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G

Notes des Goncourt, Notules d'Edmond de Goncourt

R E U Z E

I
Au milieu de ce grand livre de corruptions, de Liaisons dangereuses, il est une page inattendue, et qui fait contraste avec tout ce qui la prcde, tout ce qui la suit, tout ce qui l'entoure. C'est la scne o Valmont va, dans un village, sauver de la saisie du collecteur les meubles d'une pauvre famille qui ne peut payer la taille. Le collecteur compte ses cinquante-six livres. chappe la paille, toute la famille, cinq personnes, pleurent de joie et de reconnaissance ; les larmes coulent, des larmes heureuses et qui clairent de bonheur la figure de patriarche du plus vieux. Autour du groupe, le village bourdonne, ses bndictions murmurent ; et voici qu'un jeune paysan, amenant par la main une femme et deux enfants, entoure Valmont de l'adoration des siens, et les agenouille ses pieds comme aux pieds d'une Providence humaine et de l'image de Dieu. Cette page dans le livre de Laclos, c'est Greuze dans le XVllle sicle.

II
Greuze naquit Tournus, le 21 aot 1725. Sa famille, originaire des environs de Chalon-sur-Sane, tait, disent les biographes, de bonne bourgeoisie, et gardait avec orgueil le souvenir d'un de ses anctres, procureur du roi de la prvt royale et seigneur de la Guiche. L'acte de naissance de Greuze drange un peu l'assertion en faisant de Jean Greuze le fils d'un matre couvreur (1). Ds l'ge de huit ans, Greuze dessinait en jouant, ne s'amusant qu' cela. Sa vocation dj le pressait et commenait le possder. Mais le matre couvreur avait arrang l'avenir de son fils : il le destinait l'architecture. De l la dfense de dessiner faite l'enfant, qui se cachait, prenait sur ses nuits et son sommeil pour chapper son pre, suivre son got et son plaisir. Un dessin la plume, une copie d'une tte de saint Jacques, qu'il offrait son pre, le jour de sa fte, et que son pre prenait pour une gravure, lui ouvrait enfin la carrire qu'il voulait. Le couvreur se dcidait envoyer son fils Lyon tudier chez Grandon, le pre de la femme de Grtry. L'atelier de Grandon tait une vritable manufacture de tableaux : Greuze n'y apprit gure qu' fabriquer un tableau par jour ; au bout de quoi, l'troit dans ce mtier,

sentant ses forces, impatient d'un grand thtre, il vint Paris avec ses rves, ses ambitions, un talent dj personnel sans tre mr, et son tableau du PRE DE FAMILLE EXPLIQUANT LA BIBLE (2). A Paris, Greuze disparat. On ne le trouve dans aucun atelier. Il travaille envelopp de silence, d'obscurit, de solitude. Il peint de petits tableaux pour vivre, sans bruit, sans nom, achevant de se former sans matre, se dgageant de lui-mme. Le public l'ignore, le tableau avec lequel il est venu tenter fortune ne trouve point d'acqureur. Seul, le sculpteur Pigalle le devine, le soutient contre le dcouragement, lui promet un bel avenir. Hors cet encouragement, il ne trouve que mauvais vouloir, hostilit et jalousie autour de lui. A l'Acadmie, o il vient dessiner, on le relgue la plus mauvaise place, sans gard pour son talent. Les humiliations la fin rvoltent son orgueil, dj facile s'emporter (3). Il court chez Silvestre, ses uvres la main. L'ancien matre dessiner des enfants de France est tonn, charm. Greuze obtient de lui la permission de faire son portrait, un portrait qu'il excute sous l'il de ses rivaux, de ses confrres, la grande satisfaction de Silvestre, qui, le prenant sous sa protection, le faisait agrer le 28 juin 1755. Mais dj Greuze tait sorti de l'ombre o il avait grandi mystrieusement. Un amateur possdant le got, le tact et le flair, un curieux intelligent, passionn et sincre, le collectionneur des plus fins morceaux de l'art franais, l'homme habile entre tous pour saisir un artiste dans sa fleur, un talent dans sa fracheur, une gloire dans un grenier, M. de la Live de Jully, avait achet le tableau du PRE DE FAMILLE , et il avait ouvert chez lui une sorte d'exposition publique, laquelle il avait convi tous les artistes et tous les amateurs. Le tableau avait fait fureur. La belle tte du vieillard, robuste, saine et sereine, patriarcale et rustique, rappelant les vieillards villageois de Rtif de la Bretonne, et qui semble une figure jeter en tte de la Vie de mon pre : les deux jolis garonnets mettant, auprs de ses cheveux blancs, leurs ttes blondes o joue le soleil et la jeunesse ; le plus grand avec son habit trop court et sa belle chevelure boucle, spare la Grve sous son tricorne, faisant face au pre ; les femmes laissant passer une tte de marmot tonn, immobile, le menton pos sur la table ; la mre attentive et tranquille, confiante et srieuse ; la fille ingnue et curieuse, coutant de tous ses yeux, le corps abandonn, les bras couls le long du corps ; et ce blanc des corsages et des habits de village que Greuze rvle et qui va mettre dans son uvre une sorte de volupt virginale, et l'animation de toute la composition, et l'agrment des dtails, et les coins de tapage, et les bruits d'enfance dans cette scne de recueillement et de rcration pieuse, et jusqu'au petit polisson qui excite l-bas, prs de la grand'mre qui file, les aboiements d'un chien : tout tait apprci, admir par la foule choisie accourue chez M. de la Live. Et quand le tableau tait expos au Salon de 1755, le public, dj curieux de l'homme et de son talent, dj prvenu en sa faveur, faisait l'uvre de Greuze une espce d'ovation. Greuze, quoique enivr, sentait qu'il manquait son talent une ducation et un achvement : le voyage d'Italie. Il partait dans les derniers mois de 1755. Mme de Valori affirme qu'il voyagea ses frais ; il est croire qu'elle se trompe. Greuze fut emmen et sans doute dfray par l'abb Gougenot, que l'Acadmie recevait associ honoraire le 10 janvier 1766, alors qu'il tait encore en Italie, pour le remercier en quelque sorte de s'tre charg de conduire en Italie M. Greuze, dont les talents aujourd'hui si connus, ne faisaient qu'clore et venaient de lui mriter le titre d'agr (4). Jusqu' Prud'hon, l'Italie, les muses, l'art italien, l'art antique, glissent sur nos artistes

sans les toucher : leur temps, leur got, la France et le XVIIIe sicle rsistent en eux aux exemples, au pass, aux sollicitations des chefs-d'uvre ; ils traversent les leons de Rome sans en emporter rien. De ce voyage en Italie, qui n'eut gure plus d'influence sur le talent de Greuze que sur le talent de Boucher, que rapporta Greuze ? un souvenir qui demeura vivant et prsent dans sa vie au milieu de tant d'autres aventures, une histoire d'amour que Greuze se surprenait parfois, dans sa vieillesse, laisser chapper, lorsque les femmes niaient trop haut devant lui le dsintressement des hommes dans les affaires d'amour. L'anecdote est jolie et le tmoignage de Mme de Valori lui donne assez d'authenticit pour qu'elle mrite d'tre conte. Elle est, dans le temps de Casanova comme le dernier soupir de ces vieilles et tendres lgendes sur lesquelles travailla le gnie de Shakespeare. Elle a comme le suprme parfum de cette terre d'Armide, de ce jardin d'Italie, o la jeunesse de nos artistes a trouv tant d'amour pendant plus d'un sicle. Et quelle chane non interrompue, depuis ceux auxquels l'Italie donne le plaisir ou le bonheur, la matresse ou la femme, jusqu' ceux qu'elle enivre de passion et qu'elle tue sous le baiser d'un trop grand rve! Greuze avait reu des lettres de recommandation pour le duc del Orr, qui l'avait parfaitement accueilli. Le duc veuf avait une fille charmante qui aimait la peinture, et dont Greuze devint bientt le professeur. Au bout de quelques leons, Greuze amoureux devinait l'amour de Ltitia, c'tait le nom de son lve : mais, effray de la distance que mettaient entre elle et lui la naissance et la fortune, il fuyait la tentation en ne retournant plus au palais. Enfonc dans la tristesse, poursuivi par les pigrammes de ses camarades de Rome, par les moqueries de Fragonard, qui ne l'appelait plus que le chrubin amoureux, - les cheveux blonds et friss de Greuze prtaient la comparaison, Greuze apprenait que la jeune princesse tait malade, sans qu'on pt savoir d'o son mal tait venu. Le voil errant autour du palais, demandant, cherchant des nouvelles, prt tout avouer la malade. Au milieu de son trouble et de ses angoisses, un jour qu'il dessinait Saint-Pierre, il est rencontr par le duc, qui l'emmne voir dans son palais une acquisition rcente, deux ttes du Titien :Ma fille, ajoutait le duc, se promet de les copier quand elle sera rtablie ; j'espre que vous viendrez la voir travailler, elle le dsire. Et comme le duc demande Greuze une copie pour l'envoyer de suite un de ses parents, Greuze ne peut refuser ; il retourne au palais et y travaille toute la journe. Chaque matin, il s'informe de la, sant de Ltitia la nourrice, l'ternelle nourrice des Novellieri, qui a dj devin le secret de Ltitia, devine le secret de Greuze, et s'empresse de porter la malade l'assurance de la passion du peintre, dont l'aveu, selon elle, n'est arrt que par le respect et la crainte de dplaire. L-dessus, elle va chercher Greuze, qu'elle introduit secrtement dans la chambre de la princesse malade, toute maigre, mais ayant encore sa belle tte de Cloptre. Aprs un premier silence, la princesse, sur la sollicitation de la nourrice, avouait Greuze qu'elle l'aimait. - Oui, reprenait-elle aprs un instant, Monsieur Greuze, je vous aime! Rpondez-moi franchement, m'aimez-vous ? Et comme Greuze demeurait muet de joie et de ravissement, la princesse, se mprenant sur la cause de son silence, se cachait la tte dans ses mains et fondait en larmes. Alors Greuze se jetait ses pieds, parlait avec des baisers, laissait dborder son cur. Je puis donc tre heureuse! s'criait Ltitia. Elle frappait ses jolies mains l'une contre l'autre. C'tait une joie d'enfant. Elle courait et allait embrasser sa nourrice ; elle se redisait son bonheur, comme au matin on se rpte une pense qui vous veille en riant : - coutez-moi tous deux, voil mon projet : j'aime Greuze et je l'pouse - Y songez-vous, ma chre fille! s'cria la nourrice ; et

votre pre ? - Mon pre n'y consentira pas, vas-tu me dire, ma bonne ; il n'y consentira pas, je le sais, il veut que j'pouse son ternel Casa, le plus vieux, le plus vilain des hommes, ou le jeune comte Palleri que je ne connais ni ne veux connatre. Je suis riche du bien de ma mre, je puis en disposer et je le donne Greuze que j'pouse, qui m'emmne en France, o tu nous suivras. Et, se grisant avec l'avenir, elle arrangeait et dtaillait, avec une volubilit dlicieuse, la vie qu'ils mneraient ensemble Paris : Greuze continuerait travailler, il deviendrait un Titien, son matre favori ; son pre, la fin, serait fier de l'avoir pour gendre. Ne voulez-vous pas ? disait-elle navement Greuze. Et le rve recommenait plus fou, plus enivrant. Quand Greuze la revoyait, il avait fait des rflexions srieuses. La princesse le plaisantait sur son air de rserve et de gravit, combattait ses raisons avec de la folie et de la tendresse, puis devenait furieuse, l'appelait perfide, lui reprochait d'avoir feint de l'aimer pour mieux lui dchirer le cur, pleurait, s'arrachait les cheveux. Greuze finissait par tomber ses pieds et jurait de lui obir aveuglment. Au sortir de l'entrevue, le sang-froid, la vue nette des choses lui revenaient. Il prvoyait le dsespoir du pre, sa maldiction, sa vengeance, tout le malheur qui retomberait sur leurs amours ; et, dcid ne plus cder, ne plus revoir Ltitia, ne plus laisser ses rsolutions tourner au souffle de sa parole, il simulait une maladie qui bientt devenait relle ; elle le tenait trois mois au lit avec la fivre et le dlire (5). Quand Greuze fut rtabli, la princesse tait prte se marier. Elle ne demandait qu'un mot du peintre, elle l'implorait de lui pour rompre son mariage. Ce mot, Greuze eut le courage de ne pas le dire ; mais, pris d'une terrible jalousie pour le fianc de la princesse, qui tait jeune, beau, fait pour fixer une femme, le peintre s'enfuyait, aprs un ternel adieu, emportant secrtement une copie du portrait de Ltitia, qu'il venait de faire pour son pre ; copie prcieuse l'amant qui, plus tard, inspirera au peintre ce joli tableau de l'EMBARRAS D'UNE COURONNE, o l'on croirait voir l'Ingnuit se confesser l'Amour, un bas-relief de Dorat o passe la flamme d'Anacron. Et n'avait-il point encore l'image de cette femme sous les yeux, au fond du cur, devant la pense, lorsqu'il peignait la PRIRE L'AMOUR, et cette belle brune aux cheveux dnous, aux beaux yeux noirs implorants, aux mains jointes, toute lance dans une invocation ardente et douloureuse ? Au bas de la planche grave, on lit une ddicace la princesse Pignatelli : on s'arrte instinctivement ce nom de princesse italienne plac l comme une conscration, peut-tre comme le mot et la clef des initiales trompeuses jetes par Mme de Valori, ainsi qu'un voile sans doute, sur l'amante et l'amour du peintre.

III
En 1757, Greuze exposait une suite de sujets italiens, italiens seulement par les costumes, les accessoires, les fiascone de vin d'Orvieto. Greuze, rptons-le, reste Franais en Italie ; il chappe l'air de Rome, ses leons, la contagion des beauts et des grandeurs de l'art italien. II reste le disciple du matre parisien dont il reprendra les scnes et jusqu'aux titres, dans ses coquettes imitations du BENEDICITE et de l'CUREUSE. Mais en mme temps que ces tableaux mdiocres et sans accent, bruyants

et sans effet, o l'on croirait voir le tapage de Boucher dans la composition d'un lve de Chardin, Greuze envoyait deux ttes, l'une d'un petit garon, l'autre d'une petite fille, qui, ouvrant, en souriant, l'aimable galerie de ses portraits d'enfants, commenaient et rvlaient la grce de son uvre. Encore aujourd'hui, le charme de Greuze, sa vocation, son originalit, sa force apparat l, et ne se montre que l, dans ces ttes enfantines. Elles seules rachtent toutes les faiblesses, toutes les faussets et toutes les misres de couleur, si visibles dans les grands tableaux de Greuze, les blancs baveux, la gamme gnrale la fois sourde et grise, le dlayage des tons violet et gorge-de-pigeon, l'indcision des rouges, la salet des bleus, la mollesse et le barbottage des fonds, l'paisseur des ombres. Depuis que la mode a abandonn ces pages tant admires, on dirait que la lumire les a quittes : c'est une peinture de porcelaine qui tourne au noir. Mais, que l'on rouvre les yeux sur une de ces petites ttes blondes qu'un rayon veille, que le soleil caresse et frise, on sent que la main, la main inspire d'un vritable peintre, a pass sur ces joues fouettes par le pinceau, du rouge de la sant a bomb et liss ce petit front o le jour vit, a mis dans cet il, au regard bleu, l'clair et le ciel a :jet une caresse d'ombre sous le sourcil bauch, a fait de l'arc de la bouche, press par les deux joues, la moue d'un chrubin. Rien de plus frais, rien de plus vivement et de plus lgrement touch : le ton est tendre et comme tout mouill d'huile, l'emptement fleurit la chair en l'effleurant ; la physionomie naissante, les formes peine dgages semblent, sous le frottis qui badine avec elles, trembler comme les choses l'aube. Une vie grasse anime toutes ces petites figures joufflues, qu'on croit avoir dj vues animes d'une vie solide dans les portraits de famille de Van Dyck (6). Peintre de l'enfance, Greuze est un matre lorsqu'il touche la tte de la jeune fille. Il excelle reprsenter cette beaut de la femme qui se lve et flotte encore dans les traits de la petite fille. II a des finesses, des tendresses de ton adorables pour les chevelures, peine retenues par un ruban, envoles, poudroyantes, pour le rayonnement dor que la naissance des cheveux fait au haut d'un front, pour le rseau des petites veines bleues ramifies la tempe. II donne l'il de la jeune fille la profondeur et la flamme voile ; il sait rendre le noy du regard, en attendrir l'expression, en mouiller la lueur, faire trembler l'motion ou la passion dans la douceur d'une larme arrte par les cils. Il anime tout de jeunesse : la narine est frmissante, un souffle entr'ouvre la bouche, tes lvres pleines se tendent et s'avancent dans un vague mouvement d'aspiration. Des glacis relevs de martelages de pte sche, des tranes de lumire jetes sur des demi teintes fluides et qui clatent sur l'inconsistance des dessous, il n'en faut pas plus Greuze pour faire sortir, de la toile tous ces jolis visages, ces teints ross, cette chair blanche, douillette et chaude, vivante de sang, baigne de soleil, ces cous effils, ces paules rondissantes :et caressantes l'il comme un couple de colombes, ces petits seins gonfls d'hier, sur lesquels passe et joue le reflet d'une gaze ; bonnes fortunes du coloriste, morceaux peints d'instinct, enlevs de verve, qui parfois rappellent le grand matre dont Greuze, grimp sur une chelle, en compagnie de son ami Wille, au Luxembourg, interrogeait le gnie, dont il flairait la peinture, le nez sur la toile pendant de longues heures : Rubens! Et ne faut-il pas revenir ce nom comme la source de tous nos talents franais ? Tous descendent de ce pre et de ce large initiateur, Watteau comme Boucher, Boucher comme Chardin. Pendant cent ans, il semble que la peinture de la France n'ait d'autre berceau, d'autre cole, d'autre patrie que la Galerie du Luxembourg, la Vie de Marie Mdicis : le Dieu est l. Dj du vivant de Greuze, c'taient ces ttes qui faisaient le rgal des connaisseurs, la tentation des fiers amateurs. Il faut voir la fivre de joie du graveur Wille, lorsqu'il les

achte, l'orgueil avec lequel il en inscrit l'acquisition dans son journal, la fermet qu'il met les dfendre contre les. convoitises du comte de Vence. Il s'enflamme sur leurs beauts, il les estime prcieuses entre les plus prcieuses peintures de l'poque ; il les couvre de beaux louis tout neufs. Le peintre ; malgr son nom qui se faisait jour, tait loin d'tre riche ; et ce fut une providence, dans la gne de ces commencements, que cet enthousiasme d'un ami pour les ttes de jeunes filles chappant si facilement son pinceau. Wille l'aide, le pousse, le vante, le fait connatre, le met en relation avec l'Allemagne, ce grand march et ce grand dbouch de l'art franais. Il envoie les trangers qui viennent chez lui demander leur portrait Greuze ; il lui rend les mille services dont Greuze le payera par un chef-d'uvre. Un jour, Wille, invit prendre le chocolat chez Mme Greuze, tait pri par son mari de se placer auprs de son chevalet ; et Greuze, avec le feu de la reconnaissance et un certain entranement de cur, faisait du graveur saxon la physionomie dure, aux joues couperoses, au petit il ardent et effar, ce beau portrait dont la forte et vivante peinture efface tout ce que le modle avait d'ingrat (7). L'exposition de Greuze au Salon de 1759 russissait auprs du public. Deux annes aprs, en 1761, un tableau qu'il finissait pendant l'exposition et qui n'tait expos que pendant les six derniers jours du Salon, l'ACCORDE DE VILLAGE, emportait l'admiration gnrale. C'tait une acclamation, une meute d'enthousiasme, un prodigieux succs qui remplissait les salons, qui montait mme sur les thtres : dans les Noces d'Arlequin joues la mme anne, le Thtre-Italien faisait au peintre l'honneur, jusque-l sans exemple, de reprsenter son tableau sur la scne {8). Le public fermait les yeux sur l'inharmonie des couleurs, le dsaccord des tons, le dsagrment des nuances, sur le papillotage des lumires, sur toutes les taches et les insuffisances d'excution du chefd'uvre : il tait fascin, ravi, pntr par la scne, l'ide, l'motion circulant dans la toile. Il ne voyait que la bonhomie du vieux pre, l'heureux mouvement de la mre se rattachant par une dernire treinte au bras de sa fille, la tristesse de la sur cadette cachant ses larmes, la curiosit nave de l'enfant se haussant sur la pointe des pieds, le groupe aimable des fiancs, l'embarras pudique du bonheur de la jeune fille, le combat sur son visage de l'amour et des regrets du cur de l'enfant et des penses de l'pouse. On battait des mains la dlicatesse des dtails, l'esprit des riens que la pense du peintre avait touchs et l, l'ingniosit de toutes ses intentions, cet abandon du bras de la fiance laissant pendre le bout de ses doigts sur la main du fianc, l'allgorie du premier plan o l'on voyait une poule et ses petits, et sur le bord de la terrine, le poussin, bec en l'air, cou tendu, essayant ses ailerons. C'taient dix jours de triomphe ; et le tableau tait encore l'vnement et l'entretien de Paris, du monde des artistes, du monde des curieux, lorsqu'il quittait te Louvre pour entrer dans le cabinet de M. de Marigny (9).

IV
Le succs de ce tableau affermissait Greuze dans sa voie, dans sa vocation, la reprsentation des murs bourgeoises et populaires laquelle prenaient got la curiosit et l'intrt du grand monde, lass de galanteries mythologiques, de nudits friponnes et de tableautins galants. Le peintre se mettait en qute de matriaux, d'ides, de modles,

d'inspirations, dans le Paris o Mercier glanait ses observations (10}, cherchant, comme ce peintre la plume, ses notes et ses croquis dans la rue et dans les faubourgs, dans les marchs, sur les quais, en plein peuple, en pleine foule. II se promenait, il crivait, il essayait de saisir sur le vif, toutes brutes, toutes chaudes, les passions humaines. Le soir,. il allait voir s'agiter la vie nocturne de la grande ville, aux petits spectacles, aux guinguettes, aux parades, aux cafs de ces boulevards qui ne dormaient point. Il battait le pav, trouvant ici une figure, l un trait, parfois illumin tout d'un coup par un mot qui lui traait dans la tte un tableau (11). coutez-le raconter au Journal de Paris comment il attrapa au vol, en passant sur le Pont-Neuf, son sujet de la Belle-Mre :

13 avril 1781.

Permettez, messieurs, que je profite de la voie de votre journal pour donner une note historique de l'estampe que je dois mettre au jour le 28 du prsent mois et que j'ai fait graver par M. le Vasseur. Elle a pour titre la Belle-Mre. Il y avait longtemps que j'avais envie de tracer ce caractre, mais chaque esquisse l'expression de la bellemre me paraissait toujours insuffisante. Un jour, en passant sur le Pont-Neuf, je vis deux femmes qui se parlaient avec beaucoup de vhmence ; l'une d'elles rpandait des larmes et s'criait : Quelle belle-mre! Oui, elle lui donne du pain, mais elle lui brise les dents avec le pain. Ce fut un coup de lumire pour moi ; je retournai la maison et je traai le plan de mon tableau, qui est de cinq figures : la belle-mre, la fille de la dfunte, la grand'mre de l'orpheline, la fille de la belle-mre et un enfant de trois ans. Je suppose que c'est l'heure du dner et que la jeune infortune va se mettre table comme les autres ; alors la belle-mre prend un morceau de pain sur la table, et, la retenant par son tablier, elle lui en donne par le visage. J'ai tch de peindre dans ce moment le caractre de haine rflchie qui vient ordinairement d'une haine invtre. La jeune fille cherche l'viter et semble lui dire : Pourquoi me frappez-vous ? Je ne vous fais point de mal. Son expression est la modestie et la crainte. Sa grand'mre est l'autre bout de la table : pntre de la plus vive douleur, elle lve vers le ciel ses yeux et ses mains tremblantes, et semble dire : Ah! ma fille, o es-tu ? Que de malheurs, que d'amertumes! La fille de la belle-mre, peu sensible au sort de sa sur, rit en voyant le dsespoir de cette femme respectable, et avertit sa mre en la tournant en ridicule. Le petit enfant, qui n'a pas encore le cur corrompu, tend ses bras reconnaissants vers sa sur, qui prend soin de lui. Enfin, j'ai voulu peindre une femme qui maltraite un enfant qui ne lui appartient pas et qui, par un double crime, a corrompu le cur de sa propre fille. Greuze aime dtailler et expliquer dans le Journal de Paris ses compositions. C'est ainsi qu' propos de l'estampe de la VEUVE ET SON CUR, grave d'aprs son tableau, le peintre donne encore une longue explication du sujet trait par lui, avec toutes ses intentions et ses recherches de la vrit psychologique dans ses figures, explication qu'il adresse aux curs de la France LETTRE A MM. LES CURS Messieurs,

II va parotre une estampe qui a pour titre : la Veuve et son Cur ; ce sujet est une suite des divers caractres de la vie que j'ai dj traits. Elle reprsente un cur qui va aider une veuve et les enfants de ses conseils et leur donner des leons de vertu.. La scne est la campagne ; dans un salon simplement dcor ; cette mre, encore dans l'ge de plaire, est en dshabill du matin et entoure de ses enfants ; le cur vient d'entrer ; on lui a offert le sige le plus distingu, il s'assied, et un grand chien est ct de lui ; alors il s'adresse avec dignit et bont la fille ane, qui d'un air, aussi respectueux qu'embarrass, la main droite sur la poitrine, s'excuse ingnuement des reproches qu'il lui fait ; la mre sourit avec un regard doux et modeste et tourne ses yeux vers le cur ; les deux mains ouvertes de la mre expriment son admiration et sa reconnoissance. Le plus jeune garon, cach derrire sa sur, et appuy sur sa chaise, tremble de peur d'tre aperu ; son regard malin lui donne l'air de, mditer sa retraite ; la sur cadette est derrire sa mre et est appuye sur le dossier de son fauteuil ; elle observe avec plaisir la peine dont sa sur est pntre ; cette jouissance maligne suppose des prfrences donnes sa sur ane sur la cadette, prfrences qui, tous les ges de la vie, blessent les mes dlicates et jettent les premires traces de l'indiffrence dans les curs faits par la nature pour s'aimer. Appuy prs de sa mre, et sur une petite chaise, est l'enfant gt, le fils an ; il n'a point de motif de jalousie contre sa sur ; il l'aime, il ne la voit pas gronder de sangfroid, et il porte des regards indociles qui annoncent tout la fois et son attachement pour sa sur, et sa contrarit qu'il prouve de la leon qu'elle reoit. C'est vous, conservateurs de la religion et des murs, pres spirituels de tous les ordres de citoyens, c'est vous que je dois l'ide de ce tableau. Daignez en agrer la ddicace avec l'hommage de mon respect. J'ai l'honneur d'tre, etc Greuze (12). Malheureusement, il tait plutt dans le gnie de Greuze de goter le vrai que de l'oser, de s'inspirer de la nature que de la respecter. La vrit n'tait pour lui qu'un point de dpart. Il se croyait oblig d'arranger le sujet qui lui tait jet ainsi par le hasard. Il prtait de l'esprit au cur, des intentions la passion, une lgance la grce. Il mettait de la manire dans la navet et de la convention dans le pathtique. Ses croquades, ses silhouettes de la rue, en passant du papier sur la toile, de sa feuille d'tude la scne de son tableau, perdaient la sincrit du mouvement et comme la franchise de la vie. Ides, expressions, lignes, tout devenait fatalement aimable sous les pinceaux de l'homme qui devait changer la croix en flche brise, dans les mains de Marie l'gyptienne. Feuilletez son uvre : vous le verrez enjoliver la Misre aprs avoir enjoliv la Beaut. Ses enfants, ses petits dguenills la culotte fendue, regardez-les bien : ne sont-ce pas des Amours de Boucher habills en Savoyards et descendus par la chemine ? Il y a quelque chose comme la main d'un metteur en scne qui passe dans toutes ses compositions : les personnages jouent et font tableau, les occupations semblent rgles, le travail est un simulacre, les savonneuses ne savonnent pas. Les murs mmes, les fonds, les chambres, les intrieurs ont la rusticit convenue et dcorative d'une chaumire du temps dans un parc de grand seigneur. Un opra arrt sur un coup de thtre, n'est-ce pas toujours l'effet d'une toile de Greuze ? En mme temps qu'elle fixait le genre du peintre, l'ACCORDE DE VILLAGE dcidait la vocation des ides de Greuze. Il devenait le peintre de la Vertu. Il se faisait le disciple de Diderot, de Diderot son matre et son flatteur ; il dessinait, il composait d'aprs les

rgles et la potique du philosophe ; il aspirait raliser le programme jet en tte de son thtre ; il visait, comme lui, faire rsonner ou frmir dans les mes la corde de l'honnte. Il voulait, avec des couleurs et des lignes, toucher d'une manire intime et profonde, mouvoir, inspirer l'amour du bien, la haine du vice. D'un art d'imitation, il voulait faire un art moral ; de ses toiles, une cole o le sentiment serait dramatis comme dans le Pre de famille ou le Fils naturel. Sa grande ambition n'tait plus de montrer la main, l'me, le gnie du peintre, de faire toucher, avec les yeux, de la chair, du soleil, de la vie ; il assignait des devoirs son talent, il lui donnait charge d'mes. Entrer jusqu'au cur du public comme y entrent le pote, l'orateur, le romancier ; atteindre au succs d'motion du Doyen de Killerine ou de Cleveland, jeter aux regards une forme qui dgage une ide, incarner la morale domestique, provoquer les bonnes murs coups de pinceau, les rpandre par l'image : tel fut le rve qui abusa le peintre prdestin fonder en France la dplorable cole de la peinture littraire et de l'art moralisateur. L'ide morale poursuit le peintre dans toute son uvre. Greuze est sans cesse occup l'indiquer, la souligner ; il ne la trouve jamais assez visible, assez lisible ; il la signifie par le titre de ses sujets ; souvent mme, pour la faire plus parlante, il la jette, la rpand, l'explique et la commente en marge de ses esquisses. Que de moralits autour de ses allgories! La pense jaillit avec le flot autour de ses barques de bonheur et de malheur, reprsentant la flicit ou le malheur du mnage, Le but du mariage : Deux estres se runissent pour se garer des malheurs de la vie Je suppose que la vie est un fleuve J'ai vu cela, de sa main, crayonn la hte sous un bateau voguant au gr de l'eau, qui portait un homme, une femme et des enfants. Hogarth, dveloppant en une srie de planches la vie du libertin, tait un exemple qui le tentait. Greuze rvait des dploiements de caractre, de passions, d'aventures qui eussent droul, de tableaux en tableaux, la morale d'un roman de Rtif de la Bretonne. Il nourrissait le projet de peindre en partie double l'histoire d'une bonne et d'une mauvaise vie. Et le fond de l'homme, l'me du peintre, o les trouver ? Dans une confidence de son imagination, dans la dicte de Bazile et Thibaut, ou les Deux Educations, le canevas d'un roman en vingt-six tableaux dont la fin est la sentence de mort de Thibaut le meurtrier, prononce par son ancien ami Bazile, devenu lieutenant criminel (13).

II y avait dix ans que Greuze tait agr. Malgr toutes les sollicitations, il n'avait point encore envoy l'Acadmie le chef-d'uvre prsent d'ordinaire par les agrs dans les six mois de leur rception, et dcidant leur nomination d'acadmiciens. Le succs croissant de Greuze, l'estime que l'Acadmie faisait de son talent, la crainte qu'elle avait de paratre mconnatre ou jalouser un peintre qui ne lui mnageait pas les mpris, tout cela dcidait les acadmiciens exiger de Greuze qu'il dfrt dans le dlai le plus court aux obligations du rglement et qu'il prt dans l'Acadmie la place que le public lui

donnait. En 1767, Greuze ne s'tant pas encore occup de les satisfaire, ils lui interdisaient l'exposition du Salon (14). Mais la rigueur de la mesure tait attnue et explique par une lettre de Cochin, singulirement flatteuse, et qui tmoignait officiellement l'agr tout le dsir que l'Acadmie avait de le possder. La rponse de Greuze cette lettre tait, au dire de Diderot, un modle de vanit et d'impertinence : Un chef-d'uvre seul pouvait la faire pardonner. Enfin, le 29 juillet 1769, Greuze consentait apporter l'Acadmie un morceau de rception. Il avait choisi pour sujet : Septime-Svre reprochant son fils Caracalla d'avoir attent sa vie dans les dfils d'Ecosse et lui disant : - Si tu dsires ma mort, ordonne Papinien de me la donner. L'Acadmie assemble, le tableau, expos sur un chevalet, subissait l'examen des acadmiciens, tandis que Greuze attendait dans une pice d'attente, sans grande inquitude. Au bout d'une heure, la porte de la salle d'exposition s'ouvre deux battants. Greuze entre. Monsieur, lui dit le directeur, l'Acadmie vous reoit. Approchez et prtez serment. Les crmonies de la rception termine : Monsieur, reprenait le directeur, l'Acadmie vous a reu, mais c'est comme peintre de genre (15) ; elle a eu gard vos anciennes productions, qui sont excellentes ; elle a ferm les yeux sur celleci, qui n'est digne ni d'elle ni de vous. Greuze sentait le coup, la phrase lui entrait au cur. Place de professeur, fonctions honorifiques, l'Acadmie enlevait d'un mot ses ambitions tout ce qui tait le privilge du peintre d'histoire. Etourdi, perdant la tte, Greuze, qui avait tout la fois d'un enfant la timidit et l'orgueil, voulait rpondre, se dfendre, soutenir l'excellence de son tableau. L'Acadmie l'coutait en souriant, et l'on vit le moment o Lagrene, tirant un crayon de sa poche, allait marquer sur la toile les incorrections des figures (16). L'Acadmie n'avait fait qu'apprcier justement le tableau d'histoire de Greuze, Diderot lui-mme, qui a pour le peintre de sa Morale une si partiale indulgence et tant d'entrailles, Diderot est oblig d'abandonner la dfense de son tableau acadmique ; il a beau chercher, il ne peut trouver de passable dans toute la toile que la tte de Papinien et la tte du snateur. Du jugement de l'Acadmie, Greuze appelait au jugement de ce public qui l'avait tant gt et gonfl, se faisait gazetier, crivait l'Avant-Coureur.

LETTRE DE M. GREUZE
A L'AUTEUR DE L'AVANT-COUREUR.

En continuant de rendre compte, dans votre dernire feuille, des tableaux exposs au Salon, vous avez commis mon gard deux injustices qu'en galant homme vous devez rparer dans la prochaine. D'abord, au lieu de me traiter comme les autres peintres, mes confrres, en payant chacun d'eux, dans un petit nombre de lignes, le tribut de louanges qu'ils mritent, vous vous tes tendu avec affectation sur mon tableau d'histoire, pour apprendre au public comment le Poussin, selon vous, aurait trait le mme sujet. Je ne doute pas, Monsieur, qu'il n'en n'et fait un tableau sublime, mais coup sr, il s'y serait pris autrement que vous ne le dites. Je vous supplie d'tre persuad que j'ai tudi, aussi bien que vous l'avez pu faire, les ouvrages de ce grand homme et que j'y ai surtout cherch l'art de mettre de l'expression dans les figures. Vous avez port, il est vrai, vos vues plus loin, puisque vous avez remarqu qu'il mettait les agrafes des manteaux du ct droit, tandis que j'ai mis celle de la robe de Caracalla

du ct gauche : voil une erreur bien grave, j'en conviens ; mais je ne me rends pas si aisment sur le caractre que vous prtendez qu'il aurait donn l'empereur. Tout le monde sait que Svre tait le plus emport, le plus violent des hommes ; et vous voudriez que lorsqu'il dit . son fils : Si tu dsires ma mort, ordonne Papinien de me la donner avec cette pe, il et dans mon tableau, comme l'aurait pu avoir Salomon en pareille circonstance, un air calme et tranquille ? J'en fais juge tout homme sens, tait-ce l. l'expression qu'il fallait peindre sur la physionomie de ce redoutable empereur ? Une autre injustice bien plus grande encore, c'est, aprs vous tre tudi deviner comment le Poussin aurait trait ce sujet, d'avoir voulu imaginer que j'eusse eu l'ide de peindre Gta, frre de Caracalla, dans le personnage que j'ai plac derrire Papinien. Premirement Gta n'tait point prsent . cette scne ; c'tait Castor, chambellan, et 1e plus fidle domestique de Svre, suivant Morri. Secondement, en supposant gratuitement, comme vous le faites, que j'aie eu le dessein de reprsenter Gta, vous auriez d me reprocher de l'avoir peint trop vieux, il tait le cadet de Caracalla. Troisimement, j'aurais encore eu le tort de ne pas le peindre en habit de guerre. Voyez, Monsieur, que d'absurdits vous me prtez, pour avoir voulu exercer votre critique. Je vous crois trop honnte homme pour me refuser la satisfaction de rendre ma lettre publique dans votre feuille de lundi. Il doit m'tre permis d'expliquer mon tableau tel que je l'ai conu et de redresser l'interprtation que vous en avez donne sans me consulter, sans consulter l'histoire. Aurez-vous envie de dcourager un artiste qui sacrifie tout pour mriter les bonts dont le public l'a honor jusqu' prsent ? Pourquoi, ds mon premier essai, m'attaquer si ouvertement sur un genre nouveau, que je me flatte de perfectionner avec le temps ? Pourquoi m'opposer, seul entre tous mes confrres, au plus savant peintre de notre cole ? Si vous l'avez fait pour me flatter, le tour n'est pas heureux, car je n'ai vu. dans tout cet article qu'un dessein marqu de me dsobliger. Je ne reconnatrai que vous n'avez pas eu cette intention indigne de tout crivain impartial que quand vous aurez bien voulez imprimer ma lettre dans vos feuilles. Je suis, etc. (17)

Le public restait froid, et une petite brochure traduisait ce refroidissement et ce dsappointement en proclamant Greuze vrai dans le simple, sublime dans le naf, mais incapable dans le genre hroque. Pourquoi, disait le critique Greuze, au lieu de prendre le sujet indiqu par Diderot, la mort de Brutus, avoir t dterrer un vnement ignor, un fait nigmatique et compliqu que l'art ne peut rendre ? Et aprs une analyse des dfauts de composition, de dessin et de couleur, dparant ce tableau, il demandait si Tniers tait moins Tniers pour n'avoir pas peint la cour d'Auguste, et si Prville n'tait pas un des premiers acteurs de la Comdie-Franaise pour ne pas jouer le rle de Mithridate ? In pelle propria quiesce, c'tait le dernier trait de cette critique rsumant en un mot le conseil et le vu de l'opinion (18). Cet insuccs, cet avortement de Greuze, cette dfaillance dans la grandeur, la noblesse, le pathtique svre de l'histoire, n'avaient-ils d'autre raison que le temprament du peintre, le dfaut d'lvation d'un gnie facile, mais troit, le vice de coquetterie d'un dessinateur sans puissance ? Son dfenseur et son confesseur, Diderot, veut que les hauteurs de l'art, les grandes uvres, aient chapp Greuze, non parce qu'il manquait

de quoi y atteindre, mais parce qu'il eut toujours dans sa vie un tourment, une fatalit, une misre journalire et domestique appesantie sur lui et tenant courbes les facults de l'artiste sous les ennuis de l'homme et les peines du mari. Le mnage, selon lui, lia Greuze et l'abaissa. La femme qu'il avait assise son foyer, la jolie Gabrielle Babuty, fltrit quelque chose de l'me de l'artiste en lui donnant la passion de l'argent. A force d'exigences, de dbats, de violences, de tortures sottes et de mchancets btes elle enleva l'imagination de Greuze la paix, le ressort, le courage de l'effort, la libert et le silence d'esprit qui bercent la cration des choses belles et fortes. Diderot la montre, lassant le peintre avec ses taquineries, le diminuant avec ses petitesses, usant ses forces morales, drangeant ses journes et son labeur, tracassant nuit et jour, ses penses, ses compositions, ses esquisses, mettant un enfer autour de son chevalet et le caprice de ses inconstances autour de son travail. C'est son ouvrage et sa faute que le tableau acadmique de son mari ; elle a fait traner et languir l'uvre commence depuis huit mois ; elle a inspir et command les malheureux changements qui ont gt l'esquisse, une esquisse sublime. Que Diderot exagre, qu'il cde l'illusion en croyant qu'une femme est capable de faire le jour ou l'ombre dans l'inspiration d'un peintre, d'tre le bon ou le mauvais gnie de la palette, sa dposition n'en est pas moins prcieuse. Si elle n'apporte rien la critique, elle donne la biographie le secret des chagrins de Greuze, elle claire la plaie de sa vie. Revenons au mariage du peintre, cette femme, d'abord adore par lui, son enchantement, ses amours. La voici vivante, parlante, souriante dans le croquis de Diderot, comme dans un mdaillon battu d'un coup de soleil : Je l'ai bien aime, quand j'tais jeune et qu'elle s'appelait mademoiselle Babuty. Elle occupait une petite boutique de librairie sur le quai des Augustins, poupine, blanche et droite comme le lis, vermeille comme la rose. J'entrais avec cet air vif, ardent et fou que j'avais, je lui disais : Mademoiselle, les contes de La Fontaine, un Ptrone, s'il vous plat. - Monsieur, les voil. Ne vous faut-il pas d'autres livres ? - Pardonnez-moi, Mademoiselle ; mais Dites toujours. - La Religieuse en chemise - Fi donc! Monsieur ; est-ce qu'on a, est-ce qu'on lit ces vilenies-l ? - Ah! ah! ce sont des vilenies, Mademoiselle ? Moi, je n'en savais rien Et puis, un autre jour quand je repassais, elle souriait, et moi aussi (19). Greuze passait devant cette boutique quelques jours aprs son retour de Rome. Comme Diderot, il entrait ; puis un beau jour, force de revenir, il se mariait, ou plutt il se trouvait mari sans avoir fait grand-chose pour cela. Il prenait bien vite son parti d'tre heureux. Sa femme tait charmante. Elle avait la jolie tte que les pinceaux de son mari ne pourront oublier et que son talent aimera toujours ; une mine d'enfant, un front rond et tout uni, des sourcils carts de l'il qui prtaient la physionomie une expression de navet, de longs cils qui donnaient au regard baiss de l'ombre et de la caresse, un petit nez de jeune fille, fin, droit, veill, une bouche humide, dcoupe, coquette, l'ovale juvnile et encore plein, la chair douillette et dlicate, une rondeur aimable, un petit air de sentiment relevant et animant ce que le visage avait d'un peu moutonnier, - c'tait de cela qu'tait faite la beaut de Mme Greuze, la beaut dont vous retrouverez les traits, le charme typique, une sorte de figuration officielle dans la petite estampe de Massard. Mais la femme mme, un autre portrait vous la reprsentera mieux ; la ressemblance sera plus intime, l'individualit plus apparente et plus signifie dans le tableau o Mme Greuze est peinte dans son intrieur sous le titre de la PHILOSOPHIE ENDORMIE. Ici, la Volupt se dgage et parat sous la Jeunesse. C'est Mme Greuze surprise dans son sommeil et trahie par le sourire d'un rve. Assise et comme glisse sur une bergre, elle

a la tte renverse de ct contre l'oreiUer jet sur le dossier du sige. Un battant l'il ouvert et flottant met autour de ses cheveux rouls la blancheur et la lgret de son chiffonnage. L'espce de gilet dboutonn qui enferme sa poitrine et soutient sa gorge s'carte sur un fichu de cou. De ses deux bras abandonns, l'un pose sur un livre ouvert que porte une table, l'autre descend le long du corps jusque sur le genou, o veille, couch, un carlin aux oreilles rognes, au mufle fronc, aux yeux en colre. A ses pieds, auprs de ses mules aux hauts talons, elle a laiss tomber son tambour broder et glisser sa bobine. Elle dort de tout le corps ; le sommeil la possde et dlie ses membres sous le dshabill, tout ruch et tout festonn, dont les lignes et les plis paraissent prendre la mollesse et l'abandon de la dormeuse. Les toffes sont comme affaisses, la toilette est entr'ouverte, la pose est morte, les paupires sont closes, la bouche est chatouille, l'haleine palpite Et ne semble-t-il pas qu'un songe de plaisir baise cette femme sur les yeux ? Greuze peindra encore sa femme d'une faon un peu moins voile dans la MRE BIENAIME sortant la tte de cette couronne de ttes d'enfants qui l'touffent de baisers, avec un air et un rire qui mettent sous la plume de Diderot un rappel la pudeur adresse au peintre et au mari. Il faut dire, pour l'excuse de Greuze, qu'en peignant ainsi sa femme il ne faisait que la peindre en pied. Mme Greuze tait, au moral aussi bien qu'au physique, la Voluptueuse qu'il reprsentait dans ses tableaux. Huit ans ne s'taient pas couls depuis leur union qu'elle avait fait prouver Greuze tout ce que l'infidlit conjugale a de plus amer, poussant l'adultre jusqu' cette effronterie, le cynisme jusqu' cette insolence dont rien ne peut donner l'ide, si ce n'est le mmoire navrant du malheureux mari, que nous croyons devoir donner ici comme le document le plus intime sur les mauvais mnages d'artistes au XVIIIe sicle. Faisons d'abord prcder ce mmoire d'une dposition du peintre chez le commissaire Chenu, au sujet de l'inconduite de sa femme, la date de 1785, et publie postrieurement par le Bulletin de l'Art franais en 1877. L'an 1785, le dimanche 11 dcembre sur le midi, en l'htel et pardevant nous GillesPierre Chenu, etc., est comparu sieur Jean-Baptiste Greuze, peintre de l'Acadmie royale, demeurant rue Basse-Porte-Saint-Denis, paroisse de Bonne-Nouvelle : lequel nous a dit qu'accabl par le travail, il ferme depuis dj du tems les yeux sur une dpravation qu'il prouve dans son intrieur de maison, et qui l'auroit conduit sa ruine totale s'il n'et enfin cherch en dcouvrir la source, ce qui lui a procur des chagrins sans nombre et des scnes affreuses de la part de son pouse. Nanmoins il a pris sur lui, malgr ses occupations multiplies, de se mettre la tte de sa maison et de veiller de plus prs ses intrts. Ayant appris, il y a environ un mois, qu'il venoit assez souvent chez lui des gens de toute espce, il a pris sur lui de faire la guerre l'il (sic) et, s'tant un jour aperu que l'on introduisait chez la dame Greuze un particulier avec lequel elle s'enfermoit, il s'est prsent la porte qu'elle est venue lui ouvrir elle-mme : il a trouv dans sa chambre un homme vtu de gris, le visage ple, le nez retrouss, ayant l'air assez commun, auquel ayant demand ce qu'il vouloit, il lui a rpondu qu'il avoit parler Mme Greuze, d'aprs quoi le comparant s'est retir. Le jour d'hier sur les cinq heures aprs midi, le comparant tant prt de sortir, ayant

aperu que Mme Greuze recevoit chez elle un particulier, avant que la porte ft ferme, le comparant est entr et ayant vu un homme lui inconnu, de taille de 5 pieds 4 pouces, maigre, le nez aquilin, les lvres minces, les yeux petits, le teint jaune, il lui a demand ce qu'il dsiroit. A quoi il lui a rpondu d'un air insolent : Je viens voir Madame. Le comparant sur cette rponse lui a dit : Monsieur, ma femme ne reoit que les gens que je connois. Comme je n'ai pas l'honneur de vous connotre et ne sais qui vous tes, je vous prie de vouloir bien vous dispenser de revenir. L-dessus ledit particulier s'est emport et a assur au comparant en le menaant du doigt, qu'il reviendroit malgr lui quand bon lui sembleroit. Le comparant, surpris d'une pareille audace, a cherch contenir sa juste fureur et se disposoit lui faire quelques reprsentations sur sa menace, quand la dame Greuze s'est range du parti dudit particulier qui, fortifi par l, a renouvel avec plus d'insolence sa menace de revenir chez lui, malgr lui, autant de fois qu'il le voudra et qu'il sera agrable Madame, ce quoi elle a accd. Le comparant, craignant les suites de pareilles insolences et de ne pouvoir se contenir plus longtemps, a, par prudence, pris le parti de se retirer et de rentrer chez lui laissant ledit particulier chez la dame Greuze o il est encore rest une demi-heure aprs la sortie du comparant. Ses deux filles et ses domestiques ont pu entendre cette scne, dont le comparant a tout lieu de craindre les suites pour la sret de sa personne, pour quoi il a grand intrt de savoir quel est ce particulier, ce qu'il vient faire chez lui et pourquoi la dame Greuze a pris son parti contre le comparant. Le comparant fermeroit peut-tre encore les yeux sur les visites son pouse de ces gens lui inconnus, s'il n'avoit pas d'autres reproches lui faire, et s'il ne croyoit pas intressant pour lui et sa fortune, de veiller de plus prs qu'il ne le fait ce qui se passe chez lui et aux gens qui y viennent. Mais que n'a-t-il point prouv jusqu' prsent et combien sa fortune n'a-t-elle pas souffert, c'est ce qu'il se rserve de dtailler plus amplement par la suite, se bornant aujourd'hui empcher qu'il ne vienne chez lui que des personnes lui connues et qu'il veut bien y recevoir. Et, attendu les menaces dudit particulier, soutenues de la dame Greuze, de revenir chez lui et malgr lui, quand bon lui sembleroit, ce qu'il ne veut et doit pas souffrir, il nous rend la prsente plainte. Sign : GREUZE, CHENU. (Liasse 882, commissaire Chenu.) Maintenant, voici le mmoire : Citoyen (20), je vais vous rvler, malgr moi, des choses sur lesquelles j'avais jet un voile funbre ; vous verrez que l'on a entass outrages sur outrages ; mon honneur, ma vie, ma fortune et celle de mes enfants, engloutis par une mre dnature. Peu de jours aprs tre arriv de Rome, je ne sais par quelle fatalit, je passai dans la rue Saint-Jacques, j'aperus Mlle Babuty dans son comptoir ; elle tait la fille d'un libraire ; je fus frapp d'admiration, car elle avait une trs belle figure ; je demandai acheter des livres pour avoir le temps de l'examiner ; sa physionomie tait sans caractre et mme moutonnire ; je lui fis des compliments tant qu'elle en voulut ; elle me connaissait ; ma rputation tait dj commence, j'tais reu de l'Acadmie. Elle avait dj prs de trente et quelques annes, par consquent menace de faire la sainte Catherine toute sa vie ; elle employa toutes les cajoleries possibles pour m'engager de l'aller revoir, et que je n'avais que faire de prtextes, que l'on me verrait toujours avec plaisir. Je continuai faire des visites pendant peu prs l'espace d'un mois. Un aprsmidi je la trouvais plus anime qu' son ordinaire ; elle tenait une de mes mains et, me regardant d'un air trs passionn, elle me dit : Monsieur Greuze, m'pouseriez-vous si j'y consentais ? Je vous avouerai que je fus confondu de pareille question ; je lui dis :

Mademoiselle, n'est-on pas trop heureux de passer sa vie avec une femme aussi aimable que vous ? J e crois que cette manire de rpondre tait tout fait insignifiante ; cela n'empcha pas que sur-le-champ elle prit son parti, et ds le lendemain matin elle s'en fut avec sa mre sur le quai des Orfvres, elle fit faire, chez M. Strass, des boucles d'oreilles de diamants faux, et ds le lendemain elle n'eut rien de plus press que de les mettre ses oreilles. Comme elle demeurait dans une boutique, toutes les voisines ne manqurent pas de lui en faire compliment et de lui demander qui est-ce qui lui avait donn ; et demi-voix, les yeux baisss, elle disait : C'est M. Greuze qui m'en a fait prsent. - Vous tes donc marie ? - Ah non! (Comme on dit oui en secret tout le monde.) Mes amis ne tardrent pas m'en faire compliment ; je les assurai qu'il n'y avait rien de plus faux et que je n'tais pas dans un tat de fortune me marier. Outr d'une pareille effronterie, je n'y retournai plus. Je demeurai alors dans le faubourg Saint-Germain, rue du Petit-Lion, dans un htel garni que l'on appelait l'Htel des Vignes. Il s'tait pass trois jours sans que j'eusse entendu parler de rien ; je l' avais mme dj oublie, lorsqu'un beau matin elle vint frapper ma porte, accompagne d'une petite cuisinire qu'elle avait ; je ne rpondis point ; elle savait que j'y tais, elle redouble des pieds et des mains comme une vraie furie. Alors, voyant qu'elle pouvait se perdre de rputation, j'ouvris ma porte, elle se prcipite dans mon appartement tout en larmes ; alors elle me dit : J'ai tort, monsieur Greuze, mais c'est l'amour qui m'a gare, c'est l'attachement que j'ai pour vous qui m'a fait servir d'un pareil stratagme, ma vie est dans vos mains. Alors elle se prcipite mes genoux, elle me dit qu'elle ne se relvera pas que je lui aie promis de l'pouser, elle tenait mes deux mains qu'elle baignait de ses larmes, j'en eus piti et je lui promis tout ce qu'elle voulut. Cependant nous ne fmes maris que deux ans aprs dans la paroisse de Saint-Mdard (qui n'tait pas la sienne), de crainte des plaisanteries qu'on aurait pu lui faire, attendu qu'elle avait dit qu'elle tait marie. J'entrai en mnage avec trente-six livres, le lendemain de mes noces. Les sept premires annes de notre mariage ne furent point accompagnes d'vnements extraordinaires ; nous avions eu trois enfants ; il nous en restait deux qui il fallait veiller, les instruire de leur religion et conduire la messe au moins une fois le dimanche ; mais comme elle n'a aucune espce de religion et que pendant vingtsept ans que nous avons t ensemble, elle n'a pas t une seule fois la messe, cette tche tait trop forte pour elle ; elle les mit au couvent o elles ont rest l'une onze ans et l'autre douze. L elles furent abandonnes ou visites rarement ; ma fille ane me disait un jour que je l'allai voir : I1 y a un an et sept jours que maman ne nous a pas vues. Elle en tait pntre de douleur. J'avais donn graver mon Paralytique M. Flipart, il devait le mettre au jour dans le courant de l'anne. Mme Greuze crut apercevoir une lueur de fortune, elle me dit : Monsieur, il me faut un domestique. Je lui rpondis : Vous savez que nous n'avons pas de rentes et que par consquent ce n'est pas une chose que nous puissions faire, dans ce moment-ci surtout ; mais, si vous voulez attendre aprs Pques, je ferai en sorte de vous satisfaire. Pour toute rponse elle m'appliqua un soufflet tour de bras, je vous avouerai que je fus tout transport de colre et que je le lui rendis. Revenons mon commerce d'estampes qui compose le corps de mes ouvrages, que j'ai fait graver par quatre graveurs diffrents : M. Massard, M. Gaillard, M. Levasseur et M. Flipart, qui ont t mes associs.

Mme Greuze avait cart ses enfants qui pouvaient devenir ses juges ; il fallait jeter du froid entre mes associs et moi, elle le fit fort habilement ; de ce moment je n'eus aucune part au commerce, tout se faisait sans ma participation ; j'tais d'ailleurs trs peu propre aux affaires ; l'amour que j'ai toujours eu pour mon art m'a fait oublier les intrts et la fortune de mes enfants. Quelquefois je me suis avis de dire : Vos comptes ne me paraissent pas clairs. Elle me rpondait : Monsieur, vous n'y entendez rien, et croyez que je rgis vos affaires mieux que vous ne feriez vous-mme. Je rentrais dans mon atelier, mes pinceaux la main, j'oubliais toute la nature ; une pense nouvelle, le plaisir de la tracer m'empchait de voir l'abme qui tait sous mes pas. Toujours avec sa mme habilet, elle calcula que je pourrais bien un jour lui demander des comptes, et comme elle avait dj distrait des sommes considrables de mon commerce et que je pourrais lui en demander compte, elle me dit : J'ai bien du malheur, j'ai mis sans votre aveu, je m'en repens, trente ou trente-six mille livres sur un vaisseau, croyant faire votre fortune ; !es Anglais viennent de le prendre la sortie du port. Mais je lui dis : Comment avez-vous pu faire une pareille chose sans le faire assurer et comment s'appelait le capitaine ? Jamais elle ne put m'en dire le nom. Comme le temps de notre sparation s'approchait et qu'il fallait rendre ses comptes et mettre de l'ordre dans nos affaires, elle prit son parti en grand matre et dchira tous les registres ; enfin je ne pus jamais savoir les sommes qu'elle avait reues. Les comptes furent toujours trs exacts avec mes associs, et tout fut rgl comme il convenait. Mais, Madame, pourquoi avez-vous dchir les registres ? - Parce que cela m'a plu et que je n'ai point de comptes vous rendre. Le commerce avait rapport trois cent mille livres, et il en a manqu cent vingt mille dans la maison, non compris les estampes que je lui avais donnes son profit pour la rcompense des peines qu'elle se donnait pour le commerce (21) ; elle ne devait faire tirer que cinquante preuves pour elle et notre associ ; au contraire, c'est qu'elle en faisait tirer cinq cents qu'elle vendait son profit trois ou quatre louis pice. Il y a eu neuf planches de graves pendant que nous avons vcu ensemble dont elle a fait son profit. (Fin de l'article du Commerce.)

VNEMENTS DOMESTIQUES commencer sept ans aprs son mariage Ce fut M. Dazincourt (Blondel d'Azincourt) qui premier fut cause des dsordres de ma maison. Il y vint d'abord comme amateur ; bientt Mme Greuze s'en empara et elle l'aima avec fureur, et m'en fit un jour la cruelle confidence, mais que c'tait un attachement tendre et pur. Il eut grande part au dsagrment que j'prouvai l'Acadmie, parce qu'il tait li avec tous les artistes ; j'ai violemment souponn Mme Greuze d'avoir prpar ce dsagrment avec lui. Ce n'est donc plus ma femme, c'est une ennemie avec qui je suis oblig de vivre, que je vais trouver chaque pas. Sur la fin du rgne de M. Dazincourt, Mme Greuze prit du got pour un lve que j'avais chez moi ; je rentrai un jour sur les neuf heures, je trouvai Mme Greuze fort embarrasse de sa figure, mon lve debout devant la chemine ne sachant que devenir ; je crus qu'il convenait de renvoyer ce jeune homme et je le fis ; alors !e dsespoir fut dans la maison. Mme Greuze, toujours un poignard la main pour se tuer, n'en faisait cependant rien, et je fus inexorable. Bientt Mme Greuze changea de got : certain fruitier-oranger qui m'avait servi lorsque je restais rue des Vieux-

Augustins, chez un vitrier, en chambre garnie, m'avait fourni des falourdes ; il vint me voir et me dit que son fils avait des dispositions pour la peinture, que je l'obligerais infiniment si je voulais lui donner des conseils. Il avait seize dix-sept ans et Mme Greuze prs de cinquante. Ce jeune homme lui plut, elle le prit sous sa protection ; elle lui confia nombre de choses d'une assez grande valeur, jusqu' la concurrence de quinze mille livres. Ce jeune homme tait devenu libertin ; je crois que Mme Greuze eut lieu de s'en plaindre, puisqu'elle le fit arrter comme lui ayant vol la somme cidessus ; il fut conduit chez M. Muron, exempt de police ; le pre fut averti pour rclamer son fils ; ce galant homme, dsol de voir son fils souponn de vol, ne put s'empcher de dire : Madame, mon fils est un enfant, et vous tes une femme raisonnable ; pourquoi lui avez-vous confi une si grande somme ? Mais comme je suis un honnte homme et que je ne veux pas que vous perdiez tout, je vous donne sur ma maison, sise rue des Vieux-Augustins, deux mille livres que vous prendrez aprs ma mort. L'acte en fut pass chez M. Prevot, notaire, rue Croix-des-Petits-Champs, dont elle a reu l'argent la mort de cet honnte homme ; dont une partie fut employe acheter un carrosse. Les incommodits de Mme Greuze ne firent qu'augmenter, elle fut oblige d'avoir recours M. de Veluose, qui avait un excellent sirop anti-vnrien qui ne russit pas, et elle fut oblige d'avoir recours M. Louis, chirurgien, secrtaire de l'Acadmie de chirurgie, qui termina la cure. Si Mme de Veluose n'est pas morte, elle peut certifier ce que je dis : car elle ne voulut pas la payer. Peu de temps aprs, elle fit connaissance de M. de Saint-Maurice, conseiller au Parlement, prsent migr. Sa figure en dessous, son air sournois et rampant, m'en avait si fortement impos, qu'il fallait que je le visse pour le croire ; il avait si cruellement corrompu son cur que les atrocits ne lui cotaient rien. Rentrant chez moi, je la trouvai derrire le paravent, dans le salon de compagnie, dans une situation qui n'tait point quivoque ; je me retirai, et le lendemain je lui en fis des reproches ; elle me dit : Cela est vrai, mais je m'en f... Ce n'tait plus rien pour moi, je connaissais trop bien sa conduite, un crime de plus ou de moins n'tait rien ; je ne vivais dj plus avec elle depuis plusieurs annes. C'est par ses conseils qu'elle absorba toute ma fortune, c'est lui qui doit avoir toutes les sommes que Mme Greuze a soustraites de ma maison ; dans des contrats faits sur sa tte lui-mme et dont il lui payait la rente, il lui avait donn des obligations des sommes qu'il avait elle ; d'autres parties doivent tre places sur la tte de son fils rentes viagres, dont Mme Greuze avait donn le tiers pour jouir de la totalit pendant sa vie, et aprs sa mort retourner sur la tte de son fils. Elle a pris toute ces prcautions pour que je ne puisse jamais savoir les sommes qu'elle m'avait voles. AUTRE ANECDOTE Un de mes amis, venant me voir, trouva encore derrire le fatal paravent la mme personne. Comme nous tions prs de nous sparer, elle fut le consulter ; et comme elle se servait trs improprement du nom d'honnte femme : Ah! madame, vous avez oubli le paravent. Nous quittmes la rue Thibotod et nous vnmes dans la rue Notre-Dame-desVictoires (22). L'me plus perdue que jamais, ayant dj sa proprit particulire, elle abandonnait sa maison ses domestiques, ngligeant mme sa cuisine, au point que ses casseroles taient probablement pleines de vert-de-gris ; je le prsume, car on me fit chauffer un bouillon que je pris la veille de Nol et qui me mit aux portes de la mort ; car je fus quatorze heures dans les convulsions, sans secours ; vainement l'on envoya chercher les chirurgiens et mdecins, personne ne voulut venir que vers les sept heures

du matin, M. Le Doux qui vint par hasard pour me voir et qui m'ordonna du thriaque ; il y a peu prs douze ans ; il m'en est rest une douleur dans la poitrine qui existe encore. Nous couchions toujours dans la mme chambre ; lorsque je me rveillai en sursaut, j'aperus Mme Greuze, la lumire d'une lampe de nuit, qui allait m'craser la tte avec son pot de chambre, et alors je lui fit, comme vous devez bien penser, de vifs reproches ; elle me dit : Si tu raisonnes, je crie la garde par la croise, et je dirai que tu m'assassines. Je quittai la rue Notre-Dame-des-Victoires, et je vins demeurer rue Basse (Porte SaintDenis), o je demeure prsent. Elle prit son appartement, et moi le mien. Nous fmes, ds ce moment-l, tout fait spars. Plusieurs personnes me dirent que Mme Greuze recevait de fort vilain monde chez elle, et comme j'avais deux demoiselles, il tait important que je ne souffrisse pas cette conduite-l. Je pris mon parti, je restai chez moi ce jour-l, et je vis rentrer chez ma femme, vers les sept heures du soir, un jeune homme d'environ trente ans, qui jadis avait t coiffeur, qui pour le moment avait un petit emploi que l'on lui avait fait donner ; j'entrai chez elle sur-le-champ et je lui demandai ce qu'il voulait, que je n'avais pas l'honneur de le connatre ; il me dit tout bonnement : Je viens voir Mme Greuze, et je lui rpondis : Ma femme ne reoit que les hommes que je lui ai prsents et je ne vous connais pas ; il me dit : Cela m'est gal et je viendrai chez vous toutes les fois que madame le requerra. Je me suis aperu que c'tait un pige que l'on me tendait pour faire une esclandre ; je me retirai sans rien dire, me promettant bien de m'adresser aux magistrats ; j'adressai ma plainte chez M. Chenu, commissaire de police, rue Mazarine. Notre sparation fut alors rsolue (23). Nous convnmes de faire notre partage en deux parties gales, quoique nous fussions trois contre un ; je lui donnai tous les ustensiles ncessaires, dont j'ai acte du tout, pass par-devant notaire ; et treize cent cinquante livres de rente pour sa pension, dont un contrat, chez M. de Saint-Maurice, de mille livres de rente et les deux autres de trois cent cinquante livres dont elle jouit depuis prs de sept ans.

VI
L'humiliation d'tre accept par l'Acadmie comme peintre de genre exasprait Greuze, et le rendait furieux d'orgueil. Les livres, les brochures, les Salons de Diderot peignent tout l'excs de cette vanit du peintre, nerveuse, irritable, gonfle et dbordante, que Greuze affichait, talait avec des brutalits et des grossirets d'ouvrier (24). A la moindre critique faite ses uvres, l'artiste entrait dans les colres les plus naves, parfois les plus plaisantes. Mme Geoffrin s'tant permis de critiquer la fricasse d'enfants de la MRE BIEN-AIME, il s'criait : De quoi s'avise-t-elle de

parler d'un ouvrage de l'art ? Qu'elle tremble que je l'immortalise! Je la peindrai en matresse d'cole, le fouet la main, et elle fera peur tous les enfants prsents et natre (25). Les salons avaient beau rire, Greuze continuait faire prcder l'exhibition de ces tableaux d'un exorde peu prs conu en ces termes : Oh! monsieur, vous allez voir un morceau qui m'tonne moi-mme qui l'ai fait Je ne comprends pas comment l'homme peut, avec quelques minraux broys, animer ainsi une toile, et en vrit, dans les temps du paganisme, j'aurais craint le sort de Promthe (26) Cette admiration de lui-mme, cette adoration de son gnie, de ses uvres, rsistait tout chez Greuze. Le ridicule n'y touchait pas, l'ironie glissait dessus. Au Salon de 1765 : Cela est beau, lui disait M. de Marigny, arrt devant la PLEUREUSE. - Monsieur, je le sais : on me loue de reste, mais je manque d'ouvrage. -C'est que vous avez une nue d'ennemis, lui rpondait Vernet, son confrre de la loge des Neuf-Surs, et, parmi ces ennemis, un quidam qui a l'air de vous aimer la folie et qui vous perdra. - Et qui est ce quidam ? Vous (27). Vernet exagrait : Greuze ne se nuisait point tant lui-mme. Son orgueil avait une sorte d'ingnuit impudique et de candeur effronte qui dsarmait. D'ailleurs le peintre rachetait l'homme. Toutes sortes d'indulgences taient acquises ce temprament bouillant, cet artiste brlant d'inspiration, absorb dans son art, enfonc de toute son me et de toute sa tte dans son uvre, anim et tout plein de ce qu'il peignait, vivant pour ainsi dire de ses tableaux, ce point que le soir, dans le monde, la tristesse ou la gaiet de sa composition du matin tait encore comme un reflet sur son front et dans son esprit. Sous le ddain des acadmiciens, cet orgueil, habitu la caresse, se rvoltait. Dans le premier moment d'exaltation Greuze dclarait l'Acadmie qu'il ne voulait point en tre ; quoi Pierre lui rpondait que Sa Majest le lui ordonnerait. Greuze n'insistait pas, mais il s'excluait volontairement des expositions de l'Acadmie. Dans sa bouderie, il quittait Paris, allait se fixer en Anjou dans une famille amie, et l peignait des toiles longtemps admires dans la galerie de Livois, et ce portrait de Mme de Porcin qui est aujourd'hui au muse d'Angers. De retour Paris, son ressentiment ne s'apaisait point. Il affectait de lutter seul contre l'Acadmie, disant que l'on ne voyait que des enluminures au Salon, et qu'il fallait venir dans son atelier pour trouver des tableaux (28). La faveur publique entourant Greuze, l'encourageait dans cette guerre l'Acadmie, dans ce mpris de ses expositions. Il exposait chez lui, et la foule accourait devant ses tableaux. L'loge de l'impertinence, Adle et Thodore, ne manquent point de faire entrer la visite de l'atelier de Greuze, dans la liste des occupations remplissant la journe d'une femme lgante. Le plus grand monde, les gens les plus haut nomms, la meilleure compagnie, la cour, la noblesse, les princes du sang, les rois de passage Paris (29), venaient admirer bien haut, chez le peintre, le portrait de Franklin, la DAME DE CHARIT, la MALDICTION PATERNELLE, le FILS PUNI, la CRUCHE CASSE, DANA. Tout Paris y passait (30). A la suite des grands seigneurs et des grandes dames, venait la bourgeoisie du temps, mle alors toutes ces choses de l'art ; et Mme Roland nous a laiss dans ses lettres ce curieux rcit d'une visite au peintre : Du 19 septembre 1777. Je me suis rappel avec attendrissement, jeudi dernier, le plaisir que nous gotmes ensemble, Sophie, eh allant chez M. Greuze il y a deux ans : j'y fus pour la mme cause qui nous y avait conduites alors. Le sujet de son tableau est la Maldiction paternelle ; je

n'entreprendrai pas de t'en donner le dtail : ce serait trop long. Je me contenterai seulement de remarquer que, malgr le nombre et la varit des passions exprimes par l'artiste avec force et vrit, l'ensemble de l'ouvrage ne produit pas l'impression touchante que nous ressentmes toutes deux en considrant l'autre. La nature du sujet me semble donner la raison de cette diffrence. On peut reprocher M. Greuze ce coloris un peu trop gris que je l'accusais de mettre tous ses tableaux, si je n'avais vu ce mme jour un morceau d'un autre genre qu'il me montra avec une honntet toute particulire. C'est une petite fille nave, frache, charmante, qui vient de casser sa cruche : elle la tient son bras prs de la fontaine o l'accident vient d'avoir lieu ; ses yeux ne sont pas trop ouverts, sa bouche est encore demi bante ; elle cherche se rendre compte du malheur, et ne sait si elle est coupable. On ne peut rien voir de plus piquant et de plus joli : tout ce qu'on serait en droit de reprocher M. Greuze, c'est de ne pas avoir fait sa petite assez fche pour qu' l'avenir elle n'ait plus la tentation de retourner la fontaine. Je le lui ai dit : la plaisanterie nous a amuss. Il n'a point critiqu Rubens cette anne : j'ai t plus satisfaite de sa personne. Il m'a racont avec complaisance ce que l'empereur lui avait dit d'obligeant : Avez-vous t en Italie, Monsieur ? - Oui, Monsieur le comte ; j'y ai demeur deux ans. - Vous n'y avez point trouv ce genre, il vous appartient ; vous tes le pote de vos tableaux. Ce mot est d'une grande finesse : il a deux ententes ; j'ai eu la mchancet d'appuyer sur l'une, en reprenant avec un ton de compliment : Il est vrai que si quelque chose peut ajouter l'expression de vos tableaux, c'est la description que vous en faites. L'amourpropre d'auteur m'a bien servi : M. Greuze m'a paru flatt. Je demeurai chez lui trois quarts d'heure ; j'tais tout uniment avec Mignonne ; il y avait mdiocrement de monde : il tait presque tout moi (31).

VII
Quand les sicles deviennent vieux, ils se font sensibles ; leur corruption s'attendrit. Heure trange dans le XVIIIe sicle! on croirait voir le cur d'un libertin tomber en enfance. Humanit, bienfaisance, ces mots lui apparaissent tout coup comme une rvlation. Les malheureux intressent, la misre touche, Montyon fonde ses prix, la philanthropie nat. La charit devient le roman des imaginations. La famille semble renatre. Le mariage est retrouv. A l'ide lgre du plaisir succde l'ide grave du bonheur. Les flicits bourgeoises ont une apothose. Le mnage est glorifi. On replace au foyer les dieux du devoir. La mode est d'tre mre, la gloire d'tre nourrice : le sein, sous la lvre d'un marmot, devient fier d'orgueil. De tous cts, la scheresse du temps cherche la rose, les esprits demandent une fracheur, les larmes veulent couler. Une douce et chaude motion flotte dans l'air de ces annes palpitantes et troubles o se lvent l'aube et l'orage d'une rvolution. Rousseau passionne et Florian enchante. Il y a de l'idylle dans la brise et de l'utopie dans le vent. Toute la socit caresse l'image d'une vertu qu'elle pare comme une poupe. Les ducs, dans leurs villages, couronnent des vierges, que les impures de Paris viennent applaudir. Des roses d'innocence fleurissent Salency. La morale se met au petit-lait. Les financiers dessinent des Moulin-Joli. Trianon lve auprs de Versailles, ce petit village d'opra comique, un village bti pour tre le fond du thtre de Sedaine. L'illusion est universelle, l'ivresse est nationale ; l'histoire mme parat sourire ce rve enfantin en mettant au haut de ce

temps un mnage royal qui rappelle les types d'une comdie de Goldoni : le Roi est d'une bonhomie rustique ; c'est le Seigneur bienfaisant que les contes du temps font arriver pied chez les fermiers. On le voit retroussant ses manches pour sortir d'embarras un charretier embourb. Et la Reine n'a-t-elle pas derrire elle les Traits d'humanit de la Dauphine. Greuze est en peinture le reprsentant de ce sentiment. Il est le peintre de cette illusion. Son inspiration est le suprme lancement de ce monde vers les tendresses rajeunissantes, vers les penses, les tableaux, les spectacles qui rapportent les lueurs du matin l'me d'une socit sur son dclin. Il parle la sensibilit de son temps, il s'attache ses sensibleries. Il reprsente et personnifie la charit dans la DAME DE CHARIT. Il caresse et satisfait ses instincts, il donne un corps ses rves, en retraant toutes les pages de son uvre les ftes et le couronnement de la vertu, en donnant, avec ses toiles, des canevas aux historiettes morales de l'abb Aubert. LA PAIX DU MNAGE, le GATEAU DES ROIS, la MAMAN, la GRAND'-MAMAN, le PARALYTIQUE SERVI PAR SES ENFANTS, la MRE BIEN-AIME : tels sont les sujets de ses tableaux, leur thme, leurs titres. Son pome roule dans le cercle de la famille ; il y nat, il s'y dveloppe, il s'y enjolive de vertus, il s'y gracieuse. Son uvre se droule dans le dcor villageois de la flicit laborieuse ; ses drames mme, le TESTAMENT DCHIR, la BELLE-MRE, la MALDICTION PATERNELLE , le FILS PUNI, sont tirs de la vie domestique. Le doux attendrissement qui vient de l'enfance est rpandu dans toutes ces toiles, les SEVREUSES la BONNE EDUCATION, la PRIVATION SENSIBLE, le RETOUR DE NOURRICE : le cur de son uvre est un berceau. Quelle sensation laissent pourtant aux yeux et l'me cet uvre, cette peinture, les tableaux de Greuze, les estampes graves d'aprs lui ? Quelle impression demeure aprs la vue d'une de ses toiles, aprs l'tude d'une de ses compositions ? Est-ce l'impression simple, une et saine qui reste d'un Chardin ? Se sent-on pntr devant ses scnes de foyer, par le calme, la srnit bourgeoise, tout ce qu'il y a d'harmonie svre et de naturelle honntet dans le Benedicite ou la Toilette du matin ? Greuze apporte-t-il l'esprit une image nette de la famille, une franche reprsentation du mnage et de ses joies ? Fait-il toucher, comme Chardin, l'ordre de la maison, les bonheurs de la mdiocrit ? Montre-t-il dans la vrit de son attitude, dans la ralit de sa mise austre, la bourgeoise du temps ? Quitte-t-on enfin une peinture de Greuze l'esprit rempli et content, lev par une sincre et droite ide morale, par ce que laisserait d'motion douce et de lumire pure la pense le rve aimable du Bonheur et du Devoir ? Greuze ne produit rien de pareil. Son uvre n'a point cette harmonie qui pntre, cette simplicit qui touche, cette puret qui lve. L'impression qu'il donne est complexe, trouble, mlange. C'est que cette peinture de Greuze a plus qu'un dfaut, elle a un vice : elle recle une certaine corruption, elle est essentiellement sensuelle, sensuelle par le fond et par la forme, par la composition, le dessin, la touche mme. La vertu qui revient sans cesse sous ses pinceaux semble toujours sortir des Contes de Marmontel. Les tableaux de famille, ds qu'il y touche, perdent leur austrit, leur gravit, leur recueillement. Sa main a je ne sais quoi de coquet et de lger qui te la maternit son caractre de saintet, ses signes de dignit. Qu'il penche sur la bercelonnette d'un enfant endormi les deux figures du bonheur conjugal, il ne saura donner aux parents que le sourire du plaisir, la femme que le geste et la caresse de la fille du monde. Partout le temprament du temps, le temprament de l'homme traverse les ides du peintre, mettant toute cette morale en action une pointe de libertinage, ne laissant par moments entrevoir dans le royaliste qu'un Baudouin officiellement vertueux. Involontairement,

devant ses tableaux, le souvenir revient de ces Pantins du boulevard qui portent en pigraphe, en face d'une image ordurire :
Ce tableau fait pour Greuze annonce ses autels

A travers ses toiles les plus pures il semble qu'on aperoive ses cheveux blancs qu'admirait et vnrait Mme Lebrun, promens, trans, souills dans les taudions de Nicolet, des Associs, des Beaujolais, des Dlassements-Comiques. Ses femmes laissent deviner ses modles et reconnatre des demoiselles Gosset... Arrangements de groupes, accessoires, poses, attitudes, costumes, tout, chez Greuze, concourt cette irritation sensuelle. Les poses sont faciles, abandonnes ; les gorges s'avancent, provoquantes et serres, des corps ramasss. La robe et tout l'habillement ajoute encore cette voluptueuse mollesse des tissus ondoyants, des couleurs amoureuses. Entre la femme reprsente par Greuze et le Dsir, il n'y a plus la barrire, le fourreau rigide, le fichu sobre, la toilette droite, solide, presque monastique, des bourgeoises de Chardin ; tout flotte, tout vole, tout est nuage, caprice et libert autour de ses membres ; le linge joue avec ce qu'il ensevelissait de ses grces, et ce linge, jet par Greuze sur la peau de la femme, la chatouillant la saigne des bras, la naissance des seins, n'est plus le rude linge de mnage, frais sorti, un peu bis, du cuveau et de la lessive de ferme : il est le linge du dshabill galant : souple au tuyautage et au chiffonnage, le linge des bonnets envols, le linge des barbes qui battent contre le bout de l'oreille rougie, le linge des fichus de gaze au travers desquels passe le rose de la chair et qu'agite le cur de la femme, demi-voiles qu'un souffle drange avec un rien! Ce ne sont que corsets et brassires aux lacets lches, aux nuds floches, toilettes dlies, sans rsistance, ne tenant rien, et que la premire attaque, semble t-il va faire couler terre. Car c'est l le raffinement de Greuze : il change en provocation la simplicit et le nglig de la jeune fille. Il donne une coquetterie friponne, des plis irritants au voile habitu toucher la vierge et tout empreint encore de sa chastet. Et la couleur consacre la jeunesse, la candeur de la femme, la modestie rayonnante de son costume, le blanc devient, dans les scnes du peintre, un aiguillon, une dlicate excitation de dbauche, un appt, un rveillon qui rapporte sans cesse au regard un coin du Lever des ouvrires en modes. De ce blanc, des transparences du linon, de cette batiste en dsordre, quelle femme, quelle figure fait sortir le peintre de la CRUCHE CASSE, de l'OISEAU MORT, du MIROIR BRIS ? Une beaut qui a toujours l'il dsarm, la bouche claire d'une lumire humide, le regard coulant, perdu, vif pourtant et aux aguets sous les paupires baisses. C'est l'innocence de Paris et du XVIIIe sicle, une innocence facile et tout prs de sa chute ; ce sont les quinze ans de Manon, la petite blanchisseuse si commodment nave dans la chambrette de Desforges. Greuze ne prte point la jeune fille, dont il rpte si souvent les traits, d'autre puret que le sourire, la jeunesse, la faiblesse et les larmes. La pudeur virginale telle qu'il l'exprime ramne la pense ce livre qu'il nous rappelait dj tout l'heure ; l'ingnuit qu'il personnifie est l'ingnuit mme de Ccile Volanges, l'ingnuit sans forces et sans remords, cdant la surprise, aux sens, au plaisir, avec le charme et l'adresse d'une hypocrisie anglique et d'une fausset naturelle. Et ce type de l'ingnue de Greuze, qui fit son succs et sa gloire, tudiez-le fond ; il vous semblera que le peintre l'a apport un sicle vieux, aux apptits uss du XVIIIe sicle ainsi qu'on amne un vieillard l'enfance perverse d'une femme pour le rveiller.

VIII
Greuze avait gagn beaucoup d'argent. Ses tableaux se vendaient fort cher. L'association qu'il avait faite avec Massard, Gaillard, Levasseur, Flipart, pour l'exploitation et la gravure de ses tableaux, lui avait rapport une fortune. Pendant quelques annes, Paris, la province, l'tranger, n'avaient voulu et n'avaient achet que des sujets de Greuze. Les Baudouin, les Lawrence, toutes les estampes friponnes remontaient au grenier, chasses par cette morale en image de Greuze qu'on retrouve encore aujourd'hui aux murs des vieilles maisons provinciales. A cet engouement se joignait, pour les bnfices de la socit, le caprice des amateurs habilement caress, excit, irrit par des recherches et des remarques dont n'avait pas encore us le commerce de l'estampe franaise. Il y eut l'allchement de toutes sortes d'tats et de diffrences, une vritable chelle de tirage faite pour piquer le got ou la vanit de la curiosit. Rien ne fut oubli : preuves avant la lettre, avant les armes, avant la ddicace, avant l'adresse, avant le titre de peintre du roi, avant le point. Ce furent comme les toilettes de l'estampe, depuis le dshabill jusqu'au grand habit : on la vendit sous tous les costumes, on la para de toutes ses coquetteries, et le succs de l'opration fut si grand que, pour chapper la contrefaon des tats et pour authentifier les planches, Greuze et ses graveurs les signrent au dos (32). La rvolution prenait tout Greuze. Sa fortune s'envolait en assignats (33), son nom se perdait, son uvre passait et s'effaait. Glissant dans la gne, il disparaissait dans l'oubli. Il vieillissait en se survivant, tranant le lourd fardeau d'une rputation morte. Son temps tait dj le pass, son public avait vcu. Rien autour de lui n'tait plus de son ge. A chaque toile de David, un peu plus de silence et de mpris tombait sur la cidevant peinture. Greuze passait ses dernires annes couter le bruit se taire sur sa mmoire ; il croyait assister l'ingratitude de la postrit. Triste fin, qui ressemble une expiation du succs! Dure preuve par laquelle passrent tant d'enfants gts du XVIIIe sicle, jets par-dessus la Rvolution, dpayss, gars, exils dans le temps, n'ayant plus de patrie ni de soleil pour leur gloire, pareils des chapps de naufrage qui demeureraient seuls d'un monde englouti! Cette vieillesse misrable, oublie, frappe au cur, on l'entend gmir dans cette supplique douloureuse au ministre de l'intrieur : Le tableau que je fais pour le gouvernement est moiti fini. La situation dans laquelle Je me trouve me force de vous prier de donner des ordres pour que je touche encore un -compte pour que je puisse le terminer. J'ai eu l'honneur de vous faire part de tous mes malheurs ; j'ai tout perdu, [h]or[s] le talent et le courage. J'ai soixantequinze ans, pas un seul ouvrage de commande ; de ma vie je n'ai eu un moment aussi pnible passer. Vous avs le cur bon, je me flatte que vous aurs gard mes peines le plus tt possible, car il y a urgence. Salut et respect.
GREUZE.

Ce 28 pluvise an IX.

Greuze, rue des Orties, gallerie du Louvre, n 11 (34).

Quelques chose cependant sourit encore dans la vieillesse de Greuze ; une femme fut laisse ses cts qui mrita le nom d'Antigone. Le dvouement d'une fille demeura et flotta jusqu' sa mort autour de lui comme une caresse. C'taient les mains de la Famille autour du Paralytique. Greuze mourait le 30 ventse an XIII (jeudi 21 mars 1805), et, pour suivre le convoi de l'homme dont les gravures remplissaient le monde, de l'homme qu'un empereur avait visit, de l'homme qu'une socit tout entire avait ador, il n'y avait que Dumont. et Berthlemy.

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NOTES
pour

GREUZE
(1). Jean, fils lgitime de sieur Jean-Louis Greuze, matre couvreur, demeurant audit Tournus, et de Claudine Roch, sa femme, est n le vingt-et-unime aot mil sept cent vingt-cinq, a t baptis le mme jour par moi, vicaire soussign ; le parrain a t sieur Jean Bezaud, aussi matre couvreur, et la demoiselle Antoinette Auberut, femme d'Hugues Brul, boulanger en ladite paroisse ; tous lesquels se sont soussigns, except ledit parrain qui ne le sait, de ce enquis. Sign : J -L. Greuze, Antoinette Auberut et Gornot, vicaire. (Acte de naissance de Greuze, communiqu par M. le maire de Tournus.) (2). Greuze, ou l'Accorde de village. Paris, 1813, Notice de Mme de Valori. (3). Il existe un tmoignage de la hauteur avec laquelle Greuze subissait l'Acadmie les leons du professeur. Dans un portefeuille de dessin franais du XVIIIe sicle, provenant de l'vque de Callinique et conserv la bibliothque de l'Arsenal, se trouve une acadmie d'homme. Une note au bas de l'acadmie apprend que Natoire, alors professeur, aprs l'avoir loue, lui fit remarquer qu'elle tait estropie. A quoi Greuze

rpondit : Monsieur, vous seriez heureux si vous pouviez en faire une pareille. (Archives de l'Art franais, vol. VI.) (4). loge de l'abb Gougenot. Le Ncrologe. (5). L'Accorde de Village. Notice de Mme de Valori. (6). Il n'est pas sans intrt de donner ici une note de Greuze adresse Ducreux, et contenant pour ainsi dire le catchisme de sa pratique : Finiss vos ouvrages tant que vous pourrs, revens y trente fois si il le faut, vos fonds bien empasts tachs de faire au premier coup, et ne craigns jamais de revenir aprs, pourvu que ce soit en glacis : nempasts jamais vos dentelles ni vos gazes ; soyez piquant si vous ne pouvs pas tre vrai, ne faites jamais vos tete plus grosse que nature ni au dessous autant qu'il vous sera possible. Faites des tudes pour vous orner la mmoire ; surtout du paysage pour devenir armonieux, nentreprens que ce que vous pourrs faire dans votre essence et, hats vous lentement, tachs d'tablir si il est possible vos ombres et de les degrader surtout pour les grandes masses et alor ne pos votre ton quaprs lavoir compars du fort au foible, vous sers toujours surs de faire tourner. Faites des tudes avant que de peindre en dessinant surtout. Note autographe de Greuze, communique par M. A. Wyatt-Thibeaudeau.) (7). Mmoires et Journal de Jean-Georges Wille, publis par G. Duplessis. Renouard, 1857. (8). Histoire du Thtre-Italien, par Desboulmiers, vol. VII. (9). L'ACCORDE DE VILLAGE, achete la vente de M. de Menars (1782), pour le Roi, 16 650 livres, est maintenant expose au Louvre. (10). Le vieux Mercier disait Delort sur une banquette du restaurant Labbaye : Greuze et moi, nous sommes deux grands peintres, du moins Greuze me reconnaissait pour tel Greuze, qui m'aimait, voulut me cder son logement la galerie du Louvre, rue des Orties, parce qu'il n'avait point de soleil pour crire. (Mes Voyages aux environs de Paris, par Delort. Paris, 1821 ; vol. II.) (11). Nouvelles des arts, par Landon, an XIII, vol. IV. - L'Espion anglais, vol. X. (12). Journal de Paris, 5 dcembre 1786. (13). Annuaire des artistes, 1861. Un roman de Greuze, par Ph. de Chennevires. C'est le roman dont parlait le Journal de l'Empire (11 frimaire an XIV). Greuze avait conu le projet de reprsenter dans une galerie les vnements diffrents que la bonne ou mauvaise ducation reue dans l'enfance peut amener dans le cours de la vie. On a d trouver dans ses papiers le plan de ce petit roman dont il se plaisait beaucoup parler, mais qu'il n'a jamais excut. (14). Mmoires pour servir l'histoire de la rpublique des lettres, vol. III. (15). L'Acadmie attacha une certaine importance cette rception de Greuze uniquement comme peintre de genre. Une communication de M. Duvivier, de l'cole

des Beaux-Arts, nous apprend que, sur les registres de l'Acadmie, les mots peintre de genre ont t renvoys en marge du procs-verbal et signs comme approbation spciale du renvoi par MM. Lemoine, directeur ; Boucher et Dumont le Romain, recteurs, et Allegrain, professeur. D'ordinaire, les renvois taient simplement paraphs par Cochin. (16). Supplment aux uvres de Diderot ; Belin, 1818. Lettres sur le Salon de 1769. (17). Numro de l'Avant-Coureur du lundi 25 sept. 1769. (18). Lettres sur l'exposition des ouvrages de peinture et de sculpture au Salon du Louvre, 1769. (19). uvres de Diderot. Salon de 1764. (20). Ce mmoire, possd par M. Jules Boilly, a dj t publi avec de curieuses annotations dans les Archives des Arts par notre ami M. de Chennevires, qui le donne pour un Mmoire dict par Greuze en vue d'une sparation juridique, vers 1791. (21). Le Bulletin de la Socit de l'Art franais donne un avis de parents concernant la femme de Greuze, qui semble une mesure de prcaution prise par la dame Babuty, en mme temps contre un de ses fils et contre sa fille mari Greuze. Voici cet avis de parents :
AVIS DE PARENTS CONCERNANT LA FEMME DE GREUZE.

Le 28 mars 1786, les parents et amis de Jacques-Christophe Babuty et de sa sur AnneGabrielle Babuty, pouse de M. Jean-Baptiste Greuze, peintre de l'Acadmie royale, et de demoiselles Anne-Genevive et Louise-Gabrielle Greuze, filles des dits sieurs et dame Greuze, se sont runis la fin de nommer des tuteurs aux substitutions dont les a grevs un testament olographe de la dame Anne-Marie Ral, veuve du sieur Franois Babuty, libraire Paris, en date du 10 janvier 1782. (22). Par brevet de mars 1769, Greuze occupait un logement aux galeries du Louvre. (23). En effet, nous voyons, le 5 de dcembre de 1789, Anne-Gabrielle Babuty, pouse spare de fait de Jean-Baptiste Greuze, peintre de l'Acadmie, demander et obtenir du lieutenant civil, sur le refus de son mari, le droit d'ester en justice, pour rpondre une action intente contre elle l'occasion d'un partage (A. N. Y 5 185). (24). Il y avait de la brutalit de sabotier, dit Mariette, dans l'homme. Le dauphin lui demandant, aprs qu'il eut termin son portrait, de faire le portrait de la dauphine, Greuze rpliqua, devant la dauphine prsente, qu'il le priait de l'en dispenser, parce qu'il ne savait pas peindre de pareilles ttes, faisant allusion au rouge dont elle tait couverte. (25). Diderot. Salon de 1761. (26). Correspondance secrte, par Mtra, vol. V. (27). Diderot. Salon de 1765.

(28). L'Espion anglais, vol. X. (29). Au mois d'aot 1777, le comte de Falkenstein envoyait Greuze le diplme de baron et quatre mille ducats, en lui commandant un tableau. (30). Quand la curiosit se lasse un peu, que Paris dsapprend le chemin de son atelier, Greuze cherche l'aiguillonner avec des ptres ddicatoires aux journaux, qui donnent, comme pour la Veuve et son cur, la description de son tableau. (31). Lettres de Mlle Phlipon aux demoiselles Cannet. (32). Lettres d'un voyageur son ami sir Charles Lovers, demeurant Londres. (33). Le Bulletin de la Socit de l'Art franais donne, la date du 16 juillet 1792, le texte d'une pension de 1537 livres 10 sous accorde Greuze titre de rcompense nationale.
RCOMPENSE NATIONALE EN FAVEUR DE JEAN-BAPTISTE GREUZE

Louis, par la grce de Dieu et par la loi constitutionnelle de l'tat, roi des Franais, tous prsens et venir, salut. Vu par nous le dcret de l'Acadmie nationale en date du 9 juin 1792, sanctionn par Nous le 24 dudit mois, par lequel il est accord Jean-Baptiste Greuze, n et baptis le 21 aot 1725, paroisse Saint-Andr de Tournus, district de Chalon-sur Sane, dpartement de Sane-et-Loire, une pension annuelle et viagre de 1537 livres dix sols, payable sur le Trsor public, pour rcompense de ses talents en peinture, agr l'Assemble en 1755, au moins 37 ans de travaux dans un art qu'il a exerc avec succs, afin de faire jouir ledit GREUZE du bnfice de la loi susdite du 24 juin 1792 sa vie durant, nous lui avons fait dlivrer le prsent brevet, et mandons en consquence aux commissaires de la Trsorerie nationale, de payer annuellement audit Greuze la somme de 1537 livres 10 sols en 2 termes gaux, de 6 mois en 6 mois, dont le premier terme compter du 1er janvier 1790, est chu le 1er juillet suivant, le 2e est chu le 1er janvier 1791, le 3e est chu le 1er juillet suivant, et les autres continueront choir ainsi de 6 mois en 6 mois, sur quittance par devant notaires, et la prsentation du prsent brevet, dont un double sera dpos au Trsor public. Fait Paris le 16 juillet, l'an 1792, de notre rgne le 19e et le 4e de la libert. Sign : LOUIS. Plus bas : TRUFFIER. (34). Lettre autographe de Greuze, publie par l'Iconographie (collection Chambry). Delort, dans Mes voyages aux environs de Paris, nous apprend que cette copie de Marie l'Egyptienne, le dernier ouvrage de Greuze, fut commande au peintre par le prince de Canino, touch de la misre de ses soixante-quinze ans.

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NOTULES
pour

GREUZE
Grtry, qui avait pous une fille de Grandon et non Gromdon, comme l'appelle Mme de Valori, donne dans ses Essais sur la Musique une curieuse anecdote sur le temprament amoureux de Greuze, pendant son passage dans l'atelier du peintre lyonnais. Greuze brlait en secret pour la femme de son matre, qui tait fort belle. Et un jour, la femme de Grtry, encore toute jeune, le trouvant couch par terre dans l'atelier, lui demanda ce qu'il faisait : Je cherche quelque chose, dit-il ; mais elle avait vu un soulier de sa mre qu'il dvorait de baisers.

Cong au sieur GREUZE pour voyager en Italie. 24 Septembre 1755. Nous, marquis de Marigny, permettons au sieur Greuze, peintre du Roy, et membre de son Acadmie royale de peinture et de sculpture, de voyager en Italie pour y acqurir de nouvelles connoissances et se perfectionner encore davantage dans l'art de peinture d'aprs les ouvrages qu'il sera porte d' y voir. En foy de quoy Cong tir des archives nationales 01 1092 et publi par les Nouvelles Archives de l'Art franais, anne 1878. 28 janvier 1756.

M. l'abb Gougenot, conseiller au grand conseil, vient d'arriver Rome, aprs son voyage de Naples, accompagn de M. Greuze, nouvellement agr l'Acadmie, et dont la rputation nous annonce les talens. Il les fera voir dans ce pas-ci par quelques morceaux qu'il compte y faire.

Dans une lettre provenant de la vente d'autographes de M. Sensier, et possde par M. Henri-Lambert Lassus, Natoire s'exprime ainsi sur le compte de Greuze, la date du 22 dcembre 1756 :

J'ai reu l'honneur de votre dernire du 28 novembre au sujet de M. Greuze, et sur les bonts que vous vouls bien avoir pour luy, je luy en fait part en lui lisant les articles dont il m'a paru tre sensible (sic). Cependant, aprs avoir bien rflchi, il me prie de vous dire, Monsieur, que sa sant ne luy permettant pas de faire un long sjour Rome, il seroit dtermin en partir dans deux mois environ, et que si vous voulis bien luy continuer vos mmes bonts, ds qu'il sera arriv, il travaillera les mriter, en faisant les deux morceaux que vous lui demandez. C'est un garon qui travaille difficilement, et avec beaucoup de talents qu'il a, il est facile se former mille impressions qui l'empchent d'lre tranquille.

Voici une seconde lettre de Natoire propos des deux .tableaux commands par Marigny au nom de Mme de Pompadour : 22 fvrier 1757.

J'ai fait part M. Greuze de la lettre que vous m'avez fait l'honneur de m'crire le 13 janvier son sujet, touchant les deux tableaux que vous lui demandiez et que vous consentez attendre son retour en France pour qu'il les fasse. Il est toujours sensible aux bonts que vous avez pour luy. Il vient de finir le pendant d'un tableau pour M. l'abb Gougenot, o il y a beaucoup de mrite ; ce sera presque son dernier ouvrage de Rome. Et je donne la lettre intressante o se trouve cette commande, que Greuze, conformment l'ordre du 13 janvier, n'excuta qu' son retour : A Versailles, 1e 28 novembre 1756.

J'apprends, Monsieur, avec bien du plaisir, que le Sr de Greuze s'applique entirement cultiver ses talents pour la peinture ; et j'ay vu Paris des tableaux qu'il a envoys de Rome et dont j'ay t si content que, sachant que ses facults du ct de la fortune sont extrmement bornes, j'ay rsolu de lui procurer les occasions de se soutenir par son travail, et par ce moyen de se perfectionner dans son art. Voyez, je vous prie, dtacher du logement qu'occupait l'Acadmie feu Mme de Wleugelles, une chambre qu'il pt habiter et dans laquelle il et le jour ncessaire son travail, et donnez-la-luy : il pargnera son loyer, dont la dpense, quelque mince qu'elle puisse tre, sera un petit soulagement pour luy. Vous trouverez icy inclus, coup en ovale, une mesure que vous aurez agrable de lui remettre, afin qu'il fasse deux tableaux de la mme grandeur que cet ovale. Je luy laisse la libert de son gnie pour choisir le sujet qu'il voudra. Ces deux tableaux sont destins tre placs dans l'appartement de Mme de Pompadour au chteau de Versailles Exhortez-le y donner toute son application. Ils seront veus de toute la cour, et il pourroit en naistre de gros avantages pour luy s'ils sont trouvs bons. Recommandez lui aussy ces deux tableaux et assurez-le que je saisirai avec plaisir les occasions de son avancement lorsqu'elles se prsenteront. Le marquis de MARIGNY.

Greuze partit de Rome au mois d'avril suivant (lettre du 20 avril 1757). Acadmie de France Rome, par Lecoy de la Marche, Gazette des Beaux-Arts (septembre 1870-1871).

M. Renouvier cite, d'aprs la Revue universelle des Arts, 1855, une note de l'abb Gougenot, qui est une rvlation sur le caractre et le travail de Greuze Rome : Greuze tait le plus capricieux des artistes. Pour le satisfaire, il fallait runir en toute hte les personnages ncessaires la composition du tableau dont il s'occupait dans le moment. Puis, une fois les personnages rassembls, sa verve, disait-il, tait teinte ; il ne se sentait plus en tat de travailler, et il congdiait ses modles, qui recevaient cependant le prix convenu pour la sance. De pareilles fantaisies taient frquentes chez cet homme bizarre.

Dans la Feuille ncessaire de 1759, cite dans la Revue universelle des Arts en 1863, on lit : M. Greuze vient de copier lui-mme, d'une manire qui prouve combien cet auteur a de ressources dans son art, son tableau de la Simplicit expos au palais du Louvre et appartenant Mme***. Ayant plu extrmement une dame de la cour, laquelle les arts doivent trop pour que rien puisse lui tre refus (Mme de Pompadour), la dame propritaire lui annona que, ds que ce morceau lui plaisoit, il lui appartenoit. Le peintre a voulu ddommager Mme*** d'un sacrifice si flatteur pour lui. Il vient, d'aprs le mme sujet qui lui a servi de modle et dont les traits nafs rendent si bien le caractre de simplicit qu'il a voulu exprimer, de composer un tableau dans lequel il s'est surpass lui-mme. Il a oppos un fond qui fait mieux valoir le tableau, et y a corrig quelques dfauts chapps sa premire composition.

BREVET DU DON DE LOGEMENT AU LOUVRE POUR LE SIEUR GREUZE tir des Archives nationales 01 1060

Du 6 mars 1769. Aujourd'hui six mars 1769, le Roi tant Versailles, dsirant traiter favorablement le sieur GREUSE, l'un des peintres de son Acadmie, Sa Majest lui a accord et fait don du logement vacant aux galeries du Louvre par le dcs du sieur La Roche, pour par ledit sieur Greuse jouir dudit logement pendant sa vie tel qu'il se poursuit et comporte ; et ce conformment au plan dpos la Direction gnrale des Btiments de Sa Majest, condition toutes fois de l'occuper lui-mme et de ne pouvoir le louer ou cder personne sous quelque prtexte que ce soit. Mande et ordonne Sa Majest au sieur marquis de Marigny, etc. L'anne suivante, M. de Marigny annonait Greuze (8 janvier 1770) qu'il venait d'obtenir du Roi une somme de 1 500 livres pour excuter les

rparations et arrangements ncessaires son logement. Dans ce logement (le logement seizime) auquel il succdait au sieur La Roche, dcd, Greuze demeura depuis le 6 mars 1769 jusqu'au 4 fvrier 1780, o il tait remplac comme dmissionnaire, par le sculpteur Allegrain. Et une lettre de Pierre M. d'Angevillers parle encore, la date du 2 fvrier 1780, d'une somme de 1 500 livres en frais de dommagement vu le dlabrement du local. Nouvelles Archives de l'Art franais, anne 1773.

Une caricature curieuse du temps satirise les mchants ridicules de la femme de Greuze, en mme temps qu'elle gratigne la vanit du peintre et moque la rapacit de Levasseur, le graveur prfr du mnage. C'est propos de la publication de l'estampe de la BELLEMRE. L'eau-forte reprsente un oblisque o se voit au-dessus de l'estampe une tte sans cervelle avec ce nom : Creuse. L'oblisque est rendu tout branlant par le remuement sous son pidestal d'une tte fumant une pipe, dont la fume trace le phylactre suivant : La bourse et mes ecus ftre [foutre]. Derrire se dresse, dans une verticalit inbranlable, un autre oblisque avec le mdaillon de Flipart, surmont du mot virtus couronn. Voici ce que la pointe du pamphltaire aquafortiste a trac : Ddi trs haute, trs puissante, trs ridicule dame femme de J.-B. Greuze, reu jadis peintre de genre sur un tableau d'histoire - par son historiographe. Un jour prs de sa vieille haquene, pouss par un reste de vent, G. dit Jeannette : Je veux te couvrir de gloire, je veux enfanter un sujet qui fasse horreur aux honntes gens. Tu me serviras de modle, ma mie, je veux peindre une mchante femme.
EXPLICATION DE L'OBLISQUE

M. le Vasseur (qui a grav la belle-mre) cras par la chute de l'oblisque lev la dfunte gloire de Greuze - accident caus par une piqre d'pingle faite l'une des vessies qui servaient de base l'difice sur lequel on voit le portrait de Greuze couronn de chardon, plumes de paon le tout termin par un sifflet. Nouvelle dition revue, corrige et augmente, la premire ayant t puise en trois jours.

Donnons, avec leur orthographe excentrique, deux lettres de Mme Greuze, relativement au commerce de tableaux de son mari, adresses M. Fontanel, libraire et garde des dessins de l'Acadmie Montpellier, et publies par la Revue des Documents historiques de Charavay, anne 1874 : De Paris, 17 octobre 1780.

Vous pouve, Monsieur, ceder la tte que vous avee de M. Greuze ; il vous en envera une aussitot votre lettre reue a votre choix entre deux ; et au mme prix, l'une est d'un enfant, de la grandeur de la vtre ; et la plus belle qu'il ait fait ; l'autre est d'une jeune fille ayant la gorge en partie dcouverte elle semble cout ; elle est de 2 pouces plus haute et plus large que la vautre, et sera du mme prix ; je vous prie de me marqu

lorsque vous ferai rponse, par quelle voyture, il faudra remettre la quaisse et votre adresse bien dtaille ; pour que vous n'essuiee point de retare, M. Greuze vous fait ses compliments. J'ai l'honneur d'tre trs parfaitement, monsieur, votre trs humble servante,
B. GREUZE,

Rue Notre-Dame-des-Victoires, n 12. De Paris, ce 6 Janvier 1781. M. Greuze, monsieur, se fera un vritable plaisir de vous donner la prfrence, sur toute autre personne ; ils remplira, exactement ; toutes les conditions que vous exige ; Mais il faut me faire, rponce aussitt ma lettre reue ; pour surt de nos engagements ; le tableau est de deux cents louis ; et la bordure de noirs ; M. Greuze, vous prie ; de n'avoir aucune inquitudes sur la tte de l'enfant qu'il vous a envoys ; le bois est trs solide ; il est impocible qu'il ce fende ; ils vous prie insie que moi de vouloire bien tre persuad des sentiments avec les quelles j'ai l'honneur d'tre monsieur Votre trs heumble servante B. GREUZE. Je vous prie de ne point oubliee de dant votre lettre.

A cet chantillon de l'orthographe de sa femme, joignons un spcimen de l'orthographe du mari, d'aprs une lettre faisant partie de la collection de M. Alfred Bovet, et dans laquelle Greuze remercie une Acadmie (sans doute l'Acadmie de Rouen) de lui avoir donn une place parmi ses membres : Monsieur, Si en ma vie quelque chose a pus me flatt ; je puis vous assurz que ses soffre obligant que vous venez de me faire ; de me donn une place dans votre Acadmie ; je l'accepte avec autant de reconnoissance que de plaisir ; et je puis vous protest que l'honneur, que vous me faite vas renouvell mes soins et mon assiduit, pour me rendre encore plus digne, d'un corps aussi respectable ; j'attant votre reponce, avec le plus grand emprsement, et suis avec respect Monsieur Voire trs haimble, trs obeissant serviteur Greuze. Greuze, peintre du Roy et de l'Acadmie royal de peinture ; et sculpture rue de Sorbonne
De Paris ce 9 mars 1766.

Miger trace un curieux portrait de la vanit de Greuze. Il n'y a donc, crit-il, que des sots remplis de vanit qui puissent se croire des tres parfaits. Tel tait le peintre

Greuze, des tableaux duquel on n'avait pas le plus petit loge risquer, parce qu'il se chargeait d'en faire les honneurs en personne. Il ne manquait chez cet artiste qu'une cassolette avec de l'encens pour en brler devant lui en son honneur et gloire. Voici un petit propos de lui. Dans le temps qu'il y avait des expositions gnrales de tableaux , il disait qu'un amateur devait courir le Salon comme en poste, le fouet la main, et dire s'il le voulait : Ah! que c'est beau! mais qu'un vrai connaisseur devait, ds le matin, aller en. robe de chambre et pour ainsi dire en bonnet de nuit, s'arrter devant ses tableaux et passer toute la journe en extase. Ecce homo. Biographie du graveur Miger par Bellier de la Chavignerie, 1856.) Dans une adresse des peintres de Paris Lebrun qui avait ouvert une exposition dans ses salons, adresse crite pendant les premires annes de la Rvolution et signe Greuze, le signataire s'exprime en ces termes : Monsieur, nous n'avons point oubli que, dans des circonstances o Paris et la France toient loin de toute Ide de cette belle et sublime libert qu'est la vie des arts, vous nous aviez gnreusement ouvert votre salon pour l'exposition de nos travaux, vous renouvels aujourd'hui ce bienfait. Monsieur, c'est par vos soins et sous vos auspices que nos ouvrages sont rassembls. Pntrs du sentiment de la plus vive reconnaissance, que [ne] nous est-il permis d'crire sur le frontispice de l'asile que vous nous avs offert : Salon d'encouragement des Arts! Quel plus beau nom peut lui tre dcern depuis que le respectable et vertueux chef de la commune (Bailly) et le gnral de notre arme citoyenne (La Fayette) ont honor nos travaux de leurs regards ? Puisse cet heureux augure donner autant de dveloppement notre mulation que notre reconnaissance envers vous, Monsieur, aura d'tendue et de dure.
GREUZE,

Au nom de la commission. (Catalogues d'autographes de B. Fillon, 1874-1875.)

Greuze avait une espce d'horreur pour les vieilles femmes, et une coquette de son voisinage lui faisait tomber la palette des mains en se montrant sa fentre avec ses minauderies et son visage fard. M. Pillet ajoute qu'il aimait la parure et les habits voyants, et qu'on l'a vu se promener en pleine rvolution avec un habit carlate et l'pe au ct.

A propos du tableau de l'ACCORDE DE VILLAGE, achet par M. de Marigny 3 000 livres et rachet par le Roi 16 650 sa vente en 1782, empruntons aux Nouvelles Archives de l'Art Franais quelques pices curieuses. Voici d'abord la note de Cochin concluant l'achat du tableau : L'Accorde de village, par M. Greuze, est le plus beau tableau qu'il ait fait dans ce genre, c'est pourquoi l'on croit qu'il mrite d'entrer dans la collection royale. Puis voil la note de Pierre : Le plus beau tableau de M. Greuze. trs bon et mme beau ; tous les glacis, dont M. Greuze a fait usage, sont vapors en sorte qu'il rgne une crudit qui n'existait pas. Les tableaux peints pleines couleurs gagnent avec les annes ; ceux dont l'harmonie est fictive se perdent. Tous les artistes ont t frapps

du fait actuel. Suit la lettre en date du 3 avril 1782 dans laquelle le directeur gnral donne ses ordres au premier peintre, pour l'acbat du tableau. Il me reste vous parler du tableau de M. Greuze, qui doit tre vendu jeudi ; je le savois et. mon intention toit bien de fixer dfinitivement, et avant cette poque, le prix que je crois pouvoir y tre mis pour le Roi. En balanant donc, d'un ct, le dsagrment de le laisser chapper et peut-tre passer en pays tranger, et de l'autre les circonstances o se trouvent les btiments du Roi ; je crois devoir m'en tenir 20 ou 24 000 livres au plus. Vous pouvez donner au sieur Joullain les ordres en consquence. Et ces pices se terminent par une lettre de Joullain, 6 juillet 1782, o l'expert rclame sa commission sur les 16 650 livres, le prix d'adjudication du tableau.

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