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Ficha Bibliogrfica: Alfred W. Crosby. La Medida de la realidad. La cuantificacin y la sociedad occidental, 1250-1600. Editorial Crtica, Grijalbo Mondadori.

Coleccin: Libros de Historia. Barcelona, 1998. 203 pginas. (The Measure of Reality. Quantification and Western Society 1250-1600, Cambridge University Press. 1997) Nota: Esta recensin se refiere, nicamente, al capitulo titulado Pantometria: introduccin (Pgs 15 a 28 del libro) Autor: Alfred W. Crosby naci en Boston (EE.UU.) en 1931. Es historiador y ensayista. Es profesor emrito de historia, geografa y estudios americanos en la universidad de Tejas (Austin). Ha enseado en la universidad estatal de Washington, en Yale, en la biblioteca de Alexander Turnbull en Nueva Zelandia, y la universidad de Helsinki. El presidente finlands Martti Ahtisaari lo design acadmico honorfico de la Universidad de Finlandia. Autor de libros como Columbian Exchange (1972), (El Intercambio Transocenico: Consecuencias Biolgicas y Culturales a Partir de 1492. Universidad Nacional Autnoma de Mxico, Instituto de Investigaciones Histricas,1991) y Ecological Imperialism (1986). (Imperialismo ecolgico, la expansin biolgica de Europa, 900-1900. Editorial Crtica. Barcelona, 1999). Trabajos en los que explica desde la perspectiva de la biologa y la geografa porqu los europeos y los neo-europeos de Australasia, de Norteamrica y de Suramrica meridional han tenido tanto xito histrico, con relativa facilidad. Su pgina en Internet: http://www.awcrosby.com/ En La Medida de la realidad se habla de los cambios ocurridos en la mentalidad colectiva europea en el perodo que va del ao 1250 al 1600, es decir desde la llamada Baja Edad Media hasta la Edad Moderna; cambios que fueron esenciales para llegar al momento histrico donde estamos actualmente, y adems muestran como algunas apreciaciones y valores tuvieron que ser desmontados por

2 completo, ya que eran piedras en el camino de radicales avances. En el texto al que alude de esta recensin, o sea en la introduccin, el autor manifiesta que el objeto del libro es responder a las cuestiones: cmo?, por qu? y cundo?, sali Europa de la oscuridad cientfica y tecnolgica en la que se hallaba sumida en los siglos IX y X para adentrarse en el mbito del rigor de lo practico, de la practica frente a la teora y conseguir una etapa de creacin de la ciencia y la tecnologa que serian la gloria de su civilizacin y el arma afilada de su expansin imperialista , (pg. 15). El como es el tema principal del libro, y de entrada, en este capitulo, se nos dan algunas pistas. El hilo argumental del trabajo, casi tiene ms que ver con las matemticas que con la historia. Se basa en el inters que sinti, a partir de cierto momento la sociedad por medir las cosas, por la medida de la realidad. Los europeos, (occidentales, los llama Crosby, asociando las ideas de Europa y Occidente), se dedicaron de un modo u otro a visualizar la sustancia de la realidad como conjuntos de unidades uniformes, como cuantos (cantidades de algo): leguas, millas, grados de ngulo, letras, florines, horas, minutos, notas musicales (pg. 21). La aficin de contar y medir puede parecer reduccionismo con respecto al pensamiento clasico, un paso atrs en lugar de avanzar, por la visin simplificadora de la realidad, (cuantificada), frente a la elevada opinin que tenan los antiguos, (en especial Platn y Aristteles), de la razn humana y su ambito. Pero cuando esta aficin de contar se aplica, por ejemplo, a la balstica, lo que estamos haciendo es apartar los preciosos rizos de la realidad fsica y agarrarla por el cogote (pg. 22). Se trata de una ruptura con el pensamiento clsico siempre apoyado en la valoracin de las certidumbres, lo que se podia dar por seguro y lo que no. Un nuevo enfoque basado en las referencias, en el calculo de los promedios que se derivan de la estabilidad de las cosas, de la realidad inmediata, que se puede medir. En lo referente a la fiabilidad de los sentidos, que hasta entonces haba sido una barrera para enfrentarse con decisin al universo, los xitos obtenidos basndose en ellos, aun a pesar del azar y la casualidad, son un buen ejemplo de la forma en que los humanos evalan sus capacidades: esto es, qu funciona y qu no funciona? (pg. 23). El porqu de este paso de la antigedad a la modernidad es el principal misterio de la civilizacin occidental, un acertijo envuelto en un enigma (pg. 26). De ello se habla en la segunda parte del libro, pero en la introduccin hay algunas ideas clave. El autor habla de dos razones claras por las que en la antigedad no se

3 divida y contaba de la misma manera en que lo hacemos hoy (y por ende en el periodo del que trata el libro), que es la manera til o utilitaria. La primera razn: la forma de medir hasta entonces era mas rgida. Slo se median las dimensiones y no las cualidades. Para las cualidades se empleaba el anlisis y la descripcin. Los modernos decidieron que todo lo que percibimos se puede cuantificar. Esencialmente para ello de basaron en la experiencia, en el empirismo. La segunda cosa que cambi, con fuerza, fue la separacin, que perduraba desde mucho tiempo atrs, ente las matemticas y el calculo, la geometra y la aritmtica, la matemtica pura y la metrologa . Empujados por el inters y la necesidad los europeos aceptamos el supuesto de que las matemticas y el mundo material estn relacionados de manera directa e intima, (pg. 24). Platn y Aristteles no desaparecieron, siguen estando en el trasfondo de la ciencia que conocemos, pero las matemticas abstractas y la metrologa practica se repelen tanto como se atraen mutuamente (pg. 25). Esta disyuntiva entre lo terico y lo practico ha estado presente en otras civilizaciones, adems de la nuestra, como la maya o la china. Y ha tenido influencia en los ciclos de avance y retroceso de la historia de la humanidad. Segn Crosby teora y practica, (lo espiritual y lo material?), es un matrimonio a la fuerza que los europeos lograron que saliera bien. El logro intelectual distintivo de occidente, consisti en juntar las matemticas y la medicin y aplicarlas a la tarea de entender una realidad perceptible por los sentidos () temporal y especialmente uniforme y que, por tanto, poda someterse a semejante examen , (pg. 26). Por ultimo, el cuando cronolgico del cambio hacia la modernidad, es la ms fcil de las tres cuestiones y queda resuelta en el texto objeto de esta recensin. Siguiendo con su punto de vista pantometrico el autor nos dice que contar, enumerar, ya saba la civilizacin occidental desde el neoltico. En la Antigedad mediterrnea los nmeros se convirtieron en pasin, entre algunos pensadores. Durante la Edad Media, Dios era el que contaba, media y pesaba a travs de la Biblia y las Sagradas Escrituras. Las catedrales que se construyeron antes del 1200 eran una excepcin basada en geometra puramente practica, (pg. 27). El despertar tecnolgico de Europa lo sita, concretamente en los 50 aos que van desde 1275 a 1325: alguien construyo el primer reloj mecnico y el primer can, dos cosas que obligaron a los europeos a pensar en trminos de tiempo y espacio cuantificados, (pg. 27). Los primeros mapas cartogrficos , (se hecha de menos a Jafuda Cresques

4 en las referencias mencionadas), las primeras pinturas con perspectiva, las primeras contabilidades datadas, son de aquella poca. Roger Bacon (padre del mtodo cientfico?), Giotto , (primer pintor renacentista?, trabajaron en esos aos. El ars nova, innovaciones rtmicas en la msica que no han sido superadas, se impuso a partir de 1320. No volvi a haber nada parecido a estos cincuenta aos hasta los comienzos del siglo XX, (pg. 27). Fue tambin la poca del primer gran apogeo demogrfico y econmico de Europa y a pesar de el periodo oscuro que sigui durante el critico siglo XIV los cimientos cuantificativos ya estaban puestos y persistieron. Para respaldar e ilustrar (en sentido literal), sus planteamientos Crosby empieza su escrito con una cfrasis, una descripcin precisa y detallada, (pg. 17 a la 21), (en ocasiones interesada, como cuando trivializa el lema que acompaa la obra porqu no se ajusta al inters de sus explicaciones), de un grabado, (reproducido como Figura 1, en la pgina 15), de Peter Bruegel el Viejo, titulado La Templanza y fechado en el ao 1560. Es importante saber que Peter Bruegel, (Breda o Bree, 1525 - Bruselas, 1569) fue uno de los ms grandes pintores flamencos del siglo XVI. Fundador de una verdadera dinasta de pintores. Su aficin por los temas populares ha hecho que se le conozca como Bruegel el Campesino. Prcticamente desconocido en su etapa de formacin, los nicos datos sobre su vida y su carrera nos los ofrece una biografa de 1609, que le presenta como un ignorante dedicado a la pintura cmica. Sin embargo, parece suficientemente demostrado que fue un hombre de cierta cultura, puesto que conoci a estudiosos y cientficos de su pas. Adems, viaj por Italia para aprender la forma de pintar de los renacentistas, permaneciendo incluso una temporada en el taller de un maestro siciliano. Su viaje le vali adems una importante coleccin de dibujos excelentes sobre el paisaje de los Alpes, que hubo de atravesar durante su viaje. Tal vez esto resultara ms importante para su carrera que el aprendizaje con los italianos, puesto que a su regreso desarroll una serie de paisajes muy difundidos en Europa mediante el grabado. En esta misma tcnica, realiz ciertos temas moralizantes, normalmente ilustraciones a refranes tpicos. El grabado que se comenta en el texto, lleva como titulo La Templanza que es una de las cuatro virtudes cardinales que Platn describe en su libro La Repblica: Prudencia, Fortaleza, Templanza y Justicia. Platn define cmo un individuo puede lograr estas virtudes: la prudencia viene del ejercicio de razn, la fortaleza de dominar las emociones o el espritu y la templanza de dejar que la razn anule los deseos, (en

5 el grabado aparece representada como una figura femenina con unas riendas en la mano izquierda que la sujetan si misma con un bocado). De estas tres virtudes viene la justicia, un estado en que cada elemento de la mente est de acuerdo con los otros. El Cristianismo aadi a estas virtudes las llamadas Virtudes teologales: Fe, Esperanza y Caridad. Lo que describe el grabado ocurre 250 aos mas tarde de cuando, segn Crosby, Europa empez a cuantificar. Vendra a ser la culminacin del proceso, el esplendor de la modernidad en el siglo XVI. El grabado es una mirilla kisch (kisch, aqu posiblemente, en el sentido de la industria cultural, donde el arte es controlado y planeado por las necesidades del mercado, porqu, dice Crosby, lo que quera el artista era vender y para ello no dudaba en tratar los temas que agradaban a sus coetneos, posibles clientes). Mirilla desde la que se ve lo que pasa, y como, en la sociedad. Repasando las distintas figuras y escenas que aparecen en el grabado se van enumerando, paralelamente, los personajes, acontecimientos, descubrimientos y hechos histricos mas importantes de la poca en que fue dibujado. Los astrnomos y cartgrafos: Nicols Coprnico y Gerardus Mercator, como paradigma del afn por medir de la poca. La guerra, en tanto que ocupacin central del siglo XVI en Europa; haba cambiado con respecto a la Edad Media. Ahora era necesario saber de balstica y la estrategia blica se decida con la ayuda de tablas y algebra. Los telogos discutiendo sobre la Biblia en el grabado representan el que fue y sigue siendo, un buen pretexto, para enviar a los hombres a luchar. La educacin, en el dibujo un grupo de nios en torno a su maestro, era cada vez mas posible, la imprenta de Johannes Gutemberg llevaba cien aos trabajando: saber leer y escribir era cada vez ms importante para los ambiciosos, (pg.19). El calculo y el dinero van de la mano. Con el dinero se miden todas las cosas. Se usan los nmeros indoarbigos. Se ve a un mercader, un campesino y, como no, un contable (banquero?). Tambin estn representadas las artes: hay un pintor (un autorretrato?), unos msicos i un coro de cantores, asociados por Crosby con Josquin de Prs y Thomas Tallis, innovadores que revolucionaron la notacin musical escrita de su poca. Ms arriba aparecen unos actores sobre un escenario, anticipo, segn el autor, del esplendor del teatro que habra de llegar con autores como Shakespeare y Lope de Vega. En el centro del grabado esta la figura que representa la templanza y que en la cabeza sostiene la maquina de medir mas asombrosa que haba creado el ser humano hasta la fecha: el

6 reloj mecnico. Por ltimo la composicin de las escenas, rompiendo las reglas de la perspectiva, que eran bien conocidas por el artista y sus clientes es, siempre segn indica Crosby, absolutamente premeditada: quiso otorgarles independencia a cada una de ellas, a cada grupo (gremio, estamento), sin romper la coherencia del conjunto. Puestos a valorar esta introduccin al ensayo, solo algunas observaciones. La erudicin del autor es incuestionable, as como su eclecticismo. La lista de nombres y acontecimientos que se relacionan de manera aparentemente catica ayudan a la comprensin del planteamiento y hacen amena la lectura. Sin embargo es recomendable leer esta obra con la enciclopedia a mano: la cantidad de informacin que se nos suministra es imprescindible para seguir el hilo de la argumentacin. Hay algunos recursos de estilo, momentos, expresiones, metforas incluso, que le dan ritmo a la lectura y un cierto tono literario. Dice por ejemplo, el autor, al acabar el capitulo, refirindose al hecho de que la sociedad europea de la poca se recuperara del critico siglo XIV, un siglo de horrores: Para el historiador es como observar un halcn herido que entra en una corriente de aire caliente y se eleva ms y ms. No falta tampoco algo de irona que denota un cierto distanciamiento afectivo con la sociedad descrita, quiz porque el autor es neo-europeo: cmo pudieron conseguir todo esto aquellos palurdos?, dice, refirindose a los habitantes de la Europa del siglo IX. Pero sobre todo: entusiasmo, el texto transmite entusiasmo. Tanto por lo que cuenta y como lo cuenta, como por el afn que transpira, de contarlo. Una mencin a la excelente traduccin, que imagino complicada, y que es muy cuidadosa. Se nota en detalles como la distincin entre que est pensando en y como lo est pensando la sociedad, de la primera frase de la pgina 17, o en juegos de palabras como atencin deliberada o deliberativa en la pgina 27. Traduccin que en definitiva, facilita la comprensin. Se trata de un texto y por extensin, de un libro de divulgacin cientfica e histrica, que puede tener inters para cualquier lector que quiera saber un poco mas, que sienta curiosidad, pero es un libro que evita caer en los tpicos o las repeticiones de los enfoques mas comunes a la hora de abordar el estudio de la historia o, sencillamente, de explicar la historia. El punto de vista que va de lo particular, el calculo, la metrologa, la aplicacin practica y cotidiana de las matemticas (podra ser necesaria su lectura para aquellos, que como yo, siempre se preguntan para qu sirven las matemticas?), a lo general, la historia de tres siglos cruciales de Europa, y

7 va de una forma fluida y clara. Al hacer girar el discurso histrico sobre un tema tan concreto como es la necesidad de calcular y las diferentes formas de cuantificar, pienso que algn inters, despertara, tambin, entre los lectores ms especializados. El contenido va de la filosofa a las matemticas, pasando por las artes, la ciencia, la sociologa, la religin siempre con la historia como teln de fondo. Es un enfoque que hace mas cercana, mas historiogrfica a la historia de los grandes acontecimientos. As la historia deja de ser un listado de fechas (tal como las usa Crosby las fechas pasan ha ser referencias o marcos, antes que seales en el calendario), y se aproxima a lo cotidiano, que, en el fondo, es lo que resulta mas interesante y, seguramente, mas revelador del pasado. A mi, me han quedado muy claros conceptos generales y muchos datos concretos que desconoca y que explican, sin grandes aspavientos, es decir, sin necesidad de estudiar metodologa, como ha evolucionado Europa entre los siglos XIII al XVI, y, en parte, gracias a qu a evolucionado. Y se trata solo de la introduccin, por eso, he de indicar que de la misma forma que en el texto hay luces, hay lagunas que probablemente se aclararan en los siguientes captulos. Se echa de menos la cuestin de la economa, motor, sin duda, de la necesidad de echar cuentas. No queda claro cual pudo ser el marco poltico concreto en que sucedieron los acontecimientos que se sealan como trascendentes. Qu papel jug la todopoderosa iglesia siempre tan remisa a los cambios sociales?. Claro que si todas las respuestas cupieran en un capitulo no hara falta un libro. Lo importante es que la curiosidad ya est despierta, ahora cada lector tiene que hacer el resto.