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SENTIMENTS INTERDITS Audra Adams Pour Johanna le domaine de Park House est le lieu des secrets inavouables et des

souvenirs brlants. Jadis, elle y a connu sa premire nuit damour avec Michael Ross, lactuel hritier, avant dpouser par dpit le frre de celui-ci, Jeff, dont elle est aujourdhui veuve. Cest pourtant Park House que Johanna revient, parce que sa situation financire ly contraint, et parce que Michael lui offre une opportunit quelle ne peut refuser : devenir lintendante de limmense maison dans laquelle il vit seul et dont il ne peut soccuper. Mais elle sait ds son arrive que rien ne sera facile : ni la cohabitation avec Michael et le dsir qui rde, ni le secret quelle doit garder sur les ciconstances exactes de la mort de Jeff... Vous tes arrive, madame. Johanna Ross regarda avec incrdulit limmense maison faade de temple grec. Le chauffeur se trompait certaine-ment. Elle vrifia ladresse sur le papier quelle tenait la main, et regarda la plaque de cuivre qui brillait sur lun des piliers de la majestueuse demeure de style colonial. Ctait bien le mme nom : Park House . Le chauffeur avait quitt son volant pour sortir du coffre le sac de marin de la jeune femme. En le lui tendant, il eut un geste du menton vers la maison, la dernire dune des avenues les plus rsidentielles de Trenton, dans le New Jersey. Quelle magnifique demeure ! remarqua-t?il. Je narrive pas y croire, murmura Johanna en cher-chant dans une poche de son jean le montant de la course. Elle rougit en voyant le chauffeur compter les billets et les pices. Je suis dsole, dit?elle, le pourboire nest pas trs important, mais je nai pas assez dargent pour me montrer plus gnreuse. Lhomme eut un geste ngligent des paules et, dsignant de nouveau la maison devant laquelle il avait arrt son taxi, il remarqua : Peut-tre que pour vous, mdam, la chance est en train de tourner ? Peut-tre, admit?elle. Elle passa la courroie du sac sur une de ses paules et, aprs un signe dadieu au conducteur, elle monta les mar-ches conduisant au large portique. Avant de sy engouffrer, elle leva la tte et regarda le ciel sans nuages. Ctait une magnifique journe de fin dt. Et pour elle, un nouveau dpart dans la vie. Elle se demanda, et ce ntait pas la premire fois, ce que Jeff aurait pens de sa dcision. Sans doute laurait?il ap-prouve. Jeff savait que son frre navait jamais connu de soucis financiers. En secret, il le jalousait et le dtestait mais, en public, il vantait la russite de son an. Fille unique, Johanna navait jamais compris la rivalit entre les deux frres. Une sorte de relation amour-haine unissait Jeff et Michael Ross. Elle les connaissait depuis le jour o ses propres parents, muts en Pennsylvanie, staient installs dans une maison voisine du manoir des Ross. A lpoque, elle ntait encore quune enfant de dix ans mais, tout de suite, des liens damiti staient crs entre les deux familles, au point quil leur arrivait de fter ensemble les anniversaires et mme les ftes de Nol. Michael tait alors un tudiant dou, srieux et travail-leur. Jeff, un garon bohme, ironique et drle. Quand ils se chamaillaient, Johanna les coutait dune oreille distraite, sans jamais prendre parti ni pour lun ni pour lautre.

Et finalement, elle avait pous Jeff. Le couple stait aussitt envol vers la cte californienne. Huit annes de vie cahotique La famille stait disperse. Une fois ses diplmes en po-che, Michael avait repris Trenton le cabinet dimport-export de son pre. Johanna se souvenait quun hiver, Jeff et elle taient revenus passer les ftes de Nol en Pennsylva-nie, dans le manoir de ses beaux-parents, Arlne et Steve Ross. Cette anne-l avait t pnible pour la jeune femme. Quelques mois plus tt, elle avait perdu son pre, puis sa mre. Et le fait de voir la maison de son enfance prsent habite par des trangers lavait profondment affecte. Michael les avait rejoints, seul, pour quelques heures. Pendant tout le temps de sa visite, lestomac nou, Johanna avait mesur la diffrence entre les deux frres. Impeccable dans son costume de ville, Michael tait lantithse de son frre. Jeff ne se plaisait quen blouson de cuir sur un jean effrang et une chemise ouverte au col. Ils avaient toujours t ainsi, se diffrenciant lun de lautre dans une sorte de dfi permanent Elle pntra sous le large portique, mais comme elle ne se sentait pas compltement prte affronter Michael, elle posa son sac de marin sur le sol et fouilla dans les poches de son jean la recherche de cigarettes. Il ne lui en restait quune. Ctait juste ce quil lui fallait pour se dtendre. A la diff-rence de Jeff, Michael ne fumait pas, et elle tait sre quil dsapprouverait une aussi mauvaise habitude. Elle haussa les paules en se disant que sa rprimande ne serait quun dtail ct des calamits qui staient abattues sur elle comme un dluge. Elle alluma sa cigarette, en inhala une longue bouffe tout en teignant lallumette dun souple mouvement du poignet. Elle allait jeter celle-ci sur le sol, mais arrta son geste temps. Elle ne pouvait tout de mme pas salir le magnifique dallage en marbre blanc du portique ! Sans hsiter, elle four-ra lallumette teinte dans une de ses poches. Fumer lavait toujours dtendue. Or, en ce moment, elle avait limpression que chaque bouffe mettait encore un peu plus ses nerfs vif. De sa vie, elle ne stait jamais sentie aussi fbrile. Ctait absurde, bien sr. Elle connaissait Michael depuis toujours et, depuis toujours, elle avait t une de ses ferven-tes admiratrices. Elle avait mme, jadis, t amoureuse de lui comme on peut ltre dix-sept ans. Et il y avait eu cette nuit dt si brlante Mais tout cela appartenait au pass. Alors pourquoi, aprs tant dannes, le souvenir de cette folle nuit amenait?il encore sur ses lvres une crispation de chagrin, tandis quune rougeur enfivrait son front ? Ses mois dadolescente, elle les avait perdus au cours de son mariage avec Jeff. Et pendant tout ce temps, bien que Michael et elle fussent toujours rests sur la rserve, ils avaient entretenu, distance, damicales relations tlphoniques. Michael tait son beau-frre, mais aujourdhui il tait dif-ficile de penser lui en ces termes. Il avait probablement conserv cet air altier, vaguement arrogant, quelle lui avait toujours connu. Mais elle lui tait reconnaissante de son offre. Sil ne lui avait pas adress un message lui proposant de devenir lintendante de Park House, Dieu seul sait ce quelle serait devenue ! Elle tira une dernire bouffe de sa cigarette et chercha un endroit pour se dbarrasser de son mgot. Lcraser sur les dalles tait impensable. Elle prfra aller le jeter sous un banc de pierre lextrmit de la galerie. Ensuite, elle revint devant la porte dentre. Elle appuya sur la sonnette, couta le carillon rsonner lintrieur. Personne

ne rpondant, elle pressa le bouton encore et encore. De toute vidence, il ny avait personne dans Park House. Elle essaya de se rappeler les termes exacts du message et conclut quelle sy tait rigoureusement conforme. Elle regarda la montre son poignet. 6 heures. Elle tait dans les temps, ce qui tait tout de mme une performance, aprs avoir travers les Etats-Unis en avion, douest en est. Elle sonna encore une fois sans plus de succs. Michael ntait pas chez lui. Agace, elle donna un coup de pied dans la porte. Lenvie la tenaillait de sen aller. Mais sans argent, o irait?elle ? Tout ce quelle possdait se trouvait dans son sac de marin : des vtements, quelques livres, ses affaires de toilette et des cassettes enregistres. Maigre capital ! Elle navait pas la plus petite ide de ce quelle pourrait faire, mais ne sen alarmait pas pour autant. Elle se sortirait de cette situation comme elle stait toujours sortie des preuves que le ciel lui avait envoyes. De toutes les preuves ? Limage du drame quelle avait vcu traversa son esprit et elle frmit, tandis que les remords revenaient en foule. Si seulement la pluie navait pas inond la route, cette nuit-l ! Si seulement elle ne stait pas violemment dispute avec Jeff ! Si seulement elle avait cach les cls de la voiture ! Si seulement Tout le pass surgissait avec des images si terrifiantes quelle se sentit brusquement en sueur. Elle revoyait les voitures de police, lambulance, lpave sur la dpanneuse Elle pensait au secret quelle avait d dissimuler la fa-mille Assez ! se morigna-t?elle en silence. Il lui fallait ou-blier le pass, ne plus jamais voquer ce drame, aller de lavant avec courage et entamer une nouvelle vie dans le New Jersey Aprs un dernier coup dil sa montre, Johanna ras-sembla ce qui lui restait dnergie et fit appel son bon sens. Si Michael, toujours si scrupuleux, lui avait donn rendez-vous aujourdhui en fin daprs-midi, ctait donc quil lattendait. A tout hasard, elle tourna le bouton de la porte et, mira-cle, celle-ci souvrit ! Comment ny ai-je pas pens plus tt ! sexclama-t?elle voix haute en soulevant son sac. Elle le posa sur le dallage lintrieur de la maison et re-ferma le battant derrire elle. Le hall en rotonde tait vaste, frais, surmont dun dme digne dune cathdrale. Quelques lucarnes, haut perches et munies de vitraux, lclairaient en colorant de lueurs vives les rayons de soleil qui les traversaient. Ctait magnifique et presque envotant. Johanna sourit. Son premier sourire depuis bien long-temps. Elle regarda autour delle. La maison de Michael tait en-core plus luxueuse que les descriptions que lui en avait fai-tes sa belle-mre, lorsque les deux femmes staient tl-phon. Arlne Ross lui avait affirm que la maison de son fils an tait la plus belle de Trenton, mais comme Arlne exagrait toujours, Johanna ne lavait qu moiti crue. A droite, une double baie vitre menait la salle man-ger aux murs orns de belles boiseries en chne. A gauche, une double porte semblable donnait accs une enfilade de salons au sol recouvert dune paisse moquette couleur champagne. De nombreuses fentres encadraient les arbres dun parc touffu. Des lustres en cristal pendaient des pla-fonds moulurs. Un des salons, le plus vaste, sornait dune immense chemine, dont le marbre rouge, vein de gris, luisait sous le soleil. Superbe ! murmura Johanna.

En mme temps, la surprise la clouait sur place. Toutes ces pices taient vides, sans un meuble, sans un tableau. Songeuse, Johanna en chercha la raison. Elle se souvenait que Jeff, toujours railleur, se gaussait souvent de la bou-geotte de ses parents. Depuis quils sont la retraite, disait?il, ils deviennent moiti nomades. Ds quun appart se libre dans les envi-rons chic de Whitney, ils sy installent avant mme dy avoir fait venir leur mobilier Michael habitait ici depuis deux ans. Avait?il hrit, en laggravant, de la manie de ses parents ? Laissant son sac dans le hall, Johanna partit la recher-che de la cuisine. Elle la trouva larrire de la maison. Ctait une vaste pice carrele, claire par deux fentres, et qui se prolongeait sur le parc par une immense terrasse. Au moins la cuisine tait?elle superbement quipe. Une longue table de ferme en occupait le centre. Des appareils mnagers, ultramodernes, voisinaient avec un norme billot de boucher, sur lequel un mouton entier aurait pu tre d-coup. Un rtelier dcurie ornait lun des murs. Sur un autre tait accroche une batterie de casseroles en cuivre qui brillaient comme des petits soleils et qui, apparemment, navaient encore jamais servi. La cuisine communiquait avec une grande pice qui avait d tenir lieu doffice au temps o la maison ncessitait un nombreux personnel mais qui, prsent, avait t transfor-me en dbarras. Il y avait l, devant une jolie chemine en pierre, une foule dobjets htroclites : de vieux postes de radio et de tlvision, des coussins multicolores, des meu-bles de jardin, des caisses de livres et mme un divan dfrachi. Perplexe, Johanna revint dans le hall. Comment Michael pouvait?il vivre ici ? Certes, la maison tait superbe, mais ce ntait quun crin vide. Venant des lucarnes, la lumire colore clairait un ma-jestueux escalier double rvolution. Elle en gravit lente-ment les marches jusquau premier tage. Le palier, semi-circulaire, formait comme un balcon au-dessus du hall. Il donnait accs plusieurs portes, toutes fermes. Johanna en ouvrit une au hasard et jeta un bref coup dil lintrieur. Moquette de bleu roi, mais sans le moindre meuble, la pice tait probablement destine devenir une chambre. La jeune femme alla jusqu la seconde porte et louvrit sans lombre dune hsitation. Cette fois, la pice tait meuble. Un large lit colonnes trnait au centre. Il y avait aussi une table, deux bergres et une grande armoire de style oriental, en cdre sculpt. Des vtements masculins taient jets en vrac sur le lit. Une porte entrebille laissait apercevoir les placards ouverts dune petite pice servant de dressing. Johanna tait sur le point de sortir pour continuer son ex-ploration, lorsquelle perut lcho dun bruit venant du fond de la chambre, pourtant dserte. En examinant les murs, elle dcouvrit une porte qui se confondait avec les lambris de la cloison. Elle alla lentrouvrir avec prcaution. La porte communi-quait avec une salle de bains. Une serviette noue autour des reins, un homme achevait de se raser devant le lavabo. Une petite partie de son visage disparaissait sous un reste de mousse. Ses cheveux, noirs et pais, brillaient, encore humides de la douche. Sans carter davantage le battant, Johanna lobserva un moment avec limpression dagir en voyeur. Elle tait cer-taine que, de lendroit o il se trouvait, il ne pouvait aperce-voir la porte de la chambre, mme par le truchement du miroir. La jeune femme nen finissait pas de stonner. Etait-ce bien Michael quelle avait devant les yeux ? Depuis quand tait?il devenu ce superbe athlte aux muscles longs,

aux paules larges, la peau bronze ? Elle gardait le souvenir dun homme toujours soign, certes, mais plutt maigre et peu sportif. Sentant sa gorge devenir sche, elle dglutit avec peine. Michael se dplaa lgrement et son regard fixa un autre miroir qui, lui, refltait la porte. Aussitt, il se figea, puis, se retournant lentement, il re-garda lintruse avec une stupeur telle quil en resta muet un moment. Johanna ouvrit alors la porte en grand. Hello, Michael ! Mais qui diable tes-vous ? Il dardait sur elle ses yeux dun bleu dur et, soudain, une tincelle les anima. Johanna ? Elle savait quelle avait pris un peu de poids depuis la dernire fois quils staient rencontrs, mais avait?elle vieilli au point de ne plus tre reconnaissable ? Brusquement mal laise, elle sentit une rougeur tra-tresse lui chauffer le visage. Dsempare, elle balbutia : Jai jai sonn plu plusieurs fois. Seigneur ! sexclama-t?il. Mais tu es si si diff-rente ! Tu as chang, toi aussi. Il passa une main sur son torse, se souvint quil tait moiti nu et grimaa, tandis que, les paupires mi-closes, il la dtaillait distance comme on examine un tableau. Leurs yeux se rencontrrent. Johanna retrouva dans le re-gard dun bleu de glacier larrogance dautrefois. Aussitt, elle recouvra son assurance et saperut quil lui posait une question pour la seconde fois. Comment vas-tu ? Trs bien, rpondit?elle. Il lui dcocha un petit sourire vaguement condescendant et expliqua : Je viens juste de rentrer. Tu as de la chance de me trouver, car je ne tattendais que la semaine prochaine. Ton message me demandait de venir ce dimanche-ci. Non, lautre. Tu te trompes Alors, nen parlons plus, trancha-t?il en prenant une serviette pour essuyer le reste de mousse sur son visage. Tu peux prtendre ce que tu veux, riposta Johanna, je me souviens du tlgramme la virgule prs. Tu las exp-di jeudi dernier par la Western Union, et il disait : A dimanche prochain 18 heures. Alors, cest la compagnie qui a commis lerreur. Mon arrive te poserait?elle un problme ? sinquita-t?elle. Non, naturellement, non Il passa devant elle pour revenir dans sa chambre. Au mi-lieu de la pice, il se retourna et ajouta dun ton lger : Nous nous dbrouillerons. Pardon ? Oublie a. Pourquoi ne vas-tu pas mattendre au rez-de-chausse ? Tout en parlant, il tait entr dans la penderie, dont il avait repouss la porte. Une minute plus tard, il en ressortait en pantalon de ville, une main tenant une chemise encore plie et lautre, la serviette qui avait masqu en partie sa nudit. Tu nas pas entendu ? Mais Michael

Jai besoin dtre seul pour mhabiller, Johanna. Peux-tu comprendre cela ? demanda-t?il dun ton bref. Elle ouvrit la bouche et la referma sans avoir protest. La patience ntant pas une de ses vertus, elle retrouvait avec irritation le garon qui, dun mot ou mme dun simple regard, possdait un singulier talent pour remettre les gens leur place. Non, dcidment, Michael navait pas chang. Il tait toujours aussi autoritaire et toujours aussi beau, avec sa haute taille, ses traits aristocratiques, ses yeux bleus et sa chevelure noire, soyeuse, dune coupe impeccable. Mais il entendait tre obi selon les rgles quil avait traces. Il stait toujours montr brillant, et son esprit semblait avoir une longueur davance sur celui du commun des mortels. Ds quun problme tait expos, il en trouvait la solution avant tout le monde. Il bouchonna la serviette et, dun geste prcis, lenvoya au milieu de la salle de bains. Eh bien, Johanna, ne reste pas l, fige comme une statue. Elle lui tourna le dos et se dirigea vers le palier. Daccord, je tattends en bas, dit?elle. En souvenir du pass, pour la taquiner, il mit un petit gloussement de satisfaction, juste assez haut pour quelle lentendt. Mais elle quitta la pice sans se retourner et claqua le bat-tant derrire elle. Michael sassit sur le bord du lit et respira fond, en es-prant que son pouls retrouverait rapidement un rythme normal. Certes, larrive prmature de Johanna lavait surpris, mais son motion dpassait de loin ce quoi il stait attendu. La jeune femme quil avait dcouverte quel-ques instants plus tt dans lencadrement de la porte ntait plus celle dont il se souvenait. Pendant des annes, alors quil habitait encore chez ses parents, elle avait t sa voisine la plus proche. Il lavait vue grandir, devenir une douce jeune fille, jolie et fire. Il y avait en elle un mlange de volont et de vulnrabilit. Cette image-l stait grave dans son esprit jusqu la nuit de la surboum Oh, l, mon garon, du calme ! murmura-t?il. Cest une vieille histoire qui remonte lpoque des dinosaures. Chasse-la de ta mmoire et reprends pied dans la ralit ! Mais la ralit ntait pas plus gaie. Il acheva de shabiller en se traitant didiot. Pourquoi, sur le moment, navait?il pas reconnu Johanna ? Elle avait chang, certes, mais ses cheveux taient tou-jours blonds et lisses, ses yeux noisette toujours aussi im-menses et allongs vers les tempes. Si elle avait pris un peu de poids, ce ntait pas son dsavantage, car elle avait toujours t dune minceur de mannequin. Le fin visage en forme de cur avait perdu ses creux, et nen tait que plus attrayant. Au fond, elle tait exactement telle quil lavait imagine, jadis, lorsquelle aurait vingt-six ans. Etait?il prt, aujourdhui, oublier sa vieille amiti pour elle, et la traiter comme une employe ? Il se souvenait de leur dernier Nol pass ensemble, chez ses parents. Jeff et Johanna taient rests des annes sans revenir en Pennsylvanie. Bien que tous les membres de la famille eussent toujours gard entre eux des contacts tl-phoniques, la vie les avait spars les uns des autres. Mi-chael se doutait des raisons quavait Jeff de vouloir conser-ver une distance entre eux. Celles-ci dataient du temps loin-tain o les deux frres ntaient encore que des enfants. Michael travaillait bien en classe et russissait tout ce quil entreprenait, tandis que Jeff ne faisait rien et chouait la-mentablement ses examens, ce qui laigrissait considra-blement. Il en voulait la terre entire, et plus particulire-ment son an.

Mais Jeff du moins Michael lesprait?il navait ja-mais rien devin des sentiments de son frre pour leur jeune voisine. Depuis toujours, Arlne et Steve Ross essayaient de don-ner, autour deux, limage dune famille unie. Or, le plus souvent, entre les quatre murs de leur demeure, retentissait lcho de rglements de comptes. Chaque discussion entre les deux frres tournait lorage. Leur dernier Nol, quatre ans plus tt, avait t particulirement pnible. Aussi Mi-chael stait?il jur de ne plus jamais participer une r-union de famille. Il tait bien dcid prtexter des rendez-vous urgents ou des voyages daffaires, tout, plutt que de se retrouver en prsence de Jeff. Et maintenant, Jeff ntait plus de ce monde La pense de laccident continuait de le hanter comme sil y avait assist ou, pire, comme sil avait eu les moyens de prvoir un tel drame et de lempcher. Ctait ridicule, bien sr. Il habitait plus de quatre mille kilomtres, et son style de vie tait totalement diffrent de celui de Jeff. Mais les sentiments de culpabilit, telle une mauvaise herbe qui pousse dans lesprit, nobissent aucun raisonnement. Michael les combattait depuis le jour o il avait laiss Jeff pouser Johanna. Un regret, doubl dun pressentiment flou et persistant, lavait tourment tel point quil tait sr quun jour ou lautre un drame se produirait. Le drame avait eu lieu, et il sen sentait presque respon-sable. Certes, personne na le don darrter le destin. Mais au moins pouvait?il, maintenant, aider la jeune femme. Il le ferait pour Johanna, bien sr, mais aussi pour Jeff et pour lui-mme, afin de soulager sa conscience. Un peu plus tard, il retrouva Johanna dans la cuisine. Elle grignotait de petits cubes de fromage destins lapritif. Excuse-moi, mais je meurs de faim, dit?elle. Sers-toi, je ten prie Mais comme je ne tattendais que la semaine prochaine, tu ne vas trouver que bien peu de provisions ici. Jai dj dcouvert queffectivement, chez toi, il ny avait que peu de choses, rpliqua-t?elle en dsignant dun geste large lensemble du rez-de-chausse. Michael ouvrit le rfrigrateur et en sortit une bouteille de soda. En veux-tu ? Elle acquiesa. Il prit deux verres dans un meuble et les posa sur la table en ajoutant : Jespre que, ds demain, tu pourras te charger du ra-vitaillement. Naturellement. Cela fait partie du travail dintendance. Pourquoi nas-tu pas meubl le rez-de-chausse ? Pas eu le temps, rpondit?il brivement. Tu pouvais faire appel un dcorateur. Jai essay, mais dans cette ville les dcorateurs sont surchargs de commandes et aucun deux na encore pu venir. Elle prit le verre plein quil lui offrait, observa son visage et remarqua le pli entre les sourcils. Jai limpression que tu ne me dis pas la vrit. Que test?il arriv, Michael ? Comme il ne rpondait pas, elle insista : Allez, raconte-moi tout ! Il avala une gorge de soda, posa son verre sur la table et avoua : Je peux seulement prciser quelle sest montre plus apte me dpouiller qu apporter ses propres meubles. Qui ? Une fille que tu frquentais ? Oui. Qui tait-ce ?

Cela na plus aucune importance. Tu es rest longtemps avec elle ? Johanna stonnait de sa curiosit, mais ctait plus fort quelle. Michael en train de se laisser dpouiller, le fait lui paraissait incroyable. Longtemps, non, rpondit?il aprs un silence. Si je comprends bien, cette liaison ta tout de mme pos un sacr problme. Tu peux le dire ! Mais cest le pass, nen parlons plus Il prit de nouveau son verre quil serra nerveusement dans sa paume. Aprs tout, sa vie prive ne me regarde pas , se disait Johanna en lobservant. Mais alors quen temps ordinaire elle tait parfaitement matresse delle-mme, elle stonnait de stre montre aussi indiscrte. Dsole, murmura-t?elle. Ton tonnement est normal. Jai limpression davoir outrepass les limites de mes nouvelles fonctions. Mais non ! rpliqua-t?il. Je suis dailleurs prt r-pondre dautres questions. Leurs yeux se rencontrrent. Ils changrent un sourire, puis restrent un moment silencieux, avant que Michael ne reprenne dune voix sourde : Je devine que tu as d passer des heures difficiles, aprs laccident. Es-tu compltement remise ? Oui. Jai enfin retrouv mon quilibre. La police a-t?elle russi mettre la main sur lautre type ? Quel type ? Le chauffard qui a caus laccident avec son camion. Johanna dut faire un violent effort pour que son trouble ne transpart sur ses traits. Afin de prserver la mmoire de Jeff, elle avait donn la famille une version totalement transforme du drame. Elle devait sy tenir. Non, dit?elle en baissant la tte sur son verre. Le chauffard na jamais t retrouv. Tu men vois navr, dit Michael. Je ne suis jamais re-tourn en Californie. Je sais que jaurais d, mais Ne texcuse pas. Tu es un homme daffaires trs oc-cup, et je me doute que tu ne disposes daucun loisir. Exact. Les affaires, toujours les affaires Elles dvo-rent ma vie et je serai soulag si tu te sens assez forte pour maider entretenir cette maison. Elle posa une main amicale sur son bras. Merci, Michael, merci pour tout. Mais non, ne me remercie pas. Ce que je fais est tout naturel. En quelques mots, tout tait dit. A la brivet du ton, Jo-hanna comprit que, mme si elle se sentait son oblige, elle ne devait pas manifester trop de reconnaissance. Ella alla jeter la bouteille vide dans une petite poubelle, tandis que Michael inventoriait le contenu de larmoire aux provisions. Inutile daller au restaurant. Le dimanche soir, moins davoir retenu une table, tous les tablissements sont pleins. Nous mangerons des ptes. Tu aimes a ? demanda-t?il. Oui, beaucoup. Il sortit dun placard une banale casserole en mail ainsi que tous les ingrdients ncessaires la confection de spag-hettis litalienne. Laisse-moi faire, dit Johanna en essayant de lcarter du plan de travail. Non, ce soir, tu es mon invite. Demain seulement, tu prendras ton service. Elle sassit en sefforant de se dtendre. Tout en saffairant devant la cuisinire lectrique, Mi-chael parlait de ses parents qui

sapprtaient partir en croi-sire dans les Carabes. Des paroles banales qui le protgeaient de questions gnantes. Quand le plat fut prt et le couvert dress sur la grande table de chne, Michael vint sasseoir en face de Johanna et ils commencrent manger en silence. Entre deux bouches, ils sobservaient mutuellement. Johanna sentait entre eux une certaine contrainte, comme si ni lui ni elle nosait abor-der les sujets drangeants. Michael avait prvu cette gne. Il navait pas vu la jeune femme depuis si longtemps quelle tait presque devenue une trangre ; et il sentait que, de son ct, elle restait sur la dfensive. Les questions concernant le pass avaient tou-jours t soigneusement ludes. Michael navait jamais rien su de la vie de couple de son frre et de sa belle-sur. Au fond, nous ignorons tout lun de lautre, dit?il soudain. Johanna le regarda et abaissa aussitt les yeux sur le contenu de son assiette. Cest vrai, admit?elle. Du reste, je ne me rappelle pas que nous ayons jamais eu une vraie conversation. Il approuva dun signe de tte. A ce moment, les images dune lointaine nuit dt traversrent son esprit. Il les chas-sa et dit dun ton un peu solennel : Nous allons conclure un pacte. Aucun sujet ne doit tre tabou entre nous ; ainsi, nous nous sentirons plus laise. Mais je suis laise avec toi, Michael. Et son regard disait clairement : Ne me pose aucune question. Ainsi, je ne serai pas oblige de te mentir. Certains secrets ne devant jamais tre divulgus, il tait impossible quelle lui ouvrt compltement son cur. Toutefois, comme Michael ne semblait pas rceptif ce genre davertissement, Johanna, pour se montrer conciliante, lui sourit et approuva sa proposition. Aprs un dessert de fruits, ils dbarrassrent la table en-semble. Ds quassiettes et couverts furent rangs dans le lave-vaisselle, Michael descendit la cave et en revint avec une bouteille de pinot quils allrent dguster sur la terrasse. Le jour dclinait. Entre les branches feuillues des arbres, le ciel prenait des tons orangs. Michael avait sorti les meu-bles de jardin et servi le pinot blanc dans des verres en cris-tal grav. Lil rveur, Johanna concentrait son attention sur une troue dans le parc. Celle-ci laissait apercevoir lhorizon au-del de la Delaware River. Javais oubli quel point les montagnes sont belles, par ici, murmura-t?elle. Michael la regarda avec autant de surprise que dinquitude. Quelles montagnes ? Les crtes les plus proches sont plus de cinq cents kilomtres louest. Jen devine les silhouettes. Ce sont celles de mon en-fance De notre jeunesse, prcisa-t?elle. Tu en avais de semblables en Californie. Oh, non L-bas, elles sont arides et leurs sommets sont chauves. Je me souviens que, de notre maison sur les pentes des Appalaches, je ne voyais que des prs et des forts. Aprs un silence, Michael remarqua : Je me suis toujours demand pourquoi, la mort de tes parents, tu ntais pas revenue habiter leur maison avec Jeff. Il refusait de quitter la Californie. Michael ne linterrogea pas plus avant. En ce moment, ce genre de question, tout comme limage de son frre, ravivait encore de trop douloureux souvenirs.

Johanna continuait de regarder au loin. Son verre la main, Michael se pencha vers elle par-dessus la table de jardin. Il tait soudain si prs quelle sentait son haleine lui caresser le front. Pendant un moment, elle pensa quil allait lembrasser. Mais il semblait hsiter sur lattitude adopter. Et soudain, gentiment, de sa main libre, il lui repoussa derrire loreille une longue mche de cheveux blonds qui cachait une partie de son visage. Puis il leva son verre et, avec une chaleur inhabituelle dans la voix, il dclara : Buvons ta sant, chre Johanna, et sois la bienvenue Park House ! Chapitre : 1 2 345678910 Michael hsita avant de frapper la porte de sa propre chambre, puis il se dcida et sexcusa de son intrusion. Johanna tait debout, en train de fouiller dans son sac de marin pos sur le lit. Pieds nus, elle ntait vtue que dune nuisette, une sorte de long T-shirt en coton blanc qui lui arrivait aux genoux. Il ne put empcher son regard de sattarder un moment sur les longues jambes nues. Elle se retourna vers lui. Tu as un problme ? sinquita-t?elle. Non. Jai seulement besoin de prendre quelques vte-ments dans la penderie. Demain matin, je serai srement rveill avant toi, et je ne voudrais pas te dranger. Oh, Michael, je suis confuse que tu te sois cru oblig de me laisser ta chambre ! Ctait moi de dormir sur un lit de camp, ou dans un sac de couchage. Ne sois pas ridicule, dit?il tout en pntrant dans le dressing. Je parle srieusement, protesta-t?elle. Le groupe de Jeff jouait parfois jusquaux premires heures du matin et, comme je laccompagnais, je dormais nimporte o en lattendant. Michael sortait de la penderie. Dune main, il serrait contre lui des sous-vtements, une chemise blanche et une cravate bordeaux. Sur son autre bras, il avait jet un costume de ville encore accroch un cintre. Lvocation de la vie errante de son frre renforait sa dcision de laisser, ce soir, sa chambre la jeune femme. Il la vit rprimer un billement. Cette journe de voyage ta puise, remarqua-t?il. Pour les chambres, nous aviserons demain. Cette nuit, tu as besoin de te reposer dans un lit confortable. Javoue que je suis morte de fatigue, approuva-t?elle en stirant. La nuisette suivit le mouvement de ses bras. Le souple coton dessina ses hanches, tandis que lourlet remontait jusquau-dessus de ses genoux. Michael dtourna vivement les yeux de la trop sduisante silhouette. Mets-toi vite au lit ! conseilla-t?il. Cest ce que je vais faire, et je sens que ce sera di-vin Elle souleva son sac de marin et le posa sur le sol avant de se glisser sous la couette. Michael la regarda. De nouveau, limage de lenfant quelle avait t traversa son esprit. Il la revoyait dix ans, toute menue dans le grand lit de ses parents. Ils se sourirent, et leurs yeux se cherchrent. Brusque-ment, Michael avait envie de sapprocher delle et de lui donner, sur les joues, un tendre baiser comme autrefois. Il sinterrogea alors. Que voulait?il ? Simplement quelle passe une nuit confortable ? Non. En ce moment, tout son corps la dsirait, et il savait que le plus petit geste amical risquait de se transformer en quelque chose de brlant, que ni lun ni lautre ne serait en mesure darrter. Il traversa la pice en direction de la porte que les lambris dissimulaient. La salle de bains communiquait avec une autre chambre, celle quil avait dcid doccuper cette nuit. Au passage, il teignit la lampe. Bonsoir, Michael ! dit?elle dune petite voix aussi douce que le miel.

Bonne nuit, Johanna ! Dors bien ! Il repoussa la porte derrire lui et sempressa daller se rfugier dans la pice, o il avait dpli un lit de camp. L, il se sentit en sret. Le dos contre le battant, les bras encore encombrs par ses vtements, il poussa un long soupir. Il navait pas prvu que le pass renatrait avec autant de force et de douleur. Il devait se dire que Johanna et Jeff avaient t maris pendant huit ans, et quil avait facilement survcu cette sparation. Le travail, ses succs en affaires, tout cela lui avait t salu-taire pour oublier le stupide mariage de son frre. Aprs laccident, en questionnant Johanna par tlphone, il avait dcouvert que non seulement Jeff avait dilapid la fortune de sa femme, mais quen outre, avec sa proverbiale insouciance, il avait nglig de souscrire la moindre assu-rance vie. Michael aurait pu facilement verser une rente sa belle-sur. Mais il connaissait la fiert de Johanna et savait quelle refuserait tout secours de ce genre. Aussi avait?il trouv une autre faon de laider. Sans hsiter, elle avait accept de devenir lintendante de Park House. Michael avait toujours blm le caractre bohme et ir-responsable de Jeff. Ctait l un des nombreux sujets de leurs discordes. Jeff stait toujours cru un musicien de gnie, et il avait entran Johanna dans ses rves de gloire. Il avait espr faire fortune en Californie. Or, il navait russi qu devenir la star dun minable groupe de rock, qui courait le cachet de ville en ville, dune bote de nuit une salle des ftes. Et, pour suivre son poux, Johanna avait interrompu ses tudes. Si encore cet abandon avait eu un noble but, comme tenir un foyer ou lever des enfants, Michael laurait compris, mais Johanna stait contente de courir, comme Jeff, aprs un rve impossible. Et maintenant, elle avait tout perdu : son mari et ses illu-sions. Le petit capital lgu par ses parents avait fondu comme neige au soleil, et elle stait retrouve sans ressour-ces et seule au monde. Sa famille se rduisait ses beaux-parents et son beau-frre. Au tlphone, elle lui avait dit quelle souhaitait oublier le pass. Il avait compris quil sagissait de tout le pass, et plus particulirement cette lointaine nuit dt o ils taient tombs dans les bras lun de lautre. Michael tait certain que Jeff nen avait jamais rien su. Et il avait limpression qu prsent Johanna voulait se persuader que cette nuit-l navait exist que dans leur imagination. Or, pour Michael, ce ntait pas seulement un vague sou-venir. Il en conservait chaque dtail dans son esprit. A lpoque, Johanna avait alors peine dix-sept ans, lui vingt-deux, et ils avaient t invits une surprise-partie chez des voisins. Au cours de la soire, Michael et Johanna avaient beaucoup dans ensemble. Aprs avoir bu de nom-breuses coupes de champagne, insensiblement, la jeune fille lavait entran loin de la foule. Toujours enlacs, ils taient sortis dans le jardin contigu celui du manoir des Ross et staient retrouvs dans un petit pavillon dsert sparant les deux proprits. Les vapeurs de lalcool aidant, leurs gestes taient devenus de moins en moins innocents et, un baiser en appelant un autre, ce qui devait arriver tait arriv. A vingt-deux ans, Michael avait dj eu de nombreuses aventures, mais aucune ne lavait boulevers comme celle-ci. A prsent encore, il conservait le souvenir dun moment magique, dune entente aussi parfaite quune initiation de ce genre pouvait ltre. Rentr chez lui, il avait pass le reste de la nuit sinterroger. Etait-ce cela, lamour ? Leur embrasement navait?il t quune fivre passagre des sens, ou prou-vait?il pour sa jeune voisine un sentiment profond ? Le lendemain, Jeff, qui, retenu au lit par une angine, navait pu participer la fte, stait

confi son an pour la premire fois. Il avait avou Michael quil adorait Jo-hanna, mais quil navait jamais os lui dclarer sa flamme. Michael en tait rest muet de stupeur et de remords. Il navait plus se demander sil aimait ou non Johanna. Son sens de lhonneur, tout comme laffection quil vouait son frre, lui commandait de seffacer afin de laisser Jeff une chance de russite. Ce dernier avait toujours souffert dun pnible sentiment dinfriorit, et ctait ce qui le rendait agressif vis--vis de son an. Le mme jour, sans lombre dune hsitation, Michael avait fait comprendre Johanna que le tendre pisode de la nuit navait t quune folie passagre qui ne devait plus se renouveler. Lavait?il blesse ? Il ne lavait jamais su : aprs lavoir approuv, elle lui avait tourn le dos. Une semaine plus tard, le jour de ses dix-sept ans, elle senfuyait avec Jeff. Sur le mot laiss ses parents, elle expliquait que, majeure depuis la veille, elle avait dcid daccompagner un musicien de talent sur les chemins de la gloire. Michael stait consol en essayant de se persuader que, aprs avoir cras son frre de sa supriorit pendant des annes, il stait sacrifi pour lui donner enfin la chance dtre heureux. Au cours des neuf annes qui avaient suivi, il avait eu de multiples aventures, mais aucune femme ne lavait emmen vers le nirvana quil avait connu une certaine nuit de juin avec Johanna. Et maintenant, celle-ci tait devenue la veuve de son frre, donc une personne intouchable. Il la savait brise, dtruite par une union quil avait devine malheureuse, mais tout ce quil pouvait faire tait de laider et de la protger. Allong sur son lit de camp sans confort, il soupira, ferma les yeux et attendit le sommeil. Demain, lundi, la journe sannonait particulirement charge. Dimportants rendez-vous lattendaient, et il devrait se lever de bonne heure. Ce jour-l, au milieu de laprs-midi, le camion dun grand magasin livra Park House le mobilier dune cham-bre. Persuad que Johanna ne venait quune semaine plus tard, Michael avait pris ses dispositions pour que la jeune femme trouve son arrive une pice confortable o sinstaller. Le matin, son rveil, Johanna avait dcouvert deux en-veloppes son nom sur la table de la cuisine. Lune conte-nait les instructions de Michael concernant la livraison du mobilier. Lautre, trois mois dmoluments davance et, en plus, suffisamment dargent pour quelle emplt le congla-teur daliments surgels. Une jeep se trouvait dans le garage, sa disposition, pour aller en ville. Mais la livraison ayant eu lieu plus tard que Michael ne lavait prvu, elle navait pu sortir pour faire des courses. Elle avait aid le camionneur disposer les meubles leur place. Michael avait choisi pour elle la pice la plus loigne de sa propre chambre. Sur le moment, Johanna en avait conclu quil tenait mettre une certaine distance entre eux, craignant peut-tre quelle ne se jette sa tte comme elle lavait fait neuf ans plus tt, au cours de linoubliable nuit dt. En ralit, elle dcouvrait prsent que sa chambre tait une des plus agrables de ltage. Vaste, pourvue de pla-cards-penderies et dune confortable salle de bains prive, la pice souvrait sur un balcon do la vue stendait louest, au-del de la Delaware River, sur un paysage de prairies et de forts. Le lit, la table, la coiffeuse, la commode et les deux fau-teuils de style moderne qui venaient dtre livrs ntaient pas exactement du got de Johanna, car sa prfrence allait aux meubles anciens. Mais elle reconnaissait que le choix de Michael avait t fonctionnel. Le mobilier en teck sharmonisait parfaitement avec la toile de jute sur les murs et la moquette bleu roi du sol. Elle avait dcouvert au fond dun couloir une lingerie somptueusement quipe, probablement

par sa belle-mre. Du reste, les meubles de la chambre de Michael provenaient du manoir familial. Johanna les avait dj admirs au temps o ses parents taient amis avec les Ross. Johanna choisit une paire de draps en fin coton rose ple, une couverture neuve, ainsi quun couvre-lit en piqu blanc. Ensuite, elle retourna dans la chambre de Michael pour y rcuprer ses affaires. Elle regarda le grand lit colonnes o elle avait dormi dune traite pendant dix heures. La veille au soir, quand elle sy tait allonge, elle avait cru deviner une expression de dsir sur les traits de Michael, et tout son corps avait vibr despoir. Mais il ne stait mme pas approch delle et, au fond, ctait mieux ainsi. Elle tait venue Park House pour y exercer les fonctions de gouvernante et non pas pour en sduire le propritaire. Le souvenir de leur folle nuit lemplissait toujours de honte. Mon Dieu, comment avait?elle pu se comporter avec autant daudace ! Son impudence ltonnait encore maintenant. Elle avait presque oblig Michael faire lamour. Linstant o elle lavait senti, nu, contre elle, avait combl ses rves dadolescente. A cette poque, elle tait tellement amou-reuse de Michael que, dans sa navet, elle avait cru quen soffrant lui elle se lattacherait pour toujours. Aussi, quelle navait pas t sa dception le lendemain, quand il tait venu lui dire quel point il regrettait ce qui stait pass entre eux ! Le champagne leur avait srement tourn la tte Elle tait trop jeune et ne devait plus penser qu ses tudes comme il le faisait luimme en facult pour dcrocher ses diplmes. Ecarlate de honte, elle avait approuv chacune de ses pa-roles. Mais pendant quelle hochait la tte, elle sentait son cur se briser en mille morceaux. Dans un ultime sursaut dhonneur, Michael avait tout de mme ajout que, naturellement, si un enfant naissait de leur moment de folie, il assumerait pleinement ses responsabili-ts. Elle navait pas eu denfant. Jeff avait ramass les mor-ceaux de son cur et les avait recolls comme il avait pu. Elle stait retrouve marie un homme quelle naimait pas, mais qui avait besoin delle. Aussi stait?elle toujours efforce de laider et de le protger, estimant que, par une fidlit sans faille la parole donne, elle se rachterait ses propres yeux. Etait-ce un tat desprit similaire qui avait guid son beau-frre lorsque, apprenant son dnuement, il lui avait propos de venir diriger Park House ? Johanna prfrait ne pas trop se pencher sur cette ques-tion. Une fois la chambre range et son lit prt pour la nuit, elle dcida de descendre se prparer une tasse de th. Elle alla la dguster sur la terrasse en se demandant ce quelle pourrait cuisiner pour le dner. Michael ne rentrait jamais djeuner. Or, elle avait pass la journe attendre les meubles et, de ce fait, navait pu se rendre en ville pour acheter le ravitaillement prvu. Tant pis ! Ce soir, Michael devrait se contenter dun plat de riz et de la dernire bote de sardines Hello, Johanna ! Elle sursauta et se tourna vers larrivant. Je ne tai pas entendu entrer. Tu tais perdue dans tes penses. Elle regarda la montre son poignet et stonna : 5 heures ! Est-ce ton habitude, de revenir si tt du bu-reau ? Non, mais ce soir, javais hte de savoir si les meubles de ta chambre taient arrivs, et sils taient ton got. Ils ont t livrs seulement en milieu daprs-midi. Je my suis habitue, mais puisque tu veux connatre mes gots, je dois avouer que je prfre le mobilier de ta cham-bre et, en particulier, le grand lit colonnes. Limage de Johanna dans son lit propulsa immdiatement Michael au bord du vertige. Son corps frmit, mais ses traits restrent de marbre. Etait?elle consciente de ce quelle sug-

grait ? Srement pas, car elle avait parl en toute inno-cence, et ctait lui, avec sa libido dmesure, qui interpr-tait de travers ce quil avait entendu. Mon lit tait autrefois chez mes parents, dans une de leurs chambres damis, prcisa-t?il, gn. Je lavais reconnu et Elle sinterrompit, embarrasse elle aussi. Quel besoin avait?elle eu dvoquer le lit de Michael ? Nallait?il pas voir dans ses paroles une invitation dguise ? Elle sarracha au regard bleu qui lobservait avec acuit. Pour crer une diversion, elle sortit dune des poches de son jean les cls de la jeep et les posa sur la table. Je ne les ai pas utilises, car jai d rester toute la journe ici, attendre le camion de livraison. Cest dom-mage, car je nai pu moccuper du ravitaillement et je nai pas pu sortir pour mon compte personnel. Ce qui veut dire ? Je voulais acheter un jean de rechange et des T-shirts. Allons faire ces achats immdiatement. Et pense ajouter ta liste une robe habille pour recevoir. Pardon ? Jusqu prsent, jinvitais mes clients au restaurant, mais je les sais plus sensibles une rception chez moi. Ds que jen aurai le temps, nous nous proccuperons ensemble de meubler de nouveau le rez-de-chausse de Park House. En ralit, depuis que jai achet cette maison, je ne me suis gure souci de lamnager, laissant ma mre le soin dy apporter divans, fauteuils et tables, prlevs sur labondant mobilier du manoir familial. Lorsquils mont t vols, ma mre voulait que je porte plainte. Ctaient, parat?il, des pices de valeur. Jai refus, prfrant, comme toi, tirer un trait dfinitif sur le pass. Je me suis promis de nacheter que des meubles fonctionnels, de qualit, certes, mais sans grande valeur marchande. Ainsi, je ne craindrai plus les voleurs, tout en pouvant recevoir clients et amis chez moi. Sais-tu cuisiner, Johanna ? Oui. Et accueillir des htes ? Jai t bonne cole, souviens-toi. Mes parents rece-vaient beaucoup. Cest vrai. Sil le faut, au besoin, jengagerai quel-quun pour taider. Ce ne sera pas ncessaire sauf, bien sr, si tu as lintention de convier une vingtaine de personnes ta table. Il hocha ngativement la tte et prcisa : Je pense surtout un puissant personnage, un Texan que jaimerais compter au nombre de mes clients. Mais nous en reparlerons plus tard. Partons, maintenant, si tu veux bien. Il la laissa conduire la vieille jeep quil avait laisse sa disposition pour quelle pt se rendre en ville. Michael la guidait car, en neuf ans, le paysage stait modifi et Johan-na ne reconnaissait plus les environs de Trenton, une ville quelle avait pourtant souvent arpente. Jadis, ses parents y venaient faire leurs courses avec elle. Pour sy rendre, il suffit aux habitants de Pennsylvanie de traverser la Dela-ware River. Mais la cit stait agrandie vers le sud, et Jo-hanna se sentait maintenant une trangre dans les rues nouvelles. H ! sexclama soudain Michael en couvrant dune paume apaisante une des mains de la conductrice. Tu te cramponnes au volant comme si tu ntais pas rassure. Quest-ce qui ne va pas, Johanna ? Tout va bien, cest seulement que je ne retrouve plus mes anciens repres. Rien dtonnant ! Il y a presque dix ans que tu as quit-t la rgion Prends la premire avenue droite. Tu y trou-veras lentre dun parking souterrain. Le parking donnait accs une immense galerie commer-ciale. Michael dcida de commencer par lachat des vte-ments, et il entrana la jeune femme au premier tage dune des

nombreuses boutiques de la galerie. Elle se sentait dsoriente. Au cours de sa longue errance avec Jeff, ne disposant que de faibles moyens, elle ne se souvenait pas davoir jamais pntr dans un magasin aussi vaste et aussi luxueux. Du reste, ayant adopt le style de son poux, elle se contentait de jeans et de dbardeurs. Apparemment, ce genre de vtements ntait pas du got de Michael, car elle ne voyait autour delle que des ensem-bles lgants. Il avisa une robe en coton imprim de fleurs rouges, la dcrocha du cintre et la lui tendit. Essaie-la. Je pense quelle est ta taille. Elle sentit un vent de fronde se lever en elle. Jamais per-sonne ne lui avait donn dordre de ce genre. Jeff se moquait bien de ce quelle portait ! Du reste, dans le mnage, ctait elle qui prenait les dcisions. Elle resta un moment silencieuse, cherchant une parade. Michael se rendait?il compte du prix de cette robe ? Un mois entier de son salaire dintendante ne suffirait mme pas la payer ! Elle ne te plat pas ? demanda-t?il, tonn. Non. En outre, cest une robe dt, et je prfre quel-que chose de plus chaud et de moins voyant. Tu nas que lembarras du choix, dit?il en remettant la robe sur le cintre. Et ce tailleur-l te convient?il ? Il lui dsignait un deux-pices en fin lainage bleu, orn dun petit col en velours. Pas mal ! commenta-t?elle du bout des lvres. Mais tu nen veux pas ? Non. Dcouvrant dans un rayon voisin des soldes de fin de sai-son, elle sy rendit dun pas dcid et choisit une robe en maille de soie noire, sans manches, mais avec un lgant drap lencolure. Aprs un bref regard sur ltiquette, elle la brandit sous le nez de Michael. Voil exactement ce quil me faut. Michael grimaa. Je croyais que tu dsirais une robe dhiver. Celle-ci fera laffaire pour tes rceptions. Au besoin, je pourrai la transformer en robe chasuble et porter dessous un pull en fin lainage col roul et manches longues. Et, sans plus se soucier de lui, elle se dirigea vers une ca-bine dessayage. Elle en ressortit quelques minutes plus tard et regarda Michael. Le souple jersey pousait sa poitrine ronde, ses hanches, et sarrtait sous le genou. Comment me trouves-tu ? demanda-t?elle. Il dglutit pniblement. Ctait tout fait le genre de robe, la fois lgante et sexy, qui mettait en valeur le corps des femmes. Une robe qui lui donnerait lenvie de dshabil-ler sa gouvernante Elle est trop courte, objecta-t?il. Ce nest pas mon avis. Je ne cherche pas une robe du soir, mais quelque chose de pratique. Jai limpression que ce fourreau a t fait pour moi. Dis plutt quon la peint sur toi. Il te moule dune manire honte. Elle le toisa avec une indulgence un peu moqueuse. Oh, Michael, ne sois donc pas aussi puritain ! Puisque tu veux me confier galement un rle dhtesse, je devrai plaire tes invits. Je suis sre que ton Texan apprciera ma tenue. Jen suis certain, mais l nest pas la question. Et o est?elle, cette question ? Il haussa les paules avec agacement. Aprs tout, agis comme bon te semble. Ce sera tou-jours mieux que tes oripeaux, grommela-t?il.

Elle retourna dans la cabine et en ressortit en jean, la robe sur le bras. Une vendeuse passait, Johanna lui tendit son acquisition. Je la prends, dit?elle. Elle calcula mentalement ce qui lui resterait sur son p-cule aprs avoir rgl la robe. Elle pouvait encore se permet-tre un pull dhiver, ainsi quune salopette en jean pour les travaux mnagers. As-tu dautres achats faire ? demanda Michael. Oui, mais ne te crois pas oblig de maccompagner. Tout lheure, tu mas dit que tu avais besoin de chemises. Nous pourrions nous retrouver quelque part dans la galerie marchande. Ensuite, nous irions ensemble acheter des provi-sions dans un magasin dalimentation. Tu as raison. Il lui donna rendez-vous une demi-heure plus tard, au pied de lescalator de ce mme magasin. En le regardant sloigner, Johanna pensa quelle lavait choqu. Pourtant, la robe ntait ni excentrique ni provo-cante. Ctait exactement le genre de vtement, la fois lgant et indmodable, dont elle avait toujours rv. Et si Michael naimait pas cette robe, ctait probablement parce quil ne lavait pas choisie lui-mme. Toujours son ct macho ! se dit?elle. Elle arriva la premire au rendez-vous. Lescalator d-bouchait au rez-de-chausse, au milieu des rayons de linge-rie. Pendant quelle attendait Michael, Johanna examina avec une curiosit amuse ce qui lentourait. Elle ne se voyait pas en string, ou exhibant un de ces porte-jarretelles outrageusement provocants. Mais soudain son regard sarrta sur une vaporeuse che-mise de nuit en mousseline bleu ple, que prsentait un mannequin en cire. Elle sen approcha et ne put rsister au plaisir de caresser le soyeux tissu. Elle simagina virevoltant comme une ballerine, seulement vtue de cette somptueuse tenue. Ce serait sublime. Mais aprs un regard sur le prix, elle neut aucun mal renoncer son rve Cest joli, nest-ce pas ? Michael tait derrire elle. Johanna pivota et se retrouva presque contre lui. Elle scarta lgrement et sourit en dsignant le vtement. Magnifique ! approuva-t?elle. Cest le genre de che-mise de nuit que portent les stars sur les crans de cinma ou de tlvision. Une vendeuse sapprochait. Dsirez-vous que je lte du mannequin, madame ? Ainsi, je vrifierai quelle est bien de votre taille. Non, non, dit vivement Johanna. Je ladmirais, cest tout. Otez-la ! ordonna Michael. Tandis que lemploye sexcutait, Johanna protesta voix basse : Tu as perdu la raison, Michael. Je devrais travailler au moins pendant trois mois chez toi avant de pouvoir moffrir ce genre de folie, dont je nai vraiment pas besoin. Il rpliqua sur le mme ton : Et si a me faisait plaisir, moi, de te loffrir, cette fo-lie, la refuserais-tu ? Elle carquilla les yeux. Oui Non Mais tu nas pas me faire de cadeau, Michael. La vendeuse revenait vers eux, le mousseux vtement sur le bras. Cest notre plus belle pice, dit?elle. Votre mari est trs gnreux, madame. Johanna ouvrit la bouche pour dtromper la jeune femme. Mais cet instant, elle croisa le regard bleu de Michael et prouva une sorte de choc. Elle ne bougea plus et referma la bouche, hypnotise par la force virile qui manait des pru-nelles dacier.

Michael la prit alors par le bras et fit signe lemploye de les suivre. A la caisse, il tendit sa carte de crdit, pendant que la vendeuse enveloppait avec soin le prcieux vtement dans un papier de soie. Avant de lenfermer dans un carton au logo du magasin, celle-ci remarqua dun ton faussement ngligent : Cette chemise de nuit fait partie dune parure. Dsirez-vous que je vous montre ladorable robe de chambre qui laccompagne ? Non, je Oui. La vendeuse sourit Michael. Je reviens, dit?elle. Johanna recouvra alors sa voix et son assurance. Tu es compltement fou ! Que ferais-je dun peignoir aussi lgant ? Michael, je ten prie Elle sinterrompit, car lemploye revenait. Sous les yeux blouis de Johanna, celle-ci tala sur le comptoir un somp-tueux dshabill en satin de la mme couleur cleste que la chemise de nuit. Emballez lensemble, dclara Michael. Quelques minutes plus tard, il rcuprait sa carte de cr-dit, tandis que Johanna, confuse, muette, mais avec une lueur dmerveillement dans les yeux, prenait machinale-ment le grand carton que lui tendait la vendeuse. Chapitre : 12 3 45678910 Ce soir-l, ils dnrent au restaurant et rentrrent tard Park House. Pendant que Johanna montait dposer ses pro-pres paquets dans sa chambre, Michael transportait, de la jeep la cuisine, les provisions achetes dans un supermar-ch. La table dbordait maintenant de denres : volailles et viandes diverses surgeles, fromages, lgumes et fruits frais. Sachant que Michael devait se lever tt le lendemain, Jo-hanna lui conseilla daller se coucher. Elle se dbrouillerait seule pour ranger les provisions leurs places respectives. Il protesta pour la forme, puis se rsigna la laisser aprs lui avoir souhait une bonne nuit. Johanna sacquitta de ses tches mnagres, puis monta son tour au premier tage. Aprs avoir suspendu la robe noire dans la penderie, elle ouvrit le carton de lingerie et tala la parure sur le lit. Jamais encore elle navait port de chemise de nuit aussi somp-tueuse, et elle ne se voyait pas sendormant, vtue de cette arachnenne mousseline de soie, pas plus quelle ne simaginait en train de se promener travers la maison dans ce long dshabill de satin bleu clair, digne dune star hol-lywoodienne. Quelques instants plus tt, lorsque Michael avait hsit monter se coucher, elle avait cru lire dans les yeux bleus une muette supplication. Voulait?il la contempler dans son en-semble de luxe, paradant comme un mannequin sur un po-dium ? Comment aurait?il ragi ? Comme un beau-frre, ou comme un homme taraud par un vague dsir ? Elle avait prfr ne pas tenter lexprience. Elle continuait de penser que, dans un lan de gnrosit, il lui avait offert l un cadeau de bienvenue, coteux et inu-tile. Toutefois, le geste lavait touche et, bien quelle sen dfendt, elle prouvait au fond delle-mme un secret plai-sir la pense de possder une parure aussi ravissante. Elle la rangea soigneusement et regarda la robe noire, suspendue dans lattente dune rception encore improbable. Michael tait un brillant homme daffaires. Son entreprise dimport-export prosprait. Johanna continuait dadmirer lacuit de son esprit, mais, comme tous les hommes happs par leurs projets, il se montrait dconnect des banales rali-ts de lexistence et manquait de sens

pratique. Avant denvisager des rceptions chez lui, il devrait penser meu-bler et dcorer sa superbe demeure. Or, ce soir, dans la galerie marchande, chaque fois quelle avait suggr dentrer dans un magasin de mobilier, il avait rpondu dun ton distrait : On verra a plus tard. Chaque chose en son temps. La semaine scoula sans que Johanna et un instant le temps de sennuyer. La maison tait prsent brique du haut en bas. Les vitres tincelaient, et aucune tache, pas le moindre grain de poussire ne maculait dallages et moquet-tes. A plusieurs reprises, elle stait rendue en ville et avait rapport de nombreux catalogues et des revues de dcora-tion, quelle tudiait pendant ses moments de repos. Michael ne rentrait pas djeuner et revenait tard le soir. Toutefois, la demande de Johanna, il prenait soin de lavertir par tlphone, en fin daprs-midi, de lheure ap-proximative de son retour. Ainsi, quand il arrivait, le couvert tait dress et le dner prt tre servi. Leurs relations taient courtoises, voire amicales, mais sans plus. A table, Michael parlait des problmes de son entreprise et discutait volontiers avec Johanna de la conjonc-ture conomique, mais il paraissait indiffrent la manire dont elle tait habille. Ntait-ce pas ce quelle avait souhait ? Or, au fil des jours, elle dcouvrait que le fait dtre la gouvernante de lhomme quelle avait passionnment aim dans son adolescence, de laver son linge et prparer ses repas, que toutes ces tches, qui sont celles de la matresse de maison, rveillaient en elle une passion assoupie. Seule toute la journe, Johanna ne pouvait sempcher de fantasmer sur Michael comme au temps de ses quinze ans. Un matin, aprs avoir effectu son travail habituel, elle stait douche, avait revtu ensuite sa parure de star et stait pavane dun miroir lautre en se demandant une nouvelle fois quelle serait la raction de Michael sil la voyait dans une tenue aussi dlicieusement fminine. Mais aussitt, elle se souvint que, jadis, elle lavait pro-voqu et stait jete sa tte, ce qui lui avait valu, le len-demain, le plus cuisant camouflet de sa vie. Elle avait pay trs cher un moment dintense bonheur. Le douloureux af-front inflig par Michael lui avait appris quon peut exciter les sens dun homme sans pour autant mouvoir son cur. Brise, elle stait alors marie sans amour. A prsent, Michael tait son beau-frre et, comme il tait devenu son employeur, elle ne devait en outre lui vouer que des sentiments damiti, et cesser de voir en lui lhomme de ses rves. Pour cela, il lui fallait trouver un moyen doccuper son esprit autant que ses mains. Ce matin, elle avait rsolu le problme. Alors quelle prparait la table du dner, elle se demandait si Michael approuverait son initiative. En tout cas, elle tait satisfaite de sa dcision et, dans son euphorie, elle avait cuisin un repas particulirement soign. Michael lavait prvenue que, ce vendredi soir, il ne ren-trerait pas avant 20 heures. Elle regarda la pendule murale et dcida denfourner lpaule dagneau, quelle avait roule et farcie avec un mlanche de hachis de porc et daromates. Ce plat avait t une des spcialits de sa mre. En le prparant, elle avait revu les images du pass : ses bonheurs denfant, les tables joyeuses avec les Ross et dautres amis, son ad-miration pour Michael et ses fous rires aux plaisanteries de Jeff. Jeff lavait toujours aime, elle nen avait jamais dout, et si son mariage avec lui avait t une union sans joie, elle navait jamais failli ses devoirs. Pourtant, leur couple stait dsuni bien avant laccident. Pendant les deux dernires annes, ils avaient vcu une relation de frre et sur ce que, bien sr, la famille avait ignor. Fidle sa parole, Johanna avait continu de veiller sur Jeff, organisant mme ses tournes en lui servant de manager, au point de discuter elle-mme de ses contrats. Mais lorsquelle avait appris la liaison de son poux avec une des filles du groupe, elle avait

vu l un moyen de recou-vrer sa libert. Pour la premire fois, elle avait envisag de divorcer. Elle en avait parl avec Jeff au cours de cette nuit horri-ble. Il avait alors violemment protest. Il avait besoin delle, et voulait garder la fois pouse et matresse. Ce soir-l, il avait beaucoup bu. Le ton entre eux stait vite chauff. Au paroxysme de la fureur, Jeff tait parti en claquant la porte de leur caravane. Malgr la pluie et le vent qui soufflait en tempte, elle avait entendu dmarrer leur vieille Chrysler. Sachant que Jeff ntait pas en tat de conduire, elle stait prcipite lextrieur. Il tait dj loin et, quelques minutes plus tard, drapant dans un virage, il scrasait contre un mur. Cet affreux accident avait mis fin huit annes de vie ca-hotique. Mais Johanna ntait pas au bout de ses preuves. Pen-dant presque une anne, seule pour affronter ladministration et les cranciers, elle stait sentie perdue et responsable de la mort de Jeff. Les mensonges invents lintention de sa belle-famille pour donner de Jeff limage que les Ross en attendaient et, plus tard, sa version errone des vritables causes de laccident, tous ces manquements la franchise continuaient de peser sur sa conscience. Elle se demandait ce que dirait Michael sil apprenait la vrit. Bien que les deux frres eussent pass une partie de leur adolescence se heurter, ils avaient t lis par une profonde affection. Michael la regarderait?il toujours comme une amie sil savait quelle avait voulu divorcer et que cette dcision avait envoy Jeff la mort ? Mmm ! Quest-ce qui sent si bon ? Johanna sursauta. Michael se tenait sur le seuil de la cui-sine, son porte-documents dune main, lautre sappuyant au chambranle, le veston jet sur lpaule, mais la cravate soigneusement noue. Jai farci une paule dagneau, rpondit Johanna. Repoussant lenvie de lembrasser, de dfaire sa cravate et douvrir son col de chemise, elle se demandait si elle allait lui annoncer linstant la dcision prise le matin. Elle prfra remettre laveu plus tard et ajouta : Comme le temps sest refroidi, jai pens que nous avions besoin dun repas plus consistant que les autres soirs. Habitue au climat californien, elle avait oubli que lautomne dans le New Jersey tait souvent humide et frais. Ce soir, elle avait revtu sur son jean un pull en laine blan-che col roul. Michael posa porte-documents et veston sur une chaise et demanda, moqueur : Alors quand lhiver sera l, quoi devrai-je mattendre ? Emmitoufle dans une doudoune, est-ce que tu me serviras du pot-au-feu ou de la choucroute ? Pourquoi pas ? rtorqua-t?elle en riant. Mais en atten-dant, comme il ne fait pas encore froid au point dallumer la chaudire, nous pourrions faire du feu dans la grande che-mine du salon, aprs le dner, et aller dguster notre caf, assis sur des coussins en regardant les flammes. Excellente ide ! approuva-t?il. Ses yeux bleus restaient lointains. A quoi pensait?il ? A renouveler sa provision de bois , se dit Johanna, pratique. Je ne tattendais pas si tt, avoua-t?elle. Le dner ne sera pas prt avant une bonne demiheure. Michael se frottait la nuque. Je sens tous mes muscles ttaniss. Ai-je le temps daller les drouiller ? Oui. Je tappellerai lorsque le rti sera cuit. Michael reprit porte-documents et veston, et monta vive-ment dans sa chambre. L, il ta ses vtements de ville et enfila un simple short. Chauss despadrilles, il descendit jusquau soussol, o il avait quip une salle de sports.

Pour se mettre en train, il commena par quelques mou-vements de culture physique. Puis il sallongea sur le sol et souleva des haltres : deux disques en fonte relis par une barre de fer. Ctait son exercice le plus difficile. Il sy entranait chaque soir, depuis larrive de Johanna, cinq jours plus tt. Faire travailler ses muscles tait le meil-leur moyen de dominer ses pulsions sexuelles. Dautre part, cela suscitait une telle fatigue que le sommeil le terrassait avant que son imagination ne se mt fantasmer sur la femme qui reposait dans une chambre de lautre ct du palier. A prsent, son visage et son torse luisaient de transpira-tion, et le lever de poids devenait de plus en plus pnible, mais il sentait son esprit sapaiser. Tout lheure, comme les autres jours, il avait prouv un vif plaisir en voyant Johanna sactiver dans la cuisine. Pourtant, le vieux loup solitaire quil tait devenu aprs sa dernire msaventure sentimentale napprciait pas prcisment les joies domesti-ques Do lui venait donc cette vague dintense satisfaction qui le submergeait maintenant chacun de ses retours la maison ? Il navait pas prvu que larrive de Johanna le transfor-merait ce point. Clibataire dans lme, persuad quil ntait pas du genre fonder une famille, il stait construit une vie conforme ses ambitions. Lachat de Park House avait t pour lui une sorte de placement, en mme temps que la beaut de la demeure flattait sa vanit. Peu peu, il avait pris got la solitude. Lundi soir, lorsque Johanna avait dcid que, dornavant, elle se lverait tt pour partager son petit djeuner, il avait protest. Les petits djeuners, il avait lhabitude de les ava-ler en vitesse dans une caftria proche de son bureau. Johanna avait nanmoins tenu bon et, le lendemain matin, lorsquil tait descendu, prt partir pour la ville, elle lattendait dans la cuisine devant une table garnie dun co-pieux breakfast. Il avait cd, mais de mauvaise grce. Depuis, il trouvait fort agrable ce moment de dtente. Sasseoir au petit matin devant une Johanna souriante lui donnait du tonus pour toute la journe Veux-tu goter, et me dire si cest assez cuit ? Il laissa retomber les haltres, se redressa sur un coude et regarda Johanna. Elle se tenait debout quelques pas de lui. Avec une fourchette, elle piquait dans une soucoupe un petit morceau de viande enrobe de farce. Elle se rapprocha et le lui tendit. Dlicieux ! commenta-t?il en le savourant. Alors, il est temps que je sorte le rti du four. Sa voix stait brusquement enroue comme sous le coup dune motion, et elle sentait son cur battre un peu trop vite. Dieu, que Michael tait beau, dans sa demi-nudit ruisselante ! Il dbordait de virilit, et mme lodeur de sa sueur paraissait Johanna plus agrable respirer que le plus subtil des parfums de luxe. La chaleur du grand corps irradiait, et elle aurait aim treindre Michael et se blottir contre lui. A dfaut de pouvoir raliser son rve, elle posa la sou-coupe vide sur le sol, prit une serviette sur la pile prpare sur un escabeau et, tandis quil se relevait, elle lui essuya doucement le visage et le torse. Je vais aller me doucher, dclara-t?il en lui tant la serviette des mains. Tu as raison. Mais elle ne scartait pas. Ils taient si proches quils respiraient mutuellement leur haleine. Elle croisa les yeux bleus et eut limpression quils prenaient possession delle dans une treinte passionne. Ce vertige ne dura quun instant. Michael dtourna la tte, brisant net la magie, et Johanna recouvra aussitt le contrle delle-mme. Elle reprit soucoupe et fourchette, tandis que Michael se dirigeait vers la porte. Je te promets de me dpcher, dit?il.

Sa voix tait parfaitement calme. Incapable de parler, Jo-hanna approuva dun hochement de tte. Elle couta le bruit des pas dcrotre dans lescalier, puis resta immobile jus-quau moment o elle entendit leau de la salle de bains couler dans les canalisations. Alors, elle remonta lentement jusqu la cuisine, afin dachever les prparatifs du dner. Tandis que le jet fouettait ses paules douloureuses, Mi-chael posa les paumes plat sur le mur carrel de la cabine de douche. Il tait surpris par une rection de la pire espce, sans nul espoir de soulagement. Aussi avait?il ouvert seu-lement le robinet deau froide, dans lespoir de calmer lardeur aussi insolite quimprvue de ses sens. En mme temps, il sefforait de chasser de son esprit limage de Johanna. Tout lheure, quand elle lui avait tendu la bouche de viande, il avait matris grand-peine lenvie de lembrasser et, quand elle lui avait essuy le dos, il avait senti une fivre ardente enflammer son sang. Cette fois, la sance de sport navait pas eu leffet es-compt. La fracheur du jet le faisait grelotter. Se sentant plus calme, il augmenta la temprature de leau. Sa douche ter-mine, il shabilla rapidement du pantalon de flanelle et du polo quil mettait pour jouer au golf. Chauss de mules en cuir, il reprit le chemin de la cuisine. Lorsquil entra, le rti tait dcoup dans un plat. Larme piment de la farce embaumait lair. Leau lui en vint la bouche, pas seulement cause de la vue et du par-fum de la nourriture, mais parce que Johanna sasseyait table en lui souriant. De nouveau, il prouvait lenvie de ltreindre et dembrasser ses lvres charnues et tentantes. Il sassit en fermant un instant les yeux, mais limage du ravissant sourire restait imprim sous ses paupires. Tu arrives juste temps, dit?elle alors quil dpliait sa serviette. Il essaya de lui sourire son tour, mais ses lvres crispes nesquissrent quune vague grimace. Johanna nota silencieusement sa gne. Il affichait ce genre de contrarit ennuye chaque fois quelle devenait trop amicale. Elle croyait alors lire dans ses yeux un muet avertissement : Attention, Johanna ! Souviens-toi que ce qui nous est arriv il y a neuf ans ne doit plus jamais se reproduire. Ce soir, elle navait aucun doute sur la cause de la froi-deur de Michael. Elle naurait pas d commettre limprudence de descendre dans la salle de musculation et de le surprendre en plein effort. Toujours courtois, il naccepta de se servir quaprs elle. Le rti dagneau tait dlicieux, et Michael apprcia la jar-dinire de lgumes qui laccompagnait. Comme elle savait que son travail tait pour lui un souci permanent, elle le questionna sur sa journe de bureau. De nouveaux clients ? Non. Les habitus suffisent faire tourner lentreprise. As-tu enfin sign le contrat avec le Texan ? Pas encore. Jack Larsen est un homme fort occup. En ce moment, il est au Japon. Je le revois dans quinze jours. Si je russis lavoir pour client, ce sera une chance incroya-ble, mais qui mobligera engager du personnel supplmen-taire. Tu as toujours lintention de le recevoir ici ? Oui, bien sr. Je linviterai avec sa femme. Alors, tu ne crois pas quil serait temps de songer meubler le rez-de-chausse de la maison ? Tu as raison, mais jusqu prsent je nai gure eu le loisir de men occuper. Jai rapport de Trenton plusieurs revues de dcora-tion, ainsi que quelques catalogues de magasins dameublement. Si tu veux, nous pourrions les consulter ensemble. Tu ferais ainsi ton choix avant den passer la commande par tlphone.

Pourquoi par tlphone ? Demain, samedi, rien ne nous empche daller acheter de quoi meubler la salle manger, le fumoir et un salon. Plus vite la corve sera ter-mine, mieux ce sera. Pour moi, ce ne sera pas une corve, Michael. Jai tou-jours rv de dcorer un appartement ou une maison. Mal-heureusement, la vie nomade que je menais en Californie avec Jeff ne ma jamais permis de raliser mon rve. Il eut un bref froncement de sourcils, mais sabstint de tout commentaire. Ds quils eurent termin leur repas, Michael aida Johan-na dbarrasser la table et ranger plats, couverts et assiet-tes dans le lave-vaisselle quil mit en route. Comme il avait dclar prfrer un chocolat chaud un caf, pendant que Johanna dlayait le cacao dans du lait, il alla allumer le feu dans la grande chemine du salon. Elle avait trouv dans le dbarras des coussins fans ainsi quune petite table caf, un peu branlante, mais assez so-lide pour supporter des tasses et une chocolatire. Elle ap-porta le tout dans le salon. Ils sassirent en tailleur et, tout en dgustant leur boisson brlante, ils regardrent un moment en silence les flammes qui dansaient joyeusement dans ltre. Michael feuilleta quelques catalogues, puis il demanda Johanna si, aujourdhui, elle avait fait du lche-vitrine Trenton. Elle hocha ngativement la tte. Musarder devant des boutiques na jamais t au nom-bre de mes divertissements, dit?elle. Cest peut-tre parce que je navais pas assez dargent. Les cachets de Jeff ser-vaient tout juste rgler les dpenses courantes. Michael frona de nouveau les sourcils. Jai toujours combattu les chimres de Jeff, dit?il. Mon frre croyait avoir du gnie, alors que son talent de chanteur guitariste ne dpassait pas celui dun bon amateur. Javais beau lui rpter quil existait travers le monde des milliers dartistes meilleurs que lui, il refusait de mcouter. Je laimais beaucoup, mais nous tions en dsaccord sur une foule de sujets. Je regrette de navoir pas song plus tt vous aider, tous les deux. Je ten prie, ne te reproche rien. Du reste, Jeff naurait pas accept le moindre dollar de sa famille. Il menait la vie de bohme quil avait toujours voulue Et au fond, ajouta-t?elle aprs un bref silence, cette existence errante ma permis de visiter en long et en large louest du pays. Elle but le reste de son breuvage et posa sa tasse vide sur la petite table, prs de la chocolatire encore demi pleine. Puis, changeant de sujet, elle annona : Ce matin, jai pris une dcision qui risque de te d-plaire, Michael. Je me suis inscrite dans une facult Oh, rassure-toi, ce nest pas Princeton et je naurai pas dix kilo-mtres parcourir pour my rendre ! Il sagit dun tablis-sement, dans la banlieue de Trenton, qui prpare aux mmes diplmes que luniversit, mais en dispensant des cours en fin de journe pour les tudiants travaillant lextrieur. A son tour, Michael posa sa tasse sur la table. Mais cest magnifique, Johanna ! sexclama-t?il. Pourquoi voudrais-tu que a me dplaise ? Je ne peux que tapprouver ! Quelles matires as-tu choisies ? Littrature anglaise et histoire de lart Heureuse de la raction de Michael, elle sagenouilla, sassit sur ses talons et ajouta, tout excite : La rentre a lieu la semaine prochaine. Je lattends avec impatience. Il la prit par les paules et lobligea se rapprocher de lui. Je suis fier de toi, et persuad que Jeff laurait t au-tant que moi. Elle se dgagea alors doucement, et il stonna de sa r-action. Ai-je dit quelque chose qui ta dplu ?

Non, bien sr que non. Alors pourquoi ce recul ? Tu parais contrarie. Est-ce parce que je viens dvoquer la mmoire de Jeff ? Te man-que-t?il toujours ce point ? Non du moins pas de la manire laquelle tu pen-ses, dit?elle en lui offrant un petit sourire triste. Alors de quelle manire ? Elle soupira et baissa les yeux. Cest difficile dire. Javais lhabitude de discuter de tout avec lui. Mais je suis l, Johanna. Pour remplacer Jeff ? demanda-t?elle tourdiment. Il se raidit et ses yeux devinrent aussi froids que des gla-ciers. Ne te mprends pas. Jamais je nai eu lintention de prendre la place de mon frre. Je ne le dsire pas non plus. Dune pression sur sa joue, il lobligea tourner la tte vers lui, puis il tudia son visage. Une rougeur le colorait, et une lueur dans les yeux noisette lui envoya des ondes br-lantes dans le sang. Que veux-tu exactement, Johanna ? Rien dautre que ce que tu moffres : un toit, un em-ploi et ta prsence. Je ten suis infiniment reconnaissante. Je refuse ta gratitude. Je le sais, mais tu las quand mme, murmura-t?elle. La douceur de sa voix mut Michael, qui se sentit sou-dain trangement oppress. Il accentua la pression de sa main sur la joue enfivre et rapprocha leurs deux visages. Johanna leva alors le sien dans une invitation aussi ar-dente que silencieuse. Michael neut qu se pencher lg-rement pour lembrasser au coin des lvres. En mme temps, il essayait de minimiser limportance de son geste. Ce nest quun baiser fraternel , se dit?il. Mais Johanna lenlaait et se pressait maintenant contre lui. Leurs bouches se joignirent. Elles avaient le got du chocolat. Johanna se revoyait neuf ans plus tt et retrouvait, intacte, sa passion dadolescente. Des vagues voluptueuses lenvahirent et lui brlrent les reins. Les pulsions quelle avait retenues depuis son arrive chez Michael spanouirent soudain dans un tourbillon qui lui ta toute pense raisonna-ble. Au lieu de scarter, elle avait mis les deux bras autour du cou de Michael, qui lembrassait maintenant avec fougue. Tandis quil buvait son souffle et mordillait ses lvres, il caressait les courbes du corps blotti contre le sien. Glissant la langue dans la bouche entrouverte, il explora son palais en gmissant de bonheur. Mais Johanna voulait davantage encore. Dans le mouvement quelle fit pour dplier ses jambes et obliger Michael sallonger prs delle, elle heurta un des pieds de la table. Celle-ci bascula, projetant les tasses vides sur Michael et le contenu de la chocolatire sur la moquette et sur les paules de la jeune femme. Le choc les dgrisa tous les deux. Dun seul lan, ils se relevrent, puis examinrent le gchis, avant de se regarder, hbts. Michael secoua la tte comme pour remettre ses ides en place. Excuse-moi, dit?il. Et il fila vers la cuisine, do il revint quelques secondes plus tard avec un rouleau de torchons en papier. Debout, fige de stupeur, Johanna avait limpression dmerger dun rve. Comment tout cela avait?il dbut ? En ce moment, la chair encore palpitante, elle se souvenait seulement quelle avait parl de luniversit, de Jeff, et quelle avait remerci Michael pour son aide. Elle se baissa et laida ponger le chocolat sur la mo-quette, mais, comme une trace

subsistait, elle alla chercher un linge mouill et frotta la tache jusqu ce quelle et compltement disparu. Lactivit tait un excellent remde pour apaiser la fivre qui lavait soudain embrase. Lincident rpar, elle se releva et regarda Michael. Il pa-raissait secou, lui aussi, mais ses yeux clairs avaient perdu lclat passionn quelle avait cru y dcouvrir quelques minutes plus tt. Regrettait?il davoir cd cette brusque flambe de dsir ? En ralit, il tait stupfait. Il avait seulement voulu la r-conforter par un geste fraternel, et ses sens lavaient trahi. A prsent, il serait difficile de convaincre Johanna de la puret de ses intentions. En lui offrant de venir tenir sa maison, il navait jamais eu, en arrire-pense, lide den faire sa matresse. Jai trahi ta confiance, murmura-t?il. Je suis dsol. Ne texcuse pas. Cest moi la fautive, et je ne sais vraiment pas ce qui ma pris. Un besoin daffection, peut-tre Il dsigna les taches brunes qui maculaient le pull en lai-nage blanc. La chocolatire ne ta pas pargne, remarqua-t?il. Pourras-tu faire disparatre ces traces aussi facilement que sur la moquette ? Oui. Je laverai mon lainage demain. Ce soir, je suis rompue de fatigue et je vais me coucher. Bonsoir, Mi-chael Sur le seuil du salon, elle se retourna vers lui en se for-ant rire. Comique, non, tout ce chambardement pour un petit baiser ? Ciel, jai t marie pendant huit ans ! Toi et moi, nous nous connaissons depuis toujours et, jamais je ne me suis comporte aussi maladroitement Dis-moi que ce ntait quun petit baiser sans importance. Cest ce que tu veux entendre ? Oui. Avoue galement que jai t idiote. Alors, tu es une idiote, Johanna, et ce ntait rien de plus quun amical petit baiser. Satisfaite ? Elle approuva dun signe de tte et lui adressa un vrai, un chaleureux sourire. Il combattit lenvie de franchir lespace qui les sparait et de la prendre dans ses bras. Raide, le menton lev, le regard volontairement vide, il annona dun ton solennel : Nous allons devoir apprendre vivre ensemble comme nous le dsirons. Avec de la patience, nous y arrive-rons. Ni lun ni lautre nous navons jamais t patients, remarqua-t?elle dun ton ambigu. Rassure-toi ! Comme nous sommes dous, nous ap-prendrons vite. En quelques mots, il venait de dfinir les limites ne pas dpasser. Ctait le langage de la raison, et Johanna ne pouvait que lapprouver. Pourtant, jusqu ce que le sommeil lengloutisse, elle ne put se dbarrasser dune indfinissable nostalgie. Chapitre : 123 4 5678910 Michael ne voulait pas se montrer tyrannique mais, aprs lincident de la veille, il prouvait limprieux besoin ddifier de solides barrires entre Johanna et lui. Elle semblait avoir oubli ce qui stait pass entre eux et, ce matin, tandis quils parcouraient les rayons dun ma-gasin dameublement, il arrivait Johanna de saisir amica-lement le bras de Michael pour lui communiquer son en-thousiasme devant une bergre ou le chatoiement dune tenture. Il se librait trs vite en objectant que, dcidment, ils navaient pas les mmes gots. Nullement vexe, elle riait et poursuivait ses recherches. Elle sarrta pour feuilleter un album dchantillons de tissus pour doubles rideaux. La foule habituelle du samedi les entourait, et Michael avait tout le loisir dtudier le fin visage si prs de lui. Comment pouvait?elle se montrer aussi insouciante, alors quil ne pensait quaux baisers

changs la veille ? Il se moquait bien de la manire dont sa maison serait dcore ! Et ctait surtout par esprit de contradiction, pour prendre ses distances avec la jeune femme, quil refusait la plupart de ses suggestions. Michael avait une prfrence pour le verre, lacier, le plastique et le teck des meubles modernes. Elle avait tout de mme russi le convaincre que pour les siges, le beau cuir ou le velours taient des matires plus confortables que le plastique ou lacier. Dans un premier magasin, il avait donc command deux divans et cinq fauteuils, de style classique, recouverts de velours frapp dun lumineux jaune dor. Elle y avait ajout des petites tables gigognes en acajou, ainsi que des lments modulables de bibliothque, o elle rangerait tous les livres abandonns dans la resserre. Il avait fronc les sourcils, mais stait rsign. Toutefois, il avait tenu bon pour la salle manger. La ta-ble se composerait dun lourd plateau de marbre sur pite-ment dacier, et les douze chaises seraient du plus pur de-sign, comme le meuble bas qui servirait de vaisselier. En outre, comme il ne voyait pas lutilit de possder un fu-moir, il transformerait le second salon en bureau. Celui-ci, naturellement, ne renfermerait que des meubles fonction-nels. Et prsent, en dpit de lexpression de rprobation quil affichait, Johanna insistait pour quil commande des doubles rideaux en chintz fleuri qui, disait?elle, rompraient la monotonie du design, quelle tenait pour un style banal, triste et snob. Il se contentait de rpondre : Oui, oui, tu as peut-tre raison Mais il ncoutait que la musique de sa voix. Elle avait relev ses cheveux blonds en un chignon qui dgageait sa nuque. La grce de son cou, lorsquelle se pen-chait sur un album dchantillons, sa faon de caresser le tissu du bout du doigt, devenaient autant de signaux qui obnubilaient la raison de Michael et attisaient lenvie quil avait delle. Habiter Park House avec lobjet de son dsir, un objet auquel il refusait de toucher, risquait de devenir un dfi de tous les instants. Ds que les commandes furent passes, il dcida demmener la jeune femme djeuner dans un restaurant de Pleasant, agrable station balnaire situe une centaine de kilomtres de Trenton. Aprs le repas, il lui proposerait une longue promenade sur la plage. Pour juguler lardeur de ses sens devenus trop prompts smouvoir, il ne connaissait rien de tel quune bonne marche contre le vent. La journe se droula comme Michael lavait prvu. Le soir, ils rentrrent si fatigus quils se contentrent, pour le dner, dune pizza achete sur le chemin du retour. Johanna avait senti les rticences de Michael. Aussi sappliquait?elle ne rien faire quil pt interprter comme une provocation. Elle vitait mme son regard et choisissait des sujets de conversation qui ne prtaient aucune quivo-que. Alors quils terminaient leur repas en dgustant une sa-lade de fruits, elle parla des commandes du matin et stonna de la longueur des dlais de livraison. Michael haussa ngligemment les paules. Aprs avoir attendu plusieurs mois avant de me dci-der meubler de nouveau le rez-dechausse, je ne suis plus quelques semaines prs. Mais tu me parais bien lasse Epuise serait un terme plus juste. Jai hte de me mettre au lit. Auparavant, je prendrai avec plaisir un bain chaud pour me dtendre. As-tu remarqu quici toutes les baignoires sont qui-pes dun Jacuzzi ? Oui, mais je tavoue navoir encore jamais utilis ce genre de raffinement. Alors, cest le moment dessayer. Tu verras, cest trs dlassant. Un peu plus tard, ils se sparrent sur le palier de ltage, aprs stre souhait mutuellement bonne nuit. Johanna traversa sa chambre et, tout en tant les pingles qui retenaient son chignon, elle alla

tudier le petit tableau de commande au-dessus de la baignoire. Trop compliqu pour moi, murmura-t?elle. Elle navait jamais pris de bain bouillonnant. Avant quils nachtent leur caravane, Jeff et elle descendaient dans des htels trop modestes pour offrir ce luxe leurs clients. Elle natta ses pais cheveux, releva et attacha la natte sur le dessus de sa tte, et sapprtait ouvrir les robinets de la baignoire lorsquelle entendit frapper la porte de sa cham-bre. Entre ! cria-t?elle. Michael la rejoignit. Tu sais mettre le Jacuzzi en route ? Non, cela me parat compliqu. Il se glissa entre elle et la baignoire. Je vais te montrer, dit?il. Combien de temps dsires-tu rester dans leau ? Je ne sais pas Un bon quart dheure. Il se pencha, rgla la minuterie, ouvrit les robinets et les laissa couler quelques instants avant dappuyer sur une tou-che. Immdiatement, la surface de leau se mit frmir. Voil, ce nest pas plus difficile que a. En se retournant, il faillit la heurter. Ils restrent face face, dans un silence que troublait un bruit de cascade. Mi-chael vit briller une lueur dans les yeux noisette et, aussitt, le dsir revint fouetter ses sens avec une violence qui le surprit. A cet instant, il et arrach avec plaisir les vte-ments de la jeune femme pour la contempler dans sa somp-tueuse nudit. Il voulait la toucher, la caresser Il serra les dents pour matriser une pulsion qui boulever-sait la ligne de conduite quil stait impose. Johanna, elle, ne pouvait dtacher son regard du visage de Michael. Si les traits restaient impassibles, les yeux bleus taient loquents. Elle voyait y miroiter une lueur semblable celle quelle y avait surprise, la veille, dans le salon. Allait?il lembrasser de nouveau ? Elle en frmit despoir, et la faim quelle avait russi ignorer au cours des dernires vingt-quatre heures revint la tarauder. Elle aspirait sentir les lvres de Michael sur les siennes. Lide de lui offrir de partager son bain leffleura, tandis que limage dune nudit virile lenflammait, lui envoyant, jus-quau creux du ventre, une douloureuse flche de dsir. Peu habile dissimuler ce quelle prouvait, elle ne pou-vait empcher ses yeux de ptiller et ses joues de rougir. Michael regardait le fin visage se transformer, tandis que lui-mme avait de plus en plus de mal se dominer. A cet instant, il se souvint de la jeune fille sans complexe, au temprament ardent, qui, neuf ans plus tt, lavait entran dans lancien pavillon de gardiens de ses parents. Il se de-manda quel genre de vie sexuelle elle avait eue avec Jeff. Aussitt, cette pense le dgrisa. Johanna tait sa belle-sur et, une fois pour toutes, il stait interdit ce genre de question. Leur brlant change de regards navait dur que quel-ques secondes. Michael se reprit le premier. Il passa prs de Johanna sans la frler, et dit dun ton quil voulait lger : Dpche-toi de profiter de ton bain. Un quart dheure, tu verras, cest trs court. Elle esquissa vers lui un geste de la main, comme pour le retenir. Il affecta de ne rien voir et se dirigea dun pas ferme vers le palier. Johanna ferma les robinets de la baignoire, aux deux tiers pleine. De grosses bulles crevaient maintenant la surface de leau. Une vapeur dense emplissait la pice, rendant opaques les vitres et les miroirs. Elle effaa la bue sur la glace au-dessus du lavabo et se regarda sans se reconnatre. Etait-ce bien elle, cette femme aux yeux largis et brillants, aux joues carlates ? Elle suait le dsir par tous les pores de sa peau. Vexe davoir ainsi dvoil ses plus secrets dmons, elle se dshabilla la hte, puis

sallongea dans leau bouillon-nante. Bientt, ses muscles raidis de fatigue se dtendirent. Les petits jets envoyaient sur sa peau des ondes revigorantes. Elle roula sur le ct, puis se mit sur le ventre, afin que tout son corps pt bnficier des doux et reposants massages. Les bulles dansaient joyeusement autour delle. Michael avait raison : ctait extrmement agrable ! Elle sabandonna un long moment ce nouveau plaisir, puis elle sassit, les genoux replis contre sa poitrine, et pensa de nouveau Michael. La situation entre eux risquait de devenir difficile. En ac-ceptant le poste de gouvernante, elle stait crue gurie de-puis longtemps de son amour pour lan des Ross. En outre, au cours de ses huit annes de vie conjugale, vu quelle navait jamais retrouv avec Jeff le bonheur ressenti avec Michael, elle en avait dduit quelle tait frigide. Et pendant ces dernires annes, le clibat, que la dgradation de son couple puis la mort de Jeff lui avaient impos, avait renforc sa conviction : le sexe et ses jouissances, dont parlent les livres et que montrent les crans de tlvision, ne lintressaient pas. Elle stait trompe. Son amour pour Michael tait intact. Entre eux surgissait de nouveau lancienne attirance de leur jeunesse. Michael y rsistait, ctait vident, et cela pour une raison quelle devinait sans peine. Il conservait sans doute, dans les replis de son me, une rancune lgard de ladolescente qui, aprs stre offerte lui sans aucune pudeur, stait enfuie quelques jours plus tard avec son frre. Une lgret que sa morale rigide ne pardonnerait jamais. Ennemi des compromis, Michael la considrait maintenant comme une parente intouchable, quil se devait de protger. Et mme si la femme quelle tait devenue rveillait en lui lancien dsir, il sinterdisait de cder ses pulsions. Perdue dans ses penses et ses regrets, Johanna ne stait pas aperue que les jets staient arrts. Ce fut la fracheur de leau qui la ramena au prsent. Elle sortit de la baignoire et en ta la bonde avant de senvelopper dans un des moelleux peignoirs en ponge quelle avait dcouverts dans la lingerie. Elle ramena sa natte de cheveux dans son dos et, ivre de fatigue, elle neut que le courage daller se jeter sur son lit, avec lintention de sy reposer quelques instants avant de shabiller pour la nuit. Lorsquelle sveilla, les lampes taient toujours allumes et sa montre marquait minuit. Hbte, elle se frotta les paupires et lutta contre lenvie de se glisser entre les draps et de sabandonner de nouveau un sommeil rparateur. Mais elle tait assez raisonnable pour ne pas garder sur elle un peignoir humide. Ctait un frisson de froid qui lavait rveille. Luttant contre sa fatigue, elle se leva et ouvrit la penderie. Comme chaque fois quelle cherchait un vtement, elle ne put sempcher de caresser la soie du dshabill bleu ple et de simaginer, paradant ainsi vtue devant Michael. Elle chassa ce fantasme et, comme le froid la faisait grelotter, elle choisit un confortable pyjama en coton molletonn. Une fois habille, elle eut envie de boire quelque chose de chaud. Elle enfila ses mules et quitta sa chambre avec lintention daller se faire tidir un bol de lait dans la cui-sine. Sur le palier obscur, elle regarda en direction de la cham-bre de Michael. Aucune lueur ne filtrant sous la porte, elle en conclut quil dormait. Elle alluma les appliques de lescalier et descendit sur la pointe des pieds avant de courir jusque dans la cuisine. Alors quelle versait le lait tidi dans une tasse, elle crut percevoir un lger bruit, une sorte de petit clac. Elle regarda vers lextrieur et sonda le parc que la lune clairait. Rien ne paraissant anormal, elle en conclut quelle stait trompe, ou quil sagissait dun de ces craquements mystrieux quon entend parfois dans les maisons anciennes. Rassure, elle commena de boire son lait. Clac ! Clac ! Elle faillit strangler. Aucun doute, elle ne rvait pas. Le bruit provenait de lintrieur de la maison.

Elle posa son bol sur la table, sortit de la cuisine et allu-ma toutes les lampes du couloir, puis du hall. De nouveau, elle perut le bruit, et cette fois si distincti-vement quelle lidentifia aussitt. Au sous-sol, ct de la salle de musculation, Michael avait amnag une salle de jeux comportant, entre autres, une table de ping-pong et deux magnifiques billards. Ctait le choc des boules divoire que Johanna entendait. Michael ntait pas dans sa chambre comme elle lavait cru ; il tait en train de chercher se dtendre. A la vigueur avec laquelle les boules sentrechoquaient, Johanna en dduisit que le joueur se montrait particulirement nerveux. Elle descendit, mais resta un moment sur le seuil de la pice pour lobserver. Il avait choisi le billard amricain, avec les quinze boules quil devait envoyer dans les trous percs aux quatre coins de la table. En robe de chambre bordeaux sur un pyjama de mme couleur, Michael circulait dun ct lautre de la table, sacharnant rageusement aprs les boules retardataires. Dune pousse particulirement russie, il en envoya une srie dans deux trous opposs. Joli coup ! lana Johanna. Michael redressa le buste et tourna la tte vers la porte. Il la regarda avec une lueur de rprobation dans les yeux. Que fais-tu ici ? Je peux te retourner la question, riposta-t?elle. Lun comme lautre, nous devrions tre en train de dormir dans nos lits respectifs. Je suppose que, ne trouvant pas le som-meil, tu as eu envie de te dtendre. Moi, jtais venue boire un lait chaud dans la cuisine quand jai entendu le bruit du billard. La curiosit ma conduite jusquau sous-sol. Je te drange ? Diable, oui ! pensa-t?il. Il venait juste de leffacer de son esprit et de parvenir enfin se concentrer sur son jeu. Mais, courtoisement, il rpondit par la ngative et ajouta quil tait souvent sujet des insomnies aprs une longue marche le long de locan. Elle hochait la tte, comprhensive. Puis-je disputer une partie avec toi ? demanda-t?elle. Michael haussa des sourcils incrdules. Tu sais jouer au billard ? Oui, mais avec une prfrence pour le billard franais. Pendant les longues nuits o jattendais que Jeff termine son spectacle, jaimais aller regarder les joueurs dans les clubs, ou dans les arrire-salles de brasseries. Souvent, mme, je disputais une partie avec les habitus. Et pourquoi prfres-tu le jeu franais ? Parce que, avec trois boules et pas de trous, il exige plus de rflexion et de calculs que le ntre. Pour obtenir un point et lautorisation de continuer, il faut russir avec une seule boule caramboler les deux autres. Lexercice exige une sacre concentration desprit. Tu nes pas de mon avis ? Si, et jaimerais que tu me montres ce que tu sais faire. Il alluma la lampe au-dessus de lautre table. Johanna alla choisir une queue dans le rtelier fix le long du mur. Elle en prit une de moyenne longueur, la soupesa, puis en endui-sit lextrmit avec de la craie. Michael la regardait avec une certaine condescendance. A ses yeux, le billard ntait pas un jeu pour les femmes, et il sattendait presque ce que Johanna dchirt, dun geste maladroit, le prcieux tapis vert qui recouvrait la table. A toi lhonneur, dit?il en lui dsignant les trois boules. Johanna se pencha, visa la rouge, aprs avoir pris soin de soutenir et de guider la queue de sa main gauche pose en chevalet sur le tapis. Michael apprcia cette prcaution, laquelle une dbu-tante naurait pas song. Elle gagna le premier point et se mit en position pour continuer la srie. Cette fois, elle calcula

le meilleur angle pour que la boule rouge choque les deux blanches, mais seulement aprs avoir ricoch sur la bande de caoutchouc qui bordait les quatre cts intrieurs de la table. Ce deuxime point blouit Michael. Johanna eut le triomphe modeste et se contenta dun va-gue petit sourire de satisfaction. Elle ne pouvait pas avouer Michael quelle avait disput des championnats, uniquement pour de largent. Il en aurait t scandalis. En outre, elle rpugnait parler de Jeff et devinait que, de son ct, Mi-chael ny tenait pas non plus. Lvocation de son frre lui tait manifement pnible. Quelques instants plus tt, lorsquelle racontait quelle avait appris jouer dans des clubs, elle travestissait lgre-ment la vrit. Ctait Jeff qui, dans des arrire-salles de saloons, lui avait enseign les rgles du billard franais et, quand il avait dcouvert son adresse, il avait suggr quelle devrait sentraner pour devenir joueuse professionnelle. Elle avait refus, se contentant de disputer quelques cham-pionnats au hasard des ftes de village Toute fire de ses deux premiers points, elle se pencha de nouveau sur la table, mais cette fois, perturbe par le souve-nir de Jeff, elle rata son coup. Derrire elle, Michael mit un petit gloussement. A mon avis, dit?il, les deux premiers points taient dus la chance. Accepterais-tu que je te donne quelques conseils ? Il tait si proche quelle sentait son souffle lui effleurer la nuque. Aussitt, elle eut envie de se pencher en arrire et de se blottir contre lui. Elle se retint et, pour mieux matriser ses pulsions, elle choisit de le dfier. Je nai que faire de tes conseils. En mappliquant da-vantage, je te battrais aisment. a mtonnerait. Veux-tu parier ? Parier quoi ? De largent ? Non. Jestime que, lorsquon joue entre amis, ce genre denjeu nest pas convenable. Johanna sentit son visage senflammer. Sil savait com-bien denjeux de ce genre elle avait accepts et encaisss ! Alors quest-ce quon parie ? demanda-t?elle. Elle esprait quil rpondrait : un baiser , mais si lide le traversa, il ne sy arrta pas. Celui qui perdra offrira un dner lautre. Les dners, je les prpare la maison avec tes finan-ces. Alors, a ne colle pas. Trouve autre chose. Choisissons un lunch, proposa-t?il. Si je gagne, au lieu de me contenter, comme dhabitude, dun sandwich dans mon bureau, je serai ton invit dans un bon restaurant. Daccord ! approuva-t?elle en riant. Il prit sa place et commena par marquer six points daffile. Johanna se dit que la comptition serait serre. Le grand corps de Michael se dplaait dun ct de la table lautre avec une vivacit et une souplesse de flin. Elle le caressait dun regard admiratif. Jamais il ne lui avait paru aussi viril, aussi muscl, aussi adroit. Peut-tre devait?il cette forme blouissante la gymnastique intensive la-quelle il sastreignait chaque soir ? En tout cas, ses gestes taient prcis et efficaces. Il visait juste et marqua mme plusieurs points en faisant ricocher sa boule sur deux bandes avant quelle ne carambolt les deux autres. Un vritable exploit. A ce moment, il commit limprudence de jeter un bref coup dil vers Johanna. Immobile, admirative, la bouche entrouverte, la jeune femme lchait machinalement sa lvre suprieure ; ce petit bout de langue, humide et rose, le fascina et lenfivra au point que, ds quil baissa les yeux sur la table, troubl, il commit la faute impardonnable de propulser sa boule avant que les deux autres ne fussent compltement arrtes. Il sen aperut trop tard et lana un bref juron. Johanna exulta.

Trois points pour moi ! sexclama-t?elle. Elle se pencha son tour sur le tapis vert et russit une srie de quatre coups. Trs fire, elle releva la tte. Leurs yeux se croisrent. Une lueur dans le regard bleu la fit fon-dre de bonheur. A cet instant, elle eut la certitude que ladmiration de Michael se doublait dun irrpressible dsir. Elle en avait dj eu lintuition quelques heures plus tt, alors quil venait de lui prparer son bain bouillonnant. Certes, il savait parfaitement contrler ses paroles et ses gestes, mais il ne pouvait empcher ses sentiments de se reflter dans lazur de ses yeux. Elle savait quand il tait mcontent, car ses prunelles prenaient alors des tons dacier. Or, en ce moment, alors quelles auraient d afficher le dsappointement de la dfaite, elles brillaient comme un ciel dt. Elle sentit son cur cogner contre ses ctes. Michael tait?il affam de tendresse comme elle ltait elle-mme ? La pense quils pourraient terminer la nuit dans les bras lun de lautre alluma en elle une flamme dvorante. Il avait t autrefois lenivrante aventure de sa vie. Aprs cette m-morable nuit dt, rien pour elle navait plus jamais t pareil. Un tel bonheur pouvait?il se reproduire ? Mais aussitt, elle se souvint de lhumiliation quil lui avait inflige le lendemain. Ses minutes de nirvana, elle les avait payes trop cher. A prsent, elle savait que, chez un homme, le dsir ne saccompagne pas obligatoirement dun sentiment profond. Ce ntait quune pulsion physique, et si elle y cdait de nouveau, elle le regretterait le reste de sa vie Alors Johanna, tu rves ? Le score nest pas encore at-teint, et cest toujours toi de jouer. Elle se mordit la lvre. Tu as raison, je rvais. Elle reporta son attention sur le jeu, mais sa main ntait plus aussi sre. La queue partit trop vite et trop fort, en-voyant la boule sauter par-dessus la table. Egalit ! lana Michael. Ton tourderie va ttre fa-tale. Il joua et remporta facilement la partie, ce qui renfora Johanna dans lide quune fois de plus elle avait pris ses dsirs pour des ralits. Un homme amoureux naurait pas russi refouler sa passion aussi vite et canaliser toute sa puissance de concentration sur trois boules de billard. Veux-tu ta revanche ? proposa-t?il. Non. Jaccepte ma dfaite et je te dois un djeuner Puis, se souvenant des formalits qui suivaient habituel-lement les championnats quelle avait disputs en compa-gnie de Jeff, elle demanda, tout en allant raccrocher la queue au rtelier : Dois-je te signer une promesse crite ? Il sesclaffa. Quelle drle dide ! Ta parole me suffit. Elle se retourna. Il se tenait derrire elle, et si prs quelle aurait pu compter ses longs cils noirs. Une chaleur tratresse lenvahit de nouveau. Michael vit son trouble et se mprit. Aurais-je tort de te faire confiance ? Elle lui offrit un petit sourire dsabus. Non, bien sr que non. Je nai jamais manqu ma pa-role Encore que, parfois, je me demande si je peux, moi, me faire confiance. Cest--dire ? Il avait pos les deux mains sur ses paules et la regardait avec attention. Elle navait pas prvu ce geste et, son contact, un besoin incoercible de tendresse ltreignit. En-vahie par un flot de douceur, elle glissait vers labandon. En mme temps, la honte dtre aussi faible ltouffait. Rien Je je Il ny a rien, balbutia-t?elle. Je pen-sais seulement ce qui nous est arriv lautre soir. Oui, et alors ? Nous en avons dj discut, dit?il dune voix neutre. Pour moi, lincident est

clos. Jen tais responsable, Michael. Pas plus que moi. Nous tions alls un peu trop loin, cest tout. Ne te culpabilise pas inutilement. Pourtant, je le devrais. Jai un aveu te faire, Mi-chael Je narrive pas regretter ce qui sest pass. Elle perut le frmissement des mains sur ses paules. Presque aussitt, il la lcha. Mais Johanna avait surpris une flamme dans les yeux bleus. Aussi prouva-t?elle lenvie de le tenter, de lobliger briser la carapace de convenances sous laquelle il sabritait. De toute vidence, ils taient atti-rs lun par lautre. Pour elle, ce ntait pas seulement un lan des sens. Elle avait aim Michael et cru cet amour teint jamais. Or, voil que son cur vibrait de nouveau, et avec la mme ardeur quautrefois. Mais elle ignorait tout des sentiments de Michael. Il stait recul dun pas. Elle franchit cette courte distance et leva vers lui un visage noy de trouble. Avoue que tu as apprci cet instant pendant lequel nous avons enfreint les rgles que, tacitement, nous nous imposons Embrasse-moi, Michael ! Il lui dcocha un regard brlant mais indchiffrable. D-sir ou haine ? La seconde suivante, il ltreignait et sa bouche fondait sur la sienne. Il lui crasait les lvres et, tandis que le got de cet ardent baiser se rpandait comme une trane de feu dans ses veines, Johanna tentait en vain de rassembler ses ides. Son corps vibrait dans une plnitude de sensations qui obnubilaient jusqu la dernire parcelle de raison. De son ct, Michael luttait dsesprment pour combat-tre le tumulte de ses sens, afin de conserver la matrise de la situation. Il sabandonna pendant quelques instants la frnsie de son dsir et dvora la bouche si tentante, mais il russit enfin scarter de cette femme qui le rendait fou. Il respira fond avant dannoncer dune voix rauque : Comme tu le constates, je ne suis pas de pierre, Jo-hanna. Ce qui est arriv lautre soir peut se reproduire tout moment avec, cette fois, des consquences que je refuse, parce quelles nous embarrasseraient tous les deux. Peux-tu comprendre cela ? La tte baisse pour viter son regard, elle comprenait surtout quelle venait de se rendre ridicule en provoquant un homme qui la dsirait sans laimer. Seigneur, quallait?il penser delle ! Avec son humour dcapant, teint de mpris, ne serait?il pas enclin, dornavant, ne plus voir en elle quune veuve au temprament ardent, frustre de plaisirs sexuels ? Je ne suis pas de pierre , lui avait?il lanc. Et effecti-vement, avant de ltreindre avec fougue, il lavait dvisa-ge avec des yeux brlant de dsir. Mais jamais elle naurait d abandonner sa dignit en lui demandant de lembrasser. Son impudence lui valait maintenant une cuisante humilia-tion. Elle tressaillit lorsque, dun doigt, il lui releva le menton. Johanna ? Oui. Tu es fche ? Mais non Pourquoi cette question ? Je voulais massurer que nous tions toujours amis. Rassure-toi, nous le sommes Elle russit lui sourire gentiment avant dajouter : A prsent, si tu permets, je monte me coucher. Elle se hta de quitter la salle de billard. Il couta dcrotre le bruit de ses pas. Lorsque le silence fut revenu, il exhala un long soupir. Son corps, raidi de dsir, se dtendait lentement en lui laissant une pnible impression de dfaite.

Lorsque, par tlphone, il avait offert son aide sa belle-sur, il navait pas imagin que, en ravivant lancienne blessure, la cohabitation serait si difficile. Il allait devoir se montrer de plus en plus distant, et cette attitude lui pserait beaucoup : en dehors du fait que la jeune femme excitait ses pulsions sexuelles, il prouvait un vif plaisir la retrouver le soir et bavarder avec elle. Intelligente, lesprit vif, elle tait galement une interlocutrice de bon conseil. Mme sil ne se rendait pas toujours ses raisons, le seul fait de discuter avec elle et, au besoin, de la contredire apportait du piment dans sa vie. Jeff avait?il apprci leur juste valeur les qualits de son pouse ? Johanna avait? Elle t heureuse avec lui ? Ctaient des questions quil naimait pas se poser, et encore moins poser la jeune femme. Elles appartenaient au pass, un pass douloureux, plein de regrets et de larmes. Et en ce moment, les complications quil prvoyait lui faisaient assez mal augurer de lavenir. Chapitre : 1234 5 678910 En dpit du pessimisme de Michael, les deux semaines qui suivirent scoulrent dans une parfaite harmonie. Une raison majeure cette agrable cohabitation : les deux oc-cupants de Park House neurent que peu doccasions de se rencontrer. Certes, chaque matin, ils sasseyaient lun en face de lautre la table du petit djeuner, toujours prpar par Johanna avec le mme souci de perfection. Mais le dialogue se rduisait sa plus simple expression. Ctait une semaine difficile pour Michael, qui se dbat-tait, dans son entreprise, avec des problmes de douanes et de transports. Pour les rsoudre, il devait souvent se rendre dans les Etats voisins et y passer la journe. Ses horaires taient minuts, tous ses djeuners planifis avec des clients, si bien que Johanna neut pas le loisir de sacquitter de sa dette de jeu. Michael lui avait promis que, si aucun incident ne venait contrarier ses projets, il se librerait pour djeuner avec elle le jeudi suivant. Johanna saccommodait fort bien des apparitions rduites de Michael. Aprs avoir cru ne jamais se relever de lhumiliation quil lui avait inflige dans la salle de billard, elle avait longuement rflchi et pris une rsolution. Trop fire pour frapper de nouveau une porte qui stait referme brutalement devant elle, elle stait jur de ne plus jamais provoquer son beau-frre, ni mme de lui manifester la moindre marque daffection. Dornavant, elle ne verrait en lui que ce quil tait : un homme aux principes rigides, qui avait besoin dune gouvernante pour tenir sa maison. Le temps lui paraissait mme scouler trop vite. Chaque jour, une partie du mobilier, quils avaient choisi ensemble, arrivait selon les stocks disponibles en usine. La grande table de salle manger fut livre la premire. Michael ayant dcid quun cabinet de travail lui serait plus utile quun fumoir, il avait command de son ct des meubles de bu-reau. Ceux-ci taient arrivs trois jours plus tard. En revan-che, tous les siges, fauteuils, divans et chaises, ntaient pas encore disponibles. Amnager les pices au fil des livraisons, habiller les fe-ntres, autant doccupations qui emplissaient les journes de Johanna. En outre, comme les facults avaient ouvert leurs portes, elle se rendait ses cours les mardi, jeudi et vendre-di, de 18 22 heures. Ces soirs-l, Michael dnait seul. Avant de partir, Johanna dressait le couvert aprs avoir cuisin des plats quil navait plus qu rchauffer au micro-ondes. Lorsquelle revenait, il travaillait dans son nouveau bu-reau aux dossiers quil rapportait de lentreprise. Et elle nchangeait avec lui quun rapide bonsoir. Ce dimanche-l, aprs avoir djeun rapidement la mai-son dune dlicieuse cte de buf rtie, Michael proposa la jeune femme une brve escapade dans la Pennsylvanie voisine. Ses parents prolongeaient leur croisire. Aussi Ar-lne et Steve Ross avaient?ils tlphon leur fils pour lui demander daller jeter un coup dil sur le manoir familial. Il sassurerait

que le personnel tait bien son poste et que rien de fcheux ntait survenu pendant labsence des pro-pritaires. Johanna eut du mal reconnatre les lieux de son en-fance. Un tage rehaussait maintenant lancienne maison de ses parents, et plusieurs villas modernes avaient t cons-truites aux environs. Certes, montagnes et forts taient toujours aussi belles. Le manoir des Ross dressait toujours sa faade gorgienne au milieu dun parc touffu, mais le pavillon de gardiens avait disparu, remplac par des boxes de garage. Le person-nel, un couple dont lhomme exerait le mtier de jardinier et la femme celui dintendante, logeait maintenant lintrieur du manoir. Il avait accompli correctement ses tches. De retour Park House, Michael put tlphoner ses pa-rents pour les rassurer. Pendant cette promenade, il stait intress aux cours que suivait Johanna. De son ct, celleci lavait questionn sur les problmes quil rencontrait avec les douanes et le syndicat des routiers. Des conversations banales, anodines, qui navaient aucun effet dvastateur sur leurs relations. Ils pouvaient maintenant se regarder sans passion du moins avaient?ils russi tenir la bride leurs pulsions et enfouir au plus profond deux-mmes les sentiments amour ou rancur quils prouvaient lun pour lautre. Johanna avait obtenu la confirmation quelle pourrait sacquitter de sa dette le jeudi suivant. Ce jour-l, Michael serait son invit au restaurant. Au cours des trois jours qui suivirent, Johanna ne pensa plus qu ce prochain tte--tte. Elle le voulait dcontract et souhaitait que Michael cesst, au moins le temps dun djeuner, de se montrer excessivement poli envers elle. Si jamais il continuait de multiplier les sil te plat , je ten prie , comme tu voudras, Johanna , elle serait capable de ltrangler ou de lui lancer son assiette la fi-gure ! Comme il lui avait laiss le choix de ltablissement, elle envisagea dabord de lemmener au bord de la Delaware River, dans une guinguette rpute pour abriter des couples damoureux dans ses loggias de verdure. Mais elle prfra y renoncer. Linvitation risquait dtre considre comme une provocation par le trop vertueux Michael. Elle pensa alors un quatre toiles des environs de Tren-ton. Trop onreux , se dit?elle presque aussitt. En outre, Michael affichait des gots simples et navait que trop sou-vent loccasion de frquenter ce genre dtablissement en compagnie de ses clients. Le mercredi, elle sut ce quelle allait faire, et lide lui en parut si plaisante quelle se surprit chantonner toute la journe. A midi, la socit Ross dimport-export se vidait de tous ses employs. Ils se retrouvaient alors dans un restaurant dentreprise du centre-ville et disposaient de deux heures de libert. Deux heures de tranquillit pour Johanna et son invit ! Comment ny avait?elle pas pens plus tt ! Elle cuisine-rait un pique-nique particulirement raffin et ils le savoure-raient tous les deux dans le bureau directorial de Michael. Elle connaissait les lieux. Un jour, au cours de la semaine qui avait suivi son arrive Trenton, elle tait alle rendre visite Michael, au quinzime tage de la tour qui abritait sa socit. Il lui avait expliqu la signification des graphiques sur les murs. Du bureau, elle avait admir la vue sur la ville et sur les collines de Pennsylvanie, au-del de la Delaware River. Lentreprise tait superbement installe, avec de vastes bureaux, une salle de confrences, des plantes vertes dans le hall et dans les salons dattente. Johanna avait fait la connaissance de la secrtaire de Michael : une femme dune cinquantaine dannes, bon chic bon genre, le chignon tir en arrire et les yeux vifs derrire des lunettes cercles dacier. Toute la matine du jeudi, Johanna mitonna et assaisonna les mets prfrs de Michael : un

poulet frit, une salade verte agrmente dolives, de tomates, de crevettes et de grains de mas. Pour le dessert : un cake au chocolat. Scru-puleuse, elle avait achet tous les ingrdients du repas avec ses propres fonds, prlevs sur lavance de salaire que lui avait consentie son employeur le lendemain de son arrive. Elle emballa soigneusement la nourriture dans un grand panier dosier, y ajouta assiettes en carton, couverts, gobe-lets en plastique. Elle couvrit le tout dun torchon, se rser-vant de sarrter en ville pour acheter une bouteille de champagne. En jean et pull blanc, elle quitta Park House assez tt pour arriver lheure au rendez-vous que lui avait fix Mi-chael. Croyant aller au restaurant, il lattendrait midi dans le grand hall dentre de la tour. Malheureusement, des travaux de voirie la retardrent, puis elle perdit encore un temps prcieux chercher une place pour la jeep avant daller acheter le champagne, si bien que, lorsquelle se gara sur le parking priv de lentreprise, midi tait pass depuis dix bonnes minutes. Lentrevue sannonait mal, car elle savait Michael trs pointilleux sur lexactitude. Elle risquait de dcouvrir un homme exaspr, irascible si toutefois elle le trouvait, car il ntait pas dans le hall. Connaissant son impatience, elle le souponna dtre all djeuner seul en ville. Et sil tait remont dans son bureau, se passant de repas comme cela lui arrivait souvent ? Souhaitant que cette hypothse ft la bonne, Johanna prit lascenseur qui desservait directement le quinzime tage. Il ny avait personne la rception, lemploye ayant quitt son poste pour aller djeuner. La secrtaire de Mi-chael tait partie, elle aussi, mais la grande surprise de Johanna, elle avait laiss son bureau ouvert. La jeune femme le traversa et alla frapper la porte di-rectoriale, quelle poussa sans attendre den avoir reu lautorisation. Elle simmobilisa sur le seuil. Michael ntait pas seul et, lexpression du regard quil lui lana, elle comprit quil ntait pas prcisment heureux dtre drang. Assis devant lui se trouvait un homme de haute taille, en saharienne, les paules larges et les cheveux roux. Johanna ne le voyait que de dos. Elle sempourpra et mit vivement la main sur sa bouche. Oh, jignorais que tu tais occup ! Excuse-moi davoir interrompu votre conversation, Michael Le visiteur stait lev. Il se retourna, savana vers elle en lui souriant et protesta : Je vous en prie, madame, entrez. Je mappelle Jack Larsen, prcisa-t?il. A qui ai-je lhonneur ? Johanna Ross, rpondit?elle en serrant machinalement la main tendue. Jack Larsen ? Le nom lui tait familier. Ainsi, elle avait devant elle le Texan dont Michael lui avait si souvent parl, un magnat du textile quil esprait compter un jour au nom-bre de ses clients. Mon Dieu, aurait?elle interrompu une discussion au sujet du contrat ? Si jamais son intrusion compromettait un projet que Michael caressait depuis plusieurs mois, il ne lui par-donnerait jamais son initiative ! Mais pourquoi ne lui avait?il pas tlphon pour remettre leur djeuner un autre jour ? Comme sil lisait dans ses penses, il annona dun ton bref : Je tai appele, mais nai reu aucune rponse. Le menton lev, les traits rprobateurs et lil svre, il lui ordonnait silencieusement de repartir sur-le-champ. Elle comprit linjonction et, confuse, sexcusa de nouveau. Pardonnez-moi, monsieur Larsen. Cest un malenten-du. Jignorais votre prsence ici. Je vous laisse avec Mi-chael.

Mais alors quelle sapprtait pivoter, le Texan la retint par lpaule. Vous ne nous drangez pas, rassurez-vous Et, toujours rieur, il dsigna le panier quelle portait au bras. Que transportez-vous donc l-dedans avec autant de prcaution ? Une bombe ? Il souleva un coin du torchon, dcouvrit le goulot de la bouteille de champagne et sexclama en regardant Michael. Dieu me damne, Ross ! Serait-ce pour clbrer quel-que anniversaire que votre charmante pouse est venue vous surprendre ? Une double protestation lui rpondit. Johanna nest pas ma femme. Je ne suis pas lpouse de Michael Ah, bon ! dit le Texan sans sarrter ces prcisions. Mais le contenu de ce panier me parat rudement allchant. Toujours gne de sentir les yeux de Michael fixs sur elle avec une acuit de laser, Johanna expliqua : Ce nest quun pique-nique. Je croyais Michael libre et javais lintention Un pique-nique, coupa Larsen, amus. Croyez-vous quil serait suffisant pour trois ? Oh, oui ! Les plats sont copieux, rpondit Johanna, que la bonne humeur de ltranger rassrnait. Eh bien, partageons-les ensemble ! dcrta Larsen dun ton jovial Et se tournant vers Michael, interdit : Un pique-nique dans un bureau, voil qui nous changera des repas compasss des grands restaurants ! Quen dites-vous, Ross ? Rien, rpondit Michael, pinc. Vous me prenez au d-pourvu et je crains que cette improvisation ne manque un peu de confort. Le Texan eut un geste insouciant. Oubliez le confort. Dans mon pays, on dit que cest le ton qui fait la chanson, et quun bon casse-crote aval sur le pouce vaut mieux quune louche de caviar servie sur un plat dargent par un valet en livre. A voir le genre de bois-son que Mme Ross transporte, je prsume que le reste du panier est digne de contenter les plus fins gourmets. Sa gaiet tait communicative. Johanna sentit senvoler ses derniers scrupules et, soudain joyeuse, elle annona : Jai vous offrir du poulet frit, de la salade avec des crevettes et, pour dessert, un cake au chocolat. Tout ce que jaime ! sexclama le Texan. Johanna quta du regard lapprobation de Michael. Ce dernier lui adressa un sourire un peu contraint puis, guid par le souci de ne pas dplaire un ventuel client, il dbar-rassa une partie de sa longue table de travail des dossiers qui lencombraient. Johanna y tala une nappe carreaux rouges et blancs. Michael alla ensuite dans le bureau de sa secr-taire et en rapporta trois chaises destines aux visiteurs. Il les disposa lextrmit de la table. Jack Larsen interpella Johanna qui dressait le couvert. Vous portez le mme nom que Ross. Alors, si vous ntes pas son pouse, vous tes sa sur ? Sa belle-sur, rectifia la jeune femme. Javais pous le frre de Michael. A prsent, je suis veuve. Oh, dsol ! dit le Texan. Il les regarda longuement tous les deux, puis rpta : Je suis vraiment navr, Johanna. Vous permettez que je vous appelle par votre prnom ? Oui, mais condition que je vous appelle Jack, daccord ? Il acquiesa dun signe de tte avant de semparer de la bouteille quil commena de

dboucher. Johanna le trouvait sympathique et mme chaleureux. Toutefois, elle nignorait pas que ce bon vivant tait aussi un homme daffaires dur et astucieux. Aussi se deman-dait?elle si son arrive en pleine discussion navait pas t, au fond, une chance pour Michael. Au cours de ses errances avec Jeff, elle avait au moins appris une chose : la diplomatie. A laise peu prs partout, elle savait dinstinct quel ton employer avec les gens quelle rencontrait. Elle tait capable de soutenir une conversation avec un intellectuel, comme de bavarder amicalement avec un garon de caf ou de tenir tte au plus rou des imprsa-rios. En ce moment, comme elle se sentait en phase avec le Texan, elle songea quavec un peu dadresse elle russirait peut-tre dbloquer une situation quelle avait sentie ten-due ds son arrive. Au moment o elle les avait surpris, les deux hommes se regardaient en adversaires plutt quen amis. Michael tait un surdou en droit international et il avait le sens des affaires, mais son maudit orgueil le rendait par-fois un peu cassant. A prsent, il tait assis en face delle. Install entre eux, au bout de la table, le Texan versait le champagne dans les gobelets apports par Johanna. Il riait en dclarant que ce serait la premire fois de sa vie quil ne dgusterait pas ce vin bni des dieux autrement que dans une coupe ou une flte de cristal. Quelques instants plus tt, il avait empch Michael de sortir dun petit bar priv les verres dans les-quels le directeur de la firme offrait whisky ou gin ses clients. Pour Michael, un gobelet tait juste assez bon pour un mauvais caf. Apparemment moins raffin, Jack Larsen, lui, trouvait du piment ce genre dexprience. Quimporte le flacon pourvu quon ait livresse ! lan-a-t?il joyeusement en toquant son gobelet contre celui de ses htes. Michael commenait seulement se dire que larrive in-tempestive de Johanna navait pas t aussi catastrophique quil le redoutait. Lorsque la jeune femme tait entre, la discussion avec le Texan sternisait, et Michael finissait par douter davoir jamais pour client ce riche industriel, un peu mas-tu-vu, quil savait trs courtis par les autres exporta-teurs de la rgion. A prsent, il dcouvrait que lhomme, avec qui il navait jamais parl que chiffres et profits, pouvait abandonner son ton autoritaire et afficher un visage aimable, voire rjoui. Et cette transformation, Michael la devait sa ravissante belle-sur. Dabord mcontent, presque choqu de lentendre rpon-dre avec autant de dsinvolture lindustriel, il ressentait maintenant un grand bonheur la contempler. Depuis des jours, il souffrait de son indiffrence. Il avait voulu prendre ses distances avec elle, mais elle lavait devanc et ctait elle qui stait loigne de lui. Il aurait d tre satisfait, puisquil stait interdit de la toucher. Eh bien, non ! Lattitude de Johanna le mortifiait. Mais tout en refoulant son dsir, il avait jou le jeu. Son esprit rationnel lui disait quil se gurirait de Johanna, comme il stait guri des autres femmes qui, un moment, avaient partag sa vie. Pourtant, la brve aventure quil avait eue avec elle, une certaine nuit dt, lui revenait constamment la mmoire. Il avait vcu pendant neuf ans avec ce souvenir sans en tre tortur, mais depuis larrive de la jeune femme Park House, ctait comme un rappel constant de tout ce quil avait perdu en seffaant devant son frre. Toutefois, sil dfinissait sans peine la nature de son atti-rance charnelle pour Johanna, en revanche, il analysait mal ses sentiments. Ctait comme si une force secrte le tarau-dait, une force semblable la prsence latente du printemps, alors que lhiver nest pas compltement termin. Etait-ce cela, lamour ? Quelques instants plus tt, quand il lavait vue apparatre sur le seuil de son bureau, il avait prouv la fois lenvie de ltrangler et celle de dvorer sa bouche pulpeuse et ten-tante. En mme temps, il avait t jaloux de Larsen. Oui, stupidement jaloux parce que ce dernier

sintressait soudain ce quil chrissait le plus au monde et quil aurait voulu garder pour lui seul, labri des regards masculins. Et apparemment, le Texan continuait dtre sous le charme. Il bavardait avec Johanna comme sil la connaissait depuis toujours. Elle rpondait habilement ses questions, et le sourire quelle lui ddiait gratignait le cur de Mi-chael. Quel toupet elle avait eu de transformer laustre bureau en salle de pique-nique ! Et par quelle magie avait?elle russi drider un businessman que Michael avait toujours connu abrupt et rbarbatif ? Soudain, Jack Larsen le dsigna la jeune femme,tout en pointant dans sa direction le pilon de poulet frit quil tait en train de dvorer. Votre beau-frre manquerait?il dhumour ? Je ne fais jamais confiance un homme qui ne sait pas samuser. Jo-hanna, ne pouvez-vous essayer de le dcoincer ? Cest facile, rpondit?elle en riant. Elle se leva, contourna la table et sarrta derrire Mi-chael. Accomplissant le geste qui la dmangeait depuis un moment, elle lui desserra sa cravate, puis glissa une main le long de sa joue pour lui dboutonner le col de sa chemise. Elle sentit Michael frmir et en prouva une secrte satis-faction. Et voil ! Il est maintenant tout fait dcontract, dit?elle, toujours rieuse. Croyez-moi, non seulement mon beau-frre a beaucoup dhumour, mais il sait aussi samuser quand les circonstances sy prtent. Vous pouvez lui accor-der toute votre confiance. Avant quelle ne sloigne, Michael attrapa une de ses mains, quil embrassa rapidement. Elle frmit son tour, tandis que son cur faisait un bond dans sa poitrine, mais elle continuait de sourire au Texan. Tout en reprenant sa place, elle prcisa : Moi, je lui ai toujours fait confiance. Cest lhomme le plus actif, le plus honnte et le plus intelligent de sa profes-sion. Oh, l, l ! sexclama Jack en dcochant une cordiale bourrade son voisin. Mais vous devriez employer votre belle-sur comme charge de communication, mon cher ! Je reconnais quelle est merveilleuse, acquiesa Mi-chael. Ils continurent leur repas dans la bonne humeur. Johan-na grignotait, Michael choisissait avec soin ses morceaux, et Jack engloutissait tout ce qui restait dans les plats. Est-ce vous, Johanna, qui avez cuisin toutes ces bon-nes choses ? Oui. Eh bien, bravo ! sexclama Jack, admiratif. Je croyais que seule Donna Sue, ma femme, tait capable de servir un poulet frit de cette qualit. Tout ce que vous avez prpar tait savoureux. Et ce gteau au chocolat, un vrai dlice ! En le dgustant, javais limpression que ctait le bon Dieu en culotte de velours qui descendait dans ma gorge ! Il faudra que vous en donniez la recette Donna Sue. Elle ne vous a pas accompagn ? demanda Michael. Si, mais elle est reste New York, o elle fait du shopping dans la Ve Avenue, avec une amie. Je la rejoindrai ce soir au Plaza, o nous avons une suite retenue lanne. Ma belle-sur et moi aimerions vous recevoir dner, chez moi, Park House, proposa aimablement Michael. Croyez-vous cela possible, monsieur Larsen ? Plus de monsieur, je vous en prie ! Johanna mappelle Jack, alors imitez-la. Ds maintenant, laissons tomber les conventions habituelles. Ce sera plus simple et cela facilite-ra nos relations puisque, ds la signature du contrat, nous allons tre amens nous rencontrer souvent. Alors, rflchissez ma proposition, Jack, insista Mi-chael. Johanna et moi serons heureux de connatre votre pouse et de vous recevoir tous les deux. Lunch ou dner, votre choix. Je prcise que ma belle-sur russit aussi bien lagneau farci que le poulet frit. Le Texan regarda ses htes avec une sympathie mani-feste.

Je ne me sens pas capable de refuser une offre aussi agrable. Quel serait le meilleur moment pour vous deux ? Johanna craignit que, dans son euphorie, Michael noublit que Park House ntait encore qu moiti remeu-bl. Quand il rentrait, le soir, il se contentait daller de la cuisine son cabinet de travail, dans ces deux pices tou-jours impeccablement tenues, sans mme se rendre compte de la somme de labeur quexigeait, pour Johanna, cette p-riode demmnagement. Comme elle voulait recevoir le couple texan avec les honneurs qui lui taient dus, elle prit vivement la parole : En ce moment, nous sommes en travaux, mais je pense que tout sera termin dans une quinzaine de jours. Vous laisserez votre pouse choisir la date qui lui convien-dra le mieux. Daccord, je lui en parlerai ds ce soir. De toute ma-nire, nous partons pour lEurope demain et ne reviendrons quen fin de mois. Ds notre retour, nous vous tlphone-rons. Johanna capta le regard de Michael. Ladmiration quelle y lut lui rchauffa lme et la conforta dans lide quelle avait accompli un exploit bien plus important que la russite dun repas. Aprs avoir servi le caf, elle consulta discrtement sa montre. Le temps avait pass trop vite et, dans une dizaine de minutes, le personnel de lentreprise rintgrerait les bureaux. Comme elle ne tenait pas tre vue par les em-ploys avec un panier au bras, elle se leva. Messieurs, jai pass un excellent moment avec vous, mais tout plaisir a une fin, hlas ! Pour vous comme pour moi, il est temps de revenir aux choses srieuses. Vous avez votre travail, jai le mien, et je dois vous quitter. Elle enveloppa les dchets dans un sac en papier quelle rangea dans le panier avec la bouteille vide et les botes hermtiques qui avaient contenu le repas. Jack laida dis-simuler le tout avec le torchon. Michael alla remettre leur place les trois chaises empruntes au bureau de sa secrtaire, puis il redonna sa table de travail son aspect habituel. En sinclinant devant Johanna alors quelle sapprtait partir, Jack dclara dun ton courtois : Ravie de vous avoir rencontre, chre Johanna. Ce se-ra avec un trs grand plaisir que Donna Sue et moi nous rendrons votre invitation. Et moi, je serai heureuse de connatre votre pouse. Oh, je suis sr que, toutes les deux, vous vous enten-drez trs bien ! Ils se serrrent la main comme des amis de longue date, puis Michael dsigna lindustriel le fauteuil des visiteurs. Il le pria de sy asseoir et sexcusa de devoir le laisser seul un court moment. Il voulait accompagner Johanna jusqu lascenseur. En attendant larrive de la cabine, elle posa le panier terre et, se tournant vers Michael, elle lui boutonna le col de sa chemise et resserra son nud de cravate. Alors, tu men veux toujours ? demanda-t?elle, mu-tine. Comment pourrais-je ten vouloir ? Tu as t parfaite ! Il leva une main et lui caressa la joue. Dun geste enfan-tin, elle sappuya tendrement sur sa paume. Un instant de pur bonheur Lorsque la cabine souvrit, Johanna reprit son panier. Mi-chael la retint et, rapidement, lembrassa au coin des lvres, comme si ctait entre eux une habitude sans importance. Elle le remercia dun doux sourire et sengouffra dans la cabine. Avant que la porte ne se referme, elle croisa deux doigts en direction du bureau et murmura : Bonne chance ! Je crois que cest dans la poche. Encore merci, Johan-na ! Le panneau coulissa, emprisonnant Johanna. Elle appuya sur le bouton du rez-de-chausse, puis toucha la commissure de ses lvres, lendroit prcis o Michael lavait embras-se. Elle se sentait un peu ivre. Le champagne ? Elle en avait peu bu. Alors, do lui venait sa

griserie ? Du baiser de Michael, ou de la fiert davoir contribu la conclusion dune affaire plutt mal engage ? Elle sortit du building, et sinstalla au volant de la jeep sans avoir trouv de rponse sa question. Tout le long du trajet de retour, son esprit bouillonnait. Aprs cet heureux intermde, ses relations avec Michael seraient?elles modifies ? Elle nosait lesprer. Il lui parle-rait peuttre plus souvent de ses soucis professionnels, mais en se tenant toujours sur ses gardes, comme sil redoutait quun change de tendresses ne les conduist une intimit quil refusait. Johanna ne se faisait aucune illusion. Entre eux se dresse-rait toujours le fantme de Jeff. Elle se demanda de nouveau ce que Michael penserait delle sil connaissait la vrit : elle avait pous Jeff par dpit, et se sentait responsable de sa mort. Oh, certes, bien quil net t quune imposture, leur mariage avait tout de mme tenu, cahincaha, pendant huit ans. Elle navait jamais tromp son poux et stait efforce dtre pour lui lamie sur laquelle il pouvait toujours sappuyer. Mais le souvenir du terrible accident et de la dispute qui lavait prcd continuait de miner Johanna. Pendant une anne, elle avait russi le refouler, mais il tait l, tapi dans un coin de son esprit, comme un volcan en sommeil et toujours menaant. Devait?elle enfin se dlivrer de ce secret auprs de Mi-chael ? Elle y pensait encore en arrivant Park House. En atten-dant lheure de son dpart pour la facult, comme cet aprs-midi dautomne tait chaud et ensoleill, elle dcida de sallonger sur la terrasse en rvisant le sujet du cours quelle allait suivre ce soir-l. Elle saperut trs vite quelle ne pouvait fixer son atten-tion sur un texte crit. En ce moment, lhistoire de la Re-naissance italienne lintressait moins que lanalyse de la vague dmotions qui continuait de la submerger. Un simple petit baiser de Michael avait suffi rallumer en elle le feu sous la cendre. Ctait dangereux, et elle devait se reprendre, empcher son imagination de divaguer. Le fait davoir aid Michael remporter un march difficile ne lui donnait aucun droit et neffaait pas le pass. Avouer Michael la vrit sur sa vie conjugale et sur la mort de Jeff ne servirait qu ternir sa propre image aux yeux de lhomme quelle aimait. Le bon sens lui comman-dait de taire les secrets inavouables, comme de ne jamais scarter des limites que Michael lui avait fixes, deux se-maines plus tt, dans la salle de billard. Ce ntait pas parce quil venait de lui accorder un petit baiser fraternel au coin des lvres quil ne matrisait plus ses pulsions. Elle le connaissait. Une fois pour toutes, il avait dcid que la veuve de son frre tait intouchable et, mme si le dsir le taraudait et sil la sentait prte y rpondre, il se dominerait et, au besoin, se dtournerait delle. Elle exhala un long soupir de regrets, ouvrit de nouveau son livre et seffora de sintresser lhistoire des Mdicis. Chapitre : 12345 6 78910 Ce soir-l, lorsquelle revint de la facult, Michael avait quitt Park House, mais il avait laiss un mot sur la table de la cuisine. Le contrat avec Larsen est sign. Javais prvu de fter cette victoire avec toi demain au restaurant, mais javais oubli que je devais me rendre Boston. Je prends lavion de 20 heures et ne rentrerai que la semaine prochaine. Je te tlphonerai. Cordialement. Elle ntait qu moiti surprise. Michael lui avait parl de confrences de droit international quil donnait chaque anne Cambridge, au moment de la rentre universitaire. Il sy prparait du reste depuis quelque temps. Elle tait seu-lement due quil et t oblig de partir le jour prcis o leurs liens damiti staient resserrs. Sans lui, la grande maison allait paratre tellement vide !

Plus que jamais, Johanna se flicitait de sa dcision davoir repris ses tudes. Elle avait trouv l un nouveau centre dintrt. Jusqu seize ans, elle avait t une excellente lve, mais ds son entre dans lenseignement suprieur, elle avait dcroch et ne suivait les cours que parce que ses parents ly obligeaient. Perturbe par sa folle passion pour son voisin Michael, elle sintressait davantage ses problmes senti-mentaux quaux thories que lui exposaient ses matres. Tout tait bien diffrent prsent. Dans ltablissement priv o elle stait inscrite et qui tait, en fait, une annexe de Princeton, elle avait trouv un sympathique auditoire qui, comme elle, avait dpass lge habituel des tudes et y reprenait got aprs lentre dans la vie professionnelle. En outre, elle apprciait les professeurs et, en particulier, celui de littrature anglaise, un barbu la crinire blanche qui, de sa belle voix de baryton, commenait toujours son cours par la citation dune tirade de Macbeth ou dOthello. Elle sentendait particulirement bien avec deux tudian-tes, Lucy et Janet qui, comme elle, avaient abandonn autre-fois leurs tudes pour se marier. Les trois amies se promettaient de sinviter, un jour, chez elles. En attendant, elles avaient chang leurs numros de tlphone et sarrangeaient pour se retrouver, avant ou aprs les cours, la caftria du campus, devant une tasse de th ou un verre de limonade. Ds le dbut, nullement dsireuse de parler de son pass ses nouvelles amies, Johanna stait contente de leur dire quelle tait veuve depuis un an et vivait chez son beau-frre, dans une grande maison dont elle tait devenue lintendante. Elle se promettait de les inviter un jour pro-chain Park House. Mais pendant labsence du matre des lieux, elle sinterdisait naturellement de recevoir des htes. Sa semaine de solitude ne fut pas aussi monotone quelle lavait redout : en plus de son travail dtudiante, elle continuait damnager le rez-de-chausse de Park House au fil des livraisons. La salle manger tait maintenant peu prs meuble. Il ny manquait plus que le vaisselier. En revanche, aucun des siges du salon ntait encore arriv. Ctait pourtant la pice que Johanna prfrait pour son exposition au sud. Une seule de ses portes-fentres donnait au nord et, de ce fait, souvrait sur la terrasse qui prolongeait la cuisine. Le jour de son arrive, au cours de ses premires investi-gations, Johanna avait repr, dans lancienne office servant maintenant de dbarras, un vieux canap en cuir marron, certes dfrachi, mais large et confortable. Pendant labsence de Michael, elle eut lide de linstaller dans le salon. En attendant que cette pice ft quipe de fauteuils et de di-vans dignes de ses magnifiques boiseries, le vieux canap lui permettrait au moins de sasseoir en regardant les flam-mes danser dans la chemine. Au prix de nombreuses difficults, elle avait russi le sortir de la resserre, et le tirer jusquau salon en passant par la terrasse. Mais ctait la priode de lt indien. Et pendant que les arbres shabillaient dor et de pourpre, la temprature dans la journe atteignait celle dun mois de juin. Depuis le d-part de Michael pour Boston, pas une fois Johanna neut envie dallumer du feu. Le soir, allonge sur le vieux divan, une minichane hi-fi sur le sol, elle se contentait dcouter la radio en rvassant. Michael lui tlphonait tous les matins. Ils changeaient quelques phrases, brves mais chaleureuses, qui les rassu-raient mutuellement. En principe, Michael devait revenir le vendredi suivant, dans la nuit. Ce soir-l, exceptionnellement, le professeur de littrature anglaise termina son cours plus tt que dhabitude. Johanna se laissa alors entraner par Lucy et Janet dans un drugstore proche de la facult, o elles continurent discuter thtre et posie en grignotant des chips devant un verre de brandy. Lorsque Johanna reprit le volant de la jeep, comme elle navait pas lhabitude de boire de

lalcool et peut-tre aussi la pense de revoir bientt Michael, elle avait limpression de voguer sur un petit nuage. Il tait prs de 22 heures lorsquelle regagna Park House, persuade que Michael ly avait prcde. Or, la maison tait dserte. Dans le bureau, le voyant rouge du rpondeur tait allum. Elle appuya sur la touche et entendit la voix aime. Dsol, mais je crains de ne pouvoir rentrer ce soir. Il est 21 heures. Je suis dans un taxi sur la route de laroport de Boston, immobilis par un embouteillage monstrueux qui va me faire rater mon vol et mobliger attendre celui de demain matin. Jespre que ton cours de littrature anglaise a t intressant. Alors, demain, Johanna, et bonne nuit ! Bonne nuit, Michael ! dit?elle machinalement en ou-bliant quelle parlait un rpondeur. Due mais la tte toujours dans les nuages, elle dcida que les chips du drugstore lui serviraient de dner. Mais elle avait soif. Aussi, avant de monter se doucher, fit?elle un dtour par la cuisine, ouvrit le rfrigrateur et, lesprit vide, en fixa le contenu des yeux, la recherche dune bote de Coca. Son regard tomba sur une bouteille couche sur ltagre la plus basse. Elle la sortit, en regarda ltiquette : du chardonnay. Elle la sortit, la dboucha, sen versa un grand verre et, les yeux clos, dgusta petites gorges le vin prfr de Michael. Elle ne se sentait pas du tout fatigue. A prsent, elle prouvait mme une grisante envie de faire la fte. Elle se dirigea vers lescalier en chantonnant. Elle pensait sa discussion avec ses amies sur le thtre de Shakespeare. Comme ctait curieux ! Alors qu seize ans Shakespeare lennuyait, prsent, elle le trouvait absolument passion-nant. Sur le palier, elle jeta un coup dil dans la chambre de Michael. La pice tait soigneusement range et le grand lit colonnes nattendait plus que son occupant. Elle sen ap-procha et, tout en prparant la couverture, prouva un brus-que accs de solitude. Soudain, Michael lui manquait, mais les vapeurs du brandy et du chardonnay lempchaient de sarrter cette pense. Des ides surgissaient, fugaces, puis seffaaient aussitt. Dans sa chambre, elle se dshabilla et, au lieu de plier soigneusement ses vtements comme elle en avait lhabitude, elle les lana travers la pice. Ensuite, elle chercha dans sa penderie ce quelle mettrait aprs sa douche. Elle navait jamais port llgant dshabill bleu ple que Michael lui avait offert. Elle se contentait de ladmirer chaque fois quelle prenait un vtement. Ce soir-l, pour la premire fois, elle eut envie de sen vtir. Elle le dcrocha, en caressa la soie avec sa joue, puis le posa avec prcaution sur son lit avant daller se doucher. Elle revint dans sa chambre en achevant de se scher les cheveux, quelle laissa ensuite tomber librement sur ses paules. Puis elle enfila la vaporeuse chemise de nuit et le luxueux peignoir en satin, tout en sadmirant dans la psych. Les jambes un peu flageolantes, elle se fit une rvrence et se sourit par le truchement du miroir. Jamais elle ne stait sentie aussi bien dans sa peau. Elle avait envie de rire, de chanter et de danser. Aussitt, il lui vint une ide. Elle attrapa son sac de marin, relgu sur la planche la plus haute de la penderie, et en sortit un lot de cassettes. Depuis son arrive Park House, ctait la premire fois quelle prouvait le besoin de les couter de nouveau. Elles avaient t enregistres par le groupe de Jeff, au temps de sa priode jazz-rock et reggae, la meilleure, de lavis de Johan-na. Par la suite, Jeff stait lanc dans le hard rock, quelle navait jamais beaucoup apprci. Les cassettes la main, elle regagna rapidement le rez-de-chausse. A la seule lueur du hall, elle mit en marche la chane stro, pose par terre dans le salon. Elle y glissa une cassette et monta le volume au maximum, afin que la musi-que se rpercutt sur les murs vides et emplt

toute la mai-son. Aprs la mort de Jeff, un an plus tt, couter ce genre de musique avait t pour elle une sorte de thrapie. Pleurant et fumant cigarette sur cigarette, elle senivrait alors de reggae, afin de revivre la priode la moins malheureuse de son union avec Jeff. Ce soir, elle navait pas du tout envie de pleurer. Le brandy et le chardonnay lavaient libre de ses plus cruels souvenirs et, la tte vide, elle vibrait au son des cordes et des cuivres. Se sentant la gorge sche, elle retourna dans la cuisine, se versa une seconde rasade de vin, en but quelques gorges et emporta le verre aux trois quarts plein dans le salon. Elle le posa sur le dessus de la chemine. Ensuite, elle tourbillonna dans la grande pice demi obscure au rythme dairs jama-cains. En mme temps, sans quelle sy arrtt, des images tra-versaient la brume de son esprit. Lune delles la fit rire aux clats. Elle revoyait Michael, quelques jours plus tt, dgus-tant son aile de poulet frit. Le raffinement de ses gestes contrastait avec la rusticit de ceux du Texan. Dans les m-mes circonstances, Jeff, parfaitement laise, se serait car-rment assis par terre et, comme Jack, il aurait mang avec ses doigts. Une ide en chassant une autre, Johanna se souvint alors de la dernire communication tlphonique quelle avait eue avec sa belle-mre. En Californie, alors quelle hsitait accepter la gnreuse proposition de son beau-frre, Johanna avait reu un appel dArlne Ross qui la suppliait de se rendre le plus rapidement possible Park House. Michael avait besoin delle, de son solide bon sens, de ses qualits de mnagre, non seulement pour tenir une maison qui partait vau-leau, mais surtout pour trouver une prsence amicale en rentrant chez lui. Il a besoin de vous, Johanna, avait insist Arlne. De-puis quelque temps, il se replie sur lui-mme comme un escargot dans sa coquille. Certes, il na jamais t trs gai, mais sa morosit a empir depuis la mort de son frre. Vous seule pouvez larracher sa solitude En somme, malgr tout son argent, ses voitures et sa belle maison, Michael souffrait de mlancolie sans mme en tre conscient. Un clair de raison traversa le cerveau embrum de Jo-hanna. Pourquoi ce garon si sduisant, qui pouvait avoir toutes les femmes quil voulait, se serait?il repli sur lui-mme ? De quel mal secret souffrait?il ? Les questions seffacrent avant que Johanna nen cher-cht la rponse. Ivre de vin et de musique, elle regrettait seulement, et pour la premire fois depuis son arrive Park House, de navoir mme pas une cigarette fumer lorsque la cassette sarrterait. Tous les dcollages de laroport de Boston ayant t re-tards pour dobscures raisons de scurit, Michael put prendre place bord de lappareil o il avait sa rservation. Depuis le matin, une curieuse sensation dinquitude le taraudait. Ctait comme si un sixime sens lavertissait quune catastrophe se produirait sil ne revenait pas durgence chez lui. Alors que son esprit cartsien lui commandait de sen te-nir la ralit et de ne pas se laisser dmoraliser par des chimres, il avait annul sa dernire confrence Cam-bridge sous un fallacieux prtexte de sant. Il tait pourtant en pleine forme, mais ne pouvait lutter contre une apprhension qui lui cisaillait lme en lui don-nant des sueurs dangoisse. Il ne se sentit rassur que lorsque le taxi atteignit son avenue et quil aperut la silhouette de sa maison. Au moins, se dit?il, aucune bombe, aucun incendie ne lavait dtruite. Mais, alors que la voiture sarrtait, lcho dune musique tonitruante parvint Michael. Le chauffeur dsigna en riant la noble faade que la lune clairait dune lueur blme. H ben, on ne sennuie pas, l-dedans ! remarqua-t?il. Heureusement que vous navez pas de voisins, sinon, bon-jour les dcibels ! Michael rgla la course en sabstenant de commentaire. Il escalada ensuite deux par deux les marches qui menaient au portique, assourdi par le bruit, persuad quil allait trouver sa chre

maison envahie par une bande de ftards. A plu-sieurs reprises, Johanna lui avait parl damis que, trois fois par semaine, elle retrouvait la facult. Avait?elle profit de son absence pour les recevoir ? Il entra alors chez lui. Seul le hall tait clair, mais les doubles portes du salon taient ouvertes et, sil ne distinguait pas la pice entire, plonge dans la pnombre, la scne hallucinante quil d-couvrait le cloua sur place. Pieds nus et toute de bleu vtue, une sylphide tourbillon-nait au son dun morceau de jazzrock. Lorsquelle traversait le faisceau de lumire venant du hall, le satin de sa longue robe chatoyait et sa chevelure blonde luisait comme une coule dor. Les yeux clos, possde par la musique, elle navait manifestement pas entendu le bruit de la porte, pas plus que celui des pas de larrivant. Michael posa sa valise au pied de lescalier, puis revint jusquau seuil du salon, o il se figea. Des vagues de soie bleue dferlrent une fois encore de-vant lui, svanouirent, puis rapparurent et sarrtrent devant la chemine. Un bras se leva, une main prit un verre La sirne but une gorge du liquide quil contenait, puis le remit la mme place, avant de reprendre son tour-noiement fou travers la pice. Lapparition blouissante tait un plaisir pour les yeux. Un lger parfum de fleurs sen dgageait et, en le respirant, Michael se sentait dfinitivement dlivr de ses apprhen-sions. Johanna tait l, seule, sans une bande damis. Il re-connaissait la parure quil lui avait offerte le lendemain de son arrive. Non seulement la jeune femme lavait enfin revtue, mais en voyant son corps onduler sous la soie du tissu, il dcouvrait quelle dansait avec une grce divine. Michael sentit son cur battre plus vite, et le dsir com-mena durcir son bas-ventre. Il fit un pas en avant. Au mme moment, le groupe changea de rythme et entama un slow. Johanna releva les paupires, aperut Michael et sarrta net. Ses joues sempourprrent comme celles dune enfant surprise en train de plonger les doigts dans un pot de confi-ture. Sa confusion dura peu. Michael tait revenu ! Comme sa lgre ivresse la portait un optimisme dlirant, une joie vive clata aussitt en elle. Un long moment, ils restrent immobiles, se contemplant lun lautre. Puis Johanna pivota, courut baisser le volume du son, revint se poster devant Michael et rit sans savoir pourquoi, peut-tre parce que la vision de Michael en cos-tume trois-pices, chemise blanche et cravate bordeaux lui paraissait dcale, alors quelle-mme tait en vtement de nuit. En pense, elle le dshabilla, simagina en train de caresser sa virile nudit. Elle avana les mains pour concr-tiser son rve. Une lueur de bon sens lui rappela les limites ne pas dpasser. Alors, elle ramena les paumes vers elle et dun geste lent, incroyablement sensuel, elle carta les pans du dshabill en satin. Que fais-tu, Johanna ? demanda Michael dune voix rauque. Rien. Je veux seulement que tu voies combien ton ca-deau est seyant. Il voyait surtout que, sous le peignoir, la mousseline transparente de la chemise de nuit ne laissait rien ignorer dun corps aux courbes parfaites. Il sentit alors une flamme ardente courir dans son sang. Je suis si contente que tu sois revenu ! ajouta Johanna dun ton caressant. Tu me manquais, rpondit?il presque malgr lui. Vraiment ? Oui. Elle ne stait pas attendue cet aveu. Tout excite, elle courut chercher le verre encore demi plein et le lui offrit. Cest du chardonnay, Michael. Il est dlicieux. Parta-geons-le, je lai dgust en pensant toi.

Malgr la faible clart, il pouvait distinguer lclat anor-malement brillant des yeux noisette. Combien de verres as-tu dj bus ? demanda-t?il, l-grement inquiet. Il stait voulu svre, mais le ton ny tait pas. Johanna fouettait son dsir et lenvie le brlait de prendre la jeune femme dans ses bras et de goter le vin sur les lvres humi-des, lgrement entrouvertes. Il ne se matrisa quau prix dun violent effort, et pensa la pomme quEve avait passe sous le nez dAdam. Il com-prenait pourquoi le premier homme sur la terre avait t incapable de rsister la tentation. Il prit le verre quelle lui tendait et en avala dun trait le contenu. Elle clata dun rire cristallin avant de sexclamer : Tu as bu dans mon verre. Sais-tu ce que cela signifie ? Non. A prsent, tu connais toutes mes penses. Elle le contemplait, perdue dadmiration, un sourire un peu bat sur les lvres. Michael ne voyait que ladorable sylphide et la trouvait de plus en plus dsirable. Elle tait proche, si proche quil navait qu baisser un peu la tte pour embrasser et dvorer la bouche offerte. Ignorant le signal davertissement dans son cerveau, il imita Adam et oublia toutes ses rsolutions. Posant rapidement le verre vide sur le sol derrire lui, il treignit Johanna. Sa joue un peu rpeuse sur la joue br-lante de la jeune femme, il continuait pourtant de lutter contre lurgence de son dsir. Il devait seulement la serrer dans ses bras, lui prouver par son affection quil tenait elle et quil avait dit la vrit en affirmant quil tait heureux de la retrouver. Elle avait gliss une main sur la nuque de Michael, lautre autour de sa taille et elle sefforait de lentraner lintrieur du salon. Dansons ensemble, Michael ! Ctait inattendu et, en tout autre temps, il aurait repouss sa suggestion. Mais, comme envot par les accents sen-suels du saxophone, il accorda ses pas ceux de Johanna. Il avait toujours t un remarquable danseur et, tout aussitt, il dirigea sa cavalire. Tous deux voluaient avec une entente si parfaite quils avaient limpression de nouer un dialogue avec leurs corps. Lorsque la musique sarrta, Johanna leva la tte et Mi-chael lembrassa comme si ctait la chose la plus naturelle faire. Dabord, ses lvres ne se fixrent nulle part, butinant dun coin lautre la bouche frmissante, la mordillant, la dgustant. Il sentit que Johanna lui desserrait sa cravate, dboutonnait sa chemise et glissait une main sur son torse. La douceur de cette caresse exacerba son dsir de posses-sion. Son baiser se fit plus exigeant. Elle y rpondit avec une fivre qui ta Michael ses dernires parcelles de rai-son. En mme temps quil dvorait la bouche consentante, ses mains ne restaient pas inactives. Elles relevaient la vapo-reuse mousseline et dcouvraient, caressaient, ptrissaient les courbes la fois fermes et moelleuses du corps dli-cieux. Johanna se pressait contre lui. Elle avait russi dfaire la boucle de sa ceinture et, aprs une rapide et adroite inves-tigation, elle avait compris quil navait nul besoin dencouragements pour aller jusquau bout de son dsir. Cette fois, il ne sarrterait pas au milieu du chemin. Lorsque, dun doigt impatient, il effleura la petite valle humide de sa fminit, elle se cabra dans un frisson de plai-sir. Johanna, je te dsire. Moi aussi Maintenant Tout de suite, haleta-t?elle en lembrassant follement sur le visage. Allons dans ma chambre, dcida Michael. Il voulut la soulever dans ses bras. Elle rsista.

Pourquoi monter au premier tage ? Restons ici sur le canap. Quel canap ? Les meubles du salon seraient?ils arri-vs pendant mon absence ? Elle lentrana vers la partie la plus obscure de limmense pice. Au passage, elle appuya sur un interrupteur. Le lustre central salluma, clairant le vieux divan. Comme frapp par la foudre, Michael simmobilisa. Tout dabord, ne comprenant pas son changement dattitude, elle se blottit comme une chatte brlante contre lui. Toujours dlirant de bonheur, elle tait avide de rpon-dre immdiatement son dsir. Il lcarta doucement mais fermement. Qui a apport ce divan ici ? Moi, et javoue que a na pas t facile. Il jeta un rapide coup dil autour de lui. A ct de la chane stro pose sur le sol tranaient plusieurs botes de cassettes avec, sur le couvercle, la photo de Jeff et de son groupe. Limage simprima dans lesprit de Michael, mais il ne sy attarda pas. En ce moment, seul le divan captait son attention. Et naturellement, tu ne te souviens de rien, remarqua-t?il dun ton amer. Lpret du ton dgrisa Johanna. Accable et peine par une froideur quelle ne sexpliquait pas, elle riposta : Je devrais me souvenir de quoi ? Il exhala un long soupir avant dexpliquer : Ce divan appartenait mes parents. Toujours perplexe, elle le regarda, les sourcils hauts, lut-tant pour retrouver sa lucidit habituelle. Enfin, elle crut deviner la vrit. Si jai bien compris, les meubles que ton ancienne amie ta drobs avaient t, eux aussi, offerts par tes pa-rents. Ce canap-l, trop us, na pas d intresser la vo-leuse. Alors, cest par sentimentalit que tu las conserv ? Son esprit ntait pas redevenu trs clair, et elle continuait ne pas voir le rapport entre ce vieux meuble et la soudaine dfiance de Michael son gard. Il ricana presque mchamment. La sentimentalit, cest vraiment quelque chose qui tchappe, Johanna. Ce divan-l se trouvait, jadis, dans le pavillon des gardiens. Un pavillon qui tait inoccup lorsque javais vingt-deux ans et toi dix-sept. Avant quil ne soit dmoli et ses meubles vendus, jai tenu rcuprer ce vieux souvenir. Lentement, limage du pass se prcisa dans le cerveau encore embrum de Johanna. Le chagrin et les regrets arri-vrent en foule et lanantirent. Ainsi, Michael navait rien oubli de leur nuit brlante et, prsent, il simaginait sans doute quelle avait mont un scnario diabolique pour lamener revivre ce quils avaient vcu autrefois. Les yeux baisss, elle sapprocha du vieux divan. Le tou-chant avec prcaution, elle murmura dune voix sourde : Ce soir-l, la nuit tait sombre, et jtais bien trop mue pour remarquer quoi que ce soit dans le pavillon. Je savais seulement que ctait le seul endroit o personne ne pourrait venir nous surprendre. Elle tremblait, et la fracheur de lair ny tait pour rien. Compltement dgrise, elle sentait le dpit, la colre et le dsespoir lui serrer la poitrine. Elle comprenait que Michael ne la croyait pas, et qu prsent il la tenait pour une intri-gante, double dune crature folle de son corps. Dun geste large, il dsigna les cassettes terre et son vi-sage devint de marbre, tandis que ses yeux dacier fou-droyaient la jeune femme.

Le pass ne se rpte pas, Johanna, mme avec quel-ques variantes. Cette fois, tu as voulu inverser les faits. Dabord tvader avec Jeff en te plongeant corps perdu dans sa musique, puis amener son frre coucher avec toi. Ctait dit si crment et avec une telle intention de bles-ser, quelle eut limpression de recevoir un coup mortel. Blme, elle fit demi-tour et senfuit vers le hall. Elle navait plus quune hte : monter senfermer dans sa chambre. Alors quelle en repoussait la porte, elle entendit Michael escalader prcipitamment les marches et lui crier du palier : Lorsque ta colre et la mienne seront un peu calmes, nous discuterons de tout cela. Il serait temps que tu me par-les enfin cur ouvert. Elle ferma le verrou puis, ivre de chagrin, alla seffondrer sur son lit en pleurant. Chapitre : 123456 7 8910 Le matin suivant, le soleil brillait haut dans le ciel lors-que Johanna sveilla. Elle avait la migraine et la bouche sche. Sa tte tait si douloureuse quelle mit un moment avant de pouvoir rassembler ses souvenirs. Sa conscience revenue, elle se sentit plus mortifie quelle ne lavait jamais t. Lhumiliation que Michael lui avait inflige, jadis, en la priant doublier jamais leur folle nuit damour, lui semblait drisoire ct de ce quelle prouvait en ce moment. Elle se demandait pourquoi Michael avait conserv ce maudit canap. Il avait parl de sentimentalit. Elle ne put retenir un petit sourire amer en se disant quil considrait plutt ce sige comme un trophe. Ctait probablement la premire fois que ce garon de vingt-deux ans, la morale rigide, avait eu laudace de dflorer une jeune oie blanche en admiration devant lui Avec dinfinies prcautions, pour viter damplifier son mal de tte, elle se releva sur un coude et regarda sa mon-tre. 10 heures ! Dieu merci, Michael tait parti depuis long-temps Elle se rappelait quil avait un rendez-vous impor-tant, ce qui tait exceptionnel car, en gnral, les bureaux de lentreprise taient ferms le samedi. Rejeter drap et couverture pour se lever obligea Johanna un effort considrable. Elle se trana jusqu la salle de bains et avala deux cachets daspirine. Ce quelle dcouvrit en se regardant dans le miroir ne la rconforta pas. Ses paupires taient gonfles. Jusqu 3 heures du matin, elle navait cess de pleurer. A plusieurs reprises, Michael tait venu frapper sa porte. A ces mo-ments-l, elle enfouissait son visage dans loreiller pour touffer ses sanglots. Elle se doucha rapidement. Enveloppe dun peignoir de bain, elle revint dans sa chambre et dcouvrit jean, pull et sous-vtements parpills aux quatre coins de la pice. Or, elle avait beau rflchir, elle ne se souvenait pas quel moment elle les avait ts. Ce devait tre leffet du brandy ! Le petit verre dalcool avait t la cause de son euphorie. Ce qui avait suivi ntait plus dans son esprit quun m-lange dimages floues. Une seule se dtachait du lot : le visage mprisant de Michael lorsque ce dernier lui avait jet la tte ses quatre vrits ou du moins les vrits quil stait imagines. Sa migraine commenait sapaiser. Elle ramassa et mit de ct ses vtements de la veille. Curieusement, elle avait pris soin dtaler sur un fauteuil la parure bleu ple. Elle la prit et en caressa le tissu soyeux, avant de la plier soigneu-sement dans un des tiroirs de la commode. Malgr son ressentiment envers Michael, elle ntait pas assez sotte pour passer sa colre sur ce magnifique vtement. Elle continuerait de ladmirer, mme si elle se promettait de ne plus jamais sen parer. Elle choisit dans ses vieilles hardes un jean et un T-shirt qui avaient appartenu Jeff. Aujourdhui, elle prouvait le besoin de rendre ainsi un hommage celui en qui elle avait cru pendant si longtemps. Elle ne gardait pas que de mau-vais souvenirs de son union avec lui. Au

dbut, ils avaient continu dtre les meilleurs amis du monde, et elle ntait pas loin de le trouver gnial. Certes, elle avait vite dchan-t, mais prsent elle souhaitait ne se rappeler que les bons moments de leur vie commune. Laspirine tait efficace. Sa migraine ayant peu prs disparu, elle se promit de ne plus se laisser dominer par ses motions et, encore moins, par son dsir pour un homme qui la mprisait. En mme temps, elle se jura de ne plus jamais avaler une seule goutte dalcool ou de vin entre les repas. Elle descendit au rez-de-chausse. Dans la cuisine, elle se fit du caf, le but et grignota quelques biscottes tout en regrettant de nouveau de navoir pas une cigarette fumer pour se dtendre. Sachant que Michael dtestait lodeur du tabac, elle navait plus achet un seul paquet depuis son dpart de la Californie. Le soleil entrait flots dans la cuisine. La journe pro-mettait dtre radieuse. Johanna prouva lenvie daller se dgourdir les jambes dans le parc, mais auparavant elle devait protger ses yeux. O avait?elle donc pos ses lunet-tes noires ? Elles ntaient ni dans son sac, ni sur une des tagres de la cuisine. Peut-tre les avait?elle laisses, la veille, sur le bureau de Michael, lorsquelle avait pris connaissance du message sur le rpondeur ? Comme une des portes-fentres du salon donnait sur la terrasse, elle choisit de traverser cette pice pour atteindre le bureau. Ce serait plus rapide que daller faire un long dtour par les couloirs et le hall dentre. Elle poussa le vantail vitr et sarrta, interdite, sur le seuil du salon. La chane stro tait toujours sur le sol, ainsi que les cassettes enregistres par Jeff et son groupe. Mais le vieux divan avait disparu. O diable tait?il ? Elle le chercha en vain dans toutes les pices du rez-de-chausse. Il ntait pas non plus dans la resserre. Ctait impensable quil se ft volatilis Impensable galement que Michael let relgu au sous-sol. Elle se souvenait de son poids et des difficults quelle avait prouves en le tranant de lancienne office jusquau salon. Certes, Mi-chael tait un sportif, mais le plus costaud des athltes ne pouvait descendre un escalier avec un meuble aussi volumineux sur le dos ! Johanna, qui dtestait les nigmes, navait de cesse den trouver la solution. Aussi dcida-t? elle daller questionner Michael. Comme il ne lui avait laiss aucune consigne crite avant son dpart, elle en profiterait pour lui demander sil comptait dner ce soir la maison. Elle retrouva ses lunettes de soleil dans le vide-poche de la jeep. Grce leur protection, elle put cacher le vilain gonflement de ses paupires. Lair tant tout de mme un peu frais, elle avait enfil un pull de laine sur son T-shirt et emport un blouson chaud, quelle posa sur la banquette arrire de la voiture. Avant daffronter Michael, il lui fallait absolument cal-mer ses nerfs. Au lieu de suivre la route habituelle, elle fit un long dtour travers la campagne et sarrta sur un chemin dsert, au milieu dun petit bois. Elle baissa les vitres pour respirer de grandes bouffes dair pur et admirer les splendeurs que la nature lui offrait. Les feuilles com-menaient tomber ; elles tourbillonnaient au gr du vent et couvraient le sous-bois dun tapis dor. Le ppiement des oiseaux rendait plus intense le sentiment de paix qui se dgageait de ce lieu enchant. Tous les sens de Johanna saiguisaient, le sixime ga-lement, qui lavertissait quune nouvelle phase allait sans doute commencer dans sa cohabitation avec Michael. Elle soupira et relana le moteur. Lorsquelle se gara au pied de la tour qui abritait la so-cit Ross, la pendule du tableau de bord marquait 12 h 5. Les quelques bureaux du building, ouverts le samedi, se vidaient de leurs employs. Johanna hsita. Devait?elle attendre Michael dans la voiture ? Si elle montait jusquau quinzime tage, elle risquait de troubler son rendez-vous, comme elle avait dj perturb celui quil avait eu avec

Jack Larsen. Et cette fois, ce ne serait pas avec le mme bonheur Elle dcida dattendre. A 12 h 10, elle le vit franchir la porte vitre de la tour. Il tait accompagn de deux hommes en pardessus beige. Tous trois tenaient un porte-documents. Elle ouvrit sa portire, descendit de voiture et sappuya, bien en vue, contre la carrosserie. Michael laperut. Le temps de sexcuser auprs de ses interlocuteurs et il avanait grands pas vers elle. Sous les sourcils froncs, les yeux bleus, durcis, signifiaient nette-ment Johanna quil ntait pas prcisment heureux de la voir. Que viens-tu faire ici ? Je voulais te parler. Cest rciproque, mais nous parlerons plus tard. En ce moment, je ne peux abandonner mes clients. Trs bien. Alors, jattendrai ton retour, ce soir, la maison. Non, pas la maison Il rflchit pendant quelques secondes et ajouta : Jai travailler assez tard, ici. Rejoins-moi 19 heures au restaurant italien la sortie nord de la ville. Tu le trouveras facilement. Il est situ juste avant le pont sur la Delaware River. Elle acquiesa dun hochement de tte. Au moment o il pivotait pour retourner vers les deux hommes qui lattendaient, elle le rappela. Michael ! Oui ? Quest devenu le vieux canap ? Il fait srement le bonheur dune famille dimmigrs. A 9 heures, ce matin, jai tlphon aux services de la Croix-Rouge. Vingt minutes plus tard, deux employs ve-naient le prendre. Je nai rien entendu. Tu devais dormir profondment. Pourquoi ten es-tu dbarrass ? Leurs regards saffrontrent un moment, puis Michael rpondit dune voix ddaigneuse : Il ne servait plus rien. Nes-tu pas de mon avis ? Et sans attendre la rponse, il tourna les talons. Bouche be, Johanna le regarda sloigner, puis bavarder ensuite gaiement avec les deux hommes daffaires. Le cur serr, elle reprit le volant en se demandant comment Michael pouvait afficher un tel enjouement, alors quil venait de lui rpondre avec la pire scheresse. Elle pressentait que leur dner ne serait pas de tout repos. Mais pourquoi donc dsirait?il sexpliquer avec elle dans un restaurant, avec des inconnus autour deux ? Ils auraient t tellement plus tranquilles en rglant leurs comptes, le lendemain, dans le calme de Park House. Le restaurant tait encore peu prs vide lorsque Johan-na y pntra un peu avant lheure fixe par Michael. De-hors, il faisait encore jour, mais lintrieur toutes les lam-pes taient dj allumes. Une htesse daccueil la conduisit une table situe au milieu de la salle. Aprs un bref moment dhsitation, Jo-hanna refusa de sy asseoir. Elle ne se voyait pas disant son fait Michael, alors qu sa droite, sa gauche et derrire elle, des oreilles curieuses se tendraient pour couter ses propos. Apercevant une sorte dalcve quabritait une range de plantes vertes, elle la dsigna lhtesse. Je prfrerais un endroit plus calme. La table, l-bas, est?elle libre ?

Oui. Exceptionnellement, ce soir, personne ne la en-core retenue. Vous pouvez vous y installer. Johanna remercia lhtesse et se rendit avec empresse-ment dans la petite loge. Les trois murs sy ornaient de fresques reprsentant le Grand Canal de Venise, le Colise de Rome et le Ponte Vecchio de Florence. Un garon posa sur la table une carafe deau et un petit compotier de gla-ons. Dsirez-vous un apritif ? demanda-t?il. Non, merci. Jattends quelquun. Elle stait assise en tournant le dos au mur du fond, afin de guetter lentre de Michael. Elle se sentait fbrile. Pour se rafrachir, elle entoura de ses paumes brlantes le bol de glaons. Elle avait pass laprs-midi mditer. Allonge sur son lit, des compresses deau froide sur les yeux, certains moments elle envisageait de repartir sur-le-champ pour la Californie. Finalement, la raison lavait emport : elle continuerait la cohabitation avec son beau-frre. Mais ce soir, elle redoutait de discuter avec un Michael hostile et agressif. Lorsquelle le vit franchir la porte tambour du restau-rant, elle sentit ses craintes se confirmer. Il stait arrt au milieu de la salle et regardait autour de lui dun air m-content. Lhtesse alla vivement sa rencontre et dsigna la loge derrire les palmiers en pots. Michael la remercia. Johanna, qui lobservait attentivement, stonna du rapide change-ment de son expression, et elle sinterrogea. Aurait?il pour elle ce regard brusquement amical quil venait de rserver lhtesse ? Elle savait que dune se-conde lautre, selon ses sautes dhumeur, le bleu intense de ses yeux pouvait passer de la couleur des mers du Sud celle dun ciel dorage. Elle fut agrablement surprise lorsque Michael la rejoi-gnit. Sil apportait avec lui une bouffe de lair froid du dehors, en revanche, il souriait, et le bonsoir quil lui adressa tait amical. Un serveur lavait suivi et dressait deux grands menus sur la table. Michael lui confia son pardessus et, sans mme avoir consult Johanna, refusa lapritif propos. Elle sentit se rveiller son esprit de rbellion. Pour moi, ce sera un apritif sans alcool. Un San Pel-legrino avec une rondelle de citron, commanda-t?elle. Alors, deux San Pellegrino, rectifia Michael. Ds que le garon eut disparu, il la toisa avec un petit sourire amus. Bravo pour ta sobrit ! Elle compense tes excs dhier soir, non ? Des excs des deux cts, Michael. Il stait assis en face delle. Les bougies allumes sur la table clairaient les visages de lueurs dansantes. Tout de suite, Johanna attaqua : Quavais-tu me dire qui ne pouvait attendre de-main ? Il aiguisa son regard. A midi, jai eu limpression que ctait toi qui voulais me parler. Moi, jai essay cette nuit plusieurs reprises, mais en vain. Je tenais mexcuser. Or, tu as refus de mouvrir ta porte. Elle saisit un des menus, le dplia et abrita son visage derrire la grande carte. Prparons dabord la commande de nos repas, dit?elle. Ici, le personnel semble trs empress, et le matre dhtel ne va pas tarder venir. Je choisis les raviolis aux fruits de mer. Il sempara du second menu et fit semblant de le consul-ter. En ralit, il cherchait comment dsamorcer la rancune quil sentait toujours aussi vive chez Johanna. Depuis la veille, il savait quil devrait sexpliquer sur un point qui navait jamais t abord depuis neuf ans. Tacitement, les rares fois o ils staient revus, lun et lautre avaient vit dvoquer leur folle nuit et la rupture qui avait suivi le lendemain. Entre eux, le sujet tait aussi tabou que les rai-sons du mariage de Johanna avec Jeff. Et il le serait rest si, la veille, Johanna navait eu la malencontreuse ide de transporter le vieux divan de la resserre dans le salon. Le meuble ne

lui avait rien rappel, ce qui prouvait quune fois pour toutes elle avait tir un trait dfinitif sur le pass. Mais alors pourquoi avait?elle soudain blmi, lorsquil avait mis les points sur les i et parl de lancien pavillon de gardiens de ses parents ? Il avait lu le dsespoir dans les yeux noisette et savait que, ensuite, elle avait pleur pen-dant une partie de la nuit. Lorsquil frappait la porte de sa chambre, les sanglots sarrtaient pour reprendre aprs avec autant dintensit. Ce soir, malgr son maquillage, elle conservait les traces de ce chagrin sur ses traits encore tirs. Ctait probablement stupide de sa part, mais aprs neuf annes de silence, il dsirait justifier lattitude quil avait eue le lendemain de cette lointaine nuit dt. Il simaginait, en souhaitant ne pas se tromper, quaprs avoir clair les zones sombres du pass, tout deviendrait plus simple entre eux, et quils pourraient prendre ensemble un nouveau dpart et nouer dauthentiques relations damiti. Un contentieux resterait tout de mme entre eux. Quest-ce qui avait pouss Johanna se marier aussi vite avec Jeff ? Sil lui posait maintenant la question, dirait?elle la vri-t ? Il prfra remettre ce sujet plus tard. En ce moment, ce quil voulait, ctait librer son esprit des dbris du pass et expliquer Johanna la nature des relations quil avait entre-tenues, enfant et adolescent, avec son frre. As-tu choisi ? demanda-t?elle dun ton lgrement impatient. Il tressaillit, revint au prsent et commanda le mme me-nu quelle au matre dhtel qui attendait. Avec une demi-fiasque de chianti, ajouta-t?il. On leur apporta dabord un plateau dantipasti, servis dans de nombreuses coupelles : olives vertes et noires, gambas dcortiques, fines rondelles de saucisson et petits lgumes confits dans du vinaigre parfum aux herbes. Tout en les dgustant, Johanna remarqua, en vitant le regard de Michael : Admettons que nous nous soyons excuss mutuelle-ment pour notre emportement dhier soir. Tu avais autre chose me dire ? Oui. Cest au sujet de Jeff. Elle se raidit et eut un bref froncement de sourcils. Laissons Jeff de ct. Parlons plutt de toi et de moi. Ce nest pas si simple, Johanna. Jeff, toi et moi, nous sommes lis, et jestime que le temps est enfin venu dclaircir un point rest trop longtemps obscur Sans quoi le fantme de mon frre se dressera toujours entre nous deux. Johanna piqua avec sa fourchette une petite carotte confite et la croqua avant de demander dun ton neutre : Que veux-tu savoir au sujet de Jeff ? Pourquoi las-tu pous ? Les yeux noisette devinrent rveurs. A ton avis, pourquoi deux personnes se ma-rient?elles ? Sil te plat, ne me rponds pas par une question. Etais-tu donc tellement amoureuse de mon frre ? Elle le fusilla dun regard de reproche. Jeff est mort. Tu ne comprends donc pas que, pour moi, cest trs dur de parler de lui et spcialement avec toi ? Pourquoi spcialement avec moi ? Une serveuse arrivait avec le plat de raviolis, quelle po-sa au milieu de la table en souhaitant un excellent apptit aux deux dneurs. Johanna attendit quelle et disparu pour rpondre dun ton rprobateur :

Tu as t le dtonateur qui a prcipit les vnements, Michael. Dois-je te rappeler les faits ? A lpoque, jtais une jeune fille nave qui se croyait follement amoureuse de son voisin, un beau brun aux yeux bleus du nom de Mi-chael. Jtais tellement prise que, dans ma petite tte, javais dj construit un avenir paradisiaque avec le cheva-lier de mon cur. Croyant me lattacher jamais, un soir, je lui ai sacrifi ma virginit. Aussi, quelles nont pas t ma stupeur et ma dsillusion quand, le lendemain, il ma signi-fi froidement que nous devions oublier notre nuit damour Elle se servit une assiette de raviolis avant de conclure en vitant le regard bleu : Ce jour-l, jai compris la vritable signification du mot mufle ! Michael sabstint de commentaire, mais un tic fit tres-sauter sa joue gauche. Il se servit son tour, et tous deux commencrent manger avec une insouciance apparente. Mais alors que son assiette tait encore aux trois quarts pleine, Michael releva brusquement la tte et obligea Jo-hanna le regarder. Tu ne mas toujours pas expliqu pourquoi tu as pous mon frre. Etait-ce pour te venger de moi ? Me venger ? Oh, non ! Jeff avait toujours t trs gen-til, moins rserv que toi, amical et drle. Japprciais son esprit rebelle et, lpoque, je le trouvais vraiment dou comme musicien. Quand il ma offert de laccompagner en Californie, o il esprait faire une carrire blouissante, jai accept de le suivre et nous nous sommes maris. Point final. Ce que je ne mexplique pas, cest que tu aies fait une fixation sur le canap de nos anciens bats. Tu avais un problme avec ce meuble ? Moi, pas. La preuve : je ne lavais mme pas reconnu ! Ce dernier trait le laissa sans voix, tandis quune expres-sion de tristesse ternissait son regard bleu. Johanna comprit quelle avait touch une corde sensible, mais elle attribua son amertume au fait quelle avait d gratigner sa vanit de mle. La riposte de Michael la conforta dans ce soupon. Je nai jamais eu conscience de mtre montr mufle, Johanna. Elle le dvisagea dun air railleur. Ah bon ? Et il est grand temps que tu connaisses la vrit. Quelle vrit ? Il emplit leurs deux verres de chianti avant de dclarer dun ton rticent : Jai peur que tu napprcies pas du tout de lentendre. Tu mas demand dtre franche. Je lai t, alors agis de mme avec moi. Mme si je dois te blesser ? Ce ne serait pas la premire fois. Il enveloppa vivement dune de ses paumes la main de la jeune femme, comme pour implorer son pardon et, pendant un instant, ils se dfirent en silence. Johanna lui trouvait un pouvoir incroyable. Do lui venait ce don de provoquer en elle autant de colre que de dsir ? En ce moment, mal-gr son ressentiment, elle prouvait un plaisir trouble au contact de sa main chaude et caressante. Quand il la lcha, elle eut un pnible sentiment dabandon. Michael soupira, puis il se dcida avouer ce quil avait tenu secret pendant plus de neuf longues annes. La nuit o, tous les deux, nous avions vibr lunisson, je suis rentr chez moi aprs tavoir quitte. Si tu te souviens, au manoir, je partageais une chambre avec Jeff. Mon frre y tait confin depuis une semaine. Clou au lit par une angine et une forte fivre, il navait pu se rendre la boum de nos amis. A mon retour, tout de suite il ma demand de la lui dcrire, puis il a insist pour savoir si tu avais dans avec beaucoup de cavaliers. Comme je mtonnais de son subit intrt pour toi, il ma avou quil tadorait depuis quil te

connaissait. Oui, il tait perdu-ment amoureux de toi, mais, timide, il navait jamais os te dclarer sa flamme. Du reste, a-t?il ajout avec tristesse, il navait jamais su sy prendre avec les filles. Ctait la pre-mire fois quil me parlait avec cette franchise, et jtais vraiment mu par sa confiance Un serveur entra pour leur proposer la carte des desserts. Michael choisit une glace. Johanna, une tranche dananas, en se demandant si elle russirait en avaler une seule bouche. La rvlation de Michael lui bloquait lestomac et, brusquement, elle avait le pressentiment de ce qui avait pu se passer ensuite entre les deux frres, et quelle navait jamais devin. Ds quils furent de nouveau seuls, Michael reprit son rcit, mais dun ton moins rticent, comme sil prouvait un vritable soulagement se dlivrer dun secret qui lui avait empoisonn lme pendant trop longtemps. Jaimais profondment mon frre, Johanna. Les appa-rences pouvaient faire croire le contraire, car nous nous disputions frquemment, mais en ralit nous tions trs proches lun de lautre. De deux ans mon cadet, Jeff me considrait un peu comme son mentor et, mme sil cou-tait rarement mes conseils et me jalousait souvent, dans le fond de son cur, il madmirait. Ce soir-l, il venait dtre trs malade ; le mdecin avait mme pens un moment la diphtrie. Mme sil allait mieux, il restait encore trs faible et ctait probablement cette faiblesse qui le poussait se confier. Je lai cout avec patience en essayant de me mettre sa place, mais javais un peu honte de ma lchet. En somme, je venais de lui voler la fille quil aimait. Pour me racheter mes propres yeux, je lui ai donn quelques conseils sur la manire de sduire llue de son cur. Il ma object que tu avais pour moi les yeux de Chimne et que, pour lui, ctait fichu davance. Alors, je lui ai lanc : Es-saie toujours, tu verras bien ! Et secrtement, jai pris une dcision. Pour lui laisser sa chance, je tcarterais de mon chemin Et le lendemain, tu es venu mannoncer que nous ne devions plus nous voir. Oui, mais en souhaitant du fond du cur que ma ruse choue. Je comptais sur ta fidlit pour repousser Jeff, mais tu ne mas mme pas laiss le temps de mexprimer. Ds les premiers mots, tu as tourn les talons et tu tes enfuie. Johanna sentit monter ses larmes. Pour les arrter, elle ferma les yeux et serra les dents. Quand elle eut recouvr son calme, elle releva les paupires et dit dune voix en-roue par lmotion : Encore une question, Michael Rponds-y avec sin-crit. A ce moment-l, est-ce que tu maimais vraiment ? Tu le sais bien. Non, je ne le sais pas. Je me souviens seulement du mpris dans tes yeux lorsque tu mas parl. Je jouais une comdie en pensant Jeff. Comment aurais-je pu le deviner ? Et moi, comment aurais-je pu prvoir que quelques jours plus tard, victime de mon propre pige, japprendrais que tu ttais envole avec Jeff peine rtabli, pour aller lpouser Las Vegas ? Il ma fallu des annes pour rali-ser ce qui mtait arriv. Je suis dsol Un peu tard, non ? Essaie de comprendre. Vous tiez tous les deux des adolescents tout juste majeurs, et Jeff navait pas plus de cervelle quun tourneau. Sur le moment, jai cru un dfi, une passade. Toi, Johanna, tu allais srement comprendre ton erreur et me revenir Mais je mtais lourdement tromp. Jeff et toi formiez un vrai couple, un couple de bohmes, heureux de vivre, et ctait moi lartisan de ce bonheur. Moi qui, pour lamour de mon frre, avais dtruit ma vie. Combien de fois nai-je pas regrett de ne pouvoir reculer les aiguilles du temps, afin de me redonner une seconde chance ! Cela ne test jamais arriv daccomplir quelque chose que tu as amrement regrett par la suite ?

Elle sadossa sa chaise en fermant de nouveau les yeux. Limage de la nuit de laccident revenait la hanter. Elle se souvenait des reproches, des accusations que, dans sa colre, elle avait lancs Jeff imbib dalcool. Bien sr que si, dit?elle en rouvrant les yeux. Je sup-pose que la plupart des gens ont quelque part dans leur mmoire le souvenir dune action peu reluisante, quils regrettent amrement. Elle se sentait responsable de la mort de Jeff. Aprs un tel drame, elle ne se reconnaissait pas le droit de juger Mi-chael pour la petite comdie quil lui avait joue neuf ans plus tt. Elle se demanda ce quil penserait delle sil ap-prenait la vrit. Aux yeux de Michael, comme ceux de ses beaux-parents, Jeff navait certes pas russi profession-nellement, mais il restait, disait Arlne Ross en soupirant, le bon petit qui, par chance, avait t heureux en m-nage . Aucun des Ross navait devin que les deux derni-res annes avaient t un enfer pour Johanna. Elle savait que, sils apprenaient les causes vritables de laccident de Jeff, ils lui en attribueraient lentire responsabililit, sans aucune circonstance attnuante, et la rejetteraient immdia-tement de leur clan. Elle but son verre de chianti, essuya ses lvres avec sa serviette et se leva en passant la courroie de son sac sur son paule. Tu nas pas touch ton dessert, remarqua Michael. Je nai plus faim. Il est temps que je rentre Park House. Et moi que je retourne au bureau. Mais avant que nous ne nous sparions, dis-moi que tu as compris pour quelles raisons javais conserv le vieux canap. Elle le regarda avec indulgence. Cest tellement loin, tout a ! Mieux vaut ne plus en parler. Revenue Park House, elle monta chez elle, se prpara pour la nuit puis, enveloppe dune chaude robe de cham-bre, elle sallongea sur son lit avec un livre. Elle ne voulait plus penser Michael. Elle ne doutait plus que, neuf ans plus tt, il let rellement aime. A prsent, il la dsirait, mais sans avoir vacu de son esprit le souvenir de son frre chri. La cohabitation trois allait devenir impossible car, un jour ou lautre, Johanna le pres-sentait, elle succomberait sa passion et se retrouverait dans les bras de Michael. Or, elle ne voulait pas seulement satisfaire son corps. Elle voulait surtout se sentir aime et retrouver lamour que Michael lui avait vou autrefois. Un rve impossible Elle devait prendre une dcision sans tarder. Une dci-sion douloureuse, mais ncessaire. Suzy, une de ses amies de facult, travaillait dans une crche dusine. Lentreprise recherchait des aides mnag-res et offrait lavantage de loger son personnel. Johanna avait not le renseignement dans un coin de son esprit, voyant l un moyen de se librer au cas o la cohabitation avec Michael deviendrait insupportable pour lun comme pour lautre. Elle commenait penser srieusement cet emploi, lorsquelle entendit des pas dans lescalier. Sa montre mar-quait un peu plus de minuit. Michael tait revenu. Les pas se rapprochrent. Elle comprit que Michael se dirigeait vers sa chambre. Elle se retint de respirer, essayant de calmer les battements soudain dsordonns de son cur, mcontente de constater que sa chair nobissait pas sa raison et recommenait senfivrer. Des coups lgers furent frapps sa porte. Entre ! dit?elle en resserrant vivement les pans de son peignoir. Michael apparut. Avant mme quil nouvre la bouche, Johanna le prvint. Je refuse de parler de Jeff et de notre ancienne aven-ture. Trs bien. En souriant, il fit un pas lintrieur, puis sarrta. Jai pris une dcision, commena-t?elle.

Il linterrompit. Nous en reparlerons demain. Il est tard et je suis seu-lement venu te prvenir quaprs le dner, en revenant au bureau, jai trouv un message sur le rpondeur. Le maga-sin o nous avons command les meubles du salon me prvenait que les siges, les petites tables et les lments de bibliothque seraient livrs aprs-demain lundi, entre 9 et 15 heures Pourras-tu rester la maison pour les atten-dre ? Sans problme. Merci, Johanna, et bonne nuit ! Il allait franchir le seuil lorsquil se retourna : A propos, quel genre de dcision as-tu prise ? Elle le regarda. La chambre ntait claire que par une lampe de chevet. Etait-ce la pnombre qui accusait si for-tement les creux du beau visage et les deux rides de chaque ct de la bouche ? Il paraissait encore plus fatigu que dhabitude. Une vague de tendresse submergea Johanna, tandis quelle se souvenait dune conversation quelle avait eue avec sa belle-mre, alors quelle hsitait quitter la Cali-fornie. Acceptez loffre de mon fils, Johanna chrie. Mi-chael a tellement besoin de vous ! Avait?elle le droit de rompre leur contrat, de renvoyer Michael sa solitude, simplement parce quelle avait peur de cder un attrait charnel et den souffrir ? Non, se dit?elle. Mais lavenir, je devrai faire preuve dun peu plus de volont et de matrise. Elle rpondit en pesant ses mots : Il sagit dune dcision qui nous concerne tous les deux. Du reste, tu las probablement dj prise avant moi. En offrant ta vieille relique la Croix-Rouge, tu as tir un trait dfinitif sur le pass, et cest trs bien ainsi. Sil te plat, Michael, partir de maintenant, traite-moi comme une gouvernante, une salarie avec laquelle tu naurais aucune attache familiale. Il hocha lentement la tte tout en vrillant sur elle un re-gard perant. Tu te rends compte de ce que tu exiges ? riposta-t?il. En thorie, cest srement de la sagesse, mais en pratique, ce sera plus difficile que tu ne limagines. Peut-tre, mais cest cette seule condition que je resterai ici. Bon, daccord, si cest vraiment ce que tu souhaites. Non seulement je le souhaite, mais je lexige, mon-sieur Ross. Il haussa les paules en levant les yeux au plafond, puis il sortit en refermant doucement la porte de la chambre derrire lui. Chapitre : 1234567 8 910 Trois semaines plus tard, Michael se demandait sil nallait pas devenir fou. Johanna respectait la lettre la rsolution quelle avait prise. Michael la souponnait dy tre grandement aide par lintrt quelle accordait dsormais ses tudes. Elle stait cr lextrieur un monde elle, do il tait exclu. A plusieurs reprises, elle avait mme pass la soire au concert ou au thtre avec ses amies de facult. Quaurait?il pu objecter ? Rien, videmment. Elle rem-plissait parfaitement son contrat et assurait quarante heures hebdomadaires de travail en tenant la maison la perfection. Mais plus il la sentait sloigner de lui, plus il la dsirait. Il prouvait maintenant une frustration si douloureuse que, par moments, il sentait sa raison chanceler. Mme quand elle ntait pas prsente, tout dans la maison lui rappelait Johanna. Ctaient le petit bouquet dans un vase sur sa table de travail, le parfum fleuri dune eau de toilette qui flottait dans lair, son plat prfr prt tre rchauff, lattendant, le soir, dans la cuisine. Lorsque son esprit cessait dtre proccup par les soucis de son entreprise, il pensait Johanna. Tendu, prt explo-ser, il rvait delle toutes les nuits. La flamme qui, neuf ans plus tt, avait jailli entre eux, ne stait pas teinte ; elle stait mise en veilleuse et rallume

larrive de la jeune femme, pour devenir maintenant un brasier qui le consu-mait. Trois semaines plus tt, lorsquelle lui avait signifi quelle entendait ntre rien de plus quune employe, il avait dabord eu envie de se moquer delle. Mais il avait vu dans les yeux noisette une lueur qui lavait intrigu, puis effray. Dans un clair, il avait compris quelle tait prte rassembler ses affaires et sen aller. O ? Il lignorait, mais la dtermination du fin visage avait t implacable. Et pourtant, bien quau fil des jours lenvie quil avait delle se ft exaspre, il se refusait toujours analyser la nature des sentiments quil prouvait. Il est facile de croire une simple attirance sexuelle, mais beaucoup plus compli-qu de dcouvrir ce qui se cache dans les replis de lme. Pour bien souligner sa rsolution de garder ses distances, Johanna avait cess de prendre ses petits djeuners avec lui, ds le lendemain de sa dcision. A prsent, quand il descen-dait le matin, tout tait prpar sur la table de la cuisine, et il navait plus qu brancher la cafetire lectrique et faire griller ses toasts. Elle attendait son dpart pour descendre son tour au rezde-chausse. Ce jeudi-l, il se flicitait silencieusement de sa ruse. La veille, la place des ternels toasts du breakfast, il lui avait exprim son dsir de savourer des crpes. Celles-ci devant tre confectionnes mesure de leur dgustation, Johanna avait bien t oblige de se trouver en mme temps que lui dans la cuisine. Elle tait l, en pyjama sous une robe de chambre en co-ton matelass, pieds nus dans des mules, ses cheveux blonds nous en queue-de-cheval. Elle maniait la pole en spcia-liste, retournant chaque crpe dun mouvement adroit du poignet, pour la lui servir ensuite toute chaude, sur une as-siette. Johanna ! Oui ? Elle daigna sarrter pour le dvisager en haussant des sourcils interrogateurs. Ne pouvons-nous au moins tre aimables lun envers lautre ? demanda-t?il. Mais nous le sommes. Non. Sil te plat, assieds-toi en face de moi et, pour une fois, prenons ensemble notre petit djeuner. Elle jeta un coup dil la pendule murale. Tu vas arriver en retard au bureau. Ce matin, jai tout mon temps. Mon premier rendez-vous nest qu 11 heures. Si cela peut te faire plaisir, dit?elle, vaguement ddai-gneuse. Elle dressa rapidement son propre couvert, fit sauter trois crpes, quelle empila sur une assiette, avant de sasseoir, le buste raide. Les traits figs, elle se beurra une biscotte et emplit sa tasse de caf. Pourquoi ne cesses-tu pas de me fixer ? demanda-t?elle dun ton neutre. Je ne te fixe pas, je te regarde. Jen ai encore le droit, non ? Elle haussa les paules et croqua dans sa biscotte, tandis que Michael poursuivait : Je voulais te remercier davoir renonc, ce soir, ton cours en fac pour recevoir avec moi les Larsen. Cest mon travail. Oui, certes, mais Elle linterrompit. Hier soir, bien en vue sur ta table de travail, jai plac plusieurs types de menus. Seules les entres changent, car jai dj achet le filet de buf. As-tu choisi ? Je les ai parcourus. Mais quest-ce que le huachi-nango ? Un plat mexicain trs pris des Texans. Il sagit de fi-lets de poissons, grills et relevs avec des piments verts, des tomates et des olives. Ils sont vendus en surgels, prts tre

rchauffs. A tout hasard, jen ai pris une bote. Jattends ta dcision pour les sortir du conglateur. A mon avis, nos invits prfreront commencer par un assortiment de charcuteries. En outre, cela simplifiera le service. Trs bien. Trs bien, monsieur Ross, rectifia-t?il. Elle le regarda, ahurie. Il continua du mme ton fausse-ment svre : Nest-ce pas conforme ta ligne de conduite ? En g-nral, une employe de maison nappelle pas le patron par son prnom. Quas-tu, Johanna ? Ma rflexion taurait?elle dplu ? Tu trouves peut-tre quentre nous le monsieur fait un peu trop crmonieux ? Elle stait leve et se dirigeait vers le couloir. O vas-tu ? Dans ton bureau. Je vais reprendre les propositions de menus que javais rdiges hier soir. Puisque tu as fait ton choix, je servirai du jambon fum et du saucisson en hors-duvre Ainsi que vous en avez dcid, monsieur Ross. La dfrence appuye du ton agaa Michael. Navait?elle pas compris que, tout lheure, il plaisantait ? Il avait seu-lement voulu lui dmontrer le ridicule de son attitude. Le foss quelle creusait chaque jour davantage lui devenait insupportable. Ce soir, devant Donna Sue et Jack Larsen, elle nallait tout de mme pas jouer les gouvernantes ! Ce serait grotesque Il but le reste de son caf et, bien dcid rtablir entre eux des relations normales, il se leva pour aller la rejoindre. Au besoin, il la secouerait pour la ramener plus de bon sens. Il traversa le salon, atteignit son bureau, mais resta sur le seuil, observant Johanna qui, apparemment, ne lavait pas entendu. Elle lui tournait le dos. Le front appuy contre une vitre, elle contemplait le parc quclairait la lueur rose du petit matin. Sil avait pu deviner ses penses, il aurait t pleinement rassur. Johanna navait pas lintention de tenir, au cours de la soire, le rle dune simple employe. Son bon sens lui commandait de redevenir la belle-sur du matre de maison. Lattitude distante quelle simposait depuis trois semai-nes lui pesait, et elle ne sy conformait que par fiert. En ce moment, elle cherchait comment en changer sans quil vt une nouvelle provocation dans son comportement. Il lui serait difficile de dissimuler ses sentiments, car elle se sen-tait de plus en plus amoureuse de Michael. Les fonctions quelle avait accept de remplir Park House craient ncessairement des liens dintimit avec lui. Faire le lit dun homme tous les matins, changer ses draps, plier ses sousvtements aprs les avoir lavs, repasser ses chemises, autant de contacts indirects qui alimentaient en elle un dsir de plus en plus ardent. Elle ntait pas aussi forte quelle lavait cru, et elle do-minait difficilement son attirance pour son beau-frre. La nuit, des rves rotiques troublaient son sommeil. Mme lorsquelle faisait des courses en ville, Michael tait sans cesse prsent dans son esprit. Elle choisissait les aliments quil prfrait, cherchait ce qui pourrait embellir sa maison. Cest ainsi quelle avait dcouvert de dlicates aquarelles et des reproductions de peintres modernes chez un brocanteur. Les premires ornaient le salon, les secondes la salle man-ger et le bureau. Elle avait espr que Michael sextasierait. Mais, lesprit ailleurs, il stait content de dclarer quelle avait bon got, ce dont il navait jamais dout. Ctait spontanment, avant mme quil nen ft la de-mande, quelle avait renonc son cours du jeudi soir pour recevoir avec lui le couple Larsen. Elle se souvenait de la bonhomie de Jack et se demandait si lpouse, Donna Sue, serait aussi simple et affable que le mari. Cette question la ramena au prsent. La journe allait tre charge et, au lieu de rvasser en regardant le parc, elle serait plus avise de sacquitter rapidement des tches quo-tidiennes, puis de se consacrer ensuite la prparation de la soire. La rception devait tre la hauteur de limportance des invits.

Elle se retourna et sursauta en laissant chapper un petit cri. Michael se tenait derrire elle, si proche quelle avait failli le heurter. Perdue dans ses penses, elle ne lavait pas entendu entrer dans la pice. Elle neut pas le temps de se composer un visage. Il lavait saisie par les paules, et le miracle du contact de ses mains la faisait fondre de bonheur. Regarde-moi ! ordonna-t?il en la fixant intensment de ses yeux clairs. Dans un rflexe de dfense, elle eut un lger mouvement de recul, mais bien trop lger pour scarter de lui et rompre le charme. Elle se sentait de nouveau prise au pige de la force manant de cet homme, quelle ne cessait dadmirer et de dsirer. Sil te plat, gmit?elle. Sil te plat quoi ? Ne jouons pas avec le feu, Michael. Nous avons tenu bon pendant trois semaines, alors ne commettons aucune imprudence. Rassure-toi : ce soir, je me coulerai aisment dans le rle dhtesse et, devant tes invits, je tappellerai par ton prnom. En ce moment, je ne pense pas mes invits, Johanna. Je suis venu te dire que nous ne pouvons plus nous compor-ter comme des trangers lun envers lautre. Je te dsire et tu le sais Alors pourquoi affectes-tu de mignorer ? Eperdue, le cur battant la chamade, Johanna luttait contre un vertige quelle ne connaissait que trop bien. Nous ne devons pas, commena-t?elle. Sa voix steignit dans sa gorge. Michael lavait empri-sonne dans une treinte passionne et il lembrassait par-tout sur le visage. Aussi lgre quune aile de papillon, sa bouche frlait les lvres frmissantes, se glissaient dans son cou et butinaient le lobe dune oreille. Johanna ntait plus en mesure de rsister une aussi tendre attaque. Son sang schauffait, sa volont se dissol-vait dans le feu de la passion. Ds que les baisers de Mi-chael se firent plus exigeants, elle y rpondit avec fougue. Trop longtemps brim, son dsir explosait sans aucune rete-nue. Elle buvait le souffle aim et dfaillait sous des baisers de plus en plus ardents. Lorsquil glissa une main sous sa veste de pyjama et lui caressa la pointe dun sein, elle se cambra contre lui, le corps parcouru de frissons. Ah, Johanna ! Johanna ! haletait?il. Il carta les pans de la robe de chambre et, comme elle ne protestait pas, en un tournemain, il la dpouilla de ses vte-ments de nuit et la contempla, nue, lenveloppant dun re-gard possessif. Tu es belle belle comme laurore, murmura-t?il, bloui. Elle voulut le dshabiller son tour. Il len empcha dun baiser profond, voluptueux, et la serra de nouveau contre lui. La pense paralyse, incapable de raisonner, Johanna d-faillait dans ses bras. Elle ne matrisait plus la flamme qui lenvahissait et qui la portait aux pires folies. Elle voulait Michael, tout de suite. Elle voulait le sentir au plus profond delle-mme. Avec des gestes malhabiles, elle dfit sa ceinture, librant son dsir dhomme. Quelques secondes plus tard, jambes et bras mls, ils seffondraient ensemble sur la moquette. Johanna lembrassait perdument, le caressait et aurait voulu se fondre tout entire dans sa chaleur. La bouche de Michael courait dun sein lautre et Jo-hanna gmissait de plaisir, la pense hante de fivre, prte se donner dans llan le plus animal qui ft. Viens, Michael Oh, viens ! Il savourait cet instant en smerveillant de la sentir si prte rpondre son ardeur. Alors quil basculait sur elle, la sonnerie du tlphone leur vrilla les oreilles. Ne rponds pas ! supplia Johanna. Et pour lattirer en elle et le retenir, elle noua les jambes autour de ses hanches. Mais, surpris, il stait immobilis. La sueur perlait sur son front.

La sonnerie retentit une seconde fois, puis une troisime. Johanna sarquait contre lui, impatiente de le sentir entrer en elle. Submerge par la vague brlante du dsir, sourde et aveugle au monde extrieur, elle ne perut pas le dclic du rpondeur. Bien que, sur le moment, elle ne lidentifit pas, la voix qui rsonna alors dans la pice la ramena brutale-ment sur terre. Michael scarta vivement. Coucou, les enfants ! O en tes-vous de votre installa-tion ? Papa et moi, nous prolongeons nos vacances par un sjour chez des amis en Floride. Ne vous inquitez pas pour nous. Tout va bien. Baisers vous deux ! Mon Dieu ! soupira Johanna. Elle ferma les yeux et se sentit mourir de frustration. Tout son corps lui faisait mal. La voix joyeuse dArlne Ross avait refroidi lardeur de Michael avec encore plus defficacit quune douche glace. Elle se releva dun bond. Michael stait dj mis debout et se rajustait. Gne, elle attrapa son peignoir et sen couvrit, puis ils se dvisagrent longuement. Michael haletait comme sil avait couru le marathon de New York. Le visage de Johanna tait cramoisi et ses yeux brlaient encore de fivre. Lun comme lautre, ils se sentaient aussi fautifs que deux enfants quun adulte aurait pincs en train de voler des gteaux dans un magasin. Johanna tremblait intrieurement, avec limpression que sa belle-mre les avait surpris en train de faire lamour. Elle se demandait ce que Michael pensait maintenant de leur coup de folie. Dy avoir mis fin aussi brutalement, se sen-tait?il vex dans sa fiert de mle ? Un reste de passion brillait encore dans les yeux bleus, mais Johanna refusait de sy attarder. Le charme tait rompu. Parle-moi Dis quelque chose ! supplia Michael. Lintrusion de sa mre dans leur intimit ne ltonnait qu moiti. Cela lui rappelait le temps de son enfance. Elle surgissait toujours au moment o il sapprtait commettre une sottise. Les mres sont comme les anges gardiens, se disait?il. Elles possdent un don de prmonition. Incapable de profrer le moindre son, Johanna secoua n-gativement la tte. Il avana dun pas, et elle recula dautant. Il marmonna alors un juron, enfila son veston, quil avait pos sur le dossier dune chaise, et quitta la pice. Quelques minutes plus tard, elle entendait se refermer la porte dentre. Elle seffondra sur le sol en pleurant. La voix de sa belle-mre rsonnait encore dans sa tte : Tout va bien , avait dit Arlne. Non, tout allait mal, au contraire. Johanna stait crue la porte du paradis, mais ce ntait quun rve brutalement fracass. Jamais elle ne stait sentie aussi malheureuse. Ce soir-l, Michael revint tt du bureau, afin de pouvoir aider Johanna aux prparatifs du dner. Il avait mrement rflchi ce quil lui dirait. Mais lorsquil entra dans la cuisine et quil la vit sactiver devant les plaques lectriques, sa tte se vida dun seul coup, et il se perdit dans la contemplation dune crature quil reconnaissait peine. Chausse dlgants escarpins, elle portait pour la pre-mire fois la robe noire quelle avait choisie le lendemain de son arrive. Le jersey de soie moulait le corps splendide comme une seconde peau et laissait voir les longues jambes fuseles, gaines de bas noirs dune finesse arachnenne. Ses cheveux taient artistement relevs en un chignon com-pliqu, do schappaient quelques tourbillons de mches dores. Malgr le tablier blanc de soubrette quelle avait revtu pour protger sa robe, il la trouva sublime. Il avait prpar quelques phrases dexcuses. Aprs lincident dsastreux du matin, il stait

attendu trouver une Johanna dsempare ou, pire, en train de bouder dans sa chambre. Or, elle paraissait parfaitement calme et dtendue, comme si rien ne stait pass entre eux. En arrivant, il avait jet un coup dil dans la salle manger et constat que le couvert tait mis, et la table joli-ment dcore de petits bouquets dimpatiens multicolores du plus bel effet. Deux chandeliers sept branches mais o donc les avait?elle trouvs ? offraient leurs quatorze bougies prtes tre allumes. Elle avait rempli sa tche la perfection. Et lui, pendant ce temps, dans son bureau directorial, avait eu le plus grand mal se concentrer sur son travail. Il ne cessait de ruminer son chec, sen voulant de stre montr aussi imprudent. Si la voix maternelle ne lavait pas arrt temps, il aurait fait lamour en urgence, comme un irresponsable, sans mme avoir song une protection Quelle image sordide il avait d laisser dans lesprit de Johanna ! Jamais plus elle ne le regarderait avec cette tin-celle dadmiration qui le flattait tellement ! Mais voil quelle stait retourne et lui souriait genti-ment. Ah, tu es l, Michael ! Le dner est presque prt. O prendrons-nous lapritif ? Dans le salon ou dans ton bu-reau ? Si tu prfres le salon, il serait peut-tre bon dallumer une flambe dans la chemine. Sa voix tait presque enjoue, avec ce quil fallait de fa-miliarit pour le mettre laise. Il dglutit et russit dire dun ton hsitant : Pour ce matin, Johanna, je suis dsol Javais perdu tout contrle de moi. Elle protesta, bienveillante : Ne texcuse pas. Jai ma part de responsabilit. Je re-grette seulement que tout se soit arrt aussi vite. Rassure-toi, cela ne se reproduira plus. Elle ne put sempcher de tiquer. Ainsi, toute lintimit quelle avait partage avec lui et qui continuait de rsonner dans son cur comme un carillon de fte ne trouvait aucun cho chez Michael ! Il niait le bonheur prouv, et le re-poussait comme sil en avait honte. Quest-ce que cela veut dire, Michael ? Je navais pas le droit de te serrer contre moi. A ce moment-l, jai enfreint les rgles que je mtais imposes. Jai beaucoup rflchi et conclu que le dsir tant une force de la nature, ce matin, ni toi ni moi navons t en mesure dy rsister. A lavenir, je te le jure, je rsisterai sauf, bien sr, si tu tais trop malheureuse. Alors, sois assure que je serai toujours l Enfin, je veux dire que si tu as besoin de moi La surprise et lindignation suffoquaient Johanna. Elle le-va vers lui un visage pli et linterrompit. En somme, si je comprends bien, tu as piti de la pau-vre petite veuve, affame damour, et tu serais prt la consoler ? Ne dnature pas mes paroles. Elles ne sont que trop explicites. Dans ta grande gn-rosit, tu moffres le gte, le travail, le couvert et le sexe rien que le sexe Mon Dieu, Johanna, si cest ce que tu penses, tu Elle le coupa schement. a suffit, Michael ! Tu ferais mieux de monter prendre une douche et de thabiller pour recevoir tes invits. Ils seront l dans une demi-heure, et tu nas plus une seconde perdre. Mortifi autant que furieux, il pivota et quitta la cuisine. Dans sa chambre, il vit quelle avait prpar son smoking et une chemise blanche sur le lit. Vex que leur dialogue ne se ft pas droul comme il lavait espr, il exhala son trop-plein de colre. Un smoking, quelle stupidit ! bougonna-t?il. Jai tou-jours vu Jack en bottes et saharienne ! Et pourtant, une fois de plus, il dut constater que ctait Johanna qui avait raison. Trois quarts

dheure plus tard, il se flicitait de stre tout de mme pli ses directives. En ouvrant la porte ses htes, il vit que Mme Larsen portait une cape de velours sur une robe longue. Quant son mari, il arborait un smoking de la meilleure coupe. Les prsentations se firent dans la bonne humeur. Mi-chael respira mieux. Johanna semblait avoir oubli leur dernire altercation. Toute souriante, elle avait t son ta-blier et accueillait Donna Sue et Jack avec son aisance habi-tuelle. Et pourtant, en remettant plus tard ce quelle avait dire Michael, ce ntait pas sans difficult quelle avait raval ses larmes dhumiliation et de rancune. Heureusement quelle ne stait jamais fait beaucoup dillusions sur les sentiments quil pouvait prouver pour elle ! Avant larrive des Larsen, une crainte lavait tourmen-te. Elle connaissait et avait apprci la bonhomie de Jack Larsen, mais elle redoutait que lpouse dun si puissant industriel ne la toist avec un peu de condescendance. Elle fut rapidement rassure. Malgr sa robe de grand couturier, Mme Larsen tait une femme simple qui, sponta-nment, inspirait la sympathie. La soixantaine, elle avait une silhouette un peu empte, et un visage rayonnant de bont quencadraient des cheveux poivre et sel, coups assez court. Johanna lui trouva une ressemblance avec sa mre. Sans dissimuler leur intrt rciproque, les deux femmes se serrrent la main, puis les yeux gris de Donna Sue se tournrent vers Jack. Tu avais raison. Elle est dlicieuse. Jai toujours raison ! lana Jack en baisant respectueu-sement le bout des doigts de Johanna. Le ton tait donn. Et, bien que Johanna vitt le plus possible le regard de Michael, la rception se droula dans la plus parfaite harmonie. Lapritif fut servi dans le salon. Michael avait allum du feu dans la grande chemine. Avec le whisky, le gin et le porto, Johanna offrit des petits fours sals, croustillants et servis chauds, qui furent trs apprcis du couple Larsen. Au bout dune demi-heure de bavardages, Johanna de-manda Donna Sue et son mari comment ils aimaient le filet de buf : bien cuit, point ou saignant ? Il tait temps, maintenant, de passer table. Tous quatre se rendirent dans la salle manger, quclairaient les quatorze bougies des chandeliers. Les exclamations dadmiration fusrent. Les hors-duvre, puis le rti accompagn dune jardi-nire de petits lgumes frais, furent servis avec un grand vin rouge de Californie. Pendant tout le repas, les Larsen ne cessrent de couvrir dloges la matresse de maison. Aprs le dessert, le fameux cake au chocolat, dont la re-cette fut fournie aimablement par Johanna, Michael proposa daller prendre le caf dans son bureau. Alors que Johanna emplissait les tasses, Donna Sue linterpella : Jack ma dit que vous tiez veuve. Oui. Il y a un an, mon mari sest tu dans un accident de voiture. Cest terrible, murmura Mme Larsen. Terrible, en effet, approuva Michael. La voiture de mon frre a t percute par un camion, dont le conducteur a pris la fuite et na jamais t retrouv. Quel drame ! sexclama Donna Sue. Ma pauvre petite, comme cela a d tre dur pour vous ! Oui, dit Johanna, jai vcu des moments bien pni-bles Elle coula un regard vers Michael et ajouta : Grce mon beau-frre, depuis septembre dernier, jai enfin recouvr un peu de srnit. Ross est un chic type, dclara Jack en envoyant une amicale bourrade dans le dos de Michael. En outre, il est le plus avis des exportateurs. Grce lui, je ne te lai pas encore dit, ma chre Donna, mais nous allons peut-tre d-crocher le march avec les Japonais.

Les transactions sont en bonne voie, dit Michael avec fiert. Et voil, a recommence ! sexclama joyeusement Donna Sue. Je mtonnais que mon Jack ait pu rester toute la soire sans parler affaires. Sil repart pour le Japon, nous ne sommes pas sortis de lauberge Oh, excusez-moi, dit?elle en touchant dune paume amicale la main de Johan-na. Lexpression est stupide ! Ou alors, acceptez-la comme un hommage une auberge qui mriterait au moins cinq toiles dans un guide gastronomique. Ici, tout est parfait : les htes, la table, le cadre. Est-ce un dcorateur qui a eu lide de doubles rideaux en chintz fleuri dans une salle manger ultramoderne ? Le contraste surprend, mais lensemble est ravissant. Michael na fait appel aucun dcorateur. Il ma lais-s carte blanche au moins pour les fentres et le salon, car nos gots diffrent. Les siens sont davant-garde, et les miens un peu passistes. Je raffole des meubles anciens, mais Michael, dont lenfance et ladolescence ont eu pour cadre une maison meuble comme un muse, a probable-ment eu une indigestion des styles de la vieille Europe. Jack ma dit que le grand-pre de Michael tait un an-cien armateur. Vos parents appartenaient-ils, eux aussi, ce milieu ? Non. Tous deux taient professeurs Princeton. Nous habitions un cottage proche du manoir des Ross, et cest ds ma prime enfance que jai connu les deux frres Dsireuse de changer de conversation car tout ce qui voquait le pass lui tait pnible , Johanna demanda Donna Sue sil lui serait agrable de visiter le reste de Park House, pendant que les deux hommes continueraient de discuter affaires. Donna Sue se leva, enchante. Jen serais ravie, car cest exactement le genre dendroit que jaimerais habiter si je vivais en ville. Mais jai hrit du ranch de mes parents et, lorsque nous ne som-mes pas en voyage, cest l que Jack et moi vivons, au mi-lieu des champs de coton, entre Dallas et Austin. Johanna prcda son invite qui, une fois de plus, sextasia devant le hall en rotonde et le majestueux escalier double rvolution. Donna Sue trouva original le palier en forme de balcon et admira le travail en fer forg de la rampe. Guide par Johanna, elle jeta un coup dil dans les deux chambres, aima le lit colonnes de Michael ainsi que larmoire asiatique en cdre sculpt. Ensuite, elle demanda la permission de sattarder, seule, dans la salle de bains de Johanna. Quand elle en ressortit, elle prit amicalement le bras de la jeune femme. Cest la maison la plus jolie que jaie jamais visite. Il y a encore beaucoup de travail, dit Johanna. Trois chambres restent meubler. Donna Sue lui dcocha un petit sourire malicieux. Vous en transformerez une en nursery et emplirez les deux autres avec des bbs. Johanna haussa lgrement les paules. Ce nest pas mon problme. Il sagit de la maison de mon beau-frre, et je nen suis que la gouvernante. Donna Sue agita lindex dans sa direction. Jai observ Michael pendant toute la soire. Il na cess de vous regarder. A mon avis, il ne vous considre pas comme une simple intendante. Il y a de la tendresse et de la souffrance dans ses yeux clairs. Alors que toutes deux sapprtaient rejoindre le rez-de-chausse, Johanna, interdite, sarrta sur la premire marche de lescalier. Vous vous trompez Oh, que non ! Jai beau tre une fille de la campagne et une grand-mre par-dessus le march, jai encore de bons yeux et je sais lire dans ceux des autres. Non seulement Ross est amoureux, mais il souffre. Elle attrapa la rampe et commena de descendre. Johanna la suivait, incrdule.

Michael souffre ? Cela mtonnerait ! Donna Sue se retourna et la regarda en souriant. Cest visible, et vous devriez mettre fin son calvaire. Je ne comprends pas ce que vous voulez dire. Elles continurent leur descente. Dans le hall, Mme Larsen tapota la joue de sa cadette. Je nai pas besoin de vous expliquer. Accordez-lui ce quil espre, et je suis sre que vous serez aussi heureux lun que lautre. Dans le bureau, les deux hommes se levrent lentre des deux femmes. Le visage de Johanna tait cramoisi. Celui de Donna Sue ptillait de malice. Le regard de Jack sattarda sur Johanna. Jespre que ma femme ne vous a pas trop embte, dit?il. Et, se tournant vers Michael : Mon pouse est incorrigible ! Cest une donneuse de conseils qui a la manie de se mler de ce qui ne la regarde pas. Impossible de la changer, cest dans sa nature. Johanna sourit Jack. Votre pouse et moi nous sommes entendues comme deux amies, rassurez-vous. Sourd aux remarques de Donna Sue qui estimait que le temps tait venu pour eux de prendre cong, Jack continuait de bavarder avec Michael. Johanna, elle, rflchissait aux paroles de Mme Larsen. Accordez-lui ce quil espre Elle coula un regard vers Michael et, en dpit de son res-sentiment, elle ne put sempcher de ladmirer. Dans sa tenue de soire, il tait rac comme un pur-sang, tellement plus sduisant que leur invit, pourtant lgant, lui aussi, dans son smoking bien coup. Ayant frquent assidment les cin-clubs, elle les compara mentalement deux anciens acteurs. Gregory Peck ct de John Wayne , se dit?elle, amuse. Elle dsirait Michael et savait son dsir partag. Quelques instants plus tt, il lui avait avou son attirance pour elle maladroitement, certes, mais il navait fait que confirmer ce quelle savait dj. Alors pourquoi refuserait?elle de sabandonner ses propres pulsions en lui accordant ce quil esprait ? Aussitt, par fiert, elle en repoussa lide. Aller se rfu-gier dans les bras de Michael, comme le lui avait suggr Donna Sue, tait une ide qui la rvoltait. Elle dtourna de lui son regard et le reporta sur leurs invits, prts partir et dont les adieux sternisaient. Le week-end prochain vous conviendrait?il ? deman-dait Jack Michael. Donna Sue prcisa, lintention de Johanna qui navait pas suivi leur conversation : Mon mari et moi, nous aimerions vous recevoir tous les deux New York avant notre retour pour le Texas. Surprise, Johanna rpondit : Cest Michael den dcider. Michael sarracha la contemplation de la jeune femme. Depuis quelle tait revenue dans le bureau avec Mme Larsen, il ncoutait plus Jack que dune oreille dis-traite. Johanna semblait bien sentendre avec Donna Sue. Il sen flicitait, mais se demandait ce quelles avaient pu se dire. Johanna avait paru confuse, et la confusion la rendait encore plus dsirable. Et quel talent pour mettre leurs invits laise ! Elle avait t absolument parfaite. Le week-end prochain ? dit?il en rpondant Jack. Mais oui, pourquoi pas ? Nous serons ravis de vous recevoir au Plaza, dit Don-na Sue. Je prcise que vous serez nos invits. Nous retien-drons galement les places pour un concert, une revue ou une pice de thtre, votre choix. Jack adore flner le soir dans Broadway. Nous vous tlphonerons demain pour mettre tout cela au point. Dans le hall, Michael prsenta courtoisement sa cape Donna Sue. Puis, les adieux termins, tandis que Johanna restait sous le portique, il accompagna ses htes jusqu leur voiture de

location. Votre belle-sur est vraiment adorable, dit Jack en sinstallant au volant. A votre place, Ross, je ne la laisserais jamais repartir. Cest bien mon intention, dit Michael. Il avait souri en prononant ces mots, mais en mme tempsil eut la vision de ce que serait Park House sans Jo-hanna. Aussitt, un grand froid lui glaa lme. Quelques secondes plus tard, il retrouva la jeune femme dans la salle manger, en train dempiler les assiettes sales sur une table roulante. Il laida ensuite emplir le lave-vaisselle. Elle affectait de ne pas le regarder et restait silen-cieuse, ne rpondant que par monosyllabes ses questions. Dsirant renouer le dialogue, Michael dclara presque ti-midement : La soire a t parfaite. Merci pour tout, Johanna. Je nai fait que mon travail. Elle najouta rien et sactiva dans la cuisine sans plus soccuper de lui. Indcis, il prfra ne pas insister et sen alla dans son bu-reau pour ranger les dossiers quil avait sortis dun classeur lintention de Jack. Mais en mme temps, il surveillait de loin le hall. Quand il vit Johanna le traverser en direction de lescalier, il quitta vivement son bureau et lui barra le che-min. Johanna, propos de notre petite altercation avant larrive des Larsen, je voulais te dire que je me suis mal exprim Nen parlons plus. Bien quil sabstnt de la toucher, ses yeux bleus la rete-naient captive, et elle ne cherchait pas lcarter. Il reprit dun ton suppliant : Aprs-demain, tu maccompagneras New York, nest-ce pas ? Linvitation te concerne aussi, Johanna. Or, tout lheure, tu nas rien rpondu Mme Larsen, lors-quelle a insist pour te recevoir avec moi. Jtais un peu surprise. Cest toi que Jack avait invit. Toutefois, linsistance de Donna Sue ma touche. Mais aprs ce qui sest pass entre nous, je ne me vois pas des-cendre avec toi dans un htel. En tout cas, jai encore besoin de rflchir. Il scarta pour la laisser passer. La nuit porte conseil, Johanna. Tu prendras ta dcision demain, mais lorquil mappellera au bureau, je souhaite pouvoir dire Larsen que tu es daccord et quil peut retenir deux chambres au Plaza. Une demi-heure plus tard, alors quelle avait la tte sur loreiller, Johanna entendit Michael monter lescalier. Son cur drapa au moment o les pas marqurent une pause sur le palier. Lorsquelle comprit quils se dirigeaient vers sa chambre, elle sentit son sang schauffer. Si Michael entrait chez elle en ce moment, elle serait capable de lui ouvrir les bras, doublier ses propos insultants et de poursuivre ce quils avaient si follement commenc le matin. Mais aprs un moment dhsitation, Michael dut renoncer frapper sa porte, car elle entendit dcrotre le bruit des pas. Due, elle ferma les yeux et essaya de se raisonner, afin dteindre la flamme qui, de nouveau, la dvorait. Accordez-lui ce quil dsire , avait conseill Donna Sue. Mais que voulait exactement Michael ? Du sexe, rien que du sexe. Elle lui en avait donn neuf ans plus tt et, ensuite, il lavait laisse pouser Jeff. Si elle cdait de nouveau, non seulement ses propres pulsions mais tout lamour qui la consumait, quel avenir se prparerait?elle ? Peut-tre le prochain week-end apporterait?il une rponse sa question.

Chapitre : 12345678 9 10 Michael dcouvrait quavec Jack Larsen rien ntait ja-mais simple. Aussi les vnements ne se droulrent?ils pas exactement comme prvu. Le Texan adorait improviser. Le lendemain, quand il ap-pela son nouvel ami au bureau pour lui confirmer que le week-end New York tenait toujours, Jack ajouta quil serait heureux si Michael acceptait de laccompagner, le lendemain, dans le Rhode Island, o se droulait la dernire journe dun important salon nautique. La veille, aprs le dner Park House, le Texan lui avait confi que, depuis toujours, il caressait un certain espoir. Propritaire, entre autres, dimmenses champs de coton et dusine de textile, il navait jamais russi dcrocher la clientle des constructeurs de bateaux de plaisance. Equiper catamarans et monocoques de voiles sortant de ses usines tait son rve. Or, Michael avait commis limprudence de lui dire que, en tant que petit-fils et neveu darmateurs, il connaissait bien ce milieu. Sur le moment, linformation navait pas paru intresser Jack. Mais il avait d y rflchir ensuite, et voir l un moyen de sintroduire dans un monde qui lui tait tranger. Naturellement, Michael ne pouvait refuser. Rendez-vous avait donc t pris pour le lendemain samedi, 9 heures, dans le salon nautique. La ville de Providence, o se tenait le salon, tant trois cents kilomtres au nord de New York, et Trenton cent kilomtres au sud, Michael avait donc dcid de partir le vendredi soir et de coucher dans les environs de Providence, chez un de ses oncles. Sur sa tendre insistance, Johanna avait accept linvitation des Larsen. Aussi Michael et elle taient?ils convenus de se retrouver New York, le samedi, dans le courant de laprs-midi. Johanna se sentait compltement puise en atteignant le cur de Manhattan. Elle avait mis un temps fou arriver jusquau Plaza Square. Depuis la sortie du Lincoln Tunnel, qui relie le New Jersey New York en passant sous lHudson River, le trafic tait un cauchemar et, au volant de la jeep, elle navait plus avanc quau ralenti. Litinraire ne lui avait pourtant pas pos de problme. Au temps de son adolescence, elle tait venue trs souvent avec ses parents faire des courses Manhattan et, en neuf ans, si la circulation tait devenue dmente, la ville, elle, navait gure chang. Certes, une pouvantable catastrophe avait ras les tours jumelles qui avaient fait la fiert de New York, mais, langle de la Ve Avenue et de la 59e Rue, le luxueux palace du Plaza dominait toujours Central Park. Il tait prs de 16 heures lorsque Johanna confia les cls de la jeep au voiturier qui devait conduire celle-ci dans le garage priv du palace. Un employ galonn se saisit des bagages de la jeune femme et la prcda la rception. Johanna connaissait lhtel pour tre souvent passe de-vant ses faades. Autrefois, elle stait mme promene, avec sa mre, dans le ddale des halls et des salons dcors de fleurs et de plantes exotiques, regardant dun il admira-tif les vitrines o les plus grands noms de la couture et de la joaillerie exposaient leurs modles. Mais jamais elle naurait imagin quun jour elle pntrerait dans ce palace en cliente. La veille, Donna Sue avait multipli les coups de tl-phone lintention de la jeune femme, insistant dabord pour quelle accompagnt Michael, ensuite pour lui propo-ser plusieurs programmes de sorties aprs dner, plus all-chants les uns que les autres. Johanna trouvait cette soudaine amiti flatteuse, mais un peu envahissante. Pourtant, elle ne pouvait sempcher de se sentir mue. Depuis la mort de ses parents, personne ne stait jamais souci delle et de ses gots avec autant de gentillesse. Certes, elle souponnait Donna Sue de vouloir jouer les marieuses, et son hypothse se confirma lorsquelle dcouvrit que la femme de Jack leur avait retenu une suite. Seul un salon priv sparait les deux chambres, dotes cha-cune dune salle de bains individuelle.

Un peu surprise par la somptuosit du cadre, Johanna donna un gnreux pourboire au valet qui posait son bagage sur le porte-valises de lentre. Ds quil eut referm derrire lui la porte du couloir, elle retira vivement ses chaussures et son manteau, et entreprit une visite approfondie des lieux. Dans le salon, meubl de confortables siges en cuir blanc, un petit mot de bienvenue tait pos bien en vue, sur une table, prs dune corbeille de fruits confits. Donna Sue sexcusait de ntre pas l pour accueillir son invite. Ce matin, au dernier moment, Jack lui avait demand de laccompagner au salon nautique. Tous quatre se retrouve-raient ce soir, entre 18 et 19 heures, au bar de lhtel. Ses orteils enfoncs dans lpaisse moquette, Johanna flna dune pice lautre. Vastes et luxueuses, les cham-bres, qugayaient des bouquets de fleurs fraches, taient tapisses de soie sauvage. Toutes deux offraient de larges lits, des commodes et des fauteuils anciens. Lune tait de style Directoire, lautre dpoque Louis XV. Michael les trouverait srement un peu dsutes. Johanna, elle, tait ravie. Elle choisit la premire et y apporta sa valise, une valise en peau de porc quelle avait dcouverte dans la res-serre de Park House et qui, nettoye, tait tout de mme plus prsentable que son vieux sac de marin. Les deux salles deau, avec leur baignoire, leurs vasques de marbre et leurs nombreux accessoires raffins lui apparu-rent comme le sommet du luxe. Elle revint dans le salon et carta le rideau masquant les baies. La suite donnait sur Central Park. Du douzime tage de lhtel, la vue stendait sur toute la longueur du parc. Lautomne avait dpouill les arbres dune partie de leurs feuilles et Johanna apercevait nettement les alles, les colli-nes et les pices deau de limmense rectangle de verdure. Les doubles vitres ne laissaient filtrer aucun bruit. Pour-tant, au bas du palace, la circulation tait toujours aussi dense. Le regard de Johanna sattarda sur les calches qui, devant les grilles du parc, attendaient les touristes. Enfant, elle avait toujours rv dy monter. Elle simagina parcourant les alles du grand jardin, au pas des chevaux, dans une de ces antiques voitures, blottie contre Michael. Une vraie promenade damoureux ! Mais lamour serait?il au rendez-vous ? Quels taient les senti-ments de Michael ? Il la dsirait, ctait indiscutable En se souvenant du conseil de Donna Sue, elle ferma les yeux et sinterrogea. Etait?elle prte accorder Michael ce quil voulait, quitte souffrir ensuite mille morts en dcouvrant quelle navait t pour lui quune conqute parmi dautres ? Elle soupira et, indcise, releva les paupires. Pou-vait?elle se donner, assouvir les besoins de son corps en touffant lamour qui embrasait son cur ? Elle savait que, de toute manire, le fantme de Jeff les sparerait. En outre, aussi longtemps quelle ne se dlivrerait pas du secret qui concernait la mort de Jeff et empoisonnait sa conscience, elle aurait limpression dtre dloyale envers Michael Le bruit de la porte dentre larracha sa mditation. Elle perut lcho de la voix de Michael et dune brve conversation avec lemploy de lhtel, puis Michael entra seul dans le salon. Il paraissait quelque peu fatigu. Elle savana vers lui en souriant. La journe a t dure ? demanda-t?elle. Harassante, rpondit?il en se laissant tomber au creux dun divan tout en desserrant sa cravate. Jack parat increva-ble ! Jai d le prsenter tous les constructeurs que je connaissais. Ensuite, nous avons djeun au club nautique, o il sest fait de nouveaux amis qui deviendront peut-tre ses clients. Ds que jen ai eu la possibilit, je les ai tous abandonns. Nous nous retrouverons avec les Larsen en fin daprs-midi au bar de lhtel Es-tu arrive sans encom-bre jusquici ? Arrive, oui, comme tu le constates. Sans encombre, cest autre chose. La circulation en ville est dmente Comment trouves-tu notre appartement dun soir ? Joli, rpondit?il simplement.

Il ne regardait rien de ce qui lentourait, mais contemplait avidement Johanna. Toute la journe, il avait pens elle et navait eu quune hte : quitter le couple encombrant et la rejoindre lhtel, afin de passer quelques heures en tte tte avec elle avant dtre de nouveau accapar par les Texans. Elle semblait avoir oubli les cruelles paroles quil lui avait lances trois jours plus tt, mais elle restait encore sur la dfensive. Or, jamais il navait dsir une femme comme il la dsirait. Joli ? Cest tout ce que tu trouves dire ? sexclama-t?elle. Attends davoir vu les chambres Elle sinterrompit, comprenant soudain, la lueur qui brillait dans les yeux bleus, que la visite du reste de la suite risquait de rveiller un incendie quelle ne serait peut-tre pas en mesure dteindre autrement quen donnant libre cours ses pulsions. Or, elle ne se sentait pas encore prte effacer ce qui lui restait de fiert, voire de ressentiment. Et bien que le dsir lui ronget le sang, elle prfrait prolonger lattente, se donner encore un peu de temps pour rflchir. En ce moment, elle ne voulait que savourer un instant de pure amiti. Michael, si josais, je te demanderais une grande fa-veur Ose, Johanna, je ten prie. Je voudrais raliser avec toi un rve denfant. Tu as vu les calches, en bas de lhtel ? Eh bien, jaimerais en louer une et faire un tour dans le parc. Dj toute petite, je sup-pliais ma mre de moffrir ce luxe. Mais elle mobjectait que ce genre de voiture tait rserv aux touristes, et que nous nen tions pas. Il reste encore une grande heure de jour Accepterastu de memmener faire un tour dans le parc ? Il aurait prfr la prendre dans ses bras, lallonger, nue, sur un des lits, et faire avec elle le tour de tous ces plaisirs dont ils navaient encore got que les prmices. Mais la proposition de Johanna prouvait quelle avait oubli ses griefs contre lui. Ctait peut-tre le dbut dune rconcilia-tion. Il ne pouvait que sen fliciter et accepter loffre, mal-gr sa lassitude physique. Il se leva alors et resserra le nud de sa cravate. Allons jouer les touristes, dit?il en sefforant la bonne humeur. Elle courut dans sa chambre remettre collants et chaussu-res et enfiler un vtement de laine. Quelques minutes plus tard, ils quittaient le palace et se dirigeaient vers la station, o piaffaient les chevaux. Michael aida Johanna monter dans la calche, puis il sassit ct delle. Le cocher tendit une couverture sur leurs genoux pour les protger du vent froid. Ensuite, il sinstalla sur son sige et guida son cheval vers lentre du parc. A Johanna qui stonnait de ne pas entendre le bruit des sabots, Michael expliqua que la municipalit obligeait les cochers faire gainer de caoutchouc les fers de leurs che-vaux. Elle sadossa aux confortables coussins de cuir et deman-da Michael si, pour lui aussi, ctait la premire fois quil se promenait dans Central Park bord dune calche. Non. Tu y tais venu avec avec une amie ? En famille, rectifia-t?il. Jeff et moi, nous ntions en-core que des enfants et nous avions accompagn notre mre je ne sais plus quelle crmonie. Je revois encore la scne qui a suivi. A la fin de notre balade dans le parc, ma mre tait puise de stre bagarre avec Jeff pendant toute la dure de la course. A lpoque, nous avions choisi une grande berline ferme, tire par deux chevaux. Jeff voulait absolument grimper sur le toit. Javais d aider ma mre le retenir, et nous avons failli basculer tous les trois par la portire qui stait brusquement ouverte. Jeff na jamais grandi, murmura Johanna. Sil tait avec nous maintenant, il se serait assis ct du cocher et insisterait pour lui prendre les rnes.

Michael hocha pensivement la tte. Oui, mon frre tait tout fait capable de commettre ce genre de sottise. Pendant un moment, ils restrent silencieux, envelopps par le grondement lointain de la ville. La calche longeait le Mail, une avenue rectiligne, borde dormes magnifiques et de statues dcrivains clbres. Johanna aperut deux cureuils qui se poursuivaient, mais au moment o elle allait les dsigner Michael, ce dernier remarqua, le regard lointain : Cela a d tre trs dur pour toi Quoi donc ? Le fait dtre la seule adulte de votre couple. Elle eut un lger haussement dpaules. Javais la fois un mari et un enfant. Jeff tait pour moi un perptuel dfi. Mes parents disaient de lui la mme chose. Pourtant, nous laimions tous beaucoup Il treignit affectueusement la jeune femme et ajouta dun ton persuasif : Toi et moi, nous devrions parler de Jeff plus souvent. Tu crois ? Je pensais quen parler te gnait, dit?elle en se raidissant contre lmotion que la soudaine treinte de Michael faisait surgir en elle. Il lembrassa sur la tempe et prcisa : Ce qui me gne, cest que je narrive pas imaginer ce quil penserait de cet lan physique qui nous pousse lun vers lautre. Il ma toujours jalous. Peut-tre que, de l-haut, il me jalouse encore. Elle leva vers Michael un regard vibrant damour. Ds que je suis dans tes bras, tout me parat simple et je ne pense plus rien. Jai tort de laisser senflammer mes sens, je le sais. Tu me las du reste reproch en maccusant de provocation. Alors, il marrive de rflchir, de revoir le pass. Le pass avec Jeff ? Oui. A quoi penses-tu ? A laccident ? Oh, non, rpondit?elle un peu trop vite. Je prfre me souvenir des bons moments. Lesquels ? Mme lorsque jtais une toute petite fille, Jeff tait mon meilleur ami, et La voix du cocher linterrompit. A deux reprises dj, grce un micro, relay par un hautparleur dissimul dans lhabitacle, le cocher leur avait donn quelques indications, comme il le faisait chaque fois quil conduisait des touristes. Grce ce systme, il pouvait parler sans se retourner. A droite, vous avez lentre du zoo Nous passons devant le jardin rserv aux enfants Cette fois, il les prvenait quils approchaient du lac. A lhorizon, au fate dune colline, vous remarquerez une sorte de castel mdival. Cest maintenant une station mtorologique Avant de reprendre le sujet qui lui tenait cur, Michael attendit que lhomme et termin son petit discours. Ds que le silence revint, il remarqua : Jeff ntait plus seulement ton ami, Johanna Il tait devenu ton poux. Oui, bien sr, mais Mais quoi ? En ralit, quand il est mort, nous ntions plus mari et femme depuis plus de deux ans. Michael en resta muet, envahi soudain par une sorte de grande vague purificatrice qui lui tait ses derniers scrupu-les. Ainsi, bien avant la mort de Jeff, le couple tait dj spar. Le fantme de son frre se rduisait un ple souve-nir, qui ne pouvait plus surgir entre Johanna et lui et briser net ses lans en lui laissant dinsupportables remords. Ce ntait plus la veuve de Jeff quil dsirait, mais une femme libre depuis longtemps de toute attache conjugale.

Au fond, je men doutais, murmura-t?il comme pour lui-mme. Elle tressaillit et le dvisagea en plissant les paupires. Jeff tavait fait des confidences ? Non. Depuis la dernire fois que nous avions pass les ftes de Nol tous ensemble au manoir, il y a plusieurs an-nes, aprs la mort de tes parents, Jeff et moi avions prati-quement cess de nous voir et mme de nous tlphoner. Je rprouvais sa faon de vivre, et navais plus de nouvelles de vous deux que par ma mre. Alors, do te venait ce doute sur notre couple ? Disons que ctait une intuition, et je suis heureux de ne pas mtre tromp. Heureux ? Tu nexagres pas un peu ? riposta-t?elle dun ton de reproche. Elle faillit lui parler des causes de laccident qui avait cot la vie Jeff, mais se retint temps. Le moment tait mal choisi. La rvlation de son dsaccord avec Jeff avait cr une atmosphre nouvelle entre eux. En ce moment, ils taient trs prs lun de lautre et, comme toujours au contact de Michael, Johanna prouvait un mlange de ran-cune et de dsir. Cette fois, le dsir tait plus fort que le ressentiment, et les battements de son cur sacclraient. Lenvie la tenaillait de se blottir contre son compagnon, de le toucher, de le caresser, dautant quelle le devinait comme soulag dun scrupule. La rgle de conduite quil stait impose et laquelle il avait failli plusieurs reprises en accusant Johanna de provocation, cette rgle-l nexistait plus, elle en avait la conviction. Il lui en apporta la preuve en chuchotant son oreille dune voix rauque : Ce soir, Johanna, rien ne nous empchera plus Il sinterrompit. Elle stait brusquement raidie, pressen-tant la suite et, par fiert, refusant toute promesse qui aurait eu lair dune soumission. Quoi, ce soir ? demanda-t?elle. Que cherches-tu in-sinuer ? Je ninsinue rien. Je te dsire et tu le sais, Johanna. Ce soir, ce sera toi de dcider si tu acceptes doublier ou non tout ce que jai pu te dire dhumiliant dans des moments de colre. Je tattendrai dans ma chambre. Que dcides-tu ? Elle ne rpondit rien. Elle savait que cette nuit, sil la prenait dans ses bras, elle fondrait de bonheur. Mais il navait pas parl damour. De longues heures les sparaient encore du moment o ils se retrouveraient de nouveau seuls avec leurs pulsions exacerbes. Elle avait tout le temps de rflchir et de prendre sa dcision La voix du cocher les arracha leurs penses. Dsirez-vous faire le tour du lac ? Michael regarda la montre son poignet. Ils avaient juste le temps de revenir lhtel et de se prparer pour le dner avec les Larsen. Il se pencha en avant vers le cocher. Non. La nuit tombe. Retournez la station, sil vous plat. Il sadossa de nouveau aux moelleux coussins et grom-mela : Au diable les Larsen ! Mais ils nous ont invits et nous ne pouvons les faire attendre Tu nas pas rpondu ma question. Jy rpondrai plus tard, Michael. En attendant, profi-tons de cette promenade. Cest trs gentil toi de me lavoir offerte. Et, pour le remercier, elle lembrassa gentiment au coin des lvres. Situ la pointe sud de Manhattan, le restaurant offrait une vue splendide sur le port et la statue de la Libert. Une table pour quatre avait t retenue prs dune baie vi-tre, et Johanna tournait souvent la tte vers lextrieur, autant pour chapper au regard insistant de Michael que pour admirer le panorama grandiose, que des projecteurs arrachaient la nuit. Prpar par un chef franais, le repas avait t copieux et raffin. Le caf servi, le sommelier proposa un choix de cognac et de liqueurs. Johanna lui fit un signe discret de refus et couvrit son verre de sa paume. Elle ne rpterait pas lerreur quelle avait commise en acceptant de

boire un brandy avec ses camarades de facult. Ce soir, elle devait absolument garder la tte sur les paules. Elle adressa un grand sourire Jack en mme temps quelle sexcusait. Lalcool, expliquait? elle, la rendait ma-lade. Il ninsista pas. Aprs le dpart du sommelier, il leva son verre de cognac pour trinquer avec Michael. A notre collaboration ! dit?il joyeusement. Et sa russite ! renchrit Michael. Alors que les deux hommes recommenaient parler af-faires, Donna Sue acheva de siroter sa chartreuse, puis elle se pencha vers Johanna. Ils sont incorrigibles, murmura-t?elle. Mme au cours dun repas agrable comme celui-ci, ils trouvent le moyen de discuter de chiffres et de marchs. Au lieu de les couter, allons donc nous repoudrer le bout du nez dans le petit salon rserv aux dames. Vous verrez, cest un vrai bijou. Johanna se leva et suivit son htesse. Donna Sue avait raison. Le luxe du restaurant ntait pas seulement dans la salle et dans les assiettes, il saffichait galement dans les recoins les plus discrets. L, les vasques des lavabos taient en marbre dItalie, les robinets dors, les miroirs immenses et des flacons deau de toilette taient mis la disposition des clientes. Vous navez pas encore suivi mon conseil, remarqua Donna Sue en regardant Johanna par le truchement du mi-roir. A quel sujet ? Vous le savez bien. Ross a toujours lair aussi malheu-reux. Malheureux, Michael ? Il ne men donne pas limpression. A moi, si. Quand il ne se croit pas observ, ses yeux prennent une expression de chien battu, comme sil caressait un rve irralisable Oui, je le sais, je me mle de ce qui ne me regarde pas, et vous tes en droit de maccuser dingrence dans votre vie prive. Mais voyezvous, cest plus fort que moi. Je cherche toujours faire le bonheur des couples qui me sont sympathiques. Ds que je vous ai connus, tous les deux, jai compris que vous tiez destins lun lautre, mais que quelque chose vous empchait dtre heureux. Ce ne serait pourtant pas la premire fois quun homme pouserait la veuve de son frre. Alors, quest-ce qui vous retient ? Johanna frona lgrement les sourcils. Elle nallait tout de mme pas parler de Jeff dans des toilettes pour dames ! Son silence ne dcouragea nullement Donna Sue, qui re-prit : Il est vrai que, de nos jours, le mariage nest plus linstitution vnrable quil tait autrefois. Mais rien ne vous empche, tous les deux, de prendre du bon temps. Souve-nezvous de mon conseil ! Je men souviens, mais je ne me sens pas encore com-pltement prte. Cest peut-tre un excs darrogance, mais je refuse de me donner un homme qui ne maime pas avec son cur. Donna Sue lui tapota affectueusement lpaule. Si au fond de vous-mme vous avez reconnu Michael comme tant votre compagnon prdestin, ne vous posez pas trop de questions. Suivez llan de votre corps. Dieu fera le reste ! Johanna ne put sempcher de sourire. Loptimisme de cette femme dexprience lui paraissait naf mais revigorant. Lorsquelles revinrent leur table, les deux hommes se levrent. La note avait t rgle, et tout le monde tait prt partir. Dun commun accord, ils avaient renonc pour-suivre la soire dans Broadway. Les Larsen taient fatigus davoir pitin une grande partie de la

journe dans les tra-ves et au milieu des stands du salon nautique. Johanna et Michael avaient hte de rejoindre leur suite. Les deux couples regagnrent le Plaza en taxi et se dirent bonsoir au milieu du grand hall daccueil, avant de se spa-rer pour aller retrouver leurs appartements respectifs. Ces derniers, situs dans des ailes opposes, taient desservis par des batteries diffrentes dascenseurs. Au cas o nous ne vous reverrions pas demain matin, nous vous souhaitons tous deux un excellent retour au Texas, dit Michael en serrant la main de Jack. A cette heure-ci, demain, nous serons en famille, pr-cisa Donna Sue. Nos deux filles et leurs enfants nous ont promis leur visite. Jespre que nous aurons la vtre un jour prochain. Ce sera avec un grand plaisir, dit aimablement Johan-na. En attendant, nous nous tlphonerons. Encore merci pour tout ! Alors quils attendaient leur ascenseur, Johanna dit Mi-chael : Les Larsen sont vraiment charmants. Charmants, mais un peu trop bavards, rectifia Michael. Jai cru que ce dner ne se terminerait jamais. Il la dvorait du regard, et linsistance de ses yeux bleus troublait Johanna, lui chauffant le sang au point quelle sentait ses oreilles devenir brlantes. Chaque arrt de la cabine retardait le moment o elle devrait prendre la dci-sion qui, peut-tre, scellerait son destin. Elle en venait souhaiter que, dans un irrsistible lan de passion, Michael la saist dans ses bras et la prt en conqu-rant impatient de se satisfaire. Lorsquelle pntra dans la suite, il verrouilla derrire elle la porte du couloir. Hsitante, tremblant dexcitation, Johanna restait au milieu du salon, toujours indcise sur la conduite adopter. Elle souhaitait vraiment du fond du cur que Michael assumt toutes les initiatives. Ce quil ne fit pas. Il ta sa veste de smoking, la posa sur un fauteuil et, tout en retirant son nud papillon, il passa devant elle sans la toucher ni la regarder. Devant la porte de sa propre chambre, il se retourna vers elle. Johanna Elle sentit son cur manquer un battement et leva vers lui un visage tendu, presque tortur. Oui ? Il la regarda, et les yeux bleus prirent possession delle en une lente et poignante treinte. Puis il cassa net la magie du moment en lui lanant dun ton ferme : Cest toi et toi seule de dcider. Il entra ensuite dans sa chambre et en repoussa la porte. Il tait tard. Dans le ciel nocturne, la lune tait haute et le halo des lumires de la ville teignait les toiles. Douche et vtue dune nuisette sous un des moelleux peignoirs de bain, orns du monogramme du palace et mis la disposition des clients, Johanna regardait travers les doubles vitres de sa chambre. Sur la place et dans la Ve Avenue, le trafic tait maintenant rduit. En face, Central Park creusait une large valle dombre entre les buildings scintillants qui le bordaient. Cest toi de dcider Accordez-lui ce quil dsire Les paroles de Michael et celles de Donna Sue se bouscu-laient dans sa tte. Pouvait?elle se donner un homme qui la dsirait sans lui avoir jamais avou quil laimait ? Il est vrai que Michael tait dun naturel rserv, voire froid. A lexception des moments o la colre lenflammait, il contrlait toujours ses paroles, ne faisait jamais de promes-ses quil savait ne pas pouvoir tenir. Johanna se souvenait que Jeff avait t lantithse de son frre. Jeff jurait sa femme quil ladorait, mais il adorait tout le monde et nimporte quoi : les chanteurs, le rock, les copains, la bire Elle avait cru en lui, et stait retrouve en enfer. Pour se rconforter, elle se disait que, les rares fois o il avait entrouvert son armure, Michael

naurait pu lembrasser avec autant de passion sil navait pas t amoureux delle. Et ce fut en se cramponnant cet espoir quelle dcida de mettre sa fiert de ct et de faire le premier pas. En traversant le salon obscur, elle vit quun rai de lumire soulignait la porte de lautre chambre. Michael lattendait. Elle redressa les paules, avana, tourna lentement la poigne et ouvrit le battant. Seules les deux appliques en bronze au-dessus du lit clairaient la pice. Michael tait couch, le buste lgre-ment relev, la nuque appuye contre le dosseret capitonn. Elle perut un clat plus vif dans les yeux clairs, le prit pour une lueur de triomphe et sarrta, prte faire demi-tour. Alors il lui tendit les bras en souriant. Son sourire fut si tendre, si envotant, que Johanna abandonna toute vellit de fuite. Lmotion noya son me, tandis quune flamme montait ses pommettes. Elle ta son peignoir, le jeta sur un fauteuil et sapprocha du lit. Une bretelle glissa de son paule, dvoilant un sein. Elle la remonta vivement et se couvrit la poitrine de ses paumes dans un geste inconscient de pudeur. Michael apprcia sa retenue et sentit une grande tendresse le submerger. Ainsi, elle avait choisi de venir ! Prs dune heure stait coule depuis quil lavait laisse libre de sa dcision. Les minutes lui avaient paru dune longueur interminable, et il tait prt renoncer tout espoir lorsquil avait enfin vu bouger la poigne de la porte. Il rabattit le drap, dans une invitation silencieuse le re-joindre. Elle vit alors quil tait nu et hsita quelques secondes avant de se glisser dans le lit ct de lui. Tout dabord, ils ne se touchrent pas. Appuy sur un coude, Michael la regardait avec une telle intensit quelle ne bougeait plus, hypnotise. Quand il parla, elle nen crut pas ses oreilles : Jamais, je te le jure, je nai pu oublier notre nuit dans le pavillon de gardiens. Tu avais fait de moi un autre homme. Aprs toi, toutes les femmes mont paru ternes, sans grce, souvent mme hassables Johanna se sentait trangement oppresse. Etait-ce une dclaration damour ? Elle leva une main et lui caressa ten-drement la joue, puis, du bout de lindex, elle effleura ses lvres. Embrasse-moi, supplia-t?elle. Il ne se le fit pas dire deux fois, et ne se contenta pas dun baiser de papillon. Il lembrassa comme un amant qui nen peut plus dattendre. Il prit ses lvres et plongea la langue dans sa bouche. Aussitt elle retrouva la plnitude de sensations quil avait su faire vibrer en elle chaque fois quil la touchait. Ctait la fois terrible et merveilleux. Puis il quitta les lvres frmissantes et lembrassa un peu partout sur le visage, dans le cou, sur lpaule, avant de relever la tte et de faire glisser, lune aprs lautre, les bre-telles de la nuisette. Il posa une paume arrondie sur un sein, quil caressa ensuite avec une sorte de respect. Puis il en lcha la pointe qui durcit aussitt sous sa langue. Il lui retira la nuisette en faisant glisser le tissu lentement le long des hanches et des jambes. En mme temps, pench sur elle, il embrassait chaque petite parcelle de peau ainsi dnude, heureux de la sentir frmir sous ses baisers. A son tour, elle le caressa. Ses doigts suivirent la flche de toison au milieu du torse viril. Senhardissant, elle mor-dilla lun des boutons bruns de sa poitrine. En mme temps, vide de toute pense mais brlant de dsir, elle sappuyait contre lui afin de le sentir partout, le long de son ventre et de ses cuisses. Elle le voulait en elle, sans plus tarder Mais Michael tirait chaque caresse, chaque impatience, chaque frisson. Sa bouche effleura le ventre plat, descendit jusquaux boucles du triangle dor qui protgeait une fmi-nit quil

rvait de possder. Il y posa ses lvres, puis sa langue sgara vers la valle humide et brlante, en un bai-ser si intime que Johanna frmit puis rla de plaisir. Lattente ntait plus possible. Elle souvrit et saisit la tte de Michael. Viens Oh, viens ! Il redressa le buste, bascula sur elle et marqua un lger ar-rt. Pendant une fraction de seconde, elle crut mourir dangoisse. Mais il avait allong le bras vers la table de chevet et saisi une petite bote. Elle comprit et la lui ta des mains. Laisse-moi faire, murmura-t?elle. Michael ferma les yeux alors quelle le protgeait avec une minutie voulue, calcule, rotique, qui exacerbait son dsir. Ny tenant plus, il la pntra. Il remua dabord lentement, savourant chaque pousse les soupirs quil provoquait. Mais la fivre qui lembrasait tait trop violente pour quil russt la matriser plus long-temps. Son rythme sacclra, et ses appels devinrent de plus en plus puissants. Neuf ans plus tt, ce quil avait cru tre du plaisir ntait rien ct de la grande vague qui montait, samplifiait, dpassait tout ce quil avait ressenti jusqualors. Le ventre perc de flammes, Johanna mourait, gmissait, devenait une onde de joie pure, dont les remous qui se suc-cdaient et samplifiaient lui arrachaient des soupirs et des cris. Dans un ultime spasme, elle eut limpression dexploser jusquaux toiles. En cho sa joie, elle entendit Michael rpter plusieurs fois son nom. Puis, la paix revenue dans leurs corps, Michael resta en elle encore un moment, savourant un bonheur quil savait partag. Il ne se souvenait pas davoir jamais connu une exprience aussi tumultueuse. Johanna lembrassa et il se retira delle, la soulageant de son poids. Elle le regarda alors en souriant. Il tait toujours aussi beau, mme avec les traits tirs de fatigue. Mais elle le vit froncer les sourcils et elle salarma. Navait?il pas atteint, comme elle, le sommet de lextase ? Quelque chose ne va pas ? Si, si, tout va trs bien Heureuse ? Oui. Mais elle le sentait troubl, comme soucieux, et une brusque dception lui serra la poitrine. Apparemment, il navait pas ressenti le mme embrasement quelle moins que, une fois ses sens satisfaits, il ne voult rester seul. Il la retint par lpaule alors quelle lanait les jambes hors du lit. O vas-tu ? Dans ma chambre. Non. Et il ltreignit, lobligeant sallonger de nouveau prs de lui. Reste avec moi toute la nuit, murmura-t?il en lembrassant tendrement sur les lvres. Chapitre : 123456789 10 Un jour lumineux filtrait travers la mousseline des ri-deaux lorsque Johanna releva les paupires. Elle regarda Michael qui dormait prs delle, les yeux souligns de bis-tre, les traits creuss. Sans doute avait?elle le mme visage fatigu lui offrir. Ils navaient fait que somnoler entre deux treintes aussi passionnes qurotiques. Un petit sourire tira ses lvres. Elle se revoyait criant de plaisir, aprs avoir t surprise mais nullement choque par ce que Michael lui demandait. Elle lembrassa lgrement au coin des lvres. Il ouvrit les yeux et la contempla. Pourquoi souris-tu ? Je me demandais si les autres couples se livrent toutes les nuits aux mmes bats que les

ntres. Srement pas. Ils en mourraient. Il carta les mches blondes du visage pench sur le sien et les rabattit doucement derrire les oreilles de Johanna. Puis il se redressa sur un coude, regarda le radio-rveil sur la table de chevet et dclara que, en ce qui le concernait, il mourait de faim. Comme moi, dit?elle. Oh, quas-tu sur lpaule gau-che ? La marque de tes dents, petite tigresse. Johanna sempourpra. Je suis navre Il lui planta un baiser sur le bout du nez. Ne le sois pas. Cest ma faute. Je te provoquais et, chaque fois, ta rponse menivrait comme un vin capiteux. Ils sembrassrent dun doux et long baiser plein de pro-messes. Johanna y mit fin la premire en se souvenant du dsir exprim par Michael. Je vais commander le petit djeuner. Jai envie domelette. Pfff ! Pas trs romanesque ! Tout dpend de la manire dont elle est prpare et servie. Je suis sre quici les omelettes sont sublimes. Sublimes ou pas, ce ne sont toujours que des ufs bat-tus. Je vais prendre une douche. Il sauta du lit et disparut dans la salle de bains attenant la chambre. Johanna stira, se sentant endolorie des endroits quelle naurait jamais souponn tre aussi sensibles. Puis, dun geste paresseux, elle allongea un bras, saisit le combin tlphonique et appela le service de chambre, qui elle commanda un copieux breakfast. Elle ne se souvenait pas davoir jamais t aussi heu-reuse. Mme si ce bonheur ne devait durer que le temps dun caprice de lhomme quelle aimait, le souvenir des moments dextase quelle avait vcus au cours de la nuit embellirait le reste de sa vie. Johanna ! Oui ? Viens vite ! Elle se leva et se prcipita comme une flche dans la pice contigu. Michael entrait dans la cabine de douche. Quest-ce qui tarrive ? sinquita-t?elle en tenant carte la porte de verre. Elle se sentit souleve par deux bras puissants et plaque contre la cramique du mur, sous le jet tide qui les arrosait tous les deux. Je commenais mennuyer de toi ! lui cria Michael dans loreille. Et il lui donna un baiser profond, exigeant, tandis que ses mains caressaient fivreusement le corps mouill de la jeune femme. Elle rit, saisit un petit flacon de gel moussant dans une logette de la paroi et le renversa sur les paules de Michael. Ensuite, elle lui savonna le torse et le ventre. Sa main sgarant plus bas, elle comprit les raisons dune impatience qui lavait tonne. Elle y rpondit aussitt. Etreignant le cou de Michael, elle fit onduler lentement son corps contre celui de son amant. Michael lcarta doucement pour embrasser un des deux seins ruisselants. Il en mordilla la pointe et se rjouit de sentir la jeune femme si prte rpondre son dsir. Tout en le caressant et en lembrassant, elle souvrait lui. De ses bras, il lui entoura la taille, puis il prit son lan et la pntra. Ils remurent ensemble dans une danse venue du fond des ges. Johanna savourait les sensations qui submergeaient son corps. Une premire vague lui arracha un gmissement. Elle ferma les yeux, attendant lultime explosion. Elle ne fut pas due. Les spasmes arrivrent en rafales, les envoyant tous deux dans un ocan

de lumire et de feu. Revenue sur terre, Johanna enfouit son visage dans le cou de Michael. Il la retint contre lui un long moment. Les mots taient inutiles. Du reste, le bruit de leau les aurait couverts. Ils quittrent la cabine ensemble et chacun senveloppa dans un des moelleux peignoirs en ponge, mis leur dispo-sition sur une tagre. Johanna essuya ses cheveux tremps avec une serviette, puis elle en prit une autre, avec laquelle, adroitement, elle se confectionna un turban. Michael la regardait en admirant la grce de ses gestes. Il prouvait un immense bien-tre, conscient que son euphorie navait pas seulement pour cause lapaisement de ses sens. Ce quil avait redout ne stait pas produit. Aucun fantme ntait venu sinterposer entre Johanna et lui, ni cette nuit, ni ce matin. Ctait comme sil entamait avec elle quelque chose de nouveau et dexaltant. Etait-ce cela, lamour ? Il allait en discuter avec Johanna, lorsquils entendirent frapper la porte du petit hall sparant le salon du couloir. Le breakfast, annona Johanna. Elle resserra la ceinture de son peignoir et, suivie de Mi-chael, elle traversa la chambre et le salon avant douvrir la porte. Bonjour, madame. Bonjour, monsieur. Je vous sou-haite une excellente journe. Lemploy de lhtel entra, poussant devant lui une des-serte roulante, dont les deux plateaux taient garnis de vais-selle et de tout ce que des gourmets rvent de dguster leur petit djeuner, avec en plus un mystrieux grand plat, recou-vert dune cloche en argent, et un vase en cristal contenant une superbe rose rouge. Rapidement, le garon tala une nappe sur la table du sa-lon. Il dressa les couverts et disposa ct une multitude de petits pots : confitures, miel, beurre, yaourts. Il y ajouta une grande cafetire ainsi quune corbeille de viennoiseries et de croissants. Ensuite, dun geste ample et solennel, il souleva le dme dargent recouvrant le plat. Une omelette apparut, dgageant un apptissant fumet de truffes. Une guirlande de petites tomates cerises la dcorait. Superbe ! sexclama Michael. Il signa la facture et remercia le garon en lui glissant discrtement un gnreux pourboire. Aprs son dpart, Michael et Johanna sassirent table. Michael tendit Johanna un verre de jus dorange. Il prit le sien et le leva en souriant. A notre bonheur ! dit?il. A nous ! rpondit Johanna en sentant son cur faire un bond de joie dans sa poitrine. Le jus de fruits tait dlicieux, tout comme lomelette quils dgustrent en riant. Ds que Johanna trouvait un morceau de truffe, elle le piquait au bout de sa fourchette et le portait la bouche de Michael. Il y rpondait en lobligeant alors croquer une des petites tomates, quil saisissait entre deux doigts. Ils terminaient leur seconde tasse de caf lorsque, de nouveau, des coups retentirent la porte du couloir. Ils se regardrent, intrigus. Le serveur ne viendrait tout de mme pas dj dbar-rasser la table, dit Johanna. A moins quil ne nous apporte une bouteille de cham-pagne, suggra Michael. Tu lavais commande ? Non, mais cest peut-tre un cadeau de la direction. Ne bouge pas, je vais voir, dit Johanna en posant la main sur lpaule de Michael pour lobliger rester assis. Elle lembrassa sur le dessus de la tte et resserra autour delle les pans de son peignoir de bain. Pieds nus, la ser-viette toujours noue en turban sur ses cheveux, elle se diri-gea vers le petit hall priv, suivie de Michael qui, naturelle-ment, navait tenu aucun compte de sa

recommandation. Elle ouvrit la porte. Bonjour ! dirent dune seule voix Jack et Donna Sue. Le couple de Texans se tenait sur le seuil. Jack tait en parka dhiver. Sa femme, en manteau de fourrure. Tous deux souriaient dune oreille lautre. Le premier, Michael revint de son tonnement. Quelle bonne surprise ! sexclama-t?il. Je vous en prie, entrez ! Cramoisie, Johanna tait consciente que la lgret de leur tenue et la fatigue de leur visage dnonaient une nou-velle intimit. A son grand soulagement, le couple refusa linvitation de Michael. Ils sont charmants ! sexclama Donna Sue en se tour-nant vers son mari. Mais je tavais conseill de leur tlpho-ner avant de passer leur dire au revoir. Tu vois bien que nous les drangeons. Alors que Johanna aurait voulu que le sol sentrouvrt pour lengloutir, elle se fora sourire et rpondit avec courtoisie : Vous ne nous drangez pas. Cest trs gentil vous dtre venus nous voir. Nous tions nous finissions notre breakfast. En amoureux, nota Donna Sue avec un clin dil complice la jeune femme. Rassurezvous, nous ne vous importunerons pas plus longtemps. Notre avion pour Austin dcolle dans deux heures, et un taxi nous attend devant lhtel. Nous voulions seulement nous assurer que vous aviez t satisfaits du service de ltablissement, ajouta Jack. Il est parfait et nous lavons apprci, affirma Mi-chael. Encore merci vous deux. Les deux couples se serrrent la main une dernire fois. Avant de reprendre le chemin de lascenseur, Donna Sue tapota la joue de Johanna avec une affection toute mater-nelle. Cest bien, cest trs bien, lui murmura-t?elle. Je re-pars enfin rassure. Ds quils furent seuls de nouveau, Michael et Johanna se regardrent. Encore tendus par cette visite impromptue, ils prirent ensemble le parti den rire. Cest curieux, dit Michael, je me demande ce qui pou-vait bien inquiter Donna Sue. Pourquoi ta-t?elle affirm quelle tait rassure ? Tu nas pas remarqu ses yeux lorsque jai ouvert la porte et quelle ta dcouvert derrire moi ? Non. Jtais bien trop occup observer Jack. Il texaminait dun air effar, de tes pieds nus ta tte cou-verte de la serviette en turban, comme si tu tais une cra-ture venue de laudel Quavaient?ils donc de si particu-liers, les yeux de son pouse ? Ils exprimaient la plus intense satisfaction. En nous voyant tous les deux en peignoir de bain, elle a compris que javais suivi ses conseils. Quels conseils ? Me librer de toutes les contraintes que je mimposais, et vivre enfin avec toi la vie de couple laquelle tu aspirais. Je ne connais Mme Larsen que depuis jeudi soir, et il ne lui aurait fallu que trois jours pour connatre mes aspira-tions ? Elle est drlement fute, la femme du cow-boy ! Ils rirent de nouveau. Michael baissa la tte et embrassa Johanna. Puis, dun commun accord, ils dcidrent demballer leurs affaires et de quitter le palace et ses fastes pour retourner Trenton. Dans notre maison, prcisa Michael. Son regard brillait, et il souriait comme sil tait sur le point dajouter quelque chose. Mais il ne dit rien de plus et se contenta dembrasser Johanna sur le bout du nez. * **

Une semaine plus tard, 9 heures du matin, Johanna entra sur la pointe des pieds dans la chambre de Michael. Elle venait prendre les sous-vtements et la chemise quil avait ports la veille, afin daller les mettre dans la machine laver. Elle stait rveille bien avant lui et lavait laiss dormir. Depuis huit jours, elle navait plus besoin de frapper pour entrer dans sa chambre. Ils dormaient ensemble dans le grand lit colonnes et, le matin, Johanna sveillait dans les bras aims. Elle ne pouvait se souvenir dune priode de sa vie pendant laquelle elle avait t aussi heureuse. Un seul nuage assombrissait par moments son bonheur. Elle navait pas encore rvl Michael les circonstances de laccident qui avait cot la vie Jeff. Un nombre incal-culable de fois, pour faire taire ses scrupules, elle stait dit quaprs tout cela navait plus aucune importance. Michael napprendrait jamais la vrit, et puisquil sabstenait prsent dvoquer le souvenir de son frre, pourquoi rveil-ler un chagrin et risquer en mme temps de briser leur mer-veilleuse entente ? Une entente encore fragile, qui ne se maintenait que par leur accord parfait dans des plaisirs pu-rement charnels. Pas une fois, Michael ne lui avait dit quil laimait. Et si, par son aveu, elle dtruisait cette belle harmonie ? Aprs avoir entendu la vrit, quel regard porterait?il sur la responsable de la mort de Jeff ? Lui demanderait?il de quit-ter Park House sur-le-champ ? A cette pense, Johanna sentait son cur se tordre de douleur. Pourtant, son sens inn de lhonntet lui disait que, tt ou tard, elle devrait raconter Michael ce qui stait relle-ment pass la nuit du drame. Oh, mon Dieu, suppliait?elle, faites quil ne me jette pas lanathme et quil comprenne que je nai menti que pour le protger, lui et sa famille ! Je ne voulais pas ternir limage quils avaient garde de Jeff. Mais en mme temps, elle savait que ce ntait pas tout fait exact. Certes, elle navait pas voulu aggraver la douleur des Ross, mais elle avait voulu aussi se protger de toute critique son gard. Chaque nuit, dans la grande paix qui les enveloppait, aprs quils se fussent donns lun lautre, elle tait tente de tout avouer Michael. Mais le courage lui manquait, et elle sendormait aprs avoir remis plus tard ce moment de vrit qui sonnerait peut-tre le glas de leur entente Avant de sortir de la chambre, elle se pencha au-dessus de Michael. Il tait couch sur le ct. Une mche de ses cheveux bruns lui retombait sur le front. Elle avanait la main pour lui relever cette mche, lorsquil ouvrit les pau-pires, allongea vivement un bras et fit basculer Johanna sur le lit. Ce matin-l, elle avait revtu la parure bleue quelle stait pourtant jur de ne plus jamais remettre. Huit jours plus tt, elle avait continu dy attacher une sorte de supers-tition et, considrant que lensemble lui avait port malheur une fois, elle ne lavait pas emport au Plaza. Depuis, ce genre de crainte lavait heureusement dserte. Michael en caressa le satin du bout du doigt, puis regarda Johanna avec, dans les yeux, une tendresse et une admira-tion qui ressemblaient fort une expression damour. Elle vit bouger ses lvres et crut y lire ce quelle avait toujours espr entendre : Je taime, ma chrie. Rvait?elle ? Son imagination lavait?elle abuse ? Elle scarta de lui et le regarda intensment. Il se conten-ta de lui sourire. Elle voulut se relever, mais il la retint. Quest-ce qui ne va pas, Johanna ? Tout va bien Pourquoi cette question ? Il haussa les sourcils. Ne me dis pas que tout va bien. Je tavoue que je taime, et aussitt tu tcartes de moi.

Toute tremblante dmotion, elle baissa la tte. Je Javais cru mtre trompe je Il sassit et lobligea le regarder. Mon aveu na tout de mme pas d te surprendre. Ne ressens-tu pas la mme chose pour moi ? La question est inutile Je tai toujours aim, Mi-chael, et si jai pu mettre cet amour en veilleuse pendant neuf ans, il sest raviv ds que je suis venue habiter chez toi. Je taime plus que ma vie, et tu le sais. Alors pourquoi cette tristesse au fond de tes yeux ? Je ne suis pas triste. Tu nes pas comme dhabitude. Que sest?il pass ? Elle prit une grande inspiration, rassembla tout son cou-rage mais, ne pouvant se dcider librer sa conscience, elle biaisa et, affectant linsouciance, elle bondit hors du lit et annona dun ton faussement joyeux : Il sest pass que si nous ne descendons pas tout de suite prendre notre breakfast, le caf sera froid. Pas dchappatoire, ma chrie ! Je te connais trop. Je tavoue que je taime et tu ne me sautes pas tout de suite au cou en maffirmant que tu madores ? Alors, de nouveau je te le demande : quest-ce qui te tracasse ? Je ne peux pas te le dire. Pourquoi ? Est-ce si grave ? Oui. Cest au sujet de Jeff. Cette fois, il frona les sourcils. Je croyais que nous avions dj parl de Jeff et que, tacitement, nous avions clos toute discussion son sujet. Elle soupira de nouveau et comprit que, cette fois, elle ne pourrait plus reculer. Je pense laccident. Et alors ? Il est arriv par ma faute. Ne sois pas ridicule. Tu ntais pas dans la voiture, et Jeff a t heurt par un conducteur probablement ivre. Non. Comment cela, non ? Jeff a percut violemment un mur, et cest lui qui avait trop bu. Je ne comprends pas, dit Michael. Certes, je nai pas lu le rapport de police, mais tu as toujours dit Ce que jai dit toi et tes parents ntait pas la vri-t. Mais si jai un peu maquill celleci, ctait uniquement pour ne pas ternir limage que vous aviez de Jeff et de notre couple. Michael repoussa le drap, se leva et, sans regarder Johan-na, il disparut dans la salle de bains. Il en ressortit presque aussitt en serrant autour de lui la ceinture de sa robe de chambre enfile la hte. Debout prs de la porte, Johanna tremblait. Il la prit par la main et la fora revenir sasseoir sur le bord du lit prs de lui. Je veux tout savoir. Que sest?il pass exactement ? Depuis des annes, Jeff et moi ntions plus que des associs. Il avait des matresses Je fermais les yeux. Mais ce soir-l, excde, je lui ai annonc mon intention de divor-cer. Brusquement, jen ai eu assez de cette mdiocrit, de tous les mensonges et les petites trahisons quil accumulait. Ce ntait pas notre premire discussion, mais dhabitude, devant sa mine contrite, jabandonnais et me rendais ses raisons. Il avait besoin de moi, besoin de mon aide. Or, ce soir-l

Elle leva vers Michael des yeux humides de larmes avant de poursuivre : Ce soir-l, il ne ma pas supplie. Peut-tre parce quil tait imbib de bire et ne savait plus ce quil disait, il a piqu une colre noire, minsultant, me menaant de me traner en justice si je divorais. Puis il a attrap les cls de la voiture et continu un moment me lancer les pires in-vectives, avant de quitter la caravane comme un fou. Je nai pas eu le rflexe de larrter, alors que je savais quil ntait pas en tat de conduire. Il tait ivre et la pluie inondait les routes Une demi-heure plus tard, la police me tlphonait. Ctait lhorreur. Un sanglot ltrangla. Sans regarder Michael, frappant nerveusement ses genoux de ses poings, elle reprit : Jaurais pu lempcher de partir, cacher les cls avant quil ne sen empare, ou les lui reprendre quand il en tait encore temps. Jaurais pu essayer de calmer sa fureur en lui disant que je renonais divorcer. Il est sorti par ma faute, parce que jtais bout et ne me contrlais plus. De-puis un an, je ressasse indfiniment le drame en pensant tout ce que jaurais d faire pour lviter. Je savais que la mort de Jeff bouleverserait toute sa famille, et cest pour cela que je nai pas voulu ajouter votre peine limage d-gradante de lpave quil tait devenu. Maintenant, je me demande si je nai pas surtout cherch me protger de votre blme. Vous avouer que jtais responsable de la mort de Jeff, ctait me condamner votre mpris Oh, je vois que dj tu me dtestes Elle se releva dun bond et fila comme un trait hors de la chambre. Etrangement, Michael ne se sentait qu moiti surpris par la rvlation de Johanna. Il avait toujours trouv un peu curieuse sa conduite aprs la mort de Jeff. Son frre avait t enterr dans la plus stricte intimit. Ni lui ni ses parents ntaient prsents, et tous trois navaient pu venir se recueil-lir que plus tard sur la tombe. Certes, au moment de laccident, puis de lenterrement, ils taient injoignables. Arlne et Steve parcouraient lAfrique du Sud. Luimme tait en voyage daffaires quelque part en Thalande, mais il avait des oncles et des tantes que Johanna aurait pu prvenir. Par la suite, devant la jeune femme bouleverse, personne navait os lui demander plus de prcisions sur laccident. Michael la retrouva, effondre sur son lit dans sa cham-bre. Elle pleurait, le corps agit de tremblements. Lorsquil voulut la prendre dans ses bras, elle se raidit. Laisse-moi ! Je sais que, maintenant, tu ne peux que me har. Petite sotte, est-ce que jai lair de te dtester ? Tu tes culpabilise tort en timaginant responsable de la mort de ton mari. Jeff tait un faible et, ivre, il tait capable du pire. Un jour, alors quil ntait encore quun adolescent, javais d le dsarmer, car il voulait me tuer avec son couteau. Mes parents staient rsigns lui faire subir une cure de dsin-toxication. Comme moi, ils le croyaient dfinitivement guri depuis longtemps, et tu as eu raison de leur cacher les rai-sons exactes de son accident Il prit le visage inond de larmes en coupe dans ses deux mains. Johanna, je ten prie, oublie tout cela. Je taime, ma chrie. Mme aprs ce que je viens de tavouer ? Je ne ten admirerais que davantage si ctait possible. Tu avais pris Jeff en charge et il abusait de ta gnrosit. Je tai dit que, souvent, jaurais aim avoir la possibilit de remonter le temps, de revenir mes vingt-deux ans et de diriger ma vie autrement que je ne lai fait. Heureusement, le sort qui dcide de tout ma empch davouer mon frre que je taimais. Dans sa grande sagesse, le destin a accord ainsi Jeff huit annes de bonheur, car il a t heureux avec toi. Tu nes pour rien dans sa mort, Johanna. Ce nest pas toi qui lui as donn les cls de la voiture. Ce nest pas toi non plus qui lavais fait boire. Cest un accident, rien de plus, et tu nen es aucunement responsable.

Je voudrais en tre aussi persuade que toi. Que dois-je faire pour te ramener un peu plus de rai-son ? Maimer, murmura-t?elle en se blottissant contre lui. Comme une bourrasque dt, imprvisible et violente, le dsir les enflamma subitement. Ce fut immdiat et irrpres-sible. Ensemble, ils seffondrrent sur le lit et se dshabill-rent mutuellement en haletant dimpatience. Sans prliminaires, comme sils voulaient seulement exorciser tout ce pass qui les avait torturs, ils se prirent. A chaque pousse de son corps, Michael rptait : Je taime Je te veux Pour toujours pour toute la vie Les yeux clos, elle se laissait aimer, passive mais frmis-sant de bonheur. Elle ntait plus quune onde de joie qui roulait sur elle-mme en vagues de plus en plus hautes, de plus en plus puissantes, si hautes et si puissantes que ce ntait plus possible. Elle devait crier son plaisir. Et elle cria le nom de Michael. Apaise, Johanna neut que la force de murmurer : Je taime tant, moi aussi Ils sembrassrent longuement, mettant dans leur baiser toute la tendresse quils se vouaient lun lautre. Johanna se sentait dlivre de ses remords. Michael, lui, avait limpression quune vie nouvelle commenait, en compagnie de cette femme quil aimait et quil ne voulait plus considrer seulement comme sa belle-sur. Marions-nous, Johanna. Oui. Et nous aurons des enfants, beaucoup denfants. Au moins trois. Quatre, rectifia-t?elle, cest mon vu le plus cher, mon amour. Dans le tendre paradis des bras aims, elle tait sre que, dsormais, les ombres mauvaises du pass staient effaces jamais.