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Article de la rubrique L'enfant

Hors-srie N 45 - Juin-Juillet-Aot 2004 L'enfant

L'attachement, source d'autonomie


BLAISE PIERRE HUMBERT

Loin de constituer un obstacle l'autonomie, l'attachement de l'enfant ses parents et ses proches en est au contraire la condition. Cette base scurisante joue un grand rle dans le devenir de l'enfant qui apprend ainsi partager ses motions.

Fondamentalement, nous sommes des tres sociaux et se lier, s'attacher aux autres parat faire partie de notre nature. Mais ces liens ne retiennent-ils pas l'individu, l'empchant de s'ouvrir au monde et d'affirmer son individualit ? La thorie de l'attachement va illustrer, au travers d'une approche la fois clinique et scientifique, cette subtilit de nos comportements qui va permettre l'individu d'utiliser les autres pour prendre son propre envol, s'aider du connu pour s'ouvrir l'inconnu, s'appuyer sur le pass pour embrasser l'avenir. On peut situer en 1958 l'acte de naissance de la thorie de l'attachement. Cette anne en effet paraissaient deux articles (1) qui ont fortement influenc la psychologie du dveloppement et nos connaissances sur les relations dans la famille : The Nature of Love du psychologue amricain Harry F. Harlow (relatant l'observation de singes en situation de privation sociale), et The Nature of the Child's Tie to his Mother du psychanalyste anglais John Bowlby (1907-1990). On peut parler d'une convergence historique puisque ces deux articles sont l'oeuvre d'auteurs travaillant dans des domaines rsolument diffrents, mais dont les conclusions se rejoignent : la proximit physique du parent correspond un besoin inn, primaire du jeune et elle est essentielle son dveloppement mental et l'closion de sa sociabilit. J. Bowlby va alors oprer la jonction entre ces deux disciplines, qui avaient tout pour s'ignorer - la psychanalyse et l'thologie -, et celle-ci va se rvler d'une fcondit peu ordinaire. Fascin la fois par Charles Darwin et par les travaux de l'thologue et prix Nobel Konrad Lorenz, J. Bowlby (2) suggre que l'attachement aux parents sert deux fonctions adaptatives : protection et socialisation. Ainsi, s'il a pu faire l'exprience d'une certaine scurit dans la relation avec ses parents (comme la certitude que la relation va persister au-del de la sparation), l'enfant se sentira plus libre de partir dcouvrir le monde physique et social,

explorer et tablir de nouvelles relations. Mary Ainsworth (1913-1999), psychologue amricaine et lve de J. Bowlby, a dcrit le fonctionnement de cette base de scurit fournie par les parents l'aide d'une situation d'observation : la situation trange . Diffrents styles d'attachement Ce dispositif se droule en laboratoire et consiste en une srie de sparations et de retrouvailles entre un enfant (g de 1 an environ) et l'un de ses parents. L'observateur peut ainsi se rendre compte de la faon dont les comportements d'attachement sont activs , grce de brves sparations du parent et par la prsence d'une personne non familire dans la pice d'observation. On peut s'attendre ce que l'activation des comportements d'attachement amne l'enfant chercher la proximit physique ou une autre forme de contact avec le parent puis, une fois rconfort par la prsence de celui-ci, qu'il retourne explorer la pice et les jouets qui y ont t disposs. Ce style d'attachement scuris s'observe normalement dans environ deux tiers des cas. Toutefois, ds sa premire tude, ralise dans les annes 60 Baltimore, M. Ainsworth (3) a trs finement dcel et dcrit l'existence de styles d'attachement anxieux , qui reflteraient la difficult de l'enfant utiliser le parent comme une base scurisante , soit que ce petit manifeste une sorte d'indpendance prcoce, qui mettrait en ralit en vidence une difficult utiliser le parent comme source de rconfort (on parle d'un attachement anxieux-vitant ), soit qu'il montre une forte ambivalence, par exemple en s'accrochant au parent pour s'en dfaire immdiatement, dans un mouvement de colre (attachement anxieux-rsistant ). Lorsque ce type d'observation est ralis avec le pre, on trouve les mmes catgories de comportements, et dans des proportions proches de ce que l'on observe avec la mre. Toutefois, si l'on compare chez les mmes enfants, leur type d'attachement au pre et celui la mre, on ne trouve pratiquement pas de correspondance entre ceux-ci. Mary Main, psychologue Berkeley, a aussi relev avec ses collgues (4) dans les annes 80 que dans la situation trange certains enfants montrent une brve dsorientation, parfois vidente mais aussi parfois assez discrte : ils laissent nettement transparatre des indices de stress, voire des signes de peur de la figure d'attachement. M. Main et ses confrres ont alors propos une quatrime catgorie d'attachement, dsigne comme dsorganise ou dsoriente , qui souvent n'apparat qu'avec un seul des deux parents, et qui concernerait environ 15 % des cas. Ce type de comportement apparatrait lorsque l'enfant peroit des signes de menace, d'inscurit ou de peur chez son parent ; ses stratgies visant obtenir un rconfort auprs de celui-ci sont alors condamnes l'chec. Un grand nombre d'tudes ralises par les lves de M. Ainsworth montrent que la qualit des premiers attachements influence les relations que l'enfant va tablir ultrieurement avec d'autres personnes, comme par exemple ses matres ou ses camarades d'cole. Au cours de ses premires expriences sociales, l'enfant se construirait en effet une sorte de modle de ce que l'on peut attendre des autres, modle qui sera rutilis lors des changes avec de nouveaux partenaires.

Implications sur le devenir de l'enfant La premire tude sur cette question est celle dite du Minnesota, mene par Byron Egeland et Alan Sroufe (5) en 1974. Quarante enfants provenant d'une population dfavorise avaient t observs avec leur mre dans la situation trange l'ge de 12 mois ; ils avaient ensuite t suivis jusqu' l'ge de 5 ans par une vingtaine d'observateurs dans une cole maternelle mise sur pied pour la circonstance. Ceux des enfants qui avaient bnfici avec leur mre d'un type d'attachement scuris apparaissaient comme les plus populaires dans le groupe scolaire ; ils se montraient empathiques, apaisants, sachant faire face aux difficults et demander de l'aide lorsque c'tait ncessaire ; leur estime de soi tait bonne, et leurs matres d'cole se montraient chaleureux leur gard. Par contre, les enfants qui avaient avec leur mre un type d'attachement anxieux-vitant tendaient se moquer de la dtresse des autres ; ils semblaient mal tolrer l'expression de tels affects, et eux-mmes vitaient d'exprimer des demandes de rconfort l'gard des autres. Ils se montraient agressifs, recherchant l'attention mais n'obtenant que de l'hostilit. Leurs matres se montraient peu affectueux leur gard. Ceux qui avaient un type d'attachement anxieux-ambivalent semblaient davantage proccups par eux-mmes que par les autres, avec lesquels toutefois les frontires restaient floues ; ils pouvaient ainsi demander eux-mmes un rconfort lorsque l'un de leurs camarades pleurait. Ils taient souvent victimes des autres et leurs matres avaient avec eux un comportement infantilisant. Ainsi l'enfant anxieux, qui aurait le plus besoin d'attention, se comporte d'une telle manire qu'il tend tre rejet ou nglig par ce nouveau partenaire adulte, le matre d'cole. En fait, l'enfant rpte avec celui-ci le schma de comportements sociaux expriment avec sa mre (c'est en gnral le seul qu'il connaisse). Les rponses des nouveaux partenaires viennent alors confirmer et renforcer les attentes de l'enfant. Qui est responsable de la qualit de l'attachement ? Les observations des chercheurs montrent que si certains parents ont des changes avec leur bb sur une vaste gamme d'affects lors des soins et des jeux, d'autres par contre tendent ngliger ou repousser les demandes de l'enfant, ou encore lui rpondre de faon inadquate ou imprvisible - en particulier lorsque celui-ci exprime des motions telles que la peur, la dtresse, ou encore la colre. De nombreuses tudes longitudinales , ralises tout d'abord par M. Ainsworth puis par ses successeurs, ont montr que la scurit de l'attachement envers un parent particulier (pre ou mre) dpendait de la qualit des changes avec ce parent durant les premiers mois de la vie. Le parent de l'enfant avec un attachement scuris rpond gnralement de faon adquate aux demandes de rconfort, ce qui va permettre l'enfant d'activer puis de dsactiver ses comportements d'attachement. Lorsque, pour quelque raison, le parent ne supporte pas les motions ngatives du bb (peur, tristesse, colre...), et les ignore, les repousse, les transforme, l'accs de l'enfant ses propres motions, son propre monde interne - invalid par l'adulte - se trouve menac. En d'autres termes, l'enfant risque de ne pas parvenir identifier correctement ses propres motions, reprsenter mentalement ses expriences motionnelles - comme

du reste celles des autres -, les reconnatre et de l exprimer des demandes de rconfort lorsqu'il se sent triste, menac ou troubl (comme par exemple lors de la situation trange). Michael Lamb (6), qui dirige un laboratoire l'Institut national de la sant aux Etats-Unis, dfend l'ide que l'homme est, biologiquement, aussi bien prdispos que la femme pour ragir et rpondre un bb. Il relve galement que dans le courant du second semestre de vie, le bb ne recherche pas davantage la proximit de sa mre que celle de son pre, lorsqu'on observe les partenaires mre-bb ou pre-bb sparment (cependant, si les parents sont tous deux prsents, le bb recherche gnralement davantage la proximit de la mre). Nous avons vu qu'il y avait trs peu de correspondance entre la qualit de l'attachement la mre et au pre. Il s'ensuit que, dans une famille donne, il y a de fortes chances que l'attachement aux deux parents diffre du point de vue de sa qualit. Si, pour quelque raison, la relation avec l'un des parents est dfaillante du point de vue de sa qualit, la prsence d'une relation positive avec l'autre partenaire pourra donc jouer une fonction compensatoire. Tout vient-il donc des parents ? Cette thorie ne va-t-elle pas contribuer culpabiliser les parents, dsigns comme les uniques responsables du devenir de leur enfant ? Les fministes amricaines ne se sont pas prives d'attaquer sur ce plan une thorie que l'on peut voir comme contribuant enchaner la mre (frquemment figure principale d'attachement) ses enfants. Le bb arrive-t-il au monde comme une table rase , la russite de son ducation devant tre attribue aux parents ou l'enfant arrive-t-il avec un caractre prdtermin ? C'est le vieux dbat de l'inn et de l'acquis, renouvel dans une opposition entre attachement et temprament , deux thories mises en comptition peut-tre davantage par le public que par les scientifiques. Les travaux sur le temprament auront un cho important chez beaucoup de parents, qui vont enfin pouvoir se sentir soulags, puisque tout n'arrive pas cause d'eux . Les scientifiques pour leur part restent gnralement nuancs. La plupart d'entre eux s'accordent aujourd'hui penser que le bb vient au monde avec des caractristiques propres, qui se trouveront ensuite renforces ou attnues au cours des interactions avec l'entourage. Ainsi par exemple un enfant irritable pourra donner sa mre un sentiment d'incomptence et stimuler chez elle des ractions de rejet, qui ne feront qu'empirer les difficults. Si tout ne vient pas des parents, ceux-ci apparaissent nanmoins comme des partenaires essentiels au cours des premires annes. Qu'en est-il lorsque les deux parents doivent travailler l'extrieur et que l'enfant est confi la crche ou l'assistante maternelle ? La ralit de la majorit des enfants occidentaux est bien celle d'une socialisation partage entre divers milieux et l'on s'loigne considrablement de l'image d'une relation exclusive avec la mre, sous-tendue par la thorie de l'attachement. Dans notre quipe de Lausanne (7), nous avons film tous les trois mois (entre les ges de 3 et de 24 mois) une cinquantaine d'enfants dans diverses situations o ils taient en relation soit avec leur mre, la maison, soit avec

leur ducatrice privilgie ou leur assistante maternelle, sur leur lieu d'accueil. Nous avons not l'intensit avec laquelle l'enfant cherchait tablir un contact avec l'adulte, soit par la proximit physique (ramper, appeler, pleurer jusqu' ce que le contact soit tabli), soit par le sourire ou les vocalises. Nous avons t surpris de constater que les initiatives en direction de la mre et de la personne d'accueil sont pratiquement quivalentes. Ceci illustre l'importance du lieu d'accueil, qui constitue bien un lieu de socialisation de l'enfant, o celui-ci manifeste des comportements d'attachement. Nous avons galement trouv que l'attachement l'accueillante ne s'oppose pas l'attachement la mre. Bien au contraire, les enfants ayant une bonne relation avec les personnes d'accueil sont ceux qui ont une relation positive avec leurs parents. Preuve qu'il n'y a pas de comptition relationnelle entre les parents et les ducatrices ou les assistantes maternelles. Une srie d'tudes conduites aux Etats-Unis, dans les faubourgs dfavoriss de grandes villes, ont permis de constater que la crche constituait un avantage pour des enfants souvent dlaisss et peu stimuls par leurs familles. Ainsi la frquentation d'un lieu d'accueil peut s'avrer positive lorsque les conditions familiales ne sont pas optimales. Malgr l'importance d'un attachement de qualit avec les parents, mise en vidence par de nombreuses tudes, l'enfant dans la socit moderne n'est plus limit un unique creuset d'expriences relationnelles ; ainsi, lorsque l'un des milieux est dfaillant du point de vue relationnel, l'autre peut prendre le relais, pour autant qu'il soit d'une certaine qualit. Ce constat rassurant nous incite tre vigilants quant la garantie d'un certain niveau de qualit des lieux d'accueil pour les jeunes enfants. Et que se passe-t-il plus tard ? Les expriences d'attachement ne s'arrtent videmment pas avec l'enfance. M. Main (8) a t l'une des premires dcrire les caractristiques de l'attachement chez l'adulte. Elle ne s'est pas intresse aux comportements d'attachement de ceux-ci, comme c'tait le cas pour l'enfant, mais leurs reprsentations d'attachement, en se concentrant sur les productions narratives autobiographiques des adultes, lors d'un entretien clinique (l' entretien d'attachement adulte ). De nombreuses tudes ralises la suite de ses travaux laissent supposer que, durant l'enfance, l'exprience d'une solidit suffisante de la relation, mme lorsque des affects ngatifs sont exprims, garantirait l'enfant (et plus tard l'adolescent puis l'adulte) une certaine capacit connatre et voquer ses tats mentaux et les inscrire dans une histoire cohrente de sa propre vie. Ainsi, chez l'adolescent ou l'adulte, l'accs au monde intrieur, le monde des motions, constituerait - comme chez le bb - un facteur de scurit, de rsilience , dans la mesure o il ouvre la possibilit de recherche de rconfort. Lors d'une tude conduite par notre quipe Lausanne, nous avons interrog plus de deux cents jeunes, dont une partie tait des toxico-dpendants. Ces derniers rapportaient souvent une histoire d'abus et de mauvais traitements frquemment associe une attitude d' exclusion dfensive - pour reprendre une expression de J. Bowlby, qui voque prcisment la difficult reconnatre ses propres motions. Cette attitude se trouvait son tour lie une revendication d'indpendance, une autonomie compulsive qui n'est pas sans rappeler le jeune enfant avec un attachement anxieux-vitant, manifestant une indpendance force.

Nous avons trouv que cette exclusion dfensive des motions, la suite des mauvais traitements dans l'enfance, constitue un facteur de risque de toxicomanie. Rciproquement, lorsqu'un certain accs aux motions a pu tre prserv en dpit de l'exprience de violence durant l'enfance, le risque de dvelopper des comportements toxicodpendants semblait rduit. La caractristique d'une relation positive est donc le partage des motions grce auquel l'enfant - ou l'adulte acquerra cette certitude qu'il a bien un monde intrieur, que ce qu'il ressent est partageable avec les autres individus, donc qu'il a une subjectivit, et les autres galement. L'accs au monde des motions permettra l'individu d'insrer motions et affects dans un flux de pense, dans une narration autobiographique, qui pourra donner sens aux vnements, aux sparations, aux traumatismes, et qui peut-tre l'aidera se protger contre les effets dvastateurs de ceux-ci. L'individu, explorateur de son propre monde interne, va pouvoir peu peu autoorganiser sa pense, gagner en autonomie motionnelle. A l'image de l'astronaute qui explore les rgions les plus inhospitalires de l'univers mais dont la survie dpend du maintien d'un lien avec sa base, la thorie de l'attachement met ainsi en vidence qu'tre autonome, tre soi, ne signifie pas tre sans liens.

Blaise Pierrehumbert

Psychologue, spcialiste de la thorie de l'attachement, il exerce au Service universitaire de psychiatrie de l'enfant et de l'adolescent et enseigne l'universit de Lausanne. Auteur notamment de Le Premier Lien. Thorie de l'attachement, Odile Jacob, 2003.

Environnement social et dveloppement de l'enfant

Les parents comptent-ils pour du beurre ? En 1995, une psychologue amricaine, Judith Rich Harris, remet en cause la faon dont les psychologues ont tudi le dveloppement de l'enfant. Dans un article publi par la prestigieuse Psychological Review, suivi deux

ans plus tard d'un best-seller(1), cette ancienne rdactrice de manuels universitaires ne conteste rien moins que les fondements de la psychologie traditionnelle. A l'hypothse communment admise du primat de l'ducation parentale sur le dveloppement de l'enfant, J. Rich Harris substitue ce qu'elle appelle une thorie de la socialisation par le groupe . Pour elle, la psychanalyse - qui va chercher l'origine des difficults des adultes dans leurs rapports leurs parents - et le comportementalisme - qui voit l'enfant comme une cire molle faonne par sa famille - font fausse route. Les vritables dterminants de la personnalit des enfants seraient, selon la psychologue, les gnes reus de leurs parents et les groupes de pairs qu'ils ctoient (camarades de classe, enfants du quartier...). Le rle des gnes aurait t nglig, laissant croire que les rapports parents/enfants se jouent sens unique. Des questions sans rponse En ralit, le comportement du nouveau-n, command par ses gnes, influence tout autant l'attitude de la mre son gard, explique J. Rich Harris. Un bb souriant est plus souvent clin, un enfant grincheux agace, et les parents n'y peuvent rien... L'influence de l'environnement n'est pas non plus celle que l'on croit : l'enfant forge sa personnalit, ses gots et son caractre dans le champ social, hors la famille, dit-elle. Avant de dmonter le dogme idologique du primat de l'ducation parentale, J. Rich Harris a dcortiqu plusieurs centaines de travaux de psychologues, de gnticiens, d'anthropologues, d'thologues et de sociologues. Ses arguments prennent appui non pas sur la recherche universitaire en psychologie, dont elle pointe les dfaillances, mais sur une analyse de l'volution sociale de l'humanit, maille de quelques questions pertinentes laisses sans rponse : pourquoi les enfants d'immigrs apprennent-ils plus de leur culture d'accueil que de leurs propres parents ? Que dire des rsultats diffrents observs dans une fratrie pour une ducation en apparence identique ? J. Rich Harris bouscule les repres, dans l'espoir non dissimul d'allger cette culpabilit inflige depuis prs d'un sicle aux parents . Critique pour son impertinence et son intransigeance, cette approche a permis de mettre au jour l'un des phnomnes cls de la socit occidentale : le rle croissant des pairs dans le dveloppement de l'enfant. NOTES 1 J. Rich Harris, Pourquoi nos enfants deviennent ce qu'ils sont. De la vritable influence des parents sur la personnalit de leurs enfants, Robert Laffont, 1999.

HLNE

VAILL

NOTES 1 H.F. Harlow, The nature of love , American Psychologist, vol. XIII, 1958 ; J. Bowlby, The nature of the child's tie to his mother , International Journal of Psychoanalysis, vol. XXXIX, 1958. 2 J. Bowlby, Attachement et perte, rd. Puf, 3 vol., 2002. 3 M.D. Ainsworth et al., Patterns of Attachment: A psychological study of the strange situation, Hillsdale/Lawrence Erlbaum, 1978. 4 M. Main et J. Solomon, Discovery of an insecure disorganized/disoriented attachment pattern: Procedures, findings and implications for the classification of behavior , in T.B. Brazelton et M.W. Yogman (dir.), Affective Development in Infancy, Norwood/Ablex, 1986. 5 L.A. Sroufe, The coherence of individual development. Early care, attachment, and subsequent developmental issues , American Psychologist, vol. XXXIV, n 10, octobre 1979. 6 M.E. Lamb, The development of mother-infant and father-infant attachments in the second year of life , Developmental Psychology, vol. XIII, 1977. 7 B. Pierrehumbert, Le Premier Lien. Thorie de l'attachement, Odile Jacob, 2003. 8 M. Main, N. Kaplan et J. Cassidy, Security in infancy, childhood and adulthood: A move to the level of representation , in I. Bretherton et E. Waters (dir.), Growing points of attachment. Theory and research , Monographs of the Society for Research in Child Development, vol. L, n 1-2, 1985.