. Las cavernas comenzaban a mostrar su variedad. Empezaron a aparecer estalactitas, grandes carmbanos de piedra que apuntaban hacia el suelo, y columnas de estalagmitas que se elevaban a su encuentro como monstruosos dientes. El ro se converta en una corriente de breves, rpidos y tranquilos pozos, y a su alrededor la piedra apareca pulimentada en tranquilos matices. La suave luz, que reflejaban tanto el agua como la lisa piedra, daba un encanto mgico a todo el paisaje. Atn continuaba lentamente. Le impresionaba aquel paisaje inslito del mismo modo que podra haberle impresionado una mujer hermosa pero desconocida. Aquellas cavernas estaban quietas y silenciosas; no haba all viento, y su ausencia resultaba sutilmente inquietante. Las flexibles cmaras se ensanchaban y estrechaban y se ensanchaban de nuevo con un ritmo serpentino, alfombradas de resbaladizos morrillos, las paredes cubiertas de tapices minerales. Las columnas caan imperiosas; haba bosques de ellas, separadas slo por los sinuosos canales del ro y por el liso sendero que segua Atn. Aquello resultaba sospechoso. No era el mortfero submundo que l conoca. Dnde estaban las salamandras, las quimeras? Dnde estaba el propietario de aquel sendero? Dnde los dientes rojos, las garras? Movimiento! Atn apret su trozo de piedra preparado, pues si el animal no hua, debera matarle. Tras las columnas de piedra lo vio fugazmente: un cuerpo inmenso y peludo, gris. Peludo? En las cavernas? Era indicio aquello de que la salida estaba prxima? Pronto lo vio claramente. No era en realidad peludo. Era un enorme lagarto, que pastaba en la pared con sus vigorosos dientes: no era un carnvoro, se alimentaba de aquella materia verde que desprenda luz. Probablemente fuese inofensivo. Sin duda la quimera cazaba alguna otra cosa antes de que descubriese al hombre. Atn se acerc a l por detrs, buscando un punto vital bajo las coriceas escamas. La criatura era grande, del tamao de un hombre. Estaba erguida y, apoyndose en sus dos patas traseras, abrazaba con sus miembros delanteros la pared. No se volvi; bien por no orle, bien por no considerarle peligroso. Hundi la afilada piedra bajo el brazuelo derecho del animal, donde las escamas eran finas. La piedra penetr fcilmente, a travs de carne suave. El lagarto cay al suelo sin ruido, sin ningn chillido, sin comprender, apretndose la herida con la garra opuesta; desconcertado por el dolor la abra aun ms, mientras Atn la observaba, respirando pesadamente. Poco despus le sac los ojos y le dej all, debatindose an, empapando de sangre la piedra verde. Las paredes se estrechaban de nuevo, y el ro y el sendero proseguan. Esta vez vio formas en el agua: peces gomosos y sin ojos nadaban de lado a lado por el fondo. Vida marina, al menos. Recorri kilmetros sin novedad. Bruscamente acab el pasillo. El agua caa de un alto tnel vertical, burbujeando en un estanque redondo y fluyendo de l al lecho del ro que haba venido siguiendo. El sendero rodeaba la pequea laguna y se desviaba. Penetraba a travs de las rocas en una especie de pasadizo circular. Atn mir aquel pasadizo secamente cortado y no vio nada. Aplic el odo a la pared y oy un ruido, una especie de pulsacin, como un latido cardaco. Algo haba al otro lado. Algo grande.

Mir hacia el estanque y vio una extraa medusa globular en el fondo, de quizs un metro de dimetro, situada en una olla junto a la catarata. Mir hacia arriba y vio... Luz. Luz del da. La pared era spera e irregular. Los estratos cortados se agrupaban en crculos concntricos, algunos se proyectaban varios centmetros hacia la cristalina columna de agua que caa a plomo. Uno de los lados era relativamente liso, como si el agua lo hubiese erosionado en un caprichoso esfuerzo domstico; pero haba unos treinta centmetros o ms de espacio a ambos lados, entre la pared y el agua. Atn se quit el pellejo (un impedimento ridculo dadas las circunstancias) y lo dej con lo dems que llevaba, disponindose a la escalada ms difcil de su vida. El dimetro del fuste de la columna era de aproximadamente un metro en la base, y pareca ampliarse ligeramente en la cspide. Atn apoy su espalda contra el lado liso, extendi los brazos en semicrculo apoyndolos en la pared al nivel de los hombros, y alz un pie alrededor del desbastado centro de la columna para hacer fuerza y buscar apoyo en el lado opuesto. Utilizando tambin el otro pie comenz a subir, mientras el ro corra inofensivo entre sus piernas extendidas. Con los brazos alzados fue impulsando su espalda; luego dio dos pequeos pasos por el otro lado. Y as sigui, avanzando unos centmetros de cada vez. La ascensin no era difcil, al principio, pero quedaba mucho camino que recorrer. Decidi no dosificar sus fuerzas, pues incluso el acto de descansar en aquella posicin le fatigara. Si pudiese lograr llegar arriba rpidamente, tendra suficiente oportunidad de descansar. Si no consegua llegar enseguida, la fatiga le impedira continuar. Aceler el ritmo, apoyndose con fuerza en la roca con la espalda, en un doloroso roce, accionando incesantemente los msculos de sus piernas. Comenz a sentir el cansancio primero en los brazos, y pas a apoyarse en los codos, movindolos justo para mantener el avance, y sin preocuparse del spero roce de la pared. Pese a que la fatiga iba dominndole, no ceda. Sus ojos miraban fijamente hacia el centro de la columna que tan cerca estaba, dejando que aquellas profundidades le hipnotizasen. Deseaba apartarse de la pared un instante y abrazar aquella forma perfecta, y deslizarse por ella suavemente hasta la base, besando su limpia superficie. De pronto sinti sed, una sed inmensa, como nunca haba sentido en su vida, y la fresca rociada del agua que salpicaba su cara torturaba su lengua y su garganta. Un trago, se deca, y todo habra acabado. Era la copa de la muerte lo que buscaba, que denegaban aire y fuego, pero que nunca haba visto tan deliciosamente prxima como entonces. Muerte. Por qu habra matado al lagarto? Haba sido un acto de puro sadismo, un acto del que haba disfrutado, que le haba resultado placentero. Por qu? Por qu quera morir? Qu le pasaba? En el cristal que tena ante l brillaban los ojos acuosos de Malicia, insinuando una respuesta que l no se atreva a aceptar. Ella estaba en el fuego; ella estaba en el agua. Los prisioneros de Chthon hacan bien en temerle. El estaba enamorado del mal. Pero el poder de aquella imagen le sostena. Haba sido incapaz, antes, de matar al objeto de su terror. Los lazos de la niez haban sido demasiado fuertes. Pero despus de los rigores de Chthon tendra aquella fuerza, y hara lo que tena que hacer. Primero desentraara el misterio de la mioneta, viajando hasta el mundo madre de que le haba hablado Hastings a cambio de un granate. Miona: un planeta prohibido cuyo emplazamiento era tan secreto como el de Chthon, debido a la naturaleza mortfera de sus habitantes. No, ellos eran humanos, pero la ingeniera gentica poda realizar cosas extraas dentro de la concha del cuerpo humano, y hacerlo menos compatible con la generalidad de la especie que cualquier otra forma ajena. No, Hastings no saba en realidad cmo eran los habitantes, segn haba dicho, y se haba callado de pronto, como molesto por las preguntas de Atn. Hastings haba dejado de hablarle; nadie lo haca ya, salvo Jefe, secamente, y Granate.

Sin embargo... 2 no era de Miona. El slo quera saber. Qu vean en l aquellos rudos prisioneros que les haca retroceder y huirle? Por qu habra matado al lagarto? Era Malicia la que necesitaba muerte. El era enemigo de la mioneta, y de nadie ms. Salvo por aquella necesidad, l era libre. Y todos, en la celda de s mismos, estn casi convencidos de su libertad, haba dicho el antiguo poeta Auden en las recordadas profundidades de LVT, que ahora guardaba Granate. Casi convencido! Su cansado cuerpo le haba llevado ya casi a la cima. Los interminables tneles se extendan a unos veinticinco metros por debajo, esperando, quizs en vano. Metro y medio ms arriba, la luz del da se derramaba sobre el borde; luz mezclada con agua corriente. El verde brillo haba desaparecido, incapaz de enfrentar al sol; y haba luz, mucha ms luz de la que poda recordar que existiese en un mundo habitable. Iba a estar desvalido frente al brillo de la libertad? Esper, contemplndolo, procurando ajustar sus ojos a la nueva situacin antes de continuar. Alz la cabeza sobre el borde y vio la superficie del planeta, a slo unos metros de distancia. La boca de la cueva se abra al liso resplandor del agua que penetraba por ella. En la distancia se reflejaba un rbol... una palmera. El olor de la naturaleza, del aire libre, lleg hasta l pleno y embalsamado. Y alzndose sobre el agua hasta la cpula superior vio las estalagmitas del hombre: barras de acero. Una prisin perfecta: el sonido del agua de la catarata anulara cualquier tentativa de pedir ayuda, suponiendo que hubiese odos humanos que oyeran, y suponiendo que tales odos no fuesen los de un guardin de la prisin. Las rejas, claro est, eran a prueba de fuga. Cualquier tentativa de romperlas o desplazarlas hara sonar la alarma. Al estar emplazadas dentro de la cueva, resultaba difcil verlas desde fuera; el agua, que entraba hacia all, no poda transportar hacia afuera ningn mensaje. Casi convencido. Por all no poda escapar de Chthon. Aqul era el camino de Tntalo. Atn jams record el descenso. Se encontr de pronto tendido sobre el estrecho sendero, con la espalda y las piernas doloridos, lleno de rozaduras en los hombros y en las plantas de los pies, en los codos. Una palabra resonaba en su mente y repiqueteaba en los tneles de su cerebro. Se concentr y consigui captarla: riachuelo. De pronto supo con una fe que desmenta cualquier coincidencia la autntica identidad de la superficie de Chthon y vio la alegora potica de todo ello y la irona denegada redencin. Qu poda haber encima del infierno, salvo el cielo? Era justo, era justo, se dijo que rechazase desde abajo lo que haba arrojado desde arriba. La celda de s mismo no estaba preparada para la libertad. Hundi la mano en el agua fra y humedeci su tensa frente. Conoca aquel agua, aquel ro, aquel riachuelo que penetraba por un lado de la montaa... y nunca volva a salir. V. Mioneta 402 Trece La mioneta no pregunt a Atn cmo haba conseguido la libertad. Le pareca natural que sus mtodos, como los de ella, fuesen suficientes. Caminaban juntos por el bosque de Hvee, su eterno lugar de reunin, y los rboles de gruesa corteza se alzaban sobre ellos, aceptando alegremente el juego de sus emociones.

La ninfa del bosque avanzaba esplendorosa, el pelo flameando sobre el vestido verde pastel. Sus leves pies acariciando los marchitos restos de aos pasados, y sus dedos de xtasis apretaban los de l. Ella haba dicho, y l aceptado, haca mucho, que no poda haber ninguna mujer comparable a ella. El eco de la cancin inconclusa la rodeaba, torturante, arrebatada, esencia y quintaesencia... Y tuviste una mujer en Chthon?le pregunt, bromeando, segura de que ninguna mujer mortal poda significar nada para l. Atn intent recordar, intent imaginar a otra mujer, a cualquier otra; pero ante la presencia de Malicia era imposible. No recuerdo. Has cambiado dijo ella. Has cambiado, Atn, y eso es obra de mujer. Cuntame. Tuve una mioneta. Los dedos de ella se tensaron. Nunca hasta entonces la haba visto sorprenderse por algo. No deca nada. S dijo lya s. Pero ella no tena la cancin. Eso fue todo; ninguna explicacin, ningn soliloquio era necesario. Miseria haba sido olvidada, tras una sola noche de extrao romance. Ni la apariencia ni la naturaleza de la mioneta seran como base a su amor: slo el ser de su visin infantil que posea la msica y la magia de su juventud. Oh alegra que... El bosque se aclaraba cruzado por una autopista de as falto, clidas ondas negras brotaron a la conciencia. Sobre la autopista se alz un transbordador espacial distante, dirigindose a recibir a algn visitante en rbita. Aqul era el reino de la exploracin y el comercio, de las naves y las flotas mercantes. Y la mioneta pareca caminar a su lado de uniforme: bella, competente, severa, implacable, hembra. Nada ms para el espacio, capitn? Nada ms, maquinista. Podas haber regresado, cuando yo me fui a Chthon. Ella movi la cabeza negando con decisin. Los inocentes xestianos saban, y la noticia se extendi rpidamente por el espacio. Para una mioneta andar abiertamente entre hombres significaba muerte. Y... Y...? Ella guard silencio, y esto fue respuesta suficiente. El esphotel... Cruzaron el calor negro, y penetraron en un campo de hvee, el campo del padre de Atn, y caminaron entre las plantas jvenes que buscaban como l mismo, un objeto de a nor. Arriba, el cielo retroceda ante crecientes cmulos; se preparaba una tormenta de verano. Del bosque a la nave espacial: Atn record su primer viaje... l y su hvee, buscando amor. El, con el hvee, haba descubierto que era algo horrendo en su formacin plena: un dragn cuya cola, una vez cogida, no poda soltarse fcilmente. Por qu haba acudido ella a l, en aquel primer da de su nuevo ao, cuando tena a su alcance a todos los hombres del espacio? Poda haber sido coincidencia, aquel astuto encuentro en el que le haba mostrado la meloda, le haba dado el hvee, le haba besado, y haba atado para siempre su corazn al de ella? Por qu se haba ocultado de l, despus de cautivar su amor? Por qu se haba ocultado tras la imagen del capitn conociendo la tortura que l experimentaba? Ahora saba la respuesta, despus de su experiencia con Miseria. Pero de todos modos esto no explicaba satisfactoriamente lo sucedido en el esphotel: el incidente que le haba mostrado la maldad bsica de la naturaleza de ella y le haba hecho huir de ella tan desastrosamente. Maldad no de la emocin, no. Hubo primero aquel trato silencioso, luego... Luego...

Se abri una compuerta en su memoria, y Atn comprendi al fin lo que el horror le haba negado durante casi tres aos. Si... si la mioneta era malvada, tambin lo era l. T intentaste defender a aquella mujer... La que abandon a mi padre!exclam entonces, como en el esphotel. Entonces, como en el pasado, la mioneta, la mioneta nada dijo. Cundo te fuiste t al espacio?pregunt. Haban dejado atrs el campo de hvee y estaban sentados en el viejo cobertizo del huerto. Era un techo puntiagudo apoyado en cuatro gruesos y gastados postes. El aliento de la tormenta que se avecinaba descenda y atravesaba las ausentes paredes, produciendo escalofros en su piel. El fro emocional haba estado ms prximo, luego, cuando Atn avanz con speros pasos hacia la verdad que su intelecto rechazaba. Los dos luchaban por comprender frente a una extraa resistencia en un recinto muy parecido a aqul, subjetivamente, Atn nunca haba apreciado antes toda la fuerza del choque cultural. Yo conozco la respuestacontinu Atn. S cundo fuiste al espacio. Lo le en el diario del Yocasta. Ingresaste en la flota mercante como auxiliar de cubierta, a principios de 375. Pediste el traslado al Yocasta a pesar de que tenas oportunidades mucho mejores en otras naves, cinco aos despus, como miembro del equipo de asesoramiento comercial, y lograste que la nave parase en Hvee al ao siguiente. Pero la cuestin vital es que saliste al espacio a los pocos meses de nacer yo. El porque elegiste esa nave concreta y ese programa concreto, antes de llegar al grado de capitn, tienen menos importancia que tu historia anterior. Dnde estabas antes de 375? Qu nombre tenas? Nada dice de eso el diario de a bordo. Malicia se mantuvo inmvil, tanto en el cobertizo como en el esphotel. T estabas en Hvee dijo Atn, y ella no lo neg. T conociste a Aurelius, despus de la muerte de su esposa. T me conocas. Y... t conocas a la muchacha con la que l se cas. La muchacha de Miona. La conocas muy bien. Ella segua inmvil, mirndole intensamente. Porque en realidad dijo l con un esfuerzo supremo tu eras aquella chica. Y siguieron sentados all, considerando aquello que los dos haban sabido y de lo que nunca haban hablado. La que abandon a mi padre. La madrastra que yo he Jurado matar. Oh, Malicia, podra haberte perdonado eso, despus de saber cul era tu autntica naturaleza. Pero se no es el mal ms grave. Ese no es el horror que me apart de tu lado. La primera mujer de mi padre muri dos aos antes de que yo naciese dijo Atn, admitiendo la verdad por primera (y segunda) vez en su vida. Su hijo naci muerto. Yo no tuve madrastra. S dijo ella, rompiendo al fin el silencio. S, Atn: yo soy tu madre. Bajo la fresca sombra del cobertizo, contemplaban el campo de hvee. Ninguna persona trabajaba all entonces pero las plantas parecan lozanas. Alguien cuidaba de ellas con gran amor, como Aurelius no poda hacer ya, y Atn reconoci en su corazn aquellas manos. Por qu no me lo dijiste aquella primera vez? le pregunt. Antes del... del esphotel. Y saba la respuesta mientras hablaba: una respuesta nica entonces, doble ahora. Ella era su madre. Cmo poda ella decirle eso al hombre que se crea su amante?... Qu poda decirle a l, que haba confundido su amor tan estremecedoramente? Sin embargo, cmo poda entregarse ella a su hijo? Pero l estaba fingiendo. Ella podra haberlo intentado, durante el primer encuentro en el bosque.. y l, demasiado joven para comprender las complejidades del asunto, habra acudido a Aurelius y lo habra destruido todo. Su padre an segua deseando

ardientemente que ella volviese, y no careca de poder. Desde el momento en que supiese... Y la segunda vez en el bosque, Atn era ya lo bastante mayor como para ver en aquella mujer milagrosa una pequea parte de lo que su padre haba visto. Y tambin Atn tena poder, como los acontecimientos haban demostrado. As habra razonado l, espreamente, en el esphotel empujado por fuerza a ocultarse tras la fachada de la razn. No haba comprendido entonces en realidad, y haba sospechado que no comprenda, y se haba sentido muy alterado por su aparente satisfaccin. Ahora comprenda la segunda razn, ms bsica, y no existan las trampas de la convencin social. Pues para la mioneta placer era dolor y dolor placer. Ella haba respondido a un visitante de su mundo destrozado por el pesar y el odio a s mismo (Aurelius) porque su hijo, al nacer, al morir, haba matado a su amada. La mioneta haba amado a Aurelius porque le resultaron irresistibles su tremendo sentido de culpa y su conciencia de traicin. Lloraba an a su antigua esposa y sin embargo encontraba atractiva a Malicia, y se condenaba a s mismo ferozmente por ello, y as la conquist a ella y se derrot a s mismo, sin saberlo. En Hvee haba concebido a su hijo. Cuando llegaron a conocerse ms, Aurelius dej de sentirse culpable, y gradualmente lleg a amarla sin sensacin de culpa. Entonces ella comprendi el peligro... demasiado tarde. Dio a luz a su hijo y huy, porque una estancia ms prolongada slo poda traer mayor dolor para ambos. Su amor continuado habra destruido a Aurelius, simplemente porque ella era lo que era. Porque ella le amaba a su modo, y no poda obligarse a herirle del modo que su cultura exiga. Un hombre de Miona habra comprendido, pero no Aurelius. Su hijo haba crecido con tal odio al recuerdo de la madre descarriada que haba rechazado su conocimiento de los hechos y haba preferido recordar slo a la madre que habra deseado tener. Nadie poda haber dicho a Atn la verdad prematuramente. Haba estado ciego. Ms an: el mismo dolor y la misma rabia que alimentaba se convirtieron en deleites de ella, pues ella era la mioneta. Poda leer el odio de l, incluso cuando era nio y an no la conoca, y era la emocin ideal para su especie. Oh, s. Ella le bes, embelesada por su confusin, y le mand a casa antes de que se desvaneciese la maravillosa emocin. Cuando se encontr con l de nuevo a los catorce aos volvi a hacerlo; la frustracin y el sentido de culpa de l ante lo que sospechaba malo fueron suficiente estmulo para ella. Cuando l la busc a bordo del cuidadosamente elegido Yocasta (que slo ahora comprenda l lo indicativo que era, pensado para guiarle hasta ella cuando fuese lo bastante maduro para comprender) el dilema de ella se agudiz. El haba llegado demasiado pronto; pero haba sufrido el tormento de acuciantes frustraciones, y ella se sinti incapaz de huir. El juego haba continuado, introducindola aun ms en la rbita de l: el horror que el cargamento de taphidos le haba producido, su fra clera ante el dominio que ella adquira sobre l al descubrir su robo del libro de registro, su dolor por la mujer que crea haber perdido. Hasta que los hbiles xestianos, que tambin eran semitelpatas, la haban descubierto y la haban dejado indefensa frente al ingenuo amor de su hijo. Ella haba ido con l porque no haba podido oponerse, y porque dadas las circunstancias tena que abandonar el servicio mercante. Se haba ido con l sin saber muy bien cmo iba a enfrentar la crisis que se avecinaba. No poda decirle la verdad, porque eso habra significado alejarle de s para siempre... pero tampoco poda entregarse al abrazo apasionado de l. No poda quedarse y no poda marcharse. As, en este callejn sin salida, prefiri el silencio. Slo as poda mantenerle cercano pero distante, hasta que se presentase una alternativa ms slida.

As razon Atn, entonces pero no en el pasado... y pens que ni siquiera esto era bastante. Su imaginacin luchaba desesperadamente por protegerle del recuerdo en la medida de lo posible, y ahora le daba una base involuntariamente. Tena que desentraar el mal, sabiendo que estaba all, sabiendo que l no era an lo bastante maduro para afrontarlo. El episodio del esphotel an no haba concluido. Ambos tenan que representarlo hasta el final, en el pasado y en el presente, hasta que quedase claramente al descubierto todo el motivo de su tormento. El secreto se haba aclarado: Atn estaba enamorado de su madre. Haba que empezar por esto y volver atrs. Revivirlo... si era capaz. Atrs... tal como ella haba supuesto que l hara, Atn reaccion ante la noticia con angustiada indecisin. Aquello con lo que l haba soado era imposible. Por muy dulce que su emocin pudiese ser para la sensibilidad de ella, iluminando su hermoso pelo, era un lujo vaco. El se ira y jams volvera a encontrarse con ella. Prescindira de ella. Qu poco entenda l a la mioneta! Desnudo, tal como ella recordaba despus de que se haba quitado el traje espacial, le hizo una sea. Atn dijo. Ella era absolutamente bella. El se acerc, como haca siempre, tan turbado por sus pensamientos como por la situacin. Le dola terriblemente perderla, pues ella haba vivido (como mujer) en su amorosa imaginacin desde el primer encuentro en el bosque. Atnrepiti ella. En Miona... En el esphotel haba sido la primera que oyera el nombre de su planeta natal, y slo el nombre se le haba grabado... ...nuestra cultura no es como la vuestra. Me equivoqu al irme con un habitante de otro planeta, pero yo era joven entonces y no comprenda.Le cogi las manos en un gesto familiar. Atn... en Miona las mujeres viven mucho tiempo, viven mucho ms que los hombres. La mioneta sobrevive a su primer marido, si es que no le ejecutan antes, y luego pasa a pertenecer a su pariente ms prximo. De ste pasar a otro pariente, y despus a otro, de una generacin a la otra, hasta que al fin es demasiado vieja y tiene que dar a luz una hija. Este es nuestro sistema. Atn se arrodill torpemente ante ella, sus manos prisioneras en las suyas. Qu intentaba decirle? Atn, t eres en parte de Min, eres de mi raza. El horror de la noticia comenz a penetrar en l, entonces. Tu eres mi madre... S. Por eso ha tenido que suceder todo esto. Esa es la razn de que acudiese a ti tan pronto en el bosque y te diese la cancin y el hvee... para que supieses en tu espritu lo que poda leer en tu libro. Que t eres de Min, que naciste para poseer a la mioneta. T debes hacer esto, y tu hijo despus de ti, porque es algo que est en tu cultura y en tu sangre... en tu naturaleza. Rechazando lo que ahora saba que era la verdad, Atn sufri un choque aun mayor. Pues aunque la cultura que l comprenda le prohiba totalmente aquello, haba sido educado, en una inversin paralela a la inversin emocional de ella (de la que l nada saba entonces) para creer que ella era la ms deseable de las mujeres. Porque ella, dado el incompleto conocimiento que l tena de su origen, no tena relacin alguna con l. Ahora l saba que ella, por creencias propias que eran para l fundamentales, le estaba prohibida. Y sin embargo le pareca... Le pareca an la mujer ms irresistible que poda imaginar. Ella se haba ofrecido a l... y l la deseaba, fsicamente, ms que nunca. Esto era lo que ms le torturaba.

Hasta este momento dijo ellano estabas preparado, Atn. Hubo de esperar muchsimo tiempo para ganarte. Y se relaj en la litera, esplndida en su reposo, atrayndole hacia s. La llama viva de su pelo crepitaba, sobre su cara y sus hombros y su pecho perfecto, iluminando su cuerpo. Y los ojos verdinegros, tan prximos, abrieron ante l profundos paisajes. Tanto tiempo dijo ella. Bsame, Atn, y ven a m. Ahora, Atn... Ahora! Catorce El da estaba revuelto. Se levantaron juntos y dejaron el cobertizo del jardn, caminando entre el viento. Por qu me permitiste descubrir tu identidad en el esphotel? le pregunt entonces Atn. Lo que deseabas... podra haber sido, fcilmente, si yo no hubiese sabido Atn dijo ella, moviendo la cabeza en suave reproche. No has estado en Miona? No has visto lo que el amor, tu amor, puede hacer a la mioneta? El se haba permitido olvidar. Tu amor me habra matado, como me habra matado el de tu padre, si hubiese sido tal como t imaginaste cuando me cortejabas explic ella. Slo tu conocimiento de la verdad te poda hacer condenar nuestra relacin. Slo mediante esa emocin (negativa para ti) podas acercarte fsicamente a m. Tenas que saber. Atn no pudo contestar inmediatamente. Ella haba esperado mucho tiempo... pero su encuentro haba sido prematuro. Muerte y amor estaban ligados siempre, para nosotros dijo l, sin mirarla. La muerte de la ilusin, el amor del dolor. Yo tena que pensar que t eras mala, y t tenas que dejarme creerlo. Pero mi resistencia era ms fuerte que el deseo. Te dej, despus de todo. Lo hiciste Atn? El sendero s hizo ms empinado, aunque haba amainado el viento. El la ayud a subir, aunque ella no lo necesitaba. La discusin muri cuando pareci metamorfosearse de nuevo, para ajustarse al solitario desfile de recuerdos de l. Ahora llevaba un paquete y su pelo rubio flotaba agitado por una brisa vaga. Brillaba en su mueca un crculo de plata. Atn sinti un vahdo, preguntndose de pronto si haba habido alguna vez un intermedio con una hermosa esclava, un segundo amor que esperaba piadosamente combatir al primero... un amor que le habra salvado de Chthon, si hubiese sido capaz de aceptarlo. Haba sido ella una persona real, o slo otra imagen de su fantasa? Se haba apartado realmente alguna vez de la mioneta? El tema de la concha! Eras parte de la cancin rota? Fue mi sueo vano, incluso entonces? Incluso entonces... Nadie muere en Idilia... salvo la esperanza. Estaban en la cima de un cerro que representaba una montaa. Atn olvid su duda. Bajo las nubes agrupadas la vista era hermosa, todo brillaba con ese color especial del principio del oscurecer. La concha, la cancin... intil entender. Te amo! grit l, su voz distante en sus propios odos. Te amo... y una vez ms su emocin era honrada y fuerte. Su pelo era rojo; era negro; se estremeca de dolor; y ella cay, como tena que caer, cruelmente golpeada. El rayo, la lluvia, empapando, cubrindolo todo. La meloda que l amaba qued barrida y la sangre empap el suelo. El cay despus, rodando, saltando ladera abajo, abrumado por el golpe que haba asestado involuntariamente, intentando atrapar la cancin y hallando slo barro y desgarrados matorrales. El amor estaba prohibido. Jams haba tomado a una mujer por

amor, slo por objetivos mrbidos. Siempre la cancin haba segado el amor... y ahora l estaba ms all de la cancin; la haba perdido, haba quedado rota para siempre... y el agua fra derramndose sobre su cara alzada le ahogaba. Bes la lluvia y en una hora, o en un instante Atn se vio al cenagoso pie de la colina, junto a la charca que alimentaba las malignas larvas anuales y propagaban la mortfera peste. Al fondo yaca el cuerpo desnudo, encantador, pero no muerto, no muerto. De la oscura superficie de la charca vena un brillo verdoso, un brillo chthoniano, que haca retroceder las limosas sombras y delataba el lgubre oleaje de la orilla. Recuerdos reprimidos se agitaron en l, insinuaciones de horror y de terrible carnicera. El haba estado all antes. El haba... Aquel cuerpo no muerto se elev, y el pelo no era ni rubio ni flameante sino un hmedo intermedio. No tena una forma de divinidad sino que era ya solo hembra. Se acerc, bordeando la oscura laguna, caminando por un estrecho borde. Atn permaneca en aquel borde tambin, incapaz de apartarse de la ftida orilla. No habra modo alguno de eludirla, salvo correr alrededor de aquel sendero de pesadilla en una furia desesperada, incapaz de comprender su propio pnico. No cedi a este impulso, se qued quieto vindola avanzar lentamente hacia l, con pequeos y pesados pasos. Observ el segundo cuerpo de ella que avanzaba tambin tras el primero, y el tercero que avanzaba tras el segundo: varios cuerpos, cuerpos horribles. Triunf el terror. Se gir apartndose de la charca... pero la lluvia opresora se alzaba en paredes que l no poda atravesar, arquendose sobre l en una cpula opaca y sin fisuras. El no poda huir. Mir hacia la charca, y la pareci que las formas que haba en ella no eran grandes yerbas, sino lenguas. Haba una mayor que el resto, ms prxima. Era una gran lengua tubular que se alzaba ciegamente buscando carne. Pronto le localizara, y avanzara en su direccin. Huy, resbalando. Pero desde el lado opuesto se acercaba alguna otra cosa, algo denso, una inmensa espiga, y no haba escapatoria. Atn apoy la espalda en la resbaladiza pared, alz los ojos hacia el arqueado cuenco de arriba, y procur pensar. No pensaba lcidamente ni bien, el apetito de su intelecto turbado por aquel paisaje repugnante que se abra ante l, pero digera lo suficiente como para mantener sus dbiles fuerzas y sustentar por un instante su mundo. Este callejn sin salida, este horror, es algo que yo mismo hago. No puedo ser real en un sentido fsico, slo en Chthon son reales estas cosas. Mi mente ha vestido su tumulto con alguna aterradora alegora, como ya ha hecho antes. Ha teatralizado mi conflicto mental, forzndome a resolverlo ahora, o a prescindir de la pretensin de cordura. Estoy en la orilla de la charca y en ella no hay ningn monstruo, no hay ninguna pared a su alrededor, hay slo la plaga incipiente y la persistente lluvia. No hay figuras repetidas que avancen sobre m, ni una terrible espiga del otro lado; slo la mujer a la que amo y a la que debo odiar, la tentadora mioneta. Pero el conflicto, lo saba muy bien, era real, y haba llegado para l el momento de la decisin, fuesen cuales fuesen los elementos y significase lo que significase su resolucin. Estaba atrapado por una red tejida haca mucho, cuando haba seguido aquella meloda oda a medias en el bosque convirtindose en su esclavo. Haba sido incapaz durante toda su vida de completarla y de huir de ella. Ni siquiera Chthon haba resuelto aquel dilema. Ahora tena que enfrentar l mismo las espectrales alternativas, y asumir los rigores de aquella eleccin. La columna de mujeres que avanzaba representaba a Malicia, en todas sus formas: ubicua, pero incapaz de aceptar amor directo. Su emocin normal era una espada blandida contra la mioneta. Deba matarla con aquel amor? O deba esperar a que se acercase por el otro lado la temida espiga: la obscena inversin de su relacin? Atenazado por esto, se convertira en una criatura de perpetuo

odio, un min, su autoidentidad e integridad sepultadas en sadismo. Ella florecera; se completara su cancin. Pero l Mir fijamente el agua estancada y vio all siniestros movimientos, y oy la flexible lengua chasquear ms cerca. Poda escapar a su alternativa lanzndose en el buche de aquel estircol personificado. Los spticos hilos del limo ensuciaran su piel e imprimiran en ella la mortfera peste que se haba llevado a su padre. No habra piedad. Viva an Aurelius? Atn no lo saba. Tena que haber otra alternativa. Alguna salida que le liberase, o que al menos pospusiese el desenlace. Un drenaje, una salida del estanque, alguna sbita abertura que condujese a lo desconocido, algn escape, algn alivio. Podra hallarlo? Cuando admiti su necesidad de ello, apareci ante l: una abertura hacia lo desconocido. Podra conducir a la muerte, o a posibilidades ms sobrecogedoras incluso que aquellas de las que hua. Una vez tomada, esta ruta no permitira el retroceso, lo mismo que uno no puede volverse atrs cuando ya se ha lanzado por una catarata. Vacil. Aurelius ha muerto, dijo la mioneta, muy cerca. Ella haba sentido irse al viejo, disuelto al fin por el autntico monstruoestanque, la peste. Atn haba sentido tambin la prdida, haba sentido que cesaba una divisin emocional, en aquella semitelepata que nunca hasta entonces haba admitido poseer. Aquel mismo sentido le advirti puramente que l haba tenido cierta participacin en la muerte de su padre, aunque fuese involuntaria. Haba tenido tan amplio alcance la decisin que estaba tomando? Era ste el precio de su fuga? Comprometido ahora por oscuras circunstancias, sigui el camino emprendido, negndose a considerar el odioso precio que hubiese de pagar por ello. Bordeara el lmite de la propia locura, por la desmayada esperanza que ofreca. El gigante torbellino le sorba, y la oscura y asfixiante ola se cerr sobre l, llevndole al fin hacia. Quince Atn se encontr en la superficie del asteroide esphotel, desnudo entre su masa y la inmensidad del espacio. Desnudo porque aquella roca careca de accidentes y era noche cerrada; ninguna gravedad le consolaba con su abrazo, ninguna atmsfera acariciaba su colgante traje. Slo la accin esttica de sus botas mantena su tenue contacto con el pequeo planeta, ligndole con suficiente firmeza siempre que no saltase. Mir a su alrededor, sobrecogido por aquella singular y no desagradable confrontacin con una naturaleza inanimada. Tras l estaba la entrada del esphotel, que conduca al transbordador espacial en el que se propona salir de all, y que llevaba tambin al lujoso interior y a una oferta que l no poda aceptar. Dijera lo que dijese ella, fuera lo que fuese, ella estaba prohibida. Tena que apartarse de ella. Pero primero necesitaba aquel paseo por la superficie para calmarse. Ante l, la soledad era casi total, y necesitaba aquello. Era patente el contraste entre las facetas del hombre, su mensurable logro y su inconmensurable soledad, de aquel hombre que atravesaba una roca sobre la cual no poda vivir. Aquel esteroide era plano, un fragmento de un cuerpo mayor, y recordaba los lejanos tiempos de la Tierra madre y los ancestros que crean que su mundo era plano. Habran tenido razn, si hubiesen vivido all. Aquella meseta sin relieves estaba tan desolada como el paisaje de su vida. A su alrededor brillaban las estrellas, en aquel sector nocturno, prometiendo emocin y aventura y consuelo en su gran nmero, si fuese posible acceder a su poblacin. Sin embargo, l haba estado ya en aquellos lejanos sistemas, y haba sufrido a travs de su evanescente promesa y encontrado soledad en su corazn.

Grandes zancadas transportaban su cuerpo a lo largo de la llanura mientras corra, un pie siempre en el suelo, dirigindose hacia el borde de una meseta que la claridad del vaco proclamaba a kilmetros de distancia. Su final era un precipicio, el borde del pequeo planeta dibujado contra la luz de las estrellas en una pequea silueta invertida. Se arrojara fuera, hacia la destruccin y el olvido para caer perpetuamente a travs de los abiertos lmites de su desolado cerebro, traspasados al fin. Lleg al borde demasiado pronto. Su mente vacil. Mi carne, pensaba con amargura, est deseosa; es mi espritu el dbil. El impulso, engaoso dada la ausencia de gravedad, le hizo superar el lmite. Gir alrededor del mellado borde, las botas aferrndose tenazmente a la tierra lo mismo que se aferraba su espritu a una vida estril. El asteroide era estril. En aquel lejano extremo tena escasamente unos treinta metros de anchura. Mellados estratos mostraban la herida que le haba desprendido de su veta madre y le haba lanzado al limbo haca una eternidad. Con qu terrible dolor habra comenzado su jornada, solo, absolutamente solo? Se inclin y encontr un fsil: una gran huella de hoja impresa en la piedra, mayor que su mano. Era el recuerdo de una cosa viva, ms atractivo en su muerte de lo que nunca podra haberlo sido en vida. Pues su belleza jams se desvanecera; jams se extinguira su esencia. Sus dedos enguantados acariciaron el inmvil relieve de aquellas formas honrando una fraternal camaradera. Viajara el fsil de Atn a travs del espacio con tan indiferente esplendor? Muerte, dnde est ahora tu..? Intent borrar la depresin ascendiendo hacia el luminoso lado diurno del asteroide. La hoja deba de haber crecido sin duda bajo la luz del sol. Ay quien pudiera penetrar en el cielo del pasado del fsil, ver el ondulante follaje, acariciar el rbol poderoso. Hacer girar hacia atrs el metrnomo de la materia, permitir que todas las dudas se disolviesen en el suave abrazo de los orgenes de la vida. El afilado horizonte se ilumin al aproximarse al lado diurno. Una elevacin, alrededor de la segunda esquina... Le ba la clida luminosidad de aquel sol; luz, luz por todas partes, barriendo toda oscuridad y toda duda. El mecanismo del traje se compens inmediatamente, protegindole, permitindole contemplar la Tierra, ver el aire sobre ella, las resplandecientes nieblas en el aire, las cosas que crecan en el suelo, las grandes hojas verdes. Para m esta tierra es frtil y encantadora, convexas colinas altas y esbeltas, conjuntadas con elevaciones suavemente redondeadas, esperando por... Atn se estremeci, el sellado traje se estremeci tambin con el como una segunda piel. Qu le pasaba? Por qu estaba pensando en unidades mtricas? No haba ninguna atmsfera all no poda haber rboles, ni poesa. Aquello era un desnud fragmento de roca que giraba en rbita alrededor de una estrella numerada. No caba seguridad alguna en la alucinacin. Si se olvidaba realmente por un instante de dnde estaba, la muerte sera un spero recordatorio. Sin embargo, abajo, ms all de esas anheladas montaas, donde brillaban las aguas pasivas, la fuente de la vida est esperndome, esperando mientras yo... Impresionado, Atn se volvi de nuevo, reanudando su avance hacia el fsil del borde del planeta. De algn modo, inconscientemente, haba viajado ms all bajando al valle, seducido por la idea de algn feroz xtasis... al que no se atreva a ceder. Algo le hablaba, atrayndole, arrastrndole hacia algn impensable encuentro. Ms all de las montaas estn las aguas, clidas y espesas como sangre recin vertida.

Jill! grit. No entres en mi fantasa. Hu de tu crueldad hace diez aos; apenas si te recuerdo; t no perteneces a esto; temo lo que t significas: sentir la sangre sobre mi mano, sentir el rumor de la risa en mi odo. No es sangre, dices no es sangre sino deleite, ofrecido a mi ao catorce. Atn se volvi una vez ms, respirando con dificultad, intentando lograr la objetividad de la hoja de piedra. Aqul haba sido el instante decisivo. Hasta entonces haba mantenido el control de s mismo. La realidad volva, mostrando los salientes cnicos entre los que haba caminado, las sombras brillantes que arrojaban bajo los rayos del lejano sol. Mientras l miraba, aquellas sombras fueron suavizndose, se hicieron niebla. Los cerros se volvieron verdes y ms que verdes, respirando esplendorosos. Ante l, haba un ondulado campo que descenda hacia un ~ valle cobijado entre cantiles suavemente redondeados. El lago secreto estaba all, ms atrayente, ms invitador que ningn espejismo aislado. El embeleso que ofreca en sus profundidades no le repela ya totalmente. Su sangre cantaba con la necesidad de gozar de aquel lquido, de hundirse totalmente en l. De l haba salido; a l tornara. No! Pero la visin traspas su resistencia y la invirti, dejando una vaga y muda protesta repiqueteando atrs, muy lejos. En catorce pasos lleg a aquel lago, y vacil, temeroso de traspasar la barrera sin nombre dentro de s mismo. El que llamaba, llamaba, pero aquella msera y castrada conciencia, en algn punto condenada bajo la ptrea hoja, le peda que no sacrificase lo que haba sido por lo que llegara a ser. El sudor empapaba su rostro mientras se debata, sabiendo que el resultado estaba decidido ya, pero luchando an as por preservar las formas de una perdida inocencia. Lentamente se alz una mano que desabroch el casco separndolo de su traje. Poda ser su propia mano? Los cierres se abrieron, los sellos se rompieron, el casco se apart de su cabeza. No muri. El aire del valle lleg a l entonces, balsmico y dulce, enaltecedor en su frescura. Sabore su lozana y se sinti fuerte. Pronto el resto de su coraje se separ de l; desnudo, corri hacia el agua. Una vez ms, la desmayada duda le contuvo, una duda permitida ya porque el usurpador se senta seguro. La resistencia haba pasado a ser mera palpitacin, mero brillo que aada lustre al acto. La emocin dominante jugaba felnamente con su timorata conciencia y le daba la libertad de pensar que era libre. Le embargaba la sensacin de un inminente triunfo. El roce del agua en los dedos desnudos de sus pies electrificaba su cuerpo. Ya no poda ver el lquido. Slo su carne tena conciencia de que se deslizaba voluptuosamente sobre sus tobillos, envolvindolos en un abrazo de incipiente placer, torturante al principio, esplendoroso en su culminacin. Una idea fundamental iba alzndose en l, una idea cuya sola expresin haba de ser desastrosamente poderosa, un impulso de tal magnitud que poda mover montaas e inundar de vida todo el lago. La clida presin ascenda, rodeando pantorrillas, rodillas, muslos. Le cubra rtmicamente, sorbiendo de l con delicados toques la ms profunda fuerza. Su marea se incrementaba, sbitamente, perentoriamente, arrojndole a una segunda visin de una mano joven que viajaba ascendiendo entre unas faldas jvenes, acariciando la prohibida juntura. Pero esta vez la viscosidad no despertaba prevencin ni alarma; le arrastraba hacia all, hacia dentro con tempestuosa pasin. Las dos escalas de carne y lquido se mezclaban bajo una imagen superpuesta del nonio, enfocndose ante sus ojos cerrados. Incapaz de retener plena expresin ms, se lanz por completo. El agua, el paisaje, el universo resonaron con la expansin de su impulso, y de las profundidades de su ambicin ms ntima, la esencia fluida surgi, ascendiendo, girando, sujeta a enorme presin estallando en un huracn de fuerza, explotando al fin en una torturada disolucin en el placer, lacerando carne y fundiendo hueso y saciando espritu

ms all de lo soportable. Se dice que el cielo.. Amor ha asentado su... Oh alegra! Oh alegra! Oh alegra! Algn poder exterior a l mismo le hizo elevarse y flotar, ascender a travs de las impetuosas corrientes de la tortura lejos, lejos, hacia una luz superior. Era la mano de ella, clida sobre su brazo, apartndole de la destruccin a que le haba llevado su pasin equvoca. Al final aguardaba un dios oscuro, algo para quien pasin y culpa eran simples instrumentos, un dios al que un hombre cuerdo no poda servir. Un dios al que Atn servira cuando llegase a su mente consciente todo lo implicado en la alegora del asteroide. Haba cesado la lluvia, aunque l estaba empapado; monstruos y paredes opresivas haban desaparecido. La luz del sol descenda jugueteando, no sobre la rota columna como l casi esperaba, sino sobre un paisaje resplandeciente, alto y verde en la oscuridad, y maravillosamente atractivo. Has... ganado dijo ella, eligiendo una palabra imprecisa; ella era la mujer del bosque, la ninfa del amor. Yo no puedo, no puedo dejarte seguir ese camino, no puedo dejarte que sigas un mal tan terrible.Ella hablaba de mal: no lo que haban hecho en el esphotel, sino el dios a quin l iba a servir. El dios que le haba ofrecido asilo y santuario. La fantasmagora cesaba. Los espectros haban desaparecido, fueran quienes fuesen, y Malicia era una vez ms el inmaculado resplandor de sus sueos. La encantadora dama de su niez haba regresado al objeto de todo su amor, que nunca ms volvera a alterarse. Su emocin pura se acompasaba con la de ella. La bes saboreando al fin la culminacin de la meloda. Jams haba sido tan fuerte su amor. Bajo los suyos, los labios de ella fueron enfrindose. Estaba muerta. Ro abajo: una vez ms se ahusaba en un fino y rpido canal, y las paredes se aproximaban entre s hasta formar un estrecho tnel. Pero el camino continuaba justo por encima del nivel del agua, lo bastante ancho para que los hombres pudieran seguir su marcha en fila india. Jefe presida la marcha, atento a las seales del explorador que no haba regresado. Si esto se estrecha ms dijotendremos que nadar. Nadie hizo comentarios. Nadar en aquellas aguas poda ser peligroso. Cualquier error de juicio enviara los cuerpos inevitablemente al fondo, a travs de posibles rpidos, y a las mandbulas de predadores fluviales, o cualquier otra cosa preparada para defender la reputacin del Camino Difcil. Sobre tierra firme sentan al menos una seguridad parcial, y cada curva que mostraba una continuidad del camino era recibida con un relajamiento de la tensin. El pasaje continuaba, lo bastante elevado para que un hombre alto pudiese caminar de pie, pero estrecho. El sendero ocupaba un cuarto de la base, el ro el resto, y la pared amenazaba con empujar al viajero desprevenido al agua. Continuaba, kilmetro tras kilmetro, dirigido hacia... hacia abajo. Atn haba regresado, a regaadientes, para dar su informe: por arriba no haba salida, slo una catarata imposible de atravesar. No les haba hablado del otro tnel ms all de la catarata. Haba atisbado por l y odo aquel batir distante, y percibido una amenaza que ningn hombre poda enfrentar. Cmo lo saba era algo que no poda decir; pero estaba seguro. Todos crean que fuesen buenas las posibilidades ro abajo; Jefe les permita mantener su loca esperanza. Podra haber una interseccin con otra corriente de agua, una corriente cuyo curso poda llevarles hasta la superficie. Despus de todo las criaturas de las profundidades tenan que haber entrado por algn sitio... y Bedside haba escapado. por dnde haba podido huir si no era por all? Ay, si hubiese dejado por lo menos una seal.

Milagrosamente, el ro termin. El pasillo se estrechaba constituyendo una puerta casi perfecta, a la que segua un ensanchamiento. Penetraron en una hermosa caverna cupular con un gran lago en el centro. El lago tena unos treinta metros de anchura, y la cpula se arqueaba hasta una cspide que quedaba a unos quince metros por encima del agua. El misterioso sendero rodeaba el borde, con una anchura de unos cuarenta centmetros a un metro por encima de la superficie del agua. Las paredes por encima y por debajo del camino eran verticales o inclinadas hacia adentro; no haba ni fisuras ni grietas. Un hombre desnudo no poda salir de aquel sendero escalando. Por el lado del estanque opuesto a la entrada, el camino iba descendiendo gradualmente casi hasta el nivel del agua, donde poda verse la parte superior de un agujero de unos setenta centmetros de dimetro. El agua penetraba codiciosamente por aquel agujero. El estanque era profundo. La verde luminiscencia brillaba bajo el agua varios metros, pero finalmente se perda en las negras profundidades. El agua estaba fresca; la suerte determinara los primeros voluntarios para lavarse y nadar. Todo el grupo se acomod alrededor del estanque. Jefe emplaz un centinela a la entrada y dej a los otros descansar. Hombres y mujeres se sentaron como nios al borde del estanque, brameando y jugueteando en el agua con los pies. La atmsfera era despreocupada por primera vez en el Camino Difcil. No fue preciso echar a suertes, pues la mente, que haba olvidado casi lo que era nadar, se lanz a retozar en el agua alegremente. Pero Atn se senta inquieto. Perciba, al contrario de los otros, que haba un gran peligro acechando. Un peligro que haba brotado de su tnel tras las cataratas y enviado su latir tras l, siguiendo a Atn ro abajo. Su mente senta de algn modo el hambre de aquello, su inmenso apetito, no solo de alimento. Se mova lentamente, kilmetros atrs, pero se acercaba. Se acercaba. Dnde estaba la salida? Aquella caverna tena que haberse formado por medio de alguna enorme burbuja de gas, durante la poca de formacin de Chthon, atrapada all por enfriamiento y endurecimiento graduales de la roca. Luego el ro la haba encontrado y haba cortado a travs de ella, llenndola y abrindose una salida. Eso significaba que no poda haber ningn pasaje profundo bajo el agua, porque si no la caverna no se habra llenado. Y la corriente que flua a travs del agujero visible pareca equivaler exactamente a la que penetraba en la caverna. Sera arriesgado penetrar por aquel agujero. No habra posibilidad alguna de controlar la rpida corriente. Un hombre se vera desvalido e incapaz... como deba de haberse visto el explorador, puesto que haba desaparecido por completo. Quizs se poda echar al agua un trozo de la soga salvada de la entrada de las cavernas superiores, tanto tiempo atrs, y sujetarla mientras un hombre se introduca por el agujero... si es que poda aguantar la respiracin hasta salir a la otra parte. Y, cmo podan estar seguros de que hubiese aire al otro lado, ms all del sello que el agua estableca? Sin embargo pasaban las horas, y los dems compartan las dudas de Atn no lo demostraban. Incluso Jefe pareca totalmente sereno, observando cmo Granate nadaba. Los hombres buceaban profundamente en el agua, buscando peces u otros animales marinos, y salan de nuevo con las manos vacas. Algunos se dorman recostados contra la pared; y de vez en cuando un vecino los empujaba bromeando al agua, donde despertaban de su sueo con gran sorpresa. Aquella caverna cupular pareca lo ms prximo a un paraso natural a que poda llegar Chthon. Pero Atn no crea en el paraso. Se tir al agua y buce tres metros, seis, tan profundo como pudo, pero no encontr fondo. Subi en diagonal y percibi que le arrastraba y le

haca girar un remolino. No era peligroso, pero le inquiet. La sensacin de que acechaba una amenaza se hizo ms fuerte. Habra, despus de todo, una va de drenaje abajo? Nad hasta la orilla opuesta, desvindose del remolino que haba junto a la salida visible. All se repeta la corriente submarina. Haba, pues, una corriente alrededor de toda la circunferencia del estanque. Aquello era siniestro: cmo podra producirse un fenmeno as en agua quieta? A menos que algo enorme estuviese subiendo, sorbiendo agua a lo largo de toda la circunferencia del estanque. Jefe le observaba. Atn indic con un gesto y el otro asinti. Se haba dado cuenta. Nada dijeron a los dems. No tena objeto dar la voz de alarma hasta que se supiese cul era el peligro... si es que realmente haba peligro. Pero haba que hacer algo inmediatamente para investigar la salida. Quizs fuese necesario salir deprisa. Se oy un grito del guardin que haba a la entrada. Algo atacaba! As que no era mi imaginacin, pens Atn. No era que mi mente estuviese perdiendo el contacto con la realidad. Un forcejeo, un spero grito; luego cayeron dos cuerpos en el estanque. Uno era el guardia; ileso, nad hasta el borde y subi de nuevo al sendero. El otro era uno de los lagartos escamosos, herido y agonizante. Que l supiese, aquellas criaturas no eran carnvoras. Demasiado lentas para ser la quimera, nunca haban atacado al hombre, y eran para l fcil presa. Qu le haba pasado a aqul? Apareci entonces otro animal, y luego un tercero. Pronto el estanque estuvo llenos de cadveres, al caer las torpes criaturas bajo los cuchillos de piedra de los hombres. Qu era lo que empujaba a aquellas criaturas hacia all? Jefe se uni a Atn junto a la entrada. Escucha dijo. A lo lejos, tnel arriba, se oa un nuevo ruido... distinto a cuantos haban odo hasta entonces en las cavernas. Era el rumor de muchos pies marchando al unsono. Se miraron, y cay sobre el grupo un silencio general. Un ejrcito disciplinado... all? No tena el menor sentido. Las gentes de las cavernas superiores no podan haber organizado ningn equipo de bsqueda, y no podan haber proporcionado suministros para llegar tan lejos. Si la salida del largo camino estaba prxima, podran ser seres humanos, y podran realmente desfilar, pero no podan llegar de la misma direccin que haban llegado los prisioneros. El sonido persista, avanzando tnel abajo hacia ellos, un latido regular que se incrementaba constantemente de volumen. Fuera lo que fuese, aquello era lo que haba empujado a los otros animales hasta all. Ahora todos los que estaban en la caverna cupular lo oan. Los dormidos fueron despertados y escucharon tambin anhelantes aquel sonido que no podan entender. Gran Chthon! exclam el guardin, retrocediendo aterrado. El rumor creci de volumen. Su origen haba doblado al fin la ltima curva, aunque an no estaba a la vista de los que se hallaban en la caverna. Pero por fin apareci. Una cabeza gigantesca y grotesca asom a la entrada. Tena unos ojos enormes y brillantes y antenas tan gruesas como un dedo y de unos treinta centmetros de longitud. Giraba lenta, mecnicamente, contemplando la caverna, el rumor de pies se apag. Luego volvi a iniciarse y el animal avanz... hacia el refugio de los fugitivos. La parte posterior de la cabeza se comprima en un cuello que no tendra ms de cinco centmetros de anchura. Luego surga el cuerpo: una especie de joroba irregular y cuadrada, que se apoyaba en dos gruesas patas que se alzaban y caan espasmdicamente. Los que estaban ms prximos retrocedieron, asombrados, dejando paso a la criatura.

El cuerpo se reduca de nuevo hasta una cola de unos cinco centmetros de dimetro. Luego, asombrosamente, segua un segundo cuerpo, similar al primero. Y un tercero, y un cuarto. Aquella criatura estaba segmentada! Los que estaban frente a su cabeza retrocedan horrorizados, pensando que no podran librarse de l, pero no encontraban espacio para retroceder. Algunos saltaron al agua al ver que la criatura avanzaba sin detenerse. Hubo una algaraba general cuando los que no saban nadar o tenan miedo de arrojarse al agua intentaban abrirse paso por el borde para dejar sitio al gusano. Atn y Jefe eran ahora los ms prximos a la gran cabeza. El hacha de Jefe estaba dispuesta, pero hasta el momento haba decidido retroceder en vez de atacar. An no se saba bastante sobre aquella criatura. El camino estaba atestado. Era muy estrecho, y adems haba aparecido una considerable extensin del monstruo. Diez, quince cuerpos; y aparecan incesantemente nuevos segmentos, hasta que el animal lleg a ocupar una cuarta parte de la circunferencia. Cundo terminara? Atn se dio cuenta de que las ltimas partes eran informes, grotescas, como si no encajaran con el resto de aquella criatura. Ya no eran uniformes, salvo en el movimiento sincronizado de sus patas. Algunos de los segmentos tenan miembros extra que colgaban intiles a los costados, marchitos. Algunos segmentos parecan tener ~ cabezas secas. Era como si hubiesen pertenecido realmente a especies distintas. Haba incluso un segmento que pareca humano. Ridculo! Atn retrocedi ante el continuo avance de la gran cabeza. Cmo se alimentaba aquel ser? No haba ninguna boca distinguible en la parte frontal, y los segmentos no estaban en posicin de poder alimentarse eficazmente. Sin embargo iban apareciendo ms y ms segmentos, que iban ocupando implacablemente el camino. No haba duda ya de a conveniencia de quin se haba tallado aquel sendero. La gente se apretujaba y caa al agua en sus locos esfuerzos por escapar. Los que quedaban en tierra estaban amontonados en menos de la mitad del crculo... Y la criatura segua avanzando. Los segmentos ms distantes de la horrible cabeza estaban extraamente arrugados, como secos y sin jugo; si aquella criatura tena hambre, pens Atn, se manifestara de atrs adelante. Al fin apareci su extremo posterior. Hubo un suspiro de alivio colectivo. El animal no les obligara a todos a arrojarse al agua. El segmento final terminaba en un aguijn que se proyectaba como metro y medio. Hubo un grito que sobresali por encima de la algaraba general. Todas las cabezas se volvieron involuntariamente. La atencin de casi todos estaba totalmente absorbida por la oruga, y por eso haba pasado inadvertido otro acontecimiento que se haba producido en el estanque. De las profundidades haba brotado una forma, alzndose lentamente hasta la superficie. Era como una ballena y llenaba el estanque por completo con su inmensa masa: era una medusa negra de unos treinta metros de dimetro. Por fin brot del agua su convexa y cerlea superficie dejando al descubierto un gran orificio circular: una boca. Entonces Atn la reconoci. Era una medusa como la que haba visto en las cataratas, pero que haba crecido hasta adquirir una asombrosa magnitud. Era, segn Atn sospechaba, carnvora. Los cuerpos de los animales haban desaparecido por la salida del ro, as que no tena pruebas fehacientes. La prueba no tard en llegar. La boca se abri an mas, mostrando un tnel interno blanquecino que espume y regurgit un vapor estomacal amarillento y ponzooso. Luego serpente en el aire una lengua tubular. Tante ciegamente alrededor y luego cay sobre el cuerpo de una mujer de las que estaba en el agua y la arrastr chillando hacia el interior de la boca.

Entre tanto la oruga estaba tambin ocupada. La cabeza llegaba hasta la salida del agua, y la cola se haba proyectado a lo largo de la entrada y se mova hacia atrs por la orilla opuesta, impidiendo todo, escape. Su poderosa pa era ms aterradora incluso que la cabeza misma. La cola se alarg de pronto, ampliando su longitud ms de un metro. Empal limpiamente al hombre ms prximo, que la amenazaba con un fragmento de piedra, atravesndole por la mitad y salindole por la espalda. La vctima lanz un horrible grito y qued inerte; pero la cola de la oruga comenz a contraerse y a dilatarse arrastrndole hasta situarle junto al ltimo segmento. Qu asombroso poder! pens Atn. Atravesar piel y msculo y vsceras y hueso limpiamente. Luego, parte del cadver recobr la vida. La cabeza y los brazos del hombre colgaban inertes, pero sus piernas adquirieron el mismo ritmo medido de los segmentos. Los otros segmentos. La cola de la oruga atac de nuevo, atrapando a una mujer que intentaba correr. La atraves por la espalda y sali por el estmago. Tambin ella, como el primero, se hundi en la inconsciencia o en la muerte; y tambin como el primero uni sus extremidades inferiores al ritmo de marcha, sin morir del todo. Atn comprendi al fin el carcter mortfero de aquella trampa. Lo que haba parecido un inocente paraso era en realidad el territorio de caza conjunto de dos de los ms terribles predadores de Chthon. La vctima poda elegir entre uno u otro... pero no tena escape. Y todo el grupo haba entrado en aquella caverna y se haba sentido tranquilo. Ahora no haba tiempo de pensar, de planear o de explorar. La oruga iba incorporando nuevos segmentos a voluntad, tomndolos por atrs, por delante, de lado, donde quiera y como quiera que los encontrase. La medusaballena iba sorbiendo a todos los que caan o se tiraban o eran empujados al agua. No pareca tener ninguna urgencia. La muerte poda tardar un rato... pero era segura. Jefe tom el mando, agarrando su hacha con ambas manos y utilizando el mango para apartar a la gente. Se hizo sitio y avanz hacia la cabeza de la oruga. Atn le sigui sospechando sus intenciones. Jefe tom impulso y golpe, con los msculos sobresaliendo hermosamente a lo largo de su espalda. La hoja del hacha abri la piel gomosa del morro de la oruga. Una verde baba brot de la herida. La criatura emiti un silbido angustiado por una vlvula que haba tras sus mviles antenas y retrocedi. Jefe golpe de nuevo, dirigiendo el hacha contra los ojos saltones, pero la oruga parpade. Parpade: brillantes barras de hueso metlico se arquearon sobre sus ojos formando una mscara protectora. No poda utilizar su cabeza para luchar, pero poda sin embargo protegerse de aquella presa que decida hacerle frente y combatir. Un instrumento tan tosco como el hacha poda hostigar a aquella criatura, pero no matarla. Jefe golpe una y otra vez, y la criatura sigui retrocediendo. Pero al hacerlo, su cola avanzaba por el otro lado, y era peor. El crculo estaba casi cerrado, pues el largo cuerpo se expanda inexorable e ilimitadamente. Tenemos que conseguir matarla o hacerla retroceder grit Atn. O echarla al agua. Aquel si sera un final adecuado. La oruga ahogndose y agitando el agua con todas sus patas; la medusaballena sorbiendo un interminable bocado, un bocado que nunca tragara completo. Podan morir ambas. Era improbable. Un ataque concertado de todo el grupo podra desalojar a la oruga. Hombres y mujeres podan bordear a la bestia y agarrar desde abajo las numerosas patas, y empujarla al agua; o subirse en su espalda y empujar desde la pared. Si... se poda lograr. Pero no con un grupo de hombres y mujeres aterrados. Sera imposible dado

el pnico establecer la organizacin necesaria. Una huida directa y evidente era lo nico que poda movilizar a aquellas personas. El ro! grit Atn, indicando con un gesto el agujero. Jefe le oy por encima de la algaraba general y mir alrededor. Comprendiendo, retrocedi hasta aquella zona y se mantuvo firme all dispuesto a impedir el avance de la oruga. Hay que atravesarlo! grit Jefe, indicando el agujero. Vamos! Un hombre de la multitud vio la seal y se hundi en las aguas superficiales que haba entre la masa central de la medusaballena y el borde del estanque. Medio nadando, medio caminando por la esponjosa carne, lleg hasta la salida y se meti de cabeza por ella. El agua se arremolin tras l empujndole y ayudndole. Una pausa; luego le sigui otro hombre, perdindose de vista antes de que el monstruo acutico pudiese encontrarle. Luego fue una mujer y luego fueron siguindole los dems, eligiendo la ruta desconocida para huir de los visibles horrores. El sexto hombre que entr en el agujero fue Hastings. Pesaba ms de cien kilos, segn sus propios clculos. Demasiado tarde, descubrieron que su barriga no caba por el agujero. La cabeza y los hombros desaparecieron; pero sus piernas y sus pies quedaron pateando en el agua. Sacad a ese cabrn de ah! gritaron enloquecidos los que iban detrs. Cabeza y cola de la oruga avanzaban, a medida que el animal estiraba su cuerpo. El monstruo acutico deslizaba su terrible lengua cerca ya del agujero. Si no se eliminaba rpidamente aquella obstruccin, todos los que quedaban pereceran. Atn salt al agua y agarr los chapoteantes pies. Apoy sus propios pies en la roca y tir con vigor, pero el agua haba encajado con gran fuerza aquel grueso cuerpo. Cambi de tctica e intent empujarlo hacia adentro, pero el tamao era excesivo. No poda salir ni en una direccin ni en otra. Las dos piernas continuaban pateando violentamente, dificultando sus esfuerzos. Pareca no haber modo de liberar a aquel hombre. Jefe mir hacia abajo, con expresin hosca. La cabeza de la oruga estaba casi de nuevo junto al agujero, ahora que no haba ya nadie hostigndola. No podemos perder tiempogru Jefe. Quita. Atn se apart, sin perder de vista ni un momento la tanteante lengua que haba tras l. Jefe tena razn... no podan perder tiempo. Colocndose frente al agujero, Jefe alz su hacha y golpe con fuerza. El hacha cay sobre el trasero de Hastings justo encima de la bifurcacin, cortando profundamente en la columna. Las gordas piernas dejaron de moverse. Jefe golpe de nuevo, ensanchando an ms la herida como si estuviese cortando un rbol. La sangre brotaba copiosamente, tiendo el agua. Es esa muerte tuya lo que siento, viejo amigo? La gruesa lengua lleg hasta ellos, percibiendo la sangre. Atn nad desesperadamente para evitarla; la pegajosa y fra superficie golpe su pierna, rode su muslo, pero no iba tras l. Localizada la fuente de aquel sabor, se desliz sobre el lacerado cuerpo y se enrosc en l. Jefe, al percibirlo, se dispuso a dirigir un hachazo contra la lengua misma. No! grit Atn. Espera! Jefe vacil perplejo. Evidentemente su intencin era cortar el cuerpo en pequeos trozos de carne que pudiesen pasar uno a uno y abrir as de nuevo el pasaje. Pero si hubiese una alternativa... La gran lengua se tens. El monstruo tir con fuerza. Con un ruido succionante la roja masa sali del agujero y cruz el agua hacia el orificio. La cabeza inerte se balanceaba, la boca abierta, en las olas, como si hiciese un gesto de adis a Atn. El agua se lanz de nuevo por el agujero en agitados remolinos. El camino estaba de nuevo despejado. Involuntariamente, la medusa les haba salvado.

Atn fue uno de los ltimos en salir. Lleg su vez y de pronto, irracionalmente, sinti miedo. A dnde conduca aquella salida? Cmo poda estar seguro de que aquella solucin era menos terrible que las espantosas alternativas que quedaban atrs? Pero Hastings haba muerto por dejar libre aquel paso tena que utilizarlo. Se desliz por l con los ojos abiertos, observando mientras descenda. El agua empujaba sus piernas, urgindole a avanzar. Cuando las paredes comenzaron a ensancharse, ascendi vigorosamente hacia la superficie. Demasiado pronto, pues su cabeza choc contra el techo bajo y se vio arrastrado semiinconsciente por la turbulenta corriente. Un momento despus una mano firme le coga del pelo y alzaba su cabeza en el aire para que pudiese respirar otra vez. Cuando se recuper comprendi lo til que haba sido aquella ayuda, pues ante l se oa el estruendo de una catarata. Sali trabajosamente a tierra, tosiendo para escupir de su garganta agua rosada. Slo entonces reconoci a su salvador: Granate. Varias personas fueron salvadas del mismo modo. Otros se haban precipitado por la catarata. Cuando se hizo evidente que ya no venan ms, se levantaron y descendieron por las retorcidas formaciones rocosas que llevaban hasta un estanque mayor situado a unos seis metros por debajo de donde el agua caa. El estanque estaba lleno de gente. Unos, ilesos, iban saliendo por los lados. Otros, incapaces de nadar, se agitaban alocada e intilmente. Otros no se agitaban ya. Fue Granate la primera que se tir. Agarr por un pie a una mujer y la quit hasta la orilla. Luego se lanz a salvar a otro. Era una nadadora excelente. Los que pudieron siguieron su ejemplo. Pronto se recuperaron todos los cuerpos. Pero haban tenido que pagar un precio terrible. En la caverna cupular de la ballenamedusa haban entrado ciento sesenta personas; ahora eran treinta y ocho. Siete estaban tan malheridos que no podran viajar, y habra que aplicar la eutanasia del hacha. Se oy un grito corriente abajo. Medrosas cabezas se volvieron para ver qu nuevo peligro amenazaba. Pero no era un grito producido por el miedo sino por el descubrimiento. En una zona lisa de roca haba un tosco tmulo: obra de un ser inteligente. Junto a l estaba grabada la letra B con una flecha que sealaba ro abajo. El camino del doctor Bedside. Despus de aquello fue ms fcil. Diecinueve hombres y diecinueve mujeres sobrevivieron, los ms aptos, por definicin natural, de todas las cavernas del submundo. El grupo tena ya un tamao manejable y eficiente, y haba ms animales que cazar y menos peligrosos. El aire era suave, el agua clara, la temperatura fresca. Las seales de Bedside aparecan a intervalos regulares, siempre sealando hacia abajo. No podan imaginar cmo haba conseguido llegar solo hasta all; pero evidentemente haba podido, y aun conservaba su cordura, y eso era suficiente. Cmo era l? pregunt Atn a Granate, mientras ascendan por hmedas esculturas rocosas. Orgulloso dijo ella. Pequeo y listo. Ojos dbiles, pero, tras ellos, una mente como un bistur, Tena la obsesin de la fuga... Pero si lleg hasta aqu, por qu se volvera loco? Quizs viese a la quimera.An seguan desapareciendo hombres (no mujeres) sin dejar rastro. Se supona que la quimera an segua al grupo (Cmo habra conseguido pasar de la caverna cupular?) y que caa sobre los desprevenidos. El firme rumor del ro poda apagar un grito lejano. Los das de marcha continuaron. El ro creca, alimentado por afluentes que ya no les interesaban, y con l crecan las cavernas que les rodeaban. Los tneles ventosos desaparecieron. El grupo recorra ahora formaciones rocosas, depsitos de agua y zonas erosionadas, arborescentes estalagmitas y cuevas de blanco

cristal. A veces el ro se divida en varias ramas, retorcindose entre liga das bvedas con oscuros techos y fronteras indefinidas, para reagruparse ms abajo. Al final se ensanch en un inmenso lago de tranquilo oleaje. Recorrieron la orilla izquierda. A unos quince metros del otro lado, el agua quedaba limitada por un acantilado cortado a pico, arquendose por encima en un laberinto tridimensional. El borde por el que ellos caminaban era sin embargo liso y haba en la orilla una playa de blanca arena. El propio lago era de aguas claras y frescas, una delicia para los nadadores... pero una de las indicaciones de Betside iba acompaada de una calavera con dos tibias cruzadas. Tomaron buena nota de ello. Una vez ms las cavernas de Chthon desplegaban ante ellos su belleza y su paz. Pero esta vez nadie crea ya en el paraso. El camino abierto fue estrechndose gradualmente, a medida que la pared se cerraba contra el lago. La pared del fondo se retiraba paralelamente dejando espacio para la playa por aquel lado. Las playas tenan caractersticas contrapuestas... o, ms exactamente, el ro cambiaba su curso hacia el lado ms prximo. Al fin llegaron hasta la seal que indicaba hacia el agua. Era el momento de cruzar. Pero pudieron ver en el centro la blanca forma de una gran criatura marina. Una criatura que llevaba siguindoles varias marchas. Bedside, con su ingenio, quizs hubiese preparado productos qumicos para ahuyentarla. Aquel grupo tena que encontrar otros medios. Jefe no tard en llegar a una conclusin. Hay que echar a suertes. Se adelant Granate. S lo que quieres dijo. Yo lo har. Yo nado muy bien. Jefe la apart a un lado. No te he dicho a ti que hagas nada! Echaremos a suertes. Ella persisti en su empeo. No puedes perder ms hombres. Yo nado muy bien. Quiero hacerlo. Jefe la estudi largo rato. Luego se alej. Qudate aqula dijo por encima del hombro. Cinco... ven conmigo. Atn le acompa a un lugar alejado del grupo, donde la pared se curvaba hacia atrs brevemente para dejar un espacio abierto limitado por el ro. Quiero hablar contigo, Cinco dijo Jefe, dejando su hacha junto al agua y desprendindose del resto de sus armas. Atn, sabiendo lo que iba a venir, se desprendi tambin de sus armas de piedra. Todos tenemos nuestras razones para encontrarnos aqu abajo continu Jefe. Ninguno somos lo bastante buenos para criticar a los dems. Pero hemos de llegar a un acuerdo ahora. Estaba ante l de pie con las manos en las caderas. Sus msculos eran ms firmes ahora de lo que lo haban sido durante toda la marcha, y brillaban con luminoso sudor. No seprosiguilo que hiciste para que te metieran aqu, y no pretendo que me lo digas. Esto era solo pura cortesa; la noticia de la mioneta de Atn haba circulado entre los presos mucho tiempo atrs. Pero has causado ms problemas que diez hombres desde que llegaste aqu. Eres duro y escurridizo... pero yo te conozco. Yo vi la seal hace mucho tiempo. Si fuese por mi gusto, te habra atado a ti a aquella piedra como seuelo para la quimera, en vez de a aquel hombrecito asustado que nunca tuvo valor suficiente para causar verdaderos problemas. Hubiese preferido tambin verte atascado en aquel agujero, esperando el hacha, en vez del nico hombre con cerebro bastante para ayudarnos a salir de aqu. Y si por m fuese t seras tambin el que nadase en solitario ahora. Jefe no era tan ignorante como haba pensado Atn. Hasta qu punto sospechaba? Ests acusndome acaso del delito de Engaado?

No soy tan listocontest Jefe. No s lo que pasa por la cabeza de la gente, y tardo mucho en adivinar las cosas. Pero s que Engaado no acusara a su nico amigo. El no funcionaba de ese modo. Habra nombrado a su peor enemigo, para salvar a un amigo culpable. Pero l no saba quin se haba apoderado de la otra mitad de aquel granate. Crey que t eras inocente, porque lo era el. Esperaba que t apoyases su coartada. Pero no lo hiciste, y sa fue su perdicin. T solo tenas una razn para engaarle as, y la razn era que t sabas que no conseguiramos hacer confesar a ningn otro, porque ningn otro lo haba hecho... porque t fuiste quien cogiste la otra mitad del granate y lo metiste en el cesto para Contador. T fuiste el traidor. Y Jefe, lento para captar las cosas, haba ejecutado a Engaado antes de descubrir la verdad... y ahora tena que mantener su postura. Es terrible dijo Atn irnicamente. Me haces tambin responsable de la muerte de Hastings? Eres muy listoJefe no haba advertido la nota irnica. Sabas que emprenderamos el Camino Difcil, y eso era lo que queras t. As moriran otros en tu lugar. No podas arriesgarte a emprender la fuga solo. Todos los que han muerto hasta ahora, han muerto por tu causa. Incluso las victimas de la quimera? Estuve mirando cuando o gritar a Engaado, y no te vi. Fue entonces cuando empec a pensar. Apareciste por el otro lado del tnel. La quimera tena que haber pasado ante ti para marcharse. Pero t no dijiste nada. Queras que Engaado muriese, para que no pudiese hablar, porque quizs alguien llegase a creer lo que deca... Claro. Yo poseo la fuerza histrica que infundi en m el hechizo de la mioneta. Puedo matar instantneamente con las manos desnudas. Puedo agarrar la masa de msculos y tendones del cuello de un hombre y arrancarla, o hundir las puntas de mis dedos debajo de sus costillas y arrancar toda la caja torcica. Puedo utilizar mis torpes uas humanas en el felino truco de enganchar la nariz de mi presa y romperle el cuello retorcindole la cabeza. Puedo imitar limpiamente los desgarrones y cortes y las lneas paralelas que dejan las garras de los animales, y las huellas de los colmillos. Puedo hacer esto porque tengo r un almacn secreto de instrumentos especiales diseados con el objetivo especfico de imitar las marcas dejadas por la quimera, y hacerlo en cuestin de segundos. Y estos instrumentos los hice yo mismo, aqu abajo, porque me olvid de pasarlos de contrabando; los hice en mi laboratorio oculto de Chthon, donde tengo un prensa metlica en buen uso y un pequeo horno para fundir el hierro. La piedra es demasiado tosca, sabes. Hube de hacer un agujero hasta la superficie del planeta para que salieran los humos sin que nadie lo advirtiese. Y tengo que subir de vez en cuando all para espantar a los turistas que se acercan a mi chimenea, porque se trata de un asunto privado y no quiero interferencias. Mi laboratorio tiene aislamiento snico para que nadie pueda or el ruido de mis mquinas, y tengo un ferrocarril privado que hace una ruta paralela al Camino Difcil, para poder utilizar mis instrumentos siempre que siento necesidad de realizar otra ejecucin. Tengo un equipo especial para borrar los rastros de sangre, y por supuesto me pongo una prenda que me cubre por completo, un traje que se ajusta al cuerpo similar a los que se usan en el espacio, que impide que me salpique la sangre, y que puedo quitarme y ocultar inmediatamente para que mi persona retenga solo su mugre natural, y nadie pueda adivinar lo que he estado haciendo. Y adems tengo que estar preparado para incorporarme al grupo inmediatamente, de modo que nadie pueda comprobar que yo no estoy cuando se oye el primer grito. Con Engaado fui un poco lento, he de admitirlo; pero he estado practicando con diligencia desde entonces. Puedo hacerlo todo ya en dcimas de segundo. Un autntico rcord. No sabes lo divertido que me ha resultado... Jefe continu, indiferente el sarcasmo excesivamente elaborado de Atn.

Me he dado cuenta tambin de lo que le has hecho a Granate. Ella es una buena chica y no se merece lo que t le haces. De lo dems nada puedo hacer. Pero ahora te dir lo que hars con ella. Si... haba llegado el momento de aclarar las cosas. Ests seguro de eso? Estoy seguroafirm Jefe. Eso es algo que este campesino puede hacer. Ella va a morir, pero quiero que muera feliz. Vas a ser amable con ella y a traerla aqu donde nadie pueda veros, y decirle todas esas mentiras que tanto les gustan a las chicas, y fingir que hablas en serio. Se lo merece de sobras, y va a tenerlo. Mientras tanto el resto se tomar un descanso y se dispondr para cruzar. Atn le mir detenidamente. Hablaba en serio. Y esperas que ella se lo crea?cambi levemente de posicin. Ella creer lo que quiere creer. La conozco de sobra para saberlo. Y t debers facilitarle las cosas, hacer que le resulte fcil creerlo. Cuando quieres hablas muy bien. Aqu Jefe se permiti una leve sonrisa. No puedo entender por qu se fij en ti. Pero s que est dispuesta a hacer cualquier cosa por ti. As que habrs de hacer lo que te digo y hacerlo bien... Si no servirs de reclamo t esta vez y no ella. Si no lo haces puedes creer que... Atn no estaba dispuesto a hacerlo. Entrenado para no dar ningn aviso, se gir, y lanz su pie desnudo con toda la mortfera habilidad de su arte de lucha. El campesino Krell se mereca una leccin. El borde de una mano de hierro desvi la patada. Con una rapidez tal que apenas pareci moverse, Jefe se adelant y su pie calloso golpe la otra pierna de Atn por debajo. El impacto de su cuerpo contra el suelo de piedra se vio aumentado por el peso del cuerpo de Jefe que cay sobre l. El campesino, en cuyo cuerpo no haba ya ni un pice de grasa, era duro como el suelo de la caverna. Un brazo implacable apres la cabeza de Atn. Una mano poderosa trab su brazo en una presa inesquivable. Unos dedos se hundieron bajo sus quijadas. Atn se debati, chill. Una explosin de intolerable dolor atenaz su cuello e involuntariamente se debati entre aquellos brazos, y una aullante oscuridad cubri el mundo. El mundo se despej de nuevo, extraamente irreal salvo por el ligero toque de aquellos dedos de acero sobre un centro nervioso enterrado. Una voz dijo suavemente: Quieres jugar, muchacho? Jefe le dej levantarse, en guardia. Dile que luchamos por ella y que t ganastele aconsej. No quiero que te muestres spero, hombre del espacio... an.Jefe se haba salido con la suya. Y as representaron la escena, los tres, preparando el sacrificio de Granate... ...mientras Jefe esperaba con los puos apretados, sabiendo que las palabras de amor eran falsas, cuando su compasin habra querido hacerlas verdaderas. ... mientras Atn descubra, oscuramente, que el conocimiento de la muerte traa la meloda, y la meloda traa una pasin asombrosamente real. ... mientras Granate aceptaba una muerte voluntaria como el nico medio de culminar aquella pasin, y quizs un oculto momento de autntico amor, para poner fin a su desgracia. ... Y la forma blanca de la criatura que acechaba en el agua esperaba... VI. Chthon 403

Diecisis Atn se recobraba lentamente. El calendario de la pared del otro lado de la habitacin se abra en la hoja del Mes Segundo, 403... casi un ao despus del horror que recordaba. Haba besado a la mioneta y... Casi un ao! Dnde he estado? Qu he hecho en este vaco intermedio? Mir a su alrededor. El primer detalle sustancial de la confortable habitacin en que se fij su atencin fue el gran silln de madera: el majestuoso silln de Aurelius que guardaba la salida. Al otro lado estaba el sof de felpa tambin demasiado familiar... el sof que siempre haba credo que era de su madre. Sobre l an estaba la fotografa enmarcada de la hija de Diez, que no evocaba ahora ninguna culpa. Junto a sta... Junto a sta estaba la red de lneas de la artesana xestiana: madre e hijo. Borr de su mente la habitacin y se estudi a s mismo. Llevaba una camisa fina, un limpio mono de campesino y el suave y grueso calzado del cultivador de hvee; quien le hubiese vestido saba hacerlo. Se habra vestido quizs l solo, en un estado amnsico? Hubo un rumor en la habitacin continua. Aurelius? No. Aurelius haba muerto, y la ninfa del bosque haba muerto, y todos los que se haban preocupado por l haban muerto. Quin ocupaba la casa de Cinco? Las pisadas eran leves, familiares. El tema de la concha!exclam, sbitamente alegre muy alegre. Haba credo que tambin ella estaba muerta si es que haba existido fuera de sus sueos. La haba matado l... pero haba sido una ejecucin simblica. un rechazo de su segundo amor, y ahora el simbolismo haba desaparecido. Apareci ante l, el pelo ms largo que en su recuerdo de cuatro aos, brillando plateado contra el verde hvee bajo la luz de la tarde. Sus bellos rasgos estaban tranquilos; su mueca desnuda. En Idilia no exista la muerte fsica, y ambos lo saban. Sin embargo l la haba empujado por el borde de la montaa en un momento de arrebato. Ella no era telpata; no poda haber sabido que la accin de l significaba rechazo no de ella, sino de la mioneta. Para Coquina era el segundo rechazo de que l la haca objeto... y el vibrante hvee que ella llevaba an mostraba que su amor por l no haba desfallecido. Para ser digno de una mujer tal... Hijo de Cuatro dijote amo. Ella mira hacia l. Atn? Perplejo, se levant. Sinti su cuerpo fuerte... no haba pasado el ltimo ao en la cama. Coquina... no me conoces? Ella le mir detenidamente. Atnrepiti, sonriendo al fin. El avanz hacia ella. Ella retrocedi. Por favor, no me toques, Atn. Coquina... qu pasa? Ella se coloc tras el gran silln de Aurelius. Quizs las cosas no sean tal como las recuerdas, Atn. El volvi a su propia silla y se sent. Fueron un error mis sueos, pequea concha? Muri algo en Idilia? No, Atn, no... no es eso. Pero t te has ido... durante mucho tiempo. Debo estar segura. Segura de qu?pregunt l. La mioneta ha muerto y yo te amo. Te am desde el principio, pero hasta que no venc a la mioneta... Atn, por favor, djame hablar. Quizs las cosas te resulten duras, y no hay mucho tiempo.Aquel formalismo le desconcertaba.

Coquina! Ella ignor su grito y comenz a hablar, con demasiada rapidez, como si leyese una conferencia. Fui al bosque antes de que te liberases de Chthon y habl con la mioneta. Habl con Malicia. Le mostr el hvee que yo llevaba, y ella lo cogi y me mostr que te amaba, lo mismo que yo. Ella me amaba, a su modo dijo Atn. Ella era encantadora. Pude comprobar el parecido familiar. Me explic cosas sobre ti que yo tena que saber, para que pudiese cuidarte durante tu convalecencia, y me advirti del malvado que vendra de Chthon, para que pudiese protegerte de l. Dijo... dijo que se ira pronto, y por eso me dej la cancin. La cancin! Quera que t fueses feliz, Atn, y se dio cuenta de que tu sangre minica te estaba destruyendo, mientras el malvado esperaba para completar la obra. Te entreg a m. No la derrotaste, Atn. Tu no derrotaste a aquella majestuosa mujer. La comprensin le abrum. Todo esto fue... antes de que yo escapase de Chthon? Te ambamos, Atn. Malicia saba que iba a morir? S. Su nombre, de acuerdo con su cultura, significa comprensin, y ella amaba a tu padre lo bastante para abandonarle, y a ti lo bastante para morir por ti. Cuando Aurelius te vio cruzar los campos con ella, comprendi, y abandon su larga lucha contra la peste del pantano. Muri poco despus. Vino el primo de Cinco, y enterramos a Aurelius junto a ella en el bosque. La cancin dijo Atn, incapaz de concentrarse. Coquina le mir. Tuve que despertarte... temprano dijo. La cancin... tom una decisin. Esta es la cancin. La cant entonces, y era la meloda de su niez. La voz careca del esplendor de la de la mioneta pero ninguna voz, comprendi Atn, poda competir a tal nivel. Era la cancin. La continu hasta su conclusin, pero la magia haba desaparecido. Ya no se interrumpe dijo Atn, comprendiendo slo entonces que su autntico atractivo no haba sido la meloda en s, sino el hecho de que fuese incompleta... como lo haba sido toda su relacin con la mioneta. Lo que le haba empujado no haba sido la cancin sino el que quedase interrumpida. Por qu no se haba dado cuenta antes de esto? Coquina le mir con detenimiento. No significa ya nada para ti, Atn? Lo siento dijo l, y la expresin le pareci torpe. Podas muy bien haberte ahorrado este trabajo. No, no dijo ella sonriendo ms clidamente. Eso es bueno. Significa qu tu parte minica ha desaparecido. Volvers a estar bien si... Las repetidas referencias a cosas misteriosas le irritaban. Si qu? Qu es todo eso de mi recuperacin y del malvado"? Dnde he estado? Qu he estado haciendo durante este ao pasado? Por qu no me dejas acercarme a ti? Por qu tuviste que despertarme, temprano o no? He estado dormido? No puedo decrtelo ahoraborde el silln y se sent, manteniendo la distancia que le separaba de l. Mitad min, mitad hombre, no podas vivir en ninguno de los dos mundos. Ella me previno de las terribles consecuencias de que t continuases libre antes de que el conflicto se resolviese. Pero despus de que ella se sacrific te convertiste en un loco, y vagabas por el bosque posedo por una furia terrible y ciega. Tu primo,

Benjamn, te at desde el vehculo areo y te trajo hasta m. Te administramos droga. No podamos notificar el caso a las autoridades porque te habran enviado de nuevo a Chthon. Mantuvimos tu mente en blanco hasta que se curase. La mioneta me advirti que podan pasar dos aos antes de que la impresin de su muerte limpiase tu mente y te liberarse convirtindote en un hombre normal. Sabamos que tendramos que mantenerte pasivo todo ese tiempo. Pero... Drogas! Todo un ao? Era el nico medio. En tu comida. Benjamn atendi la finca, y yo le ayud con el hvee y me cuid de ti. Estuviste convertido en un vegetal... Atn... por eso no consigo acostumbrarme ahora a ti. Yo te sacaba a pasear fuera, para que hicieses ejercicio... Como a un animal... Por favor, djame que acabe. Mantuvimos tu presencia en secreto, pero hubo alguien que pareca saberlo: el malvado de Chthon. Su dios es telpata, ms an que la mioneta. Ese hombre vino por ti, afirmando que t pertenecas a Chthon ahora. El saba... saba muchas cosas. Dijo que slo en Chthon podas vivir con seguridad, que slo ese dios de Chthon poda curar tu mente. Intent separarte de m. Un emisario de Chthon? Atn estaba perplejo. Al hvee no le agrada ese hombre dijo ella, como si esto diese Por concluido el asunto; quizs fuese as. Yo... yo le her, y l se fue. Ahora est en su nave espacial, esperando a que despiertes. Dice que irs a l, cuando tengas que elegir. Me da miedo ese hombre. Y ahora debes enfrentarte a l antes de estar preparado, porque tuve que dejar de aplicar las drogas demasiado pronto. Se te acab el suministro?Atn no estaba del todo complacido con ninguna parte de aquella extraa situacin. No.No dijo ms, y le condujo hasta la puerta. El obedeci al gesto de ella. Caa la noche, y las flotantes nubes se amontonaban cubriendo el sombro horizonte, en el cielo color mbar. Nunca le haba parecido tan bella su casa. Oh alegra!, pens. Esta es nuestra... Debes ir a l dijo ella, y haba urgencia en su voz. Tienes que presentar batalla esta noche, mientras an es tiempo. Vete, por favor. Atn la mir fijamente, advirtiendo vagamente su encantadora palidez. Presentar batalla? Por qu? Yo no s nada sobre esto, sobra ese malvado. Por qu tanta prisa? Por qu no me explicas ms? Por favor dijo ella, y haba pequeas lgrimas en sus mejillas. Djame tocar el hvee dijo l, intentando ganar tiempo para comprender el misterio. Coquina se qued inmvil, una mueca helada, mientras l retiraba la pequea planta de su pelo: la prenda de amor que l reclamara permanentemente cuando se casaran. Ella le amaba, aunque sus acciones pudiesen parecer extraas; el hvee lo demostraba. Ahora ella actuaba tan inexplicablemente como haba actuado la mioneta, tanto tiempo atrs en el esphotel. Eran vlidas sus razones? El hvee se marchit y muri entre las manos de Atn. La hora de la muerte del amor ha cado sobre nosotros pens, sobrecogido. Pero ahora el perdido LVT no poda significar ya consuelo. Aqul a quien el hvee no puede amar... Mir fijamente la inerte rama verde. Aquella rama le haba condenado declarndole inadecuado para el amor y no poda haber apelacin posible. Quedaban reducidas a aquello todas sus aspiraciones? Las nubes eran hoscas y grises bajo la luz agonizante: cenizas en el cielo. Diecisiete La fra Coquina no le haba dicho donde tena que encontrar al malvado adversario, pero Atn cruz los campos en una direccin fija y conocida, Recorridos unos cinco kilmetros en la oscuridad se vio frente a la negra silueta: la nave de Chthon.

Aquel hombre le haba esperado durante casi un ao, no como instrumento de la ley, sino como emisario de un dios. El vigor de Coquina le haba rechazado. Ella no bromeaba ni exageraba al hablar (haca tanto tiempo, cuando comenz a surgir el amor) de su capacidad para domear a hombres agresivos. Pero no haba sido capaz de derrotar al poder de Chthon que respaldaba a aquel hombre. Eso deba hacerlo el propio Atn. El no quera volver a la prisin de ningn modo. La compuerta estaba abierta. Hombre estpido, olvidar sus defensas! Atn encontr los peldaos insertados y subi por ellos. Su cabeza lleg al nivel de la escotilla, recordndole una ascensin anterior y una anterior esperanza. Algo le pinch en la nariz. Se mantuvo rgido mientras sus ojos penetraban las sombras. Era un delgado cuchillo de fina hoja, manejado con precisin de cirujano. Los ojos ligeramente luminiscentes de la figura acuclillada estaban fijamente clavados en l, y Atn se dio cuenta de que las potentes lentillas hacan la oscuridad... vencible. Los labios que haba bajo aquellos ojos estaban fruncidos en un silencioso silbar, parte de una distraccin sin armona. Hola, Socio dijo. Socios hemos de sercontest el hombre. Pero no como antes lo hemos sido. Ahora ya me conoces. El cuchillo no vacilaba. S dijo Atn, asentando sus piernas ms cmodamente. El min de Chthon ha venido a llevarme de vuelta. No fue ninguna coincidencia la que te llev al territorio de Idilia, al planeta de Chthon, para buscarme y conducirme a travs de descubrimientos que traicionaban mi actitud para tu amo. Como bien se ha dicho: nadie escapa. Nadieacept el hombre, a quien no haba impresionado lo ms mnimo la retrica de Atn. La hoja del cuchillo no retrocedi. Atn saba que no deba retroceder, ni verbal ni fsicamente. Si no hubiese estado obsesionado por otros asuntos, habra visto ms all de la apariencia de Socio mucho tiempo atrs. Aquel hombre haba sido demasiado paciente, dejndole tiempo bastante en la Tierra, en Miona, en Hvee, esfumndose entre bastidores mientras Atn exploraba su propia naturaleza. Socio no tena inters en los granates ni en las minas de las que se extraan; eso haba sido un pretexto conveniente para amortiguar toda sospecha. Socio tena ya la llave de las minas, la llave de todo Chthon. Atn se detuvo antes de hacer su siguiente declaracin, sin estar seguro de si hara que se apartase el cuchillo o que avanzase. Se decidi a hablar: No es ninguna coincidencia. En realidad, somos muy parecidos... Doctor Bedside! La hoja del cuchillo desapareci. Entra dijo el doctor. Atn penetr en el cmara. El pequeo compartimento residencial estaba casi igual que como l lo recordaba de sus anteriores viajes juntos: aberturas para el agua y para el suministro de alimentos a lo largo de una corta pared, literas abatibles en la otra. Era una nave deportiva, diseada para acampar en zonas deshabitadas y/o para fiestas privadas. El espacio que normalmente habra estado destinado la carga se conservaba simplemente como espacio. La zona de suelo libre era un generoso cuadrado de tres metros de lado. Bedside hizo un gesto, y las paredes irradiaron una suave luz verde: la luz de las cavernas de Chthon. Atn no hizo comentario alguno. Socio haba tenido que soportar la iluminacin convencional para ocultar su identidad, pero ahora ya no tena sentido la mscara. Cul era la autntica conexin entre aquel hombre y Chthon, y por qu haba decidido ocultar hasta entonces su historia? Qu es Myxo? le! pregunt Atn. Mucosidad. No era evidente?

No por entonces dijo Atn, pensando en Chthon y en los horrores que all haba. El Camino Difcil haba reservado su peor parte hasta el final. Qu clase de hombre poda ser aqul que haba decidido plantear enigmas acadmicos a los que pudieran seguirle?Sabes cuntos murieron intentando escapar? Cmo te las arreglaste para escapar solo? Bedside se acomod contra la pared, acuclillndose como si estuviese en las cavernas desnudas que evidentemente aoraba. Su escalpelo estaba oculto, pero dispuesto, Atn estaba seguro de ello. Ningn hombre descuidado sobreviva a los peligros del camino. Ningn hombre normal. Ningn hombre cuerdo. La locura, claro est, es una ficcin legal en estos tiempos dijo Bedside, decidiendo abordar primero la pregunta implcita. Las tcnicas biopsquicas han eliminado el problema, oficialmente. Lo mismo que la otra medicina ha logrado superar la enfermedad fsica, con una excepcin o dos. Sin embargo, la sociedad necesita encarcelar a ciertos, digamos, inconformistas. Cuando me vi en Chthon como prisionero, mi... bueno, digamos mi complejo de fuga... mi complejo de fuga se activ. Tena un objetivo. Dadas las circunstancias, me volv en realidad cuerdo. Comprendes? No. Bedside frunci el ceo. El hombre que se ajusta a una situacin anormal, mientras vive en una sociedad normal, tiende a la no supervivencia. Pero si colocas a este hombre en una situacin que se ajuste a su inclinacin concreta, y sus caractersticas son las precisas para la supervivencia all, sobrevive, mientras que el hombre normal perece. Esa es la razn de que se diga que ningn hombre sano puede escapar de Chthon. Chthon no est orientado hacia la cordura. Por supuesto, las posibilidades contrarias a una yuxtaposicin compatible de anamorfosis... Atn cabeceaba. No prestaba demasiada atencin a las palabras; saba que aquello era slo un preludio verbal a la lucha desesperada que seguira. Deba enfrentarse al adversario ms mortfero con que se haba enfrentado en su vida... y tendra que matarle. De esta lucha dependa su futuro, aunque la relacin fuese indirecta. Perder significara volver a Chthon y a la neocordura; la victoria, un retorno a las calcinadas perspectivas de un hvee muerto. Quizs, despus de todo, estuviesen luchando nicamente para mantener su derecho a borrarse a s mismo en el suicidio. Si pones un pez en el agua nadardeca Bedside. Si pones un pez en tierra... Atn asenta sin deseos de llevar la cuestin ms all. Chthon era mi elemento continu Betside implacablemente. Yo me abr paso. Nad. Los monstruos que all haba no eran nada comparados con los monstruos de mi mente. Pero cuando volv a la sociedad, vi que me ahogaba en el aire, lo mismo que me haba ahogado antes. Mi aberracin me denunci muy pronto y fui detenido otra vez. No podan enviarme por segunda vez a Chthon, porque pensaban que podra sacar de all a todos los presos. No podan tampoco ignorarme ni dejarme libre. Prefirieron aplicar una pequea locura medicinal a sus propios intelectos y suponer que no haba forma de escapar de Chthon, y que yo era, en consecuencia, slo un demente que se identificaba con el famoso doctor Bedecker. Todo lo cual era bastante cierto, en un sentido. Luego, me ingresaron en un hospital para observacin. El encarcelamiento reactiv mi sndrome de fuga y volv a ser capaz de actuar con eficacia. Despus del Camino Difcil, sus muros y sus guardianes fueron un juego de nios. Atn le observaba cnicamente. Si sabas que la libertad iba a costarte tu propia salud mental, por qu la buscaste? Bedside sonri enseando los dientes. Otra extravagancia romntica. Suponemos que un problema de la personalidad puede eliminarse simplemente comprendindolo... Como si un hombre pudiese alzar una montaa por admitir que es muy pesada. No; el reconocimiento no es sinnimo de

solucin. Yo huyo hacia la libertad como una mariposa hacia la vela, y nada tan insustancial como la Razn puede desviarme. Atn pens en su propio impulso de unirse a la mioneta el cabello rojo de pasin de ella, el negro de muerte. Razn... cmo poda esperar la razn servir de puente sobre el fro y lgubre abismo abierto, la prdida de una cancin purificada, una concha que estaba rota? La mariposa se hera porque sus alas eran cenizas, pero an no haba comprendido el hecho de que no poda volar ya. Con qu metfora poda l analizarse a s mismo? Oruga para el infierno? Pero ahora ests cuerdo y eres libre. Ninguna de las dos cosas es natural dijo Bedside. Pero s: tengo ms cordura y ms libertad ahora que en toda mi vida, y sta es la oferta que te traigo. Libertad y salud... en Chthon? T me ofreces basura dijo Atn, y se puso en guardia, dispuesto a la lucha. Acaso pensabas dijo Bedside, extraamente tranquiloque podas desafiar los pulmones y el estmago de Chthon, sin tener en cuenta su cerebro? Yo no tengo que dar cuentas a tu dios. Yo gan mi libertad. An no dijo Bedside. Chthon te concedi un aplazamiento. T no le derrotaste. Aquellas palabras tenan un tono familiar. Cuntas fuerzas imaginaban manipular su vida? O eran fantasas? Como dijistecontinu Bedsidesomos muy parecidos. Para los criterios normales, yo estoy loco. Slo mi misin en favor de Chthon mantiene mi equilibrio. Chthon se ocupa de m de un modo que pronto comprenders. Pero t... Se me consider un loco criminal admiti Atn. En Hvee, ese trmino an est en boga. Pero eso fue antes de la muerte de la mioneta. Ahora estoy bien. La falsedad de aquella afirmacin se le hizo evidente al formularla El Hvee no le amaba ya, lo cual significaba que era un total depravado, comprendiese o no el motivo. Haba sospechado Coquina? Era sta la razn de que se mantuviese alejada de l? Por qu, entonces, haba cuidado su cuerpo durante todo aquel tiempo? Por qu le haba enviado a derrotar a aquel malvado? Haba demasiadas cosas sin resolver. Pero l hara esto por ella, en pro del amor que crea sentir, aunque ahora saba que era algo superficial, egosta, un amor indigno de ella. Le ofrendara aquello, puesto que ella pareca desearlo: el cuerpo sin vida de Bedside. Tu locura concreta posee una base biolgica dijo Betside. No tiene cura. No puedes prescindir de tu origen. Seguirs matando sdicamente porque el min que hay en ti ansa el placer teleptico del dolor inocente. Continuars olvidando tus crmenes porque el hombre que hay en ti no puede aceptar los placeres culpables que tu otro yo te manda. Continuars justificando el criterio de los que declararon a Miona planeta prohibido, odindote a ti mismo ms que a nada... y no sin motivo. Oh, s... ahora conoces tu locura, verdad, min? Yo mat dijo Atn, pero no sdicamente. Haba justicia y piedad en mi accin. Yo no era la quimera. Bedside no ceda. No estoy hablando de asesinatos honestos, min. S que hay veces que en Chthon es necesario matar. Ni me refiero a tus fracasos: tu chica de Idilia, tu venganza de la mioneta, la mujer de la caverna. T intentaste matarlas a todas, pero tan en guerra estabas contigo mismo que no podas ni amar ni odiar eficazmente. No, no me refiero a esas acciones. Pero vuelve atrs y piensa en un caso concreto: tu amiguito Engaado. (S, mi dios me lo cont todo.) Te declaras inocente porque no derramaste directamente su sangre. Pero traicionaste a los de las cavernas inferiores, y arrojaste sobre l la culpa, e hiciste que lo ejecutaran. T estabas all, escuchando, cuando lleg la quimera. Tu sensibilidad de min respondi a la mente salvaje de la quimera y t sabas que vena a por Engaado. Podas haber alertado a los otros, y

haberle salvado... pero no lo hiciste. Tu estabas all, saboreando su agona, cuando la quimera se arroj sobre l, y ni siquiera diste la voz de alarma. Solo su grito de agona alert a los otros... demasiado tarde. Eso fue lo que hiciste en Chthon, no una sino varias veces. Utilizaste a la quimera para satisfacer tu pasin brutal. Fue esto tu justicia? Tu... cordura? Atn record. Chthon, donde su anhelo de dolor haba sido intensificado por el confinamiento. Los hombres cuya agona haba saboreado, las macabras torturas a que los haba sometido una criatura a la que l poda haber detenido, pero no lo haba hecho. El sacrlego xtasis que le haba estremecido, la alegra casi religiosa, que culminaba en arrebatados espasmos de placer al llegar aquellas agonas. Recordaba, tambin, el juicio, en Hvee: los peritos testificando que su aberracin era ante todo biolgica, no emocional, y que no haba curacin posible. Que an no haba asesinado, pero que no poda dejrsele libre porque era un peligro para la humanidad. Ni siquiera un lavado completo de cerebro eliminara sus impulsos prohibidos. Record la sentencia: Chthon. Las caractersticas minicas haban surgido en l con la madurez, pues durante un tiempo haba estado consagrado por completo a la bsqueda de su mioneta. Cuando la influencia de sta disminuy, comenz el horror. Su amor por Coquina haba sido la ltima lucha de las cualidades humanas en su interior: una lucha perdida. El hvee lo haba sabido. No haba estado con l durante su locura. Haba amado lo que l haba sido una vez pero cuando, despus de Chthon, roz su mano macabra... Esta es la razn dijo Betsidede que debas regresar a Chthon. All estars seguro... Lejos de tus congneres, pues. eres un forajido, y lejos tambin de ti mismo. Cthon sustentar tu salud ms perfecta de lo que puedas hacerlo nunca t mismo. Chthon ser tu dios, y t y yo seremos hermanos... siempre seguros, siempre libres. Era tentador. Atn se dio cuenta de que toda su vida adulta haba sido una destructora pesadilla de pasin y dolor, contaminando cuanto tocaba. La mioneta haba sido parte de ello, de modo natural y admitido. Pero Coquina... lo mejor que poda hacer por ella, si tena el mismo valor que haba tenido antes que l la mioneta, era simplemente apartarse de su vida. Era mucho mejor dejarla con los de su propio gnero. El amor que le profesaba alcanzara su expresin ms perfecta en la separacin. Pero la mioneta haba muerto para darle a el semblante humano. Ella le haba conocido bien, haba conocido su lazo con Chthon, y haba llorado por ello. Malicia y Coquina, mioneta y humana, su primer amor y el segundo... Las dos se haban unido no como rivales, sino como colaboradoras sinceras en beneficio suyo. Haban aceptado ambas que l tena una posibilidad, y ambas haban apostado sus vidas por ello. Cmo poda traicionarlas ahora? Quizs ambas estuviesen equivocadas... pero las dos crean en su recuperacin, y l deba a ambas el hacer un ltimo esfuerzo, para no emprender el camino fcil. No poda borrar sus crmenes apartndose de la vida. Tena que vivir, que hacer un esfuerzo por equilibrar las escalas. Tena que afrontar lo que era y lo que haba hecho, y buscar un medio de enmendarlo. Esta, quizs, era la autntica batalla en la que haba venido a luchar: contra la capitulacin que el doctor Betside pintaba de forma tan atractiva. No dijo Atn. La actitud de Bedside cambi. Te mostrar lo que eres dijo, la voz aguda, la boca entreabierta, mostrando los dientes que eran como los de la salamandra de las cavernas. T racionalizas, te engaas a ti mismo con esperanzas de un bien futuro. Pero tu verdadero deseo an es el de matarte a ti mismo, porque sabes que eres cmplice en un crimen contra tu cultura. Tratas de acusar a la mioneta, pero eres t el que forzaste el acto. S, ya sabes lo que quiero decir, min.

La actitud de Atn tambin cambi sutilmente mientras escuchaba. Ahora estaba llegando, y l no poda ni detenerlo ni tolerarlo. La hoja del cuchillo de Bedside estaba dispuesta. Aunque Atn haba sido entrenado para luchar contra un hombre armado con un cuchillo, no lo haba sido para un cuchillo empuado por un cirujano loco. No bastara con los reflejos normales. Has olvidadocontinu Bedside muy cmodamente tus pasiones incestuosas. Cuidado!segua hablando mientras Atn se mova. No te matar mientras Chthon te necesite, pero mi ciruga no te parecer del todo indolora. Este fue el esfuerzo final de Bedside. Podra anularlo l? Aquel hombre era infernalmente listo. All en el esphotel murmur Bedside. All lo hiciste. Chthon lo sabe. All estuviste solo con la mioneta, sabiendo lo que ella era. Las brillantes lentillas relampaguearon bajo la verde claridad, sobre la hoja del cuchillo que apuntaba hacia Atn. Fue entonces cuando violaste a tu ma... El cuchillo repiquete en el suelo cuando el min atac con la fuerza y la velocidad de la telepata. Bedside mir lo que haba soltado, una quimera viva. Pide ayuda a tu dios!murmur la quimera, mostrando sus vidos dientes, las garras tocando apenas los saltones globos oculares, dispuesta a arrancarlos de sus cuencas. Quizs eso te ayude a morir. Permanecieron as en un cuadro inmovilizado, el joven guerrero y el viejo. Luego la quimera se desvaneci. Atn dej que el hombre cayera, ileso. No soy lo que era dijo, y nunca fui la quimera fsica. No te matar por deformar lo que no comprendes. Bedside segua tendido donde se haba desplomado, a los pies de Atn. Ya no haba amenaza en l; era un viejo cansado. Has matado a tu quimera. La he matado. Vuelvo a Chthon por la maana. Eres libre. Atn se acerc a la escotilla y sali por ella, buscando con los pies la escala. Permteme que te hable un momento como un hombre dijo Bedside, deteniendo el descenso de Atn. Chthon desea tus servicios, no tu olvido. No hay resentimiento. Chthon te ayudar a ganar tu otra batalla. No. Escucha, entonces, Si yo tuviese una mujer como tu Coquina que me amase, jams habra necesitado Chthon. Ella me rompi el brazo, hace once meses (yo no imagin que conociese nuestro arte de lucha, pero es una mujer irreemplazable. La perders, a menos... Atn descendi a tierra y comenz a alejarse. Piensa, piensa en la fecha! grit Betside tras l Y en el hvee! Si no... Pero su voz se perdi en la rpida distancia. Dieciocho Atn haba derrotado al malvado de Chthon, en cuanto lo reconoci como su igual, como su sdico instinto de matanza. La prisin de Chthon era el refugio de los condenados por tales impulsos. El doctor Bedside, ahora agente de Chthon, haba demostrado casi que Atn haba escapado nada ms que en cuerpo; pero el sacrificio de la mioneta y los cuidados de la hija de Cuatro haban ajustado la balanza y llevado la victoria al hombre civilizado que haba en l. Pero haba sido despertado demasiado pronto; con ms tiempo habra llegado a comprender y a aceptar los dolorosas verdades ante la que haba cerrado los ojos. La ceguera no haba resuelto los problemas de Edipo,

ni el cegamiento fsico ritual de las vctimas resolva los problemas de los hombres de Min. Atn haba estado obsesionado con la ceguera, fsica y emocional. Con ms tiempo, Bedside no poda haber despertado de ninguna manera a la agonizante quimera. Haba sido prematura... innecesariamente prematura. Por qu le haban enviado a aquella batalla tan precipitadamente? Deseara quizs Coquina que l perdiese? No, no era posible dudar de sus motivos. Coquina era buena, y le amaba mucho ms de lo que l hubiese merecido nunca. El haba sido el que haba amado poco, siempre. El haba rechazado la boda, incluso antes de haberla conocido. El la haba tirado de la montaa. El haba matado al hvee. Piensa en el hvee y en la fecha. Qu crptico mensaje haba intentado transmitirle Bedside? Qu poco saba de Coquina, despus de todo. Su breve perodo con ella en Idilia, retrospectivamente, haba sido el ms feliz de su vida. Ay, si hubiese sido capaz de quedarse con ella entonces, en vez de perseguir sus propias obsesiones. El tena, lo saba muy bien, mucho en comn con la hija de Cuatro. Sus antecedentes y educacin eran muy similares. Era una representante de la clase superior de Hvee, un planeta que no se pretenda en modo alguno demcrata; haba mucha distancia entre ella y las chicas de clase baja de las ltimas Familias. Encantadora concha! Por qu nunca haba mirado en su interior? Qu bien haba elegido Aurelius! Piensa en el hvee... Pero el hvee haba muerto. Toda su vida haba sido una pesadilla, salvo su relacin con Coquina... y el hvee haba condenado esto tambin. Haba ganado la batalla de su futuro slo para tener que enfrentarlo solo? Piensa en la f echa... La fecha era Segundo Mes, 403: no ms notable que cualquier otro mes o ao, en un planeta de clima templado y sin estaciones como Hvee. Aquello pareca un extrao enigma. El hvee... haba algo significativo. Bedside no poda saber del reciente episodio, pues haba sucedido menos de una hora antes de su lucha. Pero saba que sucedera, en cuanto Atn tocase la planta. Haba advertido que Atn perdera a Coquina... Atn comenz a lamentar su despectiva y rpida separacin del emisario de Chthon. Qu poda haber en el hvee que pudiese salvar a Coquina para un hombre que haba declarado indigno? Una cualidad que un tercero sabedor poda predecir? Creo... Atn pensaba en todo esto. Su firme carrera le llevaba a travs de los campos, el territorio familiar de su niez. Poda oler el perfume leve de las cortezas de los rboles, de la tierra removida y de las hierbas aplastadas y de las flores silvestres del bosque. Poda ver los negros perfiles de los rboles ms altos recortados contra el cielo estrellado, y or los rumores de los animales nocturnos. Los recuerdos se agitaron en l, pequeas y punzantes evocaciones de detalles que se hacan importantes slo porque carecan de importancia. El roce de una hoja seca, el aroma de una lnguida brisa... todas las cosas maravillosas que la edad adulta dejaba de lado. Pronto, ahora, pasara junto al sitio donde haba encontrado a la mioneta, donde haba adquirido el hvee silvestre. La mioneta lo haba arrancado, y l, que saba muchas cosas a los siete aos, le haba impedido que lo guardara. El hvee es solo para hombres!, haba dicho, y as ella se lo haba regalado, y haba sido suyo hasta sus esponsales. Haba sido suyo despus de eso tambin, pues el hvee no vivira en poder de una mujer que no amase a Atn. El hvee amaba a su amo, y toleraba a quien amaba a aquel amo, mientras ese amor perdurase, y mientras aquella persona fuese digna. La mioneta lo haba arrancado. La mioneta!

El hvee haba conservado su lozana con ella! Ella era su amada! De pronto todo cobr sentido. El la haba amado suficientemente, o quizs su sangre minica la haba amado, lo suficiente para preservar la planta. Y ella haba sido despus de todo digna, no malvada. El hvee responda a la emocin autntica, sin advertir las inversiones emocionales. El odio que Atn haba credo sentir hacia ella, ms tarde, haba confundido. La muerte de la mioneta haba trado consigo no solo la malvada quimera, sino tambin el buen hvee... salvo que el hvee, en posesin de la amante del amante, no haba sabido de la desaparicin de su objeto original de afecto. Coquina haba visto a la mioneta muerta, pero no haba comprendido que sta era la amante del hvee... y el hvee haba tomado su fe inocente por la suya propia. Su esencia era el amor, no la razn. Incluso su juicio aparente de la aptitud era ilusorio. El hvee amaba al hombre que, bsicamente, se amaba a s mismo, y rechazaba al que en realidad se odiaba a s mismo. Si el hvee hubiese pertenecido realmente a Atn, podra haber muerto de cualquier modo. Pero l no haba sido condenado en realidad. El hvee haba muerto porque Atn saba de la suerte de su amada, y conoca el lazo que ella tena con el hvee, aunque no fuese nunca claramente consciente de ello. Cuando el hvee volvi a sus manos y a su conocimiento, se marchit inevitablemente. Poda coger un segundo hvee y ofrecrselo a Coquina. Este no morira. Vio la casa. Una hosca luz sala por la ventana. La duda continuaba acosndole. Por qu le haba enviado a la lucha prematuramente? Por qu se haba negado a tocarle? Despus de dedicar tres aos de su vida al cuidado de un padre moribundo y un hijo terriblemente vivo, con el final de su tortura tan prximo... por qu haba llorado? Piensa en la fecha... S, la fecha haba sido prematura. Pero, por qu? Sin duda Bedside haba querido decir algo. Lleg a la casa y abri la puerta sin detenerse. Un hombre se volvi para recibirle... un extrao. Era un hombre seco, de unos cincuenta aos, en la plenitud de la vida, de expresin solemne y callosas manos. Haba vigor en su porte, educado pero inconmovible. Era Benjamn Cinco, el to al que casi haba olvidado. Dnde has estado, Atn? pregunt Benjamn con gravedad, su tono desconcertantemente parecido al de Aurelius. Tras l haba una mujer tendida en el sof. Coquina!exclam Atn, pasando ante Benjamn con irrespetuosa rapidez. Ella no se movi. Su plido pelo caa inerte por el borde del sof y casi tocaba el suelo. Coquina... te dar otro hvee... Joven, es demasiado tarde para eso dijo Benjamn. Atn le ignor. Coquina, Coquina... Gan la batalla! El malvado se ha ido los prpados de ella se estremecieron, pero no habl. Coquina. Puso sus manos sobre las de ella. Las manos de ella estaban fras. Pinsate la fecha.. Aqul era el ao y el mes del enfriamiento. El enfriamiento! Ella se mora, sin remisin ya. Pensaste, acaso, joven primo, que su amor era menor porque no se manifestaba escandalosamente? murmur Benjamn. Atn entendi al fin. El enfriamiento haba afectado a Hvee en el primer mes de 305, y deba repetirse en el segundo mes de 403. Coquina saba muy bien esto, como lo saba todo habitante de Hvee, y poda haber abandonado el planeta... si no hubiese tenido un virtual invlido al que cuidar. En ningn lugar fuera de aquel planeta poda ocultar a Atn... no poda eludir la vigilancia a que los encargados de la cuarentena sometan a todas las naves que abandonaban un planeta afectado. Y as haba decidido quedarse, y

se haba arriesgado al enfriamiento, y haba cado vctima de l. En vez de marchar nada ms contraerlo, Coquina se haba quedado, cuidando de l, y por ltimo le haba despertado para que no despertase solo, confuso y desvalido, o muriese por falta de atenciones bajo los efectos de las drogas. ... su amor no haba sido menor. Ella haba querido que l ganase su libertad mientras ella conservase an la vida, mientras pudiese disponer de su ayuda y de su apoyo. El enfriamiento. El se habra dado cuenta en cuanto la tocase, por eso ella se haba mantenido alejada al hablar con l. Sin duda le habra resultado muy trabajoso sostenerse en pie, mientras intentaba prepararle para una lucha que ella solo parcialmente entenda. Ahora que la prueba haba terminado, haba concluido su labor y haba dejado de luchar. A menos que hubiese dejado de luchar al ver morir al hvee. Atn estuvo arrodillado durante interminables minutos junto a ella, estrechando sus manos, contemplando su tranquilo rostro. Nunca sabra ella que no la haba traicionado aquella tercera vez? Las lgrimas afluan a sus ojos mientras el fro pasaba de la mano de ella a la suya, pasaba hasta su espritu. Mi amor, pens, mi amor por ti no es menor tampoco. Todo lo que antes compartiste con la mioneta, te pertenece ahora a ti sola. Mi segundo amor es mayor que el primero. Ella segua inmvil. Atn baj la cabeza, derrotado. El precio de la libertad es demasiado grande dijo. Alguien llam imperiosamente a la puerta. Es Chthon dijo Atn a Benjamn, sin que le preocupase ya descubrir su semitelepata. Entr Bedside. Se dirigi inmediatamente hacia la muchacha moribunda. Es definitivo dijo. Atn asinti. El ltimo de los enigmas de Bedside se haba aclarado. Ahora le tocaba a Atn hacer un sacrificio. Si ella vive dijo a Bedsideme someter a tu dios. Bedside cabece aceptando. Debemos irnos inmediatamente. Atn se levant y desliz sus brazos bajo el inerte cuerpo de Coquina, alzndola en el aire. La llev hasta la puerta. Benjamn no se movi. Creo que has vendido tu alma dijo. Atn sali a la noche. Las claras estrellas brillaban arriba... estrellas que l no volvera a ver. Ocultad, ocultad vuestra luz dorada! cit suavemente. Ella duerme! Mi dama duerme! Duerme... 400 Las cavernas estaban tranquilas. No corra el viento, e incluso haba desaparecido la corriente de agua. Haba poco lquido en los estanques, demasiado superficiales para poder nadar en ellos. Las formaciones rocosas haban adquirido un tono peculiar, un gris antinatural, y la forma grotesca de los pasajes que se desviaban repela a la vista. Haba como un presentimiento que iba creciendo. Tena el olor del callejn sin salida. Aquel ro poderoso de antes haba ido desapareciendo gradualmente, y la caza, tan abundante hasta entonces, se haba hecho muy escasa. Una vez ms el grupo tena hambre. Pronto deberan echar a suertes, a menos que alguno se ofreciese voluntario desplomndose. La ltima de las seales de Bedside haba sido localizada dos marchas

atrs. Si no encontraban otra al final de aquella marcha, tendran que volver sobre sus pasos. Catorce mujeres y seis hombres haban sobrevivido al viaje de treinta marchas del Camino Difcil... hasta entonces. Los accidentes y la fatiga an se cobraban su tributo, y la quimera an acechaba, aunque tena pocas posibilidades de cobrar nuevas vctimas. Estaban ms lejos de la superficie que nunca... y entre ellos y la salida final acechaba la amenaza que haba vuelto loco a Bedside. La marcha concluy. Acamparon agrupndose e intentando protegerse de la lgubre asechanza de fuerzas desconocidas. Aquellas cavernas eran amenazadoras. Cunto ms nos quedar?pregunt una mujer, con voz demasiado aguda, dirigindose a los siniestros pasajes. Atn pensaba lo mismo: Qu otras pruebas habran de soportar para que Chthon les dejase libres? Un grito. Era la voz de una de las mujeres que estaban de vigilancia. Ahora se estableca la vigilancia en equipo, mientras el grupo principal descansaba. La quimera jams atacaba a una formacin alerta. Los otros se agruparon alrededor. Era uno de los tmulos de Bedside, con un mensaje garrapateado en el suelo. Era una roca blanca y se poda escribir fcilmente rayndola. Qu significa? Era la tpica calavera que indicaba peligro, pero sin las tibias cruzadas. Bajo ella una palabra. Atn ley las toscas letras: MYXO. Debe de ser un trmino mdico. Myxomurmur Jefe. Para m no significa nada. No es propio de l dejar el dibujo sin acabar. Salvo que algo le alejase bruscamente de aqu... sugiri una mujer. O que haya un Myxo por aqu que no mate del todo concluy otra. Permanecan en crculo, mirndose. Nadie saba. Pero la experiencia haba demostrado una cosa: el doctor Betside nunca bromeaba, y no haba que ignorar sus advertencias. Ser mejor que nos vayamos enseguida decidi Jefe. Estaban cansados, pero nadie se opuso. All haba peligro. Quince minutos despus cay una mujer, agrrandose el cuello y la cabeza. No la haba atacado ningn animal, y nada extrao se vea. Se detuvieron para una breve consulta. La vida era ahora mucho ms valiosa. Si el grupo perda a alguien, se reduca peligrosamente y tenan menos posibilidades de enfrentar los posibles peligros. Tenan que organizar grupos de exploracin, de vigilancia y relevo, y destacar tambin a individuos aislados para misiones especiales de trabajo desagradable. Si se derrumbaba el sistema de disciplina, se acelerara la muerte de los otros. La preocupacin por los rezagados era algo nuevo, pero necesario. Acamparon y acomodaron a la mujer. La examinaron con detenimiento. Qu le pasaba? Respiraba trabajosamente, jadeaba. Su piel iba volvindose plida. Una mucosidad pegajosa se desprenda de todo su cuerpo, con un olor que revolva el estmago. Haba sido atacada por alguna enfermedad... la primera enfermedad que se conoca en Chthon. Ser mejor que la matemos ahoraurgi una mujer, antes de que el mal se extienda. Jefe consider la cuestin. Para qu molestarse? dijo Atn. Esta vez todos hemos estado expuesto al mal igual que ella. Y cmo lo cogera? Nunca he visto nada igual. Dejmosla aqu y sigamosgrit un hombre; el miedo se extenda rpidamente.

Cay una segunda mujer. Demasiado tarde dijo Jefe. Era siempre demasiado tarde cuando localizaban el siguiente peligro. Es mejor que permanezcamos juntos y luchemos. Contra qu? quiso saber el hombre. Pero la pregunta era pura formalidad: se desplom una tercera mujer. Las mujeres fueron cayendo en rpida sucesin, y sus pieles palideciendo. No parecan experimentar dolores, despus del espasmo inicial; pero la exudacin acre creca y empeoraba progresivamente. Si se limpiaba la piel volva a formarse, y cubra todo el cuerpo. Atn, Jefe y los otros cuatro hombres no saban qu hacer. Durante el viaje los hombres haban corrido ms riesgos y haban muerto en mayor nmero, y la quimera pareca preferirles. Ahora la relacin se haba invertido, pues la misteriosa enfermedad pareca atacar exclusivamente a las mujeres. Jefe hizo lo nico posible. Cogiendo a una mujer por un pie la arrastr hasta el estanque ms prximo e intent lavarla para quitarle aquella mucosidad. Esto pareci resultar; la mujer se incorpor y comenz a lavarse ella misma, lentamente, pero con cierta eficacia. Hicieron lo mismo con las otras, echndolas al agua y manteniendo la cabeza fuera, sujetndolas por el pelo, hasta que revivan. La crisis pareca superada. Entonces les toc el turno a los hombres. Los ataques de stos, como para compensar el tiempo perdido, eran mucho ms violentos. Casi al unsono, se vieron atacados de convulsiones. Su piel reaccion, desprendiendo la exudacin mucosa. Ahora les tocaba a las mujeres hacer de enfermeras. Pronto estaban todos en el estanque, y el agua adquiri un color lechoso. Si se trataba de una enfermedad fatal, todos moriran. Pero Bedside haba omitido las tibias cruzadas. Atn fue el primero de los hombres que se recobr. No haba experimentado ningn dolor, aparte de una extrema rigidez en el cuello que dificultaba la respiracin. En vez de dolor le haba invadido una gran laxitud, un deseo de dejarse ir... deseo eliminado por el agua fra. Luego, como reaccin, se senta irritado. No por el ridculo bao comunal, sino por no haber sido capaz de resistir a la enfermedad. El Myxo! exclam. Esto debe de ser lo que Bedside quiso indicarnos. Se trata sin duda de una especie de virus. La mujer ms prxima le mir. Era la del pelo negro, que no pareca ya tan bonita como antes de emprender la marcha, pero que resultaba an interesante. En presencia de Granate se mantena siempre alejada; pero Granate haba servido de alimento a la criatura del lago mientras los otros nadaban cruzndolo, y ahora el campo estaba libre. Si las cosas llegasen a aclararse lo bastante para permitir una relacin tranquila... Debe de estar en el aire dijo ella. Ser mejor que nos vayamos.Nunca haba llegado a saber cmo se llamaba. Jefe revivi. Sacept. Continuaron, intentando escapar a aquella enfermedad que saban que llevaban consigo. No llegaron muy lejos. Las mujeres fueron de nuevo las primeras. Esta vez fue fiebre, increblemente alta. No haba termmetros ni medios de calcular su intensidad, pero el simple contacto de la piel indicaba que haba varios grados de diferencia entre los enfermos y los sanos. La fiebre se elev hasta el lmite de la resistencia humana. Y luego sigui elevndose. No intentaban ya continuar la marcha. Era evidente que no podan huir de la enfermedad ni ocultarse de ella. El pasadizo que tenan frente a ellos se abra en una cpulaburbuja, otra reliquia del perodo de formacin de Chthon, fuera de lugar en aquel sector de las cavernas, pero bienvenida. La base estaba llena de agua clara y poco

profunda. Era un lugar conveniente y relativamente seguro. Se acomodaron all, dentro del estanque y alrededor, esperando lo que pudiese venir. En qu momento, se preguntaba Atn, se produciran lesiones cerebrales? Aquella fiebre estaba ya sin duda cociendo los tejidos nerviosos de las vctimas. No haba lmite especfico a la temperatura que un cuerpo vivo poda soportar, pese a la actitud de los mdicos, pero aquella fiebre era peligrosa. Haba sido aqul el motivo concreto de la locura de Bedside? Y de ser as, haba posibilidad de eludirlo? Haba un medio de disminuir la fiebre mientras la enfermedad segua su curso? Comprob el agua. Estaba fra; estaba muy por debajo del ciclo del fuego. Totalmente inmersos... Lleg la fiebre. Atn se desliz en el estanque y se tendi de modo que solo su cara quedase expuesta al aire. El alivio fue una bendicin. Pero sus fluidos interiores ardan sus tejidos se retorcan. El infierno del granate azul no era ms calcinante que aquello. Oa vagamente a su alrededor chapoteos. Algo pasaba, pero le daba miedo incorporarse y mirar, le daba miedo abandonar el agua por el temor irracional de incendiarse al hacerlo. Pero tena que hacerlo. Sin saber por qu le resultaba difcil respirar. Haba una obstruccin. Atn se incorpor y se llev una mano a la boca y descubri en ella una gruesa capa de mucosidad ptrida. Dentro, esta vez, obstruyendo los pasajes nasales y glticos, en vez de la piel exterior. Tena la nariz casi total mente bloqueada. Meti un dedo en la boca y sac una masa de moco amarillo, hedionda y podrida, que se endureci inmediatamente al contacto con el aire. No era extrao que le resultase difcil respirar. Aquella masa taponaba las vas respiratorias solidificndose alrededor de ellas. Mir a su alrededor, o intent hacerlo, y descubri que un moco similar rodeaba sus ojos, casi taponndolos. Lo mismo le suceda a los otros, hombres y mujeres; la enfermedad no pareca ya hacer distincin de sexos. Algunos escupan intentando entre nuseas despejar sus conductos respiratorios. Un hombre expuls una gran masa slida, en la que haba sangre adherida. Y la fiebre segua subiendo. Atn sepult la cara en el agua, intentando desprender aquella mucosidad. Esto ayud; la mucosidad se disolva. Escupi un gran ndulo, hizo grgaras y sigui escupiendo. El agua le haba salvado por segunda vez. Los dems siguieron su ejemplo. Para tres era ya demasiado tarde. Varios ms estaban dudosos y probablemente acabaran asfixindose. Nadie tena tiempo de ayudar al vecino. Pareca no haber defensa alguna contra aquel ataque... solo un alivio temporal de los sntomas gargarizando constantemente. El estanque estaba lleno de suciedad. Avancemos... un poco dijo Jefe. Continuaron, solo lo suficiente para localizar un estanque de agua clara. El breve trayecto les result inmensamente agotador. La enfermedad haba reducido drsticamente las fuerzas de todos. Y aquello continu durante un perodo interminable. Hacia el final la mayora se arrastraban de un estanque al siguiente entre ataques, incapaces de andar de pie. A juzgar por su hambre, Atn calculaba que el tiempo real transcurrido desde el primer sntoma de la enfermedad era de menos de dos marchas... pero subjetivamente era muchsimo ms que eso. Comenzaron a producirse las primeras recuperaciones. Las mujeres, que haban sido las primeras en sucumbir, fueron las primeras en recuperar el equilibrio. Gradualmente desaparecieron los sntomas en todos. Once mujeres y tres hombres haban sobrevivido. De ellos, tres continuaban afectados: Atn, Jefe y la mujer de pelo negro. Atn advirti esto, comprendi algo y luego perdi la conciencia luchando con otro ataque de vahdos y nuseas.

Recuperacin: pero los que se haban recuperado por completo, al menos en lo que respectaba a los sntomas visibles, no ayudaban a los otros. Se quedaban all esperando, aletargados... esperando algo. No hablaban. Al fin los tres restantes se relajaron y se incorporaron liberados de la fiebre. Los otros once les miraban, impasibles. Est bien dijo Jefe; su voz de mando era una sombra del pasado. Vamos hasta el estanque siguiente. Se dispuso a dar ejemplo, pero el grupo principal no le sigui. Pero qu les pasa?pregunt la del pelo negro. Es que no vens?les pregunt Atn. Ninguna respuesta. Os dais cuenta? dijo la mujer. Actan como zombis. Eso era la clave. No parecan tener ya voluntad libre. Atn los conoca a todos, despus de los rigores de la marcha. Aunque no eran individuos que se distinguiesen por su individualismo, de todos modos... Su pensamiento previo brot de nuevo. Individualismo: slo los tres miembros ms independientes del grupo que quedaba estaban ahora en movimiento. Los que siempre hablaban por s mismos, los que actuaban por motivos propios, los que solan pedir explicaciones. Sus pensamientos se vieron interrumpidos por otro ataque que la enfermedad. Los tres se lanzaron tambalendose hacia el estanque siguiente y se arrojaron en l, luchando con la fiebre y el moco en el agua fra. Y los otros observaban impvidos, sin decir nada. Atn, en su febril fantasa, tuvo la sensacin de estar perdiendo el control de su propio cuerpo. Sus brazos respondan lentamente. Otros msculos parecan rgidos, inseguros, inertes. Este era otro aspecto de la enfermedad que solo ahora comenzaba a adquirir maligno sentido. Pero el pensamiento de Malicia le hizo mantenerse. La cancin de Malicia estaba incompleta. No poda descansar mientras no la poseyese. Lo dems no importaba. El fuego de su sangre no era ms tenso que el del pelo de ella; el estanque no era ms refrescante que los ojos profundos de Malicia. Solo el amor de ella... El ataque ces. Atn se sinti entonces ms fuerte. Haba sido ms fcil resistir al recordar su objetivo. Pero los otros dos haban sido menos afortunados. Le miraban atentamente, pero no intentaban incorporarse. Atn no poda desentraar el misterio de los zombis. Diez mujeres y un hombre no haban eludido el ltimo ataque ni se haban visto afectados por l. Atn avanz hacia ellos. Retrocedieron... todo el grupo. Se hicieron atrs, rgidos, torpes, al unsono. No poda haber duda ya: estaban posedos y bajo control remoto. Esta vez no era ninguna oruga, al menos no una oruga fsica, pero el efecto era similar. Mtalos dijo Jefe desde el estanque. Ya no son humanos. Atn se acerc a un hombre solitario, un hombre de estatura media que haba sido hasta entonces laborioso y amable. Librate de eso dijo, empujndole en el hombro. Pero el hombre cay hacia atrs y su cuerpo rgido golpe el suelo. No intent levantarse. Atn se agach y comprob su corazn. No lata. Aquel hombre no respiraba. Estaba muerto. Las mujeres continuaban retrocediendo. Fue hacia ellas de nuevo... y hubo de detenerse ante un tercer ataque de. aquellas series intermitentes. Esta vez era ms intenso 1 que antes. Apenas si pudo obligar a sus piernas a cubrir la distancia que le separaba del estanque ms prximo. Queran moverse al mismo ritmo que rega el caminar de las mujeres. La mucosidad que se coagulaba en su boca aumentaba su distraccin.

Lleg al agua y se tir de cabeza, sin preocuparse de si se ahogara o no, siempre que siguiese los dictados de su propia voluntad. Malicia apareci de nuevo, una visin deleitosa, y su insaciable ansia de ella hizo retroceder la otra fiebre. Aquello era lo nico que mova a su voluntad a resistir. La ansiedad de la fiebre era demasiado fuerte para que durase mucho tiempo. Pas, dejndole dbil y jadeante. A su lado, Jefe estaba rgido, con la mirada fija, los ojos inyectados en sangre. Atn tuvo miedo de que el caudillo hubiese sido derrotado pero de su boca crispada surgi una voz, confusa y balbuciente, pero propia. Yo... no puedo luchar ms dijo Jefe su brazo se agit en el agua y alz el hacha resplandeciente. Tmala... mtame si tambin yo... Atn la cogi. Se levant y camin una vez ms hacia el grupo. De nuevo las mujeres retrocedieron. Algunas sin mirarle siquiera, pero movindose con pasos automticos al comps de las otras. De nuevo le atac la fiebre. Comprendi entonces que la fiebre estaba dirigida de forma consciente. Cuando se retiraba hacia el estanque disminua; cuando avanzaba hacia los zombis, se elevaba. El mensaje era claro: dejarlas solas. Atn expres claramente su respuesta. Centr su mente en la imagen dominante de su amor su inalcanzable mioneta, y continu avanzando. Golpe con su mano libre a la mujer ms prxima; la coordinacin necesaria para manejar el hacha quedaba fuera de su alcance. La mujer cay sin un ruido, y qued tendida como haba quedado tendido el hombre. El esfuerzo de la transicin deba haber debilitado a los zombis hasta tal punto que cualquier choque posterior resultaba fatal. Poda matar con un simple golpe. Mata...! pens. Pero son seres humanos, son las personas que han viajado conmigo y que han vivido con migo las aventuras ms terribles de nuestras vidas Cmo puedo matarles? Pero conoca la respuesta a esto, y en la desorientacin del ataque mental el razonamiento cobr sentido: matar, porque aquellas personas no eran ya humanas. Haban cedido sus mentes y voluntades a alguna influencia dc Chthon tan insidiosa y maligna como la oruga, y la muerte era caridad. Saba esto intelectualmente, y lo senta, de algn modo, emocionalmente: en aquellos zombis no quedaba ya personalidad. Matar. El ataque invisible contra l se intensific. Su respiracin se bloqueaba, su vista vacilaba, pero sigui luchando y avanzando y golpeando casi ciegamente, una y otra vez, alcanzando de cuando en cuando carne slida, y a su alrededor caan silenciosas las mujeres. Era una carnicera; un golpe significaba muerte, y hubo muchos golpes. Al fin la presin que pesaba sobre l se hizo excesiva, y cay. Incapaz de levantarse, intent rodar hacia el agua. Pero haba ido demasiado lejos. Sucumba no a la posesin, sino al olvido. A... Tu sueo es intil, pareca decir la voz. La mioneta est prohibida; solo es autntica tu emocin cuando ests separado de ella. Jams podrs unir esos polos opuestos; solo pueden unirse en el desastre. Logr enfocarlo: una masa de verde. Se agrupaba en verticilos y ptalos: la flor del hvee. Los labios ptalos hablaron de nuevo. No hay magia alguna en tu cancin. Te fascina slo porque est interrumpida. Tu amor perdura slo porque es incompleto. No! Pero de algn modo se asent, el fatalismo elevndose como la marea, lamiendo suavemente idealistas castillos de arena. Pues el hvee no menta a su dueo. T no eres mi dueo. Eres slo... Atn borr la imagen de su conciencia, temeroso de lo que pudiese decir. La flor vacil y se hizo gris. Era una colgante estructura del techo, una cristalina estalactita, fisurada y hueca como una monstruosa concha. Las mujeres lavaban su cuerpo en el agua. Los movimientos eran torpes, rgidos.

Atn retrocedi. Ellas eran zombis! El hacha estaba en el suelo, donde se haba desmayado. No haba llegado al agua por s mismo. Era tambin l un zombi? No! Atn se levant de un salto sali del agua y corri hacia el arma. La agarr con fuerza como si temiese que se la arrebataran. Ahora estaba armado no era un zombi. Las mujeres venan tras l, mecnicamente. El retrocedi, vacilando ante su amabilidad hacia l. El haba estado destruyndolas; por qu ellas no le haban matado? Algo le toc. Volvindose, Atn vio a un hombre. Era Jefe, estaba de pie fuera del agua. La piel limpia. Los ojos en blanco. Atn supo lo que tena que hacer. Alz el hacha. Comenz el ataque. Centr su mente y enarbol el hacha, que de pronto pesaba enormemente. La gran hoja se alz, inmensa, demasiado pesada para sus fuerzas. Luego la empuj hacia adelante, lentamente, guindola como si la cediese simplemente al impulso de la gravedad. Al fin fue a posarse en el crneo de Jefe, y Jefe cay, cay. He pagado la deuda que tena contigo y... lo siento. La fuerza del ataque le cubra como una manta asfixiante, pero al retroceder tambalendose se debilit de nuevo. A su alrededor estaban tendidas las mujeres muertas; slo las dos que le haban revivido a l seguan vivas. Poda matarlas... Y vagar solo por las interminables cavernas de Chthon. Iba a acabar todo all? Y si acababa sucumbiendo al zombismo, quin habra all para matarle a l? A qu le haba llevado el amor de Malicia? Tregua.La voz quebrada vena del estanque que haba tras l. Haba olvidado a la mujer de pelo negro, la ltima esperanza. Sala del agua. Ya no estaba solo! Se aproxim a l, movindose con el torpe paso de los posedos. Sus ojos miraban fijamente hacia adelante. La ltima conquista zombi avanzaba hacia l, fcil presa para el hacha o el puo. Qu significaba? Tregua repiti. Era capaz de hablar. Haba inteligencia tras la semimuerte Myxo! La calavera sin las tibias cruzadas. Ahora aquel poder pareca dispuesto a parlamentar. Atn sujetaba el hacha, resistindose a emprender la accin que le dejara totalmente solo y perdido en las cavernas. La inteligencia, aunque fuese inteligencia maligna, era un adversario menos temible que la soledad. Treguaacept. La mujercosa se detuvo ante l, impvida. No matar dijo. El poder que controlaba al zombi quera salvar lo que quedaba de sus conquistas! Poda hacer un trato. Su mente analiz las posibilidades. Quin eres t?pregunt, sin que le preocupase realmente, slo porque necesitaba ganar tiempo para pensar ms. Podra obtener su libertad a travs de aquello? Los ojos del zombi pestaearon. Retrocedi, los ojos fijos en el hacha. Qu pas?pregunt ella quejumbrosamente. Por qu...? Se haba liberado de la posesin! No te acuerdas? Ella mir a los otros zombis. Yo... yo perd, verdad? dijo, vacilante. Me somet. Todo el dolor y el miedo desaparecieron, aunque no del todo. Yo no era exactamente... se detuvo, sealando hacia los otros.

Un dominio incompleto? No le gustaba aquello. De quin era agente ahora ella? Se irgui, rgida de nuevo. Yo soy... Chthon. Chthon... Esta vez un ttulo, no un lugar. El intelecto Myxo. Haba aprendido moderacin. Los autnticos zombis de nada le servan, porque no poda controlar sus cuerpos con eficacia. Pero dejando intacta una parte de la voluntad humana poda utilizar el centro del lenguaje, y quizs buena parte de la memoria y de la mente. Pero, quin era aquel poder? Se lo pregunt. No lo saba l mismo. Pero en un vacilante intercambio fue desplegndose una especie de imagen progresiva. Las fuerzas geolgicas del planeta Chthon subterrneo haban excavado cavernas, cientos y miles de kilmetros cbicos de cavernas: tubos de ardiente lava, serpenteantes corrientes acuticas, suaves tneles ventosos. Los posteriores caprichos de la naturaleza trastocaron y alteraron la complicada estructura, aplastando los pasajes, obstruyndolos, desvindolos e iniciando de nuevo el proceso. La lava fluy una y otra vez; el agua se abri paso por los torturados estratos, los lechos fluviales se fundieron, los lagos fueron aplastados entre capas disgregadas. Se formaron cristales en los intersticios, de todo tipo, creciendo enormemente, slo para ser aplastados de nuevo. Nuevas presiones engendraron incansables corrientes elctricas, pues algunos eran semiconductores, y se formaron y se destruyeron diodos, y los electrones corrieron a lo largo y ancho de masas metlicas, residuos de anteriores fundiciones, y se descargaban en las aguas corrientes, atravesaban quebradas redes, y aceleraban su marcha a travs de conductores naturales. Las chispas incendiaban el gas acumulado, hacan explotar las burbujas voltiles. Se form una circulacin perpetua, calentando y fragmentando la roca fra y evaporando las aguas filtradas al estabilizarse los fuegos cambiando tolerancias. Y los cristales continuaron creciendo y cambiando en el nuevo medio, y algunos se metamorfosearon en formas escasamente naturales y la corriente desarroll en ellas circuitos y sistemas autoalimentados anlogos al cercano ciclo del fuego. Por fin, de una forma indefinida, se realiz la transicin del limo al limo viviente, y la transicin de la corriente a la conciencia se realiz tambin, sin la interposicin de vida, y el intelecto Chthon se cre. Qu quieres de nosotros los seres humanos? pregunt Atn. De qu te servimos? La mujer vacil, y retrocedi al estado zombi, luego volvi al estado humano. Quiere que te explique que no tiene ninguna... ninguna parte mvil. Es todo... electrnico, una computadora. Puede pensar, pero no puede hacer nada, a menos que controle unidades mviles. Los animales locales no sirven de gran cosa. No pueden seguir instrucciones complejas, y Chthon no puede adaptarse fcilmente a sus sistemas nerviosos. Necesita unidades con... inteligencia. Tiene dos zombis indic Atn. Tres. Ellos no son... fuertes. No tienen... se necesita gran concentracin para mover sus cuerpos, porque los... circuitos son menos familiares an que los de los animales. Extraos. Necesita... unidades con voluntad. Atn no se senta muy interesado por el problema. Y qu es lo que gana una unidad voluntaria? Seguridad. Cordura dijo ella. Atn lanz una spera risa. Har con l este trato: me abstendr de matar lo que queda de esa gente sana y segura, si me gua hasta la superficie. S dijo ella. S?Atn no poda creer que fuese tan fcilChthon est de acuerdo? S.

Ahora?Atn estaba atento a una posible trampa. Estaba planeando aquella fuerza animal dirigir a los zombis cuando Atn se distrajese, renovando entonces el ataque contra l? Viajaremos juntos... los cuatroaadi. O los matar ahora. Eso significar... seis marchas dijo ella. Los otros... no pueden viajar hasta all. Moriran. Vaya, vaya. Puedo acortar sus penas. T morirs... si Chthon convoca a un... animal... y libera su mente. Poltica de poder. Aquella fuerza aprenda deprisa. Poda convocar a la quimera, o era una fanfarronada? Pero esto le dio una idea. Si Chthon puede convocar animales, el problema est resuelto. Que traiga a uno en el que se pueda montar. Hubo posteriores negociaciones; pero al poco tiempo Atn estaba montado a lomos de un enorme lagarto, las rodillas apretando las suaves escamas de sus costados, y sujetas las manos en los grandes pliegues de su cuello. El peso de Atn obligaba al animal a caminar a cuatro patas, pero era lo bastante vigoroso como para transportarle fcilmente. Los dems iban en monturas semejantes. Se inici el largo viaje, que de aquel modo slo llevara dos marchas. Aqul era el Camino Fcil. Iban a buen paso. Los inmensos seudoreptiles liberados del control directo de Chthon, despus de recibir el mensaje, galopaban a sus buenos diecisis kilmetros por hora. Las cavernas grises pronto quedaron atrs, despus de cruzar un autntico laberinto. Atn se dio cuenta de que jams habra conseguido salir de all solo. Se senta sooliento, pero no se atreva a dormir. Podra despertar y encontrarse con que los zombis haban huido. Un extrao giro del destino haba hecho muy valiosas a aquellas semipersonas! Sin embargo, el sentido comn le deca que no haba ningn medio de controlar a los zombis si sus animales se desviaban del curso que segua su propia montura. Se perderan en segundos, y Chthon poda inmovilizar su propio lagarto e impedir cualquier persecucin. Sin rehenes, no tendra ya posibilidad de imponer sus condiciones. Estaba realmente mucho ms a merced del dios de las cavernas de lo que pareca comprender. Mir a su alrededor, consciente del paso del tiempo, sintiendo las piernas agarrotadas por la constante presin. Las cavernas de alrededor haban cambiado, y se dio cuenta de que se haba dormido o que haba estado muy cerca del sueo. Pero los zombis an seguan tras l. Al parecer, Chthon cumpla su palabra. Un acontecimiento sorprendente e inslito. Chthon no poda ser tan estpido. Por qu se burlaba de l? Evidentemente, tena planes muy especiales para l. El acuerdo haba sido una treta para conseguir su cooperacin temporal. Nada poda hacer ya sino seguir el juego y esperar a que ensease... sus cartas. Viajaba a lo largo de un tnel similar al que preceda a la estancia de la ballena medusa, pero sobre un lecho fluvial seco. El sendero ascenda suavemente, haciendo interminables curvas. Le recordaba el transsistema de una nave espacial, y se pregunt fugazmente si no se cruzaran con otro trfico. Pero, por supuesto, Chthon mantendra apartados a los dems animales, especialmente a las orugas. Pas ms tiempo mientras los incansables animales continuaban su marcha. A Atn le dola todo el cuerpo. Pero su ansia de libertad superaba cualquier incomodidad corporal, y se negaba a detenerse y hacer un alto. Se preguntaba tambin con qu lucha habra de enfrentarse para obtener aquella libertad, cuando llegase el momento decisivo. La libertad no se le brindara tan fcilmente. De pronto, empez a llover. Estamos en la superficie!, pens. Hemos salido de las cavernas! Alto!... quiero bajarme aqu!

Pero no haban tenido an tiempo suficiente de llegar. Era la primera marcha y estaban an en las profundidades del planeta. En unos cuantos minutos, salieron de la zona de lluvia, y Atn comprendi que no era ms que otra de las maravillas de Chthon. Una abertura tan colosal que tena un sistema meteorolgico independiente. O, ms probablemente, una precipitacin constante de un techo fro situado muy arriba, o la filtracin de algn ro situado ms arriba. El haba sido, sin embargo, una sorpresa. Los animales volvieron a penetrar en una zona de lluvia, y Atn se agarr con fuerza a los pliegues del cuello de su lagarto, empapado. Haba algo en aquella lluvia que le molestaba. Tuvo una premonicin de muerte, de terror, y de fin del amor. Extrao... Hasta entonces nunca haba temido a la lluvia. Pudo ver a los lados pequeas masas de extraa vegetacin. Jardines luminiscentes de brillos verdes y azules crecan lozanos bajo la lluvia. Atn lament dejar atrs aquel sector. Al fin la primera marcha termin. Desmontaron e intentaron relajarse. Atn se dio cuenta de que tena hambre; tena hambre ya antes de iniciar aquella extraa cabalgada, y ahora se tambaleaba de debilidad. Adems, los ataques de Myxo no le haban fortalecido, precisamente. Enciende fuego dijo la semimujer, si lo deseas; pronto vendr un animal.Y de este modo pudo comer. Atn descubri que la carne de un animal zombi poda ser excelente. Acamparon en tneles ventosos, pero desconocidos. Podan formar parte de un sistema opuesto al que haban visto antes, al otro lado de la inmensa sima de gas. Sinti deseos de realizar una exploracin, pero enseguida cay en la cuenta de la inutilidad de hacerlo. Qu poda esperar encontrar, salvo ms cavernas? Se durmieron, Atn con un brazo sobre la semimujer, no porque sintiese ningn deseo personal de ella, sino por asegurar su seguridad como rehn... por si acaso. Pensaba que ella era la ms valiosa de las conquistas, porque su mente permaneca en gran medida intacta. Una parte del supuesto pacto estaba ligada a que Atn conservase un poder sobre ella. Si hubiese habido cualquier otro medio, l no la habra tocado siquiera. La idea de una posesin tan ajena le repugnaba. Por la maana, esperaban monturas frescas y los cuatro reanudaron su viaje. Atrs quedaron los tneles de viento, y siguieron su camino por un bosque de estalagmitas, marrones y descoloridas, con anillos concntricos que sealaban gradaciones en el exterior. De nuevo el paisaje le inquietaba vagamente; la visin de aquellas columnas arbreas que se elevaban del suelo traan a su mente recuerdos de los bosques de Hvee de su niez, siempre amistosos... llenos ahora de indefinibles presagios. Dudaba casi si dejar o no las cavernas protectoras, con su imagendios omnipresente. Tena miedo de lo que pudiera encontrar Fuera. Rechaz esta sensacin. Probablemente Chthon intentase influir en su mente. Pero nada poda debilitar su amor por la mioneta. Las monturas acortaron el paso al principio de la segunda marcha, avanzando en su equivalente al andar de puntillas. Atn, ms alerta de lo que haba estado en la marcha anterior, miraba a su alrededor con suspicacia. Vio la forma inmensa de una gargantuesca criatura dormida. Deba de ser un dragn del mundo subterrneo, del tamao de un elefante, tendido en medio del camino. Estaban en su madriguera.. pasajes recientemente excavados en la roca, de tres metros de dimetro, donde se marcaban las huellas de gigantescas garras. Pero su sueo era profundo, controlado sin duda por la influencia de Chthon. Haba mucho ms de lo que Atn poda haber imaginado en el sistema cavernario. Sin duda eran aquellos los dominios subterrneos mayores de la galaxia. Un hombre independiente poda vivir all con comodidad.

La montura aceler su marcha. Reanudamos la velocidad segura, pens Atn, y sonri. Las maravillas continuaron desfilando ante l ms numerosas de lo que la mente poda asimilar en aquel rpido viaje. Algn da regresara a explorar y aprovechar aquello. Haba all riquezas sin cuento y, ms importante an, conocimiento. Poda pasar all toda una vida reseando para la posteridad los interminables tesoros de la naturaleza, una vida til y provechosa. No intentes apartar mis pensamientos de la mioneta. Ella es mi vida, no esto. Sera posible trazar un plano de todo aquello? Era un mundo tridimensional, con un nivel sobre otro, un clima sobre otro, lleno de variedad. Una vida entera no bastara para hacerlo. Las horas iban pasando. El avance se haca ms lento a medida que el sendero se empinaba. El brillo de las paredes comenz a apagarse y al final desapareci por completo, dejndole ciego. Oa el rumor de las piedras desalojadas por pies ahora ciegos y torpes. Aquel era el sector ms extrao de todos... Un sector demasiado remoto para la iluminacin. Le aterraba. Se senta desvalido. Los animales no pueden soportar la luz del daera la voz de la semimujer que iba delante. Debemos parar. La luz del da! De pie. Otra vuelta dijo ella. Atn pudo orla desmontar, y luego a los zombis. Se uni a ellos. Los animales, libres, desaparecieron, ansiosos por abandonar aquella zona. No iremos ms all dijo ella. Debes seguir solo. Solo! Al destino que Chthon haba planeado para l. Las piedras sueltas rodaban bajo sus pies desnudos. Atn se mova entre ellas laboriosamente, guindose apoyado en la rugosa pared hasta que dio con una esquina. La dobl. La luz cay sobre l, no verde sino blanca. Era clara y bella, y la lbrega cueva horrible. Libertad! Mientras miraba hacia arriba, vio una silueta. Era un animal que estaba situado entre l y la luz... una extraa criatura, un ave de pico muy largo y afilado, levemente curvado en la punta. Tena terribles garras en las alas, que abri un instante, y slidas patas pinciformes. La quimera. Era aqulla la libertad que haba prometido Chthon? Poda volver atrs, reunirse con los zombis, renunciar a su sueo. Renunciar a la mioneta. Adorar a Chthon. O poda avanzar hacia la quimera, una criatura a la que no poda esperar derrotar, y entregarse a la muerte que le ofreca. Sin ojos y sin vsceras, poda vivir unos instantes de libertad, en la superficie del planeta de Chthon: la deleitosa Idilia. Olvid LVT! exclam Atn. Dej mi libro en las cavernas, donde empezaron los ataques de Myxo.S, tendra que volver a por el libro... En otra ocasin. Tras la quimera vio a la mioneta. Le haca seas. Fue hacia ella. Las grandes alas se agitaron silenciosamente. La criatura desapareci, y con ella la otra imagen, y el camino qued libre. Chthon le haba dejado marchar. Cmo podemos distinguir al danzarn de la danza? WILLIAM BUTLER YEATS, Among School Children Eplogo: S... le dejaremos marchar.

Permitiremos a Atn volver a visitar la vida. Estaba muerto cuando vino a nosotros dice su cultura. Pero no estaba concluido, y nosotros le necesitamos... completo. Le entregamos a nuestro semicuerdo min, Bedside, y esperamos su regreso. Atn, Atn... buscaste el mal? Abandonaste a tu padre en la hora de la necesidad para perseguir una ilusin amada? Cambiaste amor honesto por pasin incestuosa? Traicionaste a tus camaradas cuando los diezmaban? Pactaste por ltimo con el propio infierno, que simbolizabas en Chthon? Has sido condenado: No por tu padre No por tu primero o segundo amor No por tus camaradas No por Chthon Dnde est el mal que buscabas? Cmo puedes diferenciarlo de ti mismo? Cmo puedes condenarte a ti mismo por ser lo que eres? Habamos pensado salvar el bien de la filosofa de tu cultura Y destruir el mal de su ser; Pero los encontramos prximos en gnero. Habamos pensado reclutar un mensajero de exterminio Para limpiar nuestra galaxia de vida. Pero ese mensajero nos trae LVT Y burla nuestro intelecto con concepciones ticas. (Todo lo que habamos visto antes era su elemento insano.) Cmo podemos diferenciar el destino de la vida del nuestro? No estamos prximos en gnero en nuestra bsqueda de plenitud? Cmo podemos condenarte Por compartir nuestro ideal En tus formas invertidas? Y as, hemos de aceptarte con tu mujer; Debemos borrar el enfriamiento de la concha, y aprender que en nuestra piedad Est nuestra propia nova. Pues cuando estudiamos el enfriamiento descubrimos algo asombroso: Algo no natural Algo no hostil Algo no accidental

Slo una agitacin implantada en nuestra galaxia, Cuyos efectos laterales sobre la vida son involuntarios: Una seal. Un mensaje para toda inteligencia con vigor para comprender: No estamos solos en el universo. Los intelectos-dios esperan nuestra respuesta. FIN

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