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Matriaux

Des aimants permanents en terres rares


Sandra Buss

Au bnfice d'une licence d'exportation depuis la Chine, la socit YX Magnetic, dont le sige est tabli dans le technople de Sierre, propose la conception, la production et la commercialisation d'aimants permanents pour l'Europe et les Etats-Unis. Ceux-ci sont composs de terres rares, une ressource trs convoite.
Les terres rares Les terres rares sont ces dix-sept lments du systme priodique pour lesquels Mendeleev avait laisses les cases vides, dans son clbre tableau. Elles reprsentent le groupe des lanthanides, lments de numros atomiques compris entre 57 et 71, du lanthane au luttium, auxquels on ajoute l'yttrium et le scandium, de fait de proprits chimiques voisines. Contrairement ce que l'on pourrait penser, ces mtaux ne sont pas particulirement rares. Leur nom vient du mot "terres, qui tait utilis pour dsigner les oxydes l'poque de leur dcouverte. Comme ils sont chimiquement trs ractifs, on ne les trouve jamais l'tat pur et leurs minerais sont difficiles raffiner. La Chine dispose de la moiti des rserves mondiales de terres rares; pourtant, c'est elle qui en assure la quasi totalit (95 %) de la production mondiale. Or, l'empire du Milieu veut limiter les exportations de ces mtaux. Pkin annonce tout mettre en uvre pour stopper la contrebande qui, l'an dernier, a reprsent 20 % des 116'000 tonnes de minerais extraites dans le pays. Plus inquitant, la Chine veut imposer des restrictions pour limiter ses exportations licites 35'000 tonnes par an, alors que la demande ne cesse de crotre, en particulier dans les technologies vertes. Le prix du terbium a dj doubl et celui du dysprosium a t multipli par cinq sur les sept dernires annes. Ces manuvres chinoises ne manqueront pas de renchrir
Aimant en nodyme fer bore

encore le prix de ces ressources. Mais, les experts s'accordent dire que le but premier de ces restrictions est d'obliger les industriels des filires concernes implanter leurs sites de fabrication et de transfrer leur technologie en Chine. Car les applications des terres rares, en gnral mlanges, sont cruellement nombreuses et varies: sans elles pas d'iPod, pas d'crans plats ni de LCD; pas d'ampoules cologiques basse consommation; pas d'aimants superpuissants indispensables aux moteurs lectriques, donc pas d'oliennes ni de turbines hydrolectriques, impossible aussi de produire une voiture hybride ou pile combustible ... On trouve encore des terres rares dans les pierres briquet, dans les catalyseurs, dans les rservoirs hydrogne, dans les filets des lampes gaz ainsi que dans certaines applications laser et de l'industrie militaire et nuclaire. Les aimants Pour confectionner des aimants permanents, deux terres rares sont utilises: le nodyme (alli au fer et au bore) ainsi que le samarium (alli au cobalt). Ces aimants possdent des proprits suprieures par rapport aux aimants traditionnels. Il faut noter l'importance de la corrosion pour les matriaux drivs du nodyme, qui contiennent du fer. Pour viter le problme, ces aimants sont proposs avec diffrents revtements. Le volume d'un aimant en nodyme fer bore est environ dix fois plus petit que celui d'un aimant en ferrite, pour une application identique. Cette proprit a contribu la miniaturisation des appareils lectroniques, notamment par la dcouverte des aimants en nodyme fer bore. Ils possdent la plus grande nergie magntique produite, parmi tous les types d'aimants actuellement sur le march .
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la temprature de Curie, laquelle l'aimant perd ses proprits. Le grade, qui qualifie un aimant permanent, informe au sujet de la temprature maximale d'utilisation (comprise entre 80 et 200C) et de la force dploye. Deux grandeurs, en particulier, caractrisent ces ferro-cramiques: la rmanence, ou l'intensit magntique qui reste aprs la magntisation et le champ coercitif intrinsque, savoir le courant ncessaire pour dmagntiser l'aimant. Lintensit du champ magntique ncessaire pour magntiser un aimant est d'environ 2800 kNm pour les aimants en nodyme fer bore; une valeur qui, comme la rmanence qui en rsulte, varient en fonction du grade de l'aimant (voire figure). Pour dmagntiser un aimant, le champ est plus faible, quelque 1200 1400 kNm. Plus la temprature est leve, plus l'aimant sera sensible aux champs externes. La fabrication La matire premire pour l'alliage des mtaux doit tre minutieusement mlange sous vide selon des tolrances dfinies. Pour l'homogniser et l'affiner, on chauffe le mlange 1500 C dans une fonderie Une fois refroidies on obtient des plaques de mtaux anisotropes, qui sont ensuite manufacturs par mtallurgie des poudres. Les lingots sont alors broys, moulus sous une atmosphre bien dfinie. On fait passer le matriau successivement par des concasseurs mchoires, des laminoirs et des dsintgrateurs jet.
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La qualit d'un aimant est essentiellement une fonction de la temprature d'utilisation, qui possde une limite suprieure,

LaRevue POLYTECHNIQUE

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Matriaux

Simulation matriaux

2D du champ magntique

[T] produit

par un aimant carr sur des

voisins, pour deux orientations

de l'aimant

Les particules, d'une taille homogne de deux microns de diamtre, sont ensuite presses par un piston dans un moule un seul axe, sous un fort champ magntique afin d'aligner les grains dans le mme sens. Cette tape dtermine la grandeur maximale des blocs magntiques: des cubes de quinze centimtres d'arrte. Afin de purifier et compacter ces blocs, on les fritte dans des fours spciaux 1300 0c. Aprs un lent refroidissement, on obtient un matriau certes dur, mais qui ne peut tre travaill qu'en lectrorosion ou en dcoupe au diamant. Ds ce stade, on ne peut plus recycler les blocs ni isoler les terres rares. Une fois la forme finale obtenue, il faut encore l'arrondir pour viter les effets de bord, lors du processus de revtement. Finalement on peut ventuellement magntiser les pices saturation en leur appliquant des champs trs forts, produits par des lectro-aimants. Pour certaines applications, il est en effet prfrable de magntiser les aimants une fois qu'ils ont t monts, afin d'viter qu'ils ne se couvrent de particules ferromagntiques. Tous les aimants diffuss par cette socit sont produits dans une usine situe NingBo dans une grande zone industrielle au sud de Shanghai, qui emploie quelque 500 personnes. Chaque anne, elle produit environ 900 tonnes de matriaux magntiques. Un partenariat avec l'HES SO du Valais La filiale europenne de cette fabrique entretient un partenariat avec le domaine des sciences de l'ingnieur de la Haute cole spcialise de Suisse occidentale (HES SO) du Valais. Pierre Poflet. professeur d'lectromagntique et responsable de la filire systmes industriels et son quipe modlisent les prototypes d'aimants afin d'optimiser leur dimensionnement. Nous prfrons de loin participer la conception depuis le tout dbut, dclare Francis Pont, administrateur d'YX Magnetic. Souvent. nos clients ne savent pas qu'il est impossible de tourner les aimants. Ils prvoient ainsi des pices si complexes, qu'elles ne sont simplement pas ralisables. En d'autres occasions, l'utilisation des terres rares ne se justifie pas. Pensez aux aimants colls sur les rfrigrateurs.
YX Magnetic 3960 Sierre Tl.: 027455 SA

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La Revue POLYTECHNIOUEW 1745 - 3/10 39

www.vxmagnetic.com
\'M'W.revue-polytechnique. ch