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Aperus de recherche

LES FACES CACHES DU TEXTE SCIENTIFIQUE*


Nathalie VUILLEMIN nathalie.vuillemin@unine.ch

Entreprendre une thse de littrature franaise sur un corpus de textes savants consacrs des thmes a priori aussi peu allchants que lhis toire naturelle des minraux, des vers, des insectes ou des coquillages peut sembler quelque peu paradoxal ; prtentieuse, lambition dap porter, grce ces crits, de nouvelles perspectives critiques sur la litt rature des Lumires. Cest pourtant le projet que je poursuis, dans une recherche intitule Zoophytes, polypes, fossiles Lcriture de lin connu scientifique entre placere et docere dans la seconde moiti du XVIIIe sicle (1740-1805) . Il sagit dexaminer les fonctionnements de lcriture savante, en portant une attention toute particulire aux dimen sions esthtiques qui parasitent lentreprise cognitive, lenjolivent, la dtournent de ses vises premires ou, linverse, sen font le vecteur essentiel. LHistoire naturelle de Buffon surgit videmment comme lexemple le plus flagrant et le mieux connu des rencontres entre placere et docere dans le texte scientifique de lpoque. Mais jai tent, pour donner des problmes une vision qui dpasse les spcifici ts dun grand nom, de mattaquer un vaste ensemble de reprsenta tions du savoir, des mmoires de lAcadmie des sciences, la vision trs potique que Bernardin de Saint-Pierre produit dans ses tudes de la nature, en passant par des traits spcialiss, comme celui dAbraham Trembley sur le polype1, ou des ouvrages de vulgarisation. Plusieurs ouvrages critiques, ces dernires annes, ont soulign limportance des stratgies littraires mises en place par les savants

* Cette thse est inscrite luniversit de Neuchtel (Suisse) en littrature franaise du XVIIIe sicle. Elle est dirige par le professeur Claire Jaquier. Une co-direction avec le professeur Jean-Paul Sermain (Paris III) est prvue. La soutenance aura lieu fin 2005. 1. Mmoires pour servir lhistoire dun genre de polypes deau douce, bras en forme de cornes, Leyde, Verbeek, 1744.

Actualit de la recherche

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automne 2004 Labyrinthe de lAncien Rgime dans les rcits de dcouvertes, dexpriences ou dobservations quils livrent leurs confrres, leurs lves ou au grand public2. Les travaux dhistoriens comme Michel Foucault ou Jean Starobinski ont par ailleurs rendu attentifs aux changes permanents quentretiennent, au XVIIIe sicle, les ides savantes et littraires , changes que Claude Reichler, dans une rcente confrence, reprsen tait sous la forme de nuds dans lesquels senchanent et sinspi rent mutuellement les diffrents imaginaires de la nature3. Cest galement de ces nuds dont il est question ici. Paralllement un regard rationnel et analytique, la volont de mettre nu les mca nismes naturels dans un texte idalement transparent, le savant des Lumires dveloppe une perspective esthtisante sur des tres dont lextraordinaire ne frappe souvent que lui. Cette vision se modle alors dans une rhtorique sensible et subjective, qui soppose par dfinition lobjectivit que sassigne le programme scientifique, mais rejoint, en revanche, la rflexion des poticiens, grammairiens et logiciens de lpoque sur les devenirs de lloquence. Se posent alors un certain nombre de questions : cette dimension esthtique, ou potique, relvet-elle de simples stratgies discursives ? Traduit-elle un attachement profond la tradition contemplative, telle quelle se manifeste dans des ouvrages comme ceux de lAbb Pluche ou, plus avant dans le sicle, de Charles Bonnet4 ? Est-elle au contraire finalise, dans une sorte de refus dune vision purement rationnelle de la nature ? Apparat-elle privilgie dans certains genres douvrages ?


2. Depuis le dbut des annes 1980, les chercheurs anglo-saxons, notamment, ont multipli les tudes de ce type. Voir par exemple Ludmilla Jordanova (ed.), Languages of Nature. Critical Essays on Science and Literature, London, Free Association Books, 1986 ; Peter Dear (ed.), The Literary Structure of Scientific Argument. Historical Studies, Philadelphia, University of Pennsylvania Press, 1991. En France, on mentionnera en particulier les tudes suivantes : Fernand Hallyn, La Structure potique du monde : Copernic, Kepler, Paris, Seuil, 1987 ; Les Structures rhtoriques de la science, Paris, Seuil, 2004. Christian Licoppe, La Formation de la pratique scientifique. Le discours de lex prience en France et en Angleterre (1630-1820), Paris, La Dcouverte, 1996. 3. Claude Reichler, Lair et les mtores au tournant du sicle. Une fascination multiple (sciences, voyages, peinture, littrature) , confrence prsente le samedi 15 mai 2004 luniversit de Paris IIISorbonne nouvelle, dans le cadre des travaux du Cerlav 18. 4. Antoine Pluche, Le Spectacle de la nature, ou entretiens sur les particularits de lhistoire natu relle, Paris, 1732-1746 ; Charles Bonnet, Contemplation de la nature, Amsterdam, 1764.

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Les faces caches du texte scientifique Lexamen dun corpus important de textes savants5 des annes 1740 1805 ma conduite approfondir ces questions par le biais dune analyse mtadiscursive : les savants, dans leurs dclarations prlimi naires, avertissements, prospectus, parfois mme au dtour dun quel conque mmoire ou article de dictionnaire, dbattent en effet vivement de la forme que doit prendre linterrogation de la nature. Un premier aspect de mon travail consiste donc dfinir le texte scientifique idal, tel que limaginent les auteurs de lpoque ; les recherches contempo raines en matire desthtique et de potique sont ici des rfrences essentielles, qui mettent en relief les spcificits du discours savant, mais galement la manire dont on reoit les thories dautres domaines, sen inspire ou les rejette. Dans un second temps, lanalyse de lcrit lui-mme, de ses articulations, des images ou des analogies quon y dveloppe pour expliquer un phnomne, conduit confron ter le modle thorique aux ralisations concrtes. Cest dans cette seconde phase que surgissent les dcalages rhtoriques que je mention nais plus haut. Il sagit alors de dcouvrir leur fonction, et les enjeux philosophiques quils rvlent ou quils cachent. Le savant sassigne, certes, la tche de dvoiler ses contemporains une nature conue comme un ensemble de mcanismes qui, dfaut dtre toujours comprhensibles lhomme, savrent au moins sujets tre dcrits. La transparence idale vers laquelle tend ce tableau est-elle possible ? Que suppose-t-elle quant au regard ultrieur sur lunivers ? Comment donner comprendre, voir, et admirer dans un mme mouvement ? Autant dinterrogations quil convient, avant dy rpondre, de lire dans les textes, pour aboutir peu peu une comprhension des reprsen tations scientifiques de la nature au XVIIIe sicle. Une telle recherche exploite conjointement les mthodes de lana lyse discursive, de lhistoire des ides et de lhistoire des sciences. Si le constat semble vident, ses implications napparaissent toutefois clairement que lorsque les premiers obstacles mthodologiques vien nent entraver la mise en forme de lanalyse. En amont des choix textuels des auteurs, on trouve bien entendu un contexte propre au microcosme scientifique : le savoir, mais surtout les mthodes dune

5. Par textes savants , jentends dans cette recherche des textes dont les thmatiques sont issues des observations et des questionnements scientifiques de lpoque.

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automne 2004 Labyrinthe poque, les rgles tacites de la communaut savante, la dfinition du public, tous [c]es facteurs qui, un moment donn de lhistoire, inter viennent dans le choix rationnel opr par le savant6 , apparaissent comme autant de codes quil convient de dchiffrer. Lhistorien des sciences attend la description circonstancie de ces raisons du texte ; ce dernier lment ne lintresse que dans la mesure o il tmoigne ou rsulte de pratiques concrtes qui constituent, proprement parler, lhistoire de la science. Lhistoire des ides telle quon lenvisage avec Jacques Roger ou Michel Delon souhaite au contraire tudier louvrage savant non seulement comme documentation dune poque, mais avant tout comme criture, rpondant certaines rgles qui modlent la pense. La logique du texte rvle alors des significations qui dpassent large ment les conditions de sa production7. Cest videmment selon cette optique que soriente ma recherche ; mais force est de le constater, les lments contextuels que met jour lhistoire des sciences doivent tre intgrs lanalyse, rappels au lecteur, rsums en vitant de les minimiser. Si tout chercheur sinterroge perptuellement sur les desti nataires de ses travaux, la question devient ici la raison mme du travail : par nature, mon corpus appelle dabord (les critiques de) lhis torien des sciences ; lanalyse, elle, sadresse au littraire, au linguiste, lhistorien des ides. Utiliser bon escient un type de savoir au service dun autre, tel est le dfi quil sagit de relever, et de transmettre. Idalement, cette thse se veut ainsi un lieu dchanges et de confrontations8 entre des univers qui, dans ltat actuel de la recherche universitaire, se peroivent encore trop souvent comme trangers, voire antagonistes lun lautre. Tout ardu quil puisse dabord paratre, le texte scientifique est un aspect de la littrature des Lumires qui, peu explor, invite de nombreuses enqutes, et enrichit indubitablement la comprhension des grands dbats philosophiques et potiques de lpoque.


6. Jacques Roger, Lhistoire des sciences : problmes et pratiques. Histoire des sciences, histoire des mentalits, micro-histoire , dans Les Sciences de la vie dans la pense franaise au XVIIIe sicle, Paris, Albin Michel, d. 1993, p. XIX-XXXIX ; p. XXIX pour cette citation. 7. Michel Delon, LIde dnergie au tournant des Lumires (1770-1820), Paris, Puf, 1988, p. 16. 8. Ibid., p. 15.

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