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A la rencontre des rayons cosmiques

par Grard Hartmann

En dpit du danger que reprsentent des rayons cosmiques, lastronome franais Audouin Dollfus slance lassaut de la stratosphre le 22 avril 1959, suspendu cent ballons formant une grappe de 450 mtres, pour tudier la Lune quatorze kilomtres de la Terre. (A. Dollfus, Cinquante ans dastronomie, 1998).

A la rencontre des rayons cosmiques


endant un sicle, les rayons et autres vnements venus du ciel sont demeurs nigmatiques, un bon sujet dtudes scientifiques pour certains esprits scientifiques, une grave menace pour dautres. En France cest Jules Verne qui a mis le feu aux poudres en 1882 avec son roman Le Rayon Vert , dcrivant un phnomne atmosphrique extraordinaire et inexpliqu.

Arostier, astronome et grand vulgarisateur, Camille Flammarion fonde en 1887 Paris la Socit astronomique de France.

Le Rayon Vert, cest le Rayon Vert , Jules Verne 1882.

Les dcouvertes scientifiques successives de la fin du XIXe sicle nont fait que renforcer cette peur et fascination cause par ces rayons mystrieux qui produisent des spectres quon ne peut voir. En 1895, le physicien allemand Wilhelm Rntgen (premier prix Nobel de physique, 1901) dcouvre des rayons invisibles aussi pntrants quinconnus (do leur nom) quil baptise rayons X . Il observe quils clairent un tube cathodique, impressionnent une plaque photographique, illuminent un lectroscope, bref ionisent lair quils traversent. Le savant franais Henri Becquerel rvle au monde lanne suivante un rayonnement radioactif capable lui aussi dioniser lair.

La question que le monde scientifique se pose immdiatement est : do proviennent ces rayonnements qui illuminent llectroscope ou le ciel boral dans certaines conditions ? De la Terre ? Du Soleil ? Dune autre source, invisible et inexplique ? Peut-on les utiliser ? Doit-on les craindre ? Les hommes nont pas mnag leurs efforts pour le savoir. Dans cette qute par la science, les pionniers de lair ont jou un rle crucial. Les arostiers ont os aller la rencontre des rayons cosmiques, avant que les aviateurs nen soient victimes.

Lanalyse des astres par spectroscopie permet de dterminer leur nature chimique ds 1885.

Camille Flammarion publie son Astronomie populaire en 1879, un livre qui fut la bible de Jules Verne. (Edition de 1911).

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Mystrieux rayons
Le XIXe sicle fut celui de llectricit. Dans un mmoire publi en 1864 rest clbre, le physicien cossais James Clerk Maxwell expose sa fameuse thorie lectromagntique de la lumire. A la suite de ses travaux, on dcouvre que la lumire est une onde lectromagntique dune longueur particulire. Lune des lois de Maxwell concernant la pression de radiation est dmontre en 1876 par Adolfo Bartoli, tandis que le physicien allemand Heinrich dcouvre en 1888 la propagation des ondes lectromagntiques dans lair (ondes hertziennes).

Affiche publicitaire, vers 1893 (MAE).

La spectrographie du Soleil montre dtranges raies quon ne sait interprter. (Astronomie populaire, 1899).

En 1899, le physicien anglais Ernest Rutherford rvle lexistence des rayons alpha (peu pntrants) et beta (plus pntrants) mis par luranium. Avec laide de Thomas Royds, Rutherford dmontre en 1909 que les rayons alpha sont des particules subatomiques, des noyaux dhlium.

Le rayonnement gamma des corps radioactifs est dcouvert par le chimiste et physicien franais Paul Ulrich Villard lEcole Normale rue dUlm Paris en 1900. Il observe que les rayons gamma ne sont pas dvis par un champ magntique. En 1908, Villard tablit la premire thorie sur lionisation des gaz et de lair dont il donne la premire dfinition physique. Entre temps, en 1905, Albert Einstein a dcouvert la nature du photon.

4000 3500 3000 2500 2000 1500 1000 500 0 tau neutrino du muon muon neutrino d'lectron lectron neutrino du tau

Dans la chambre dionisation de Wilson qui comprend une enveloppe mtallique C et une lectrode E, un gaz comprim sionise au passage des rayons alpha, bta et gamma (rayons cosmiques).

Depuis 1962, des particules massives (muon, tau et leurs neutrinos) inconnues sur Terre ont t trouves dans les rayons cosmiques.

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En 1900, si on hsite encore sur la nature de lair (on parle dther) et du vide concernant leur capacit vhiculer les ondes lectromagntiques, si on ignore encore la structure de la matire et en particulier de latome, on sait que les lments radioactifs contenus dans le sol dgagent des particules et des rayonnements dont on peut mesurer la prsence et la force. Par ailleurs, les rayons X ayant men la radiographie, on met en vidence la nature pntrante et dangereuse pour le corps humain d'une exposition prolonge leur rayonnement. Fidle reflet des connaissances de lpoque, le dictionnaire Larousse de 1900 dcrit llectromtre, latome, lanalyse spectrale, les mots cosmos et univers , mais ignore la spectroscopie, la radioastronomie, le radiomtre. Dans tous les pays qui sintressent la science, aprs les dcouvertes sensationnelles de Rutherford, Hertz et Becquerel, on passe au dtecteur lectrique tous les corps massifs dont les corps radioactifs et on dcle lionisation de lair par ses radiations. Les savants conviennent que llectroscope dtecte une ionisation de lair par suite de la prsence dlments naturels radioactifs sur terre. On ne sait ni reprer la direction du rayonnement ni valuer son nergie.

Les rayons cosmiques


En 1900, le physicien cossais Charles Thomson Rees Wilson dmontre que lair est lgrement conducteur. Avec Townsend, il met en vidence que les particules lectrises de lair ionis se condensent en vapeur, ce qui rend visible leur trajectoire. En 1910, il met au point un dtecteur (chambre de Wilson) permettant de voir et photographier - la trajectoire des particules ionisantes. En 1908, le physicien allemand Hans Geiger dtermine la charge des particules alpha et cre un peu plus tard en 1913 un compteur de particules lectrises par rayonnement. En 1909, le physicien amricain Robert Andrews Millikan 1 calcule la charge de llectron, source du rayonnement beta. En 1910, les savants disposent dinstruments donnant la direction et la quantit de particules dun rayonnement.

Le compteur Geiger-Mller, 1913.

Le ballon FNRS dAuguste Piccard, le 17 aot 1931. (Collection Piccard).

Monte pour lexposition universelle de 1887, la tour Eiffel devait tre dmonte aprs les clbrations du centenaire de la Rvolution. Pour la prserver et faire taire la critique dinutilit, Eiffel propose quelle serve de laboratoire. Lune des premires expriences quon y pratique concerne les mystrieux rayons. Amliorant llectromtre, le pre Theodore Wulf, un savant Hollandais, cre un lectroscope performant en 1907. En 1910, cet lectroscope plac au sommet de la tour Eiffel (1 000 pieds, soit 305 mtres) reoit plus de charges quau sol, ce qui laisse les savants sans vritable explication. Par ailleurs, la spectrographie du Soleil

1.

Millikan reut en 1923 le Prix Nobel de physique. Lors dune confrence donne en juillet 1932 Paris au Congrs international dlectricit, il expliqua avec le plus grand srieux que les rayons cosmiques seraient crs dans les nbuleuses lointaines que vient de rvler lastronome amricain Edwin Hubble.

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rvle dtranges raies dabsorption ne correspondant aucun lment connu sur terre. en Italie par Bruno Rossi (professeur luniversit de Padoue), en Belgique par Auguste Piccard et Max Cosyns, au Japon par Hideki Yukawa (prix Nobel de physique 1949), par Alexander Freedmann et Dimitri Skobelzyn en URSS et en France par Pierre Victor Auger et Louis Leprince-Ringuet. Les questions qui se posent sont les suivantes : que sont les rayons cosmiques ? Do proviennent-ils ? Quelle mystrieuse force les anime ?

Victor Hess
Travaillant entre 1910 et 1920 lInstitut du radium Vienne en Autriche, le physicien Victor Franz Hess (1883-1964) tudie les rayonnements et tente de rpondre ces deux interrogations. A la suite de diverses ascensions en ballon effectues entre 1911 et 1913, souvent de nuit, dtecteurs (lectroscope Wulf, chambre de Wilson) bord, il dmontre que les radiations naturelles enregistres par les instruments augmentent considrablement loin du sol, plus de 5 fois 6 000 mtres, altitude quil atteint en 1912 sans respirateur, au risque de sa vie. Hess prouve que le rayonnement observ est dorigine extra-terrestre. En 1925, Millikan qualifie ce rayonnement de cosmique . La formule passe dans le public et fait sensation.

La chambre dAnderson, en 1932, contient une lame de plomb la coupant en deux, ralentissant les rayons cosmiques, qui sont dvis et prennent une trajectoire courbe quon peut analyser.

Tandis que Rutherford 2 et Bohr rvlent la nature profonde de latome, les recherches sur les rayons cosmiques se poursuivent par toutes sortes de moyens, des observatoires en montagne, des avions militaires, des ballons. Nomm en 1921 directeur du Caltech Pasadena en Californie, Millikan place ses instruments bord dun ancien bombardier. En France, un pionnier des ballons paie de sa personne et se hisse bord dune nacelle dobservation sous un ballon gonfl lhydrogne : cet audacieux se nomme Charles Dollfus.

Victor Hess lors dune de ses ascensions, 1912.

Rfugi aux Etats-Unis, Hess obtiendra en 1936 avec Carl David Anderson, le successeur de Millikan au Caltech, le prix Nobel de physique pour cette dcouverte. Aprs la premire guerre mondiale, dactives recherches sur lorigine des rayons cosmiques sont menes aux Etats-Unis par Arthur Holly Compton (prix Nobel de physique 1927) et Carl David Anderson, en Grande-Bretagne par Patrick Meynard Blackett (prix Nobel de physique 1948) et le physicien Italien Giuseppe Occhialini, en Allemagne par Hans Albrecht Bethe (prix Nobel de physique 1967), Walter Heitler et Victor Regener,

Ballon du professeur Prokofiev, 1930.

2.

Rutherford a dcouvert le noyau de latome en 1911, le proton en 1914 et le neutron en 1920.

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Charles Dollfus
Aronaute, historien de laronautique (il publie avec Louis Hirschauer lAnne aronautique entre les deux guerres) et conservateur historique du muse de lAir quil contribue fonder, Charles Dollfus (1893-1981) commence ses ascensions en ballon 18 ans. Brevet pilote de ballon en 1913 (et de dirigeable en 1918), il effectue 614 ascensions en ballon libre entre 1911 et 1977, dont plusieurs plus de 7 000 m daltitude.

Charles Dollfus le 5 juillet 1936 devant la nacelle de lErrant .

Menes de 1927 1932, les explorations franaises en ballon trs haute altitude confortent les observations menes dans dautres pays : les rayons cosmiques sont forms de particules subatomiques et de rayonnement gamma de trs haute intensit, des milliards dlectron-volts, des centaines de milliers de fois suprieures tout ce que les physiciens connaissent jusque l. Seulement, la chambre noire montrant lionisation du gaz (argon) sous pression quelle contient ne permet pas den isoler la cause : passage des particules alpha mises par la terre (radioactivit naturelle), rayons gamma librs par latmosphre ou rayons venus de lespace lointain.

Charles Dollfus avant sa premire ascension, seul, le 9 mars 1913.

Le Parisien totalise un nombre impressionnant dheures de ballon et dexploits, vols de plus de 1 000 km, records de distance, daltitude, une ascension de 32 heures, six descentes en mer, deux descentes en parachute, dans diverses comptitions dont la Coupe Gordon-Bennett. Le 30 juin 1928, il tutoie le record mondial daltitude. En 1936, il a travers deux fois lAtlantique nord bord du Hindenburg aprs avoir effectu trois traverses de lAtlantique sud bord du Graf Zeppelin. La recherche sur les rayons cosmiques avanant rapidement par suite des dcouvertes sur la structure de la matire (en laboratoire) et la mise au point dinstruments de dtection des particules et rayonnements de plus en plus perfectionns, plusieurs laboratoires de physique confient Dollfus ces instruments.

Charles Dollfus en 1938. (Collection A. Dollfus).

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Auguste Piccard
N en Suisse en 1884, Auguste Piccard effectue sa premire ascension en 1912. Aprs sa thse en physique, il poursuit ses travaux Bruxelles o il est nomm en 1922 professeur duniversit disposant dun laboratoire de recherche.

Deux physiciens de Cambridge, Blackett et Occhialini, utilisent le couplage de trois chambres, avec amplification du signal et comptage des particules par un compteur Geiger. En 1932, ce dispositif (mthode des concidences) a permis de dclencher automatiquement la photographie des bulles dionisation dans la chambre mdiane, de dterminer le sens des trajectoires des particules (ici de P vers Q), de compter les particules et de dterminer leur puissance (vitesse).

Chaque amlioration dans linstrumentation oblige est arostiers prendre de nouveaux risques. Dsormais, les mesures ne se font plus dans latmosphre, mais dans la stratosphre, et de plus en plus haut, 5 000 mtres (1926), 10 000 (1929), 15 000 (1931).

Auguste Piccard, professeur luniversit de Bruxelles.

Charles Dollfus, Ivan Kayser et Audoin Dollfus, 1960.

Attir par les problmes que p osent les rayons cosmiques, il dcide de les tudier trs haute altitude depuis un ballon, car dit-il On connaissait bien les essais de Millikan, mais les rsultats quil avait obtenus avec le ballon-sonde taient si mauvais et leur interprtation si douteuse que je dcidai dessayer un autre procd. Attendu que Millikan est rput exprimentateur de premier ordre et quil dispose financirement de moyens tendus, je navais aucune raison dadmettre quen suivant le mme voie jobtiendrais de meilleurs rsultats que le grand savant amricain . En 1926, bord de l'Helvetia, il monte 4 500 mtres vrifier l'exprience des Amricains Michelson et Morley, selon laquelle la vitesse de la lumire est invariable.

Piccard a servi de modle Herg pour la cration du personnage de Tryphon Tournesol.

La chambre humide de Wilson, utilise de 1932 1935 pour ltude des rayons cosmiques.

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En 1929, Piccard obtint l'appui du Fonds national de la recherche scientifique belge et peut construire son ballon, baptis FNRS. A bord de cet engin de 732 kg, dont la cabine pressurise noffre quun diamtre de 2,10 m, il monte 15 781 mtres le 27 mai 1931, accompagn du jeune physicien suisse Paul Kipfer. Le 18 aot 1934, une troisime ascension, avec Max Cosyns et Nre van der Elste, mne leur ballon en Yougoslavie aprs avoir parcouru 1 800 km et atteint 15 500 mtres. La FAI a homogu 16 201 mtres le record daltitude de Piccard, une mesure effectue par un barographe.

Kipfer et Piccard casqus pour leur premire ascension.

Une deuxime ascension effectue en aot 1932 conduit Piccard et le Belge Cosyns de Dbendorf en Suisse au Lac de Garde en Italie. L'altitude atteinte fut cette fois de 16 201 mtres, un record mondial. Seuls les Russes et les Amricains feront mieux aprs, avant de lancer des satellites 3.

Ballon Explorer II de Stevens et Anderson, 1935.

Dollfus et Piccard ont donn la recherche sur les rayons cosmiques en Europe une impulsion considrable. A chaque vol, une pluie de renseignements fournit des indications prcieuses aux physiciens.

Piccard et Cosyns examinent ltanchit de leur cabine. En cas de fuite, cest la mort assure. Ballon de Piccard et Cosyns au dpart, le 18 aot 1932.

Wilson en 1932 amliore sa chambre humide, en utilisant la mthode des concidences.

En 1932, en observant les rayons cosmiques, Anderson a dcouvert dans sa chambre noire le positron, ou lectron positif, la premire particule d'antimatire. Ce rsultat trange, trs controvers, est confirm en 1933 par Blackett et Occhialini au laboratoire de Cambridge. Aprs la seconde guerre mondiale, la recherche fondamentale sur les particules lmentaires subatomique ne se fera plus en ballon mais dans des acclrateurs de particules, le premier cyclotron propos par le physicien amricain Ernest Lawrence (prix Nobel de physique 1939), tant ralise en 1932 Berkeley.

3.

Aprs Piccard, les Russes sont monts 18 600 mtres en ballon en 1934 et les Amricains Stevens et Anderson 22 060 mtres en 1935, bord de leur ballon Explorer II.

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Situation en 1935
Depuis un demi-sicle et lobservation aux ples du fameux rayon vert , ltude des rayons cosmiques a progress considrablement grce aux instruments, aux mesures effectues au sol et aux ascensions en ballons stratosphriques. Les rayons cosmiques ont fourni aux physiciens des spcimens de radiations de trs faible longueur donde (rayons gamma), mais aussi des rayons alpha et beta, des atomes ioniss lourds et instables (carbone 14), des particules quon ne trouve pas sur terre, des antiparticules (positron) avec des niveaux dnergie extraordinaires. Ces phnomnes, inconnus, expliquent les erreurs commises dans lidentification des rayons cosmiques.
10.000.000.000.000.000.0000 1.000.000.000.000.000.000 100.000.000.000.000.000 10.000.000.000.000.000 1.000.000.000.000.000 100.000.000.000.000 10.000.000.000.000 1.000.000.000.000 100.000.000.000 10.000.000.000 1.000.000.000 100.000.000 10.000.000 1.000.000 100.000 10.000 1.000 100 10 1 Rayons cosmiques haute nergie

La cadence de ces bombardements est donc assez faible, ce qui ne les empche pas dapporter, au total, une quantit dnergie extraordinairement leve, peu prs gale celle qui arrive, sous forme de lumire, de lensemble des toiles, le soleil except.

Rayons cosmiques basse nergie Energie dlectrons produisant des ondes radio dans lamas de Cassiope Le grand astronome amricain Edwin Hubble, gauche, aide lastronome anglais James Jeans observer les galaxies lointaines dans la lunette de lobservatoire du mont Wilson (1931).

Energie dun atome au centre dune supernova Energie dun atome explosion dune bombe atomique Energie dun atome au centre dune gante bleue Energie dun atome dans le Soleil Energie dun atome dans la couronne du Soleil Energie dun atome en haute chromosphre solaire Energie dun atome dans lespace intergalactique Energie dun atome dans le corps humain

On a dabord cru quils consistaient en radiations trs courte longueur donde, des rayons gamma. La surprise fut de sapercevoir que le bombardement nest pas identique suivant la latitude, du ple lquateur. Les rsultats tablis par Arthur Compton en 1932 et par Pierre Auger et Louis Leprince-Ringuet en septembre et octobre 1933 montrent quun navire faisant un voyage du Havre Buenos Aires et retour a reu un bombardement de 170 000 particules. Ils constatent, aux faibles latitudes, une diminution de 15 %. Inversement, Dauvillier, exprimentant entre la France et le Groenland, na observ aucune variation apprciable. Ceci prouve que les rayons cosmiques sont sensibles la magntisation de la terre. Insensibles par dfinition au champ magntique, la piste des radiations est abandonne. On a pens ensuite que les rayons cosmiques taient des particules de matire. Etabli au niveau de la mer, le rsultat de ces mesures rvle que chaque centimtre carr de surface horizontale est travers, en une minute, par un de ces rayons, qui engendre une trentaine de paire dions sur chaque centimtre de son parcours.

Dimportance capitale, les mesures par ballons confirment que le bombardement est plus intense en haute atmosphre et dans la stratosphre quau sol. Mesur par Regener avec des ballons-sondes jusqu 25 kilomtres et par Piccard et Cosyns en arostat jusqu 16 kilomtres, cette variation sexprime est dans le rapport de 1 35. Elles prouvent que les radiations viennent du ciel et que leur origine se situe au-del de la troposphre, probablement dorigine galactique, mais ceci na pas encore t formellement dmontr, les physiciens se concentrant sur leur analyse, porte des dtecteurs, plutt que spculer sur leur origine.

En 1935, on se demande si le Soleil possde un champ magntique.

A la rencontre des rayons cosmiques


Capables de traverser 200 mtres deau, un mtre de plomb ne les stoppant quaux trois quarts, les rayons cosmiques qui parviennent au sol sont ramollis par les collisions des particules de haute nergie avec les noyaux des atomes de notre atmosphre. Tel est lapport des observations en ballon. Si certains pensent que les rayons cosmiques proviennent du Soleil, ou de notre Voie lacte, Millikan croit que des particules trs pntrantes ne peuvent provenir que des amas globulaires (galaxies) lointains de notre univers, ce qui reste encore tablir. Les particules de faible nergie dtectes au sol seraient un rayonnement secondaire engendr par notre atmosphre, selon la thorie de Bethe et Heitler sur les gerbes (1934) et les premiers travaux mens par Auger et Leprince-Ringuet.

Auguste Piccard et Gabriele dAnnunzio.

Les mesures effectues en laboratoire par Bruno Rossi indiquent que le rayonnement est constitu dun mlange de particules, certaines, en trs grand nombre, tant de faible nergie, stoppes par quelques briques de plomb, dautres, en trs petit nombre, traversant un mtre de plomb. Il en conclut que les rayons de forte nergie (plusieurs milliards dlectronvolts) sont probablement le fait dune particule dune forte masse anime dune vitesse formidable, proche sans doute de celle de la lumire. Rossi a galement constat que dans le vois inage de lquateur, le bombardement est plus intense du ct de loccident que de lorient.

Seule concession la scurit, Piccard fixe un parachute son ballon FNRS, 1932.

La nbuleuse du Crabe NGC 1952, identifie en 1932 comme tant une importante source de rayonnements. (Mont Palomar).

Quelles particules sont lorigine des rayons cosmiques, sagit-il, de protons, dlectrons, de neutrons ? Daprs les traces laisses dans la chambre humide, il sagirait dlectrons positifs et ngatifs, cest--dire de positrons et ngatrons, acclrs dans lespace une prodigieuse vitesse. Les gerbes visualises dans la chambre humide donnent naissance une vingtaine de trajectoires secondaires (des lectrons ?). La conclusion de Rossi est que les rayons cosmiques pntrants sont forms de positrons, de ngatrons et de photons, mais leffet du champ magntique terrestre ne saccorde pas avec cette piste. Les ascensions humaines en ballon ont permis de comprendre un autre phnomne au fur et mesure que laltitude dans latmosphre augmente, lair se rarfie et la temprature diminue, mais audel de la troposphre, dans la stratosphre la temprature augmente lgrement, sous leffet des bombardements des rayons cosmiques.

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Recherches entre 1945 et 1950


A la fin de la seconde guerre mondiale, on pense gnralement que les rayons cosmiques initiaux, ceux qui frappent notre troposphre, sont presque entirement composs de protons. Pierre Auger a dmontr en 1938 en laboratoire que les gerbes de particules subatomiques dans les rayons cosmiques proviennent de la collision des particules avec les molcules de lair.

Les rayons cosmiques nont pas encore rvl tous leurs secrets. En 1947, les physiciens britanniques de luniversit de Manchester George Rochester et Clifford Charles Butler dcouvrent une nouvelle particule neutre et instable dans les rayons cosmiques, baptise K (494 MeV) 4, et le physicien britannique Cecil Frank Powell en 1949 (prix Nobel de physique 1950) met en vidence dans les rayons cosmiques lantiparticule K+. En 1948, tandis que Hubble publie ses travaux sur les galaxies lointaines et sa thorie du dcalage vers le rouge , Bethe et Gamow exposent leur thorie sur la synthse des lments et noyaux lourds de lunivers par le Big Bang. En 1949, Enrico Fermi propose une thorie selon laquelle les protons des rayons cosmiques sont acclrs par les radiations intergalactiques et les ondes de choc qui rsultent de lexplosion dune supernova.

Ernest Lawrence devant le cyclotron de Berkeley.

Lors dune confrence tenue Cambridge en 1946, plusieurs physiciens se moquent de la thorie soutenant que les rayons cosmiques contiennent des noyaux datomes autres que lhydrogne (proton). Lincrdulit est telle que personne aprs la confrence ne juge utile de faire partir un ballon muni de plaques photographiques. Quand cette exprience est ralise deux ans plus tard par les Amricains Bradt et Peters Rochester, des noyaux dlments autres que lhydrogne sont dtects. Le physicien Martin Pomerantz du Collge Swarthmore a d faire partir un ballon sonde 127 000 pieds (38 000 mtres) pour effectuer cette mesure.

Le nbuleuse NGC 346 du Petit nuage de Magellan proche de notre Voie lacte, source abondante dhlium primitif.

Il y a maintenant de nombreux arguments en faveur de la thse selon laquelle les rayons cosmiques sont, lorigine, des noyaux lourds. Cette thorie europenne est critique par les physicien amricains de Rochester, avanant que si les noyaux lourds taient la cause dclatements, le lithium, le bryllium et le bore devraient tre reprsents en assez forte proportion dans les particules des rayons cosmiques qui pntrent dans notre atmosphre. C.F. Powell et ses collgues Bristol confirment en 1950 par des mesures effectues par des ballons la prsence de ces noyaux.
4.
En 1955, on pense que les msons pi (ou pions) sont la colle qui soude les protons aux neutron dans les noyaux. Ils sont prisonniers du noyau, mais si une particule vient les dlivrer, ils se dcomposent en msons mu et neutrinos, ou en rayons gamma. Les msons mu se dcomposent alors en lectrons et en neutrons. Le mson ka (famille des kaons) qui comprend K neutre et lantiparticule K+, se dissocient ltat libre en muons, pions, eux-mmes donnant en phase ultime de simples lectrons, positrons et neutrons.

Lastrophysicien suisse Fritz Swicky, dcouvreur des galaxies non spirales, 1933. Il est lauteur dune thorie selon laquelle les galaxies contiennent une norme quantit de matire invisible.

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A la rencontre des rayons cosmiques

1965, ultime explication


Depuis presque un sicle, les recherches sur la nature et plus rcemment lorigine des rayons cosmiques sont de plus en plus nombreuses. Pourquoi donner tant dimportance aux rayons cosmiques ?

Lastrophysicien Fred Hoyle en 1964.

Cest parce quen 1950, on a dcouvert dans les rayons cosmiques un rayonnement synchrotron et dcel en 1962 la prsence dlectrons. Selon lastrophysicien Fred Hoyle : Si les rayons cosmiques sont prsents partout dans lunivers, des particules et des phnomnes forte nergie doivent jouer un rle capital dans de comportement des galaxies et de lunivers. De la distribution et de lorigine de ces rayons dpendraient directement lorigine des galaxies. Une galaxie pourrait ragir sur dautres par les rayons cosmiques quelle met. Ils pourraient expliquer le problme de la masse manquante de lunivers et les origines du Big Bang. Un nombre considrable de questions plongeant jusquaux sources mme de la science moderne dcoulent de ces problmes des rayons X, des rayons gamma et des rayons cosmiques . Dans les pays dvelopps, ltude des rayons cosmiques implique en effet dsormais les physiciens de lnergie nuclaire, qui possdent la connaissance des rayonnements et particules, les astrophysiciens, familiers des rgions du ciel, les ingnieurs en charge de la conqute spatiale, la recherche de solutions viables, les ingnieurs des tlcommunications car les premiers satellites astronomiques doivent transmettre leurs informations avant dtre dtruits, et il concerne aussi les militaires. Dans les annes 1950, certains pilotes militaires volant trs haute altitude (plus de 10 000 mtres) croyant tre lobjet dune attaque ont vid leur chargeur et tir leurs missiles sur un ennemi invisible : leur cerveau avait t travers par des rayons cosmiques. Les vols en altitude (bombardiers stratgiques) et spatiaux habits (inaugurs en 1961) ncessitent ltude des combinaisons protgeant lquipage de lagression des rayons cosmiques.

Vhicule exprimental Topaze , 1962. Le 1er satellite franais sera lanc le 26 novembre 1965 par Diamant A, le 1er satellite astronomique, Tournesol, le 15 avril 1971 par Diamant B.

Le Symposium de Radioastronomie tenu Paris en 1958 marque les dbuts de la coopration entre radioastronomes et astrophysiciens du monde entier en matire de cosmognie, des liens presque toujours tisss autour des rayons cosmiques. Les ballons-sondes et les satellites scientifiques envoys dans lespace emportent des dtecteurs de plus en plus spcialiss. On recherche la trace du neutrino, une particule quasi-mythique, imagine abondante mais dpourvue de charge et de masse. Il est finalement dcouvert dans les rayons cosmiques par les Amricains Fred Reines (prix Nobel de physique 1995) et Clyde Cowan en 1956. En 1964, lastrophysicien anglais Fred Hoyle rvle lexistence des Pulsars et des Quasars , une prodigieuse source de radiations, tandis que Ginzburg et Syrovatskii tablissent dfinitivement le modle de base de lorigine des rayons cosmiques. Cr en mars 1962, Le CNES dbute ses travaux par linstallation Aire-sur-lAdour du premier Centre franais de lancement de ballons stratosphriques. Entre 1963 et 1993 sont lancs chaque anne une quarantaine de ballons. Mtorologie et tude des rayons cosmiques sont bien entendu au programme. Aujourdhui, on pense avoir perc le secret des rayons cosmiques ; on utilise des sondes spatiales et plus des ballonssondes ; la recherche sur la matire et son origine se fait dans des acclrateurs de particules comme celui du CERN Genve.

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