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La historia de China, como cronologa de una de las civilizaciones ms antiguas del mundo con continuidad hasta la actualidad, tiene

sus orgenes en la cuenca del Ro Amarillo, donde surgieron las primeras dinastas Xia y Shang . La existencia de documentos escritos hace cerca de 3500 aos han permitido el desarrollo en China de una tradicin historiogrfica muy precisa, que ofrece una narracin continua desde las primeras dinastas hasta la edad contempornea. La cultura china, segn el mito, se inaugura con los tres emperadores originarios: Fuxi, Shennong y finalmente el Emperador Amarillo Huang, este ltimo considerado como el verdadero creador de la cultura. Sin embargo, no existen registros histricos que demuestren la existencia real de estas personalidades, las que de acuerdo con la transmisin oral de generacin en generacin, habran vivido hace unos 5000 a 6000 aos. La enorme extensin del ocupado por el estado actual de la Repblica Popular China hace que, inevitablemente, la historia de todo este territorio abarque, en sentido amplio, a un gran nmero de pueblos y civilizaciones. Sin embargo, el hilo conductor de la narracin tradicional de la historia china se centra, en un sentido ms restringido, en el grupo tnico de los chinos, y est ntimamente asociada a la evolucin de la lengua china y su sistema de escritura basado en los caracteres. Esta continuidad cultural y lingstica es la que permite establecer una lnea expositiva de la historia de la civilizacin china, que, tanto desde los textos ms antiguos del I milenio a. C., como desde los clsicos confucianos, pasando por las grandes historias dinsticas promovidas por los emperadores, ha continuado hasta el presente. Los descubrimientos arqueolgicos del siglo XX, muy en especial los de los huesos oraculares, que recogen las primeras manifestaciones escritas en lengua china, han contribuido en las ltimas dcadas a un conocimiento mucho ms detallado de los orgenes de la civilizacin china. Hasta el siglo XVII, los europeos consideraban la Historia Universal en trminos eurocntricos. Cuando Cristbal Celarius dividi la Historia, invent tres eras (Antigedad, Edad Media y Tiempos Modernos), separadas por hitos propios de la historia europea. Sin embargo, el estudio progresivo de las historias de otras culturas hizo difcil encajar este modelo en esas respectivas historias, por lo que esta clasificacin de las pocas histricas sobrevivi slo con fines didcticos. En el Siglo XVIII, Gobineau distingua siete civilizaciones en la Historia, incluyendo a la Civilizacin Occidental. El predominio de Occidente sobre el resto del mundo en el Siglo XIX, merced a la diplomacia de las caoneras, hizo olvidar temporalmente esta concepcin atomstica de la Historia, hasta que la crisis de confianza experimentada por el mundo occidental despus de la Primera Guerra Mundial trajo de nuevo el problema a colacin. Para esa poca estaba claro que Estados Unidos era una potencia de primer orden a la par que las potencias europeas, por lo que la nocin de Occidente (para referirse a la Europa occidental) era insuficiente. En este ambiente fue publicado el libro La decadencia de Occidente, de Oswald Spengler, en el que ste concibe las civilizaciones como entes cerrados que nacen, crecen, luchan por la supervivencia y mueren, distinguiendo claramente al mundo occidental del mundo helnico. Estas ideas sern adoptadas y perfeccionadas por Arnold J. Toynbee en su magno tratado Estudio de la Historia, en donde conceptualiza a Occidente como una civilizacin cristiana con su poca de esplendor en la Edad Media. En la dcada de 1990, la concepcin toynbeana de un Occidente ms o menos cerrado y

unido por una tradicin cultural cristiana y europea, es reasumida por Samuel Huntington, a la luz del choque de Estados Unidos con el resto del mundo, y adquirir una nueva popularidad despus de los ataques terroristas provocados por radicales de origen musulmn (la tesis del "choque de civilizaciones"). Occidente (del latn occdens, "lugar de la cada del Sol")1 significa oeste, y en general se refiere a un conjunto de culturas. Existen distintas acepciones sobre el significado del Mundo Occidenta l:

En su acepcin ms restrictiva, abarca a la Europa Occidental surgida durante la Edad Media. En su acepcin amplia, incluye a toda la cultura grecorromana, e incluso a las primeras culturas de Mesopotamia, como los sumerios y el Antiguo Egipto

El concepto de Occidente suele contraponerse al concepto de las culturas de Oriente (este, en latn).