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LA TRAGDIE DES ANNES 1970 : DE LA RECHERCHE SUR LE CANCER LINVENTION DU VIH

Namur - Le 12 octobre 2002. Etienne de Harven


Etienne de Harven, MD is a Belgianborn pathologist and electron microscopist. Born in Brussels, he did most of his work in New York City, Paris and Toronto.[2] He did pioneering research on viruses, mostly related to murine leukemia.[3] He is former President of the Electron Microscopy Society of America (now Microscopy Society of America).[4][5] http://en.wikipedia.org/wiki/Etienne_de_Harven

Lorsquil y a plusieurs mois dj, le Dr. Deru et moi faisions lavant-projet du programme du colloque daujourdhui, lide tait de commencer par une introduction " historique "

Cette ide fut maintenue, mais le titre de ma prsentation de ce matin est devenu beaucoup plus prcis. Un titre qui voque une " tragdie " ! La tragdie des annes 1970s, cest celle dune rorientation acrobatique de la recherche sur le cancer qui avait, durant les annes 1970, t domine par lide dun hypothtique lien de causalit qui existerait entre certains rtrovirus et le cancer chez lhomme. Cette hypothse na jamais reu lombre dune confirmation. Fort malheureusement, et principalement aux Etats-Unis, des investissements colossaux avaient t faits dans cette direction durant toute la dcennie 1970. Devant labsence de tout rsultat, il fallait sauver la face, viter lhumiliation ! Loccasion de sauver la face fut offerte par une publication de Michael Gottlieb, parue dans les rapports des CDCs dAtlanta, en juin 1981, occasion qui fut saisie par les plus hautes sphres de la science mdicale amricaine avec une prcipitation consternante ! La publication de Gottlieb se rapportait 5 cas de pneumonie Pneumocystis carinii, observs chez 5 homosexuels de la rgion de Los Angeles, en fait les 5 premiers cas de SIDA prsents dans la littrature mdicale mondiale. Mon propos, ce matin, est de vous dmontrer que lhistoire du SIDA est indissociable de celle de la recherche sur le cancer dans les annes 1970. Si on ne stait pas acharn dmontrer le rle tout fait hypothtique des rtrovirus dans le cancer chez lhomme, larticle de Gottlieb naurait probablement pas suscit les ractions universelles que nous avons connues, et (qui sait ?) peut-tre aurait-on pu viter lobligation dinventer le VIH avec, comme dramatique consquence, ce que David Rasnick a trs proprement appel " La bourde du SIDA ". Ai-je la moindre autorit pour vous parler de la sorte ? Jai pass presque toute ma carrire professionnelle New York, lInstitut Sloan Kettering (probablement le principal institut de recherche sur le cancer aux Etats-Unis), o je suis arriv en 1956 Lobjet principal de mes recherches, pendant les 25 annes qui ont suivi, tait ltude, au microscope lectronique, des rtrovirus associs certaines formes de leucmies chez la souris. Jtais donc aux premires loges pour observer et valuer les efforts dploys pour tenter didentifier des rtrovirus dans diffrentes formes de leucmies et de cancers chez lhomme. Ces efforts se sont solds par un chec total, et la microscopie lectronique na jamais permis de dmontrer la moindre particule de rtrovirus significativement associe un cancer chez lhomme. 1

Rcapitulons brivement lvolution de la recherche cancrologique entre 1970 et 1981. Deux articles importants parurent dans " Nature " en 1970, signs par Temin et par Baltimore. Ils annonaient la dcouverte dune activit enzymatique jusqualors inconnue, la transcriptase inverse, dans des chantillons soi-disant purifis de rtrovirus isols partir danimaux de laboratoire. Cette enzyme fut trs rapidement considre comme un " marqueur " spcifique, indiquant la prsence de rtrovirus. On nallait donc plus rechercher les particules de rtrovirus, leffort se portant dsormais sur lidentification de marqueurs molculaires. Cette nouvelle approche tait accueillie avec enthousiasme en 1970, poque laquelle la biologie molculaire prenait une position tout fait dominante en sciences mdicales. Nous reviendrons cette aprs-midi sur ce quil faut penser de la spcificit de ce marqueur enzymatique. Pour linstant, tout ce que je voudrais vous mettre lesprit cest que la dcouverte de cette enzyme avait vigoureusement remis en selle les rtrovirus en recherche cancrologique, et ce partir de 1970. Les observations de Temin et de Baltimore sur la transcriptase inverse arrivaient une poque o le climat de la recherche aux Etats-Unis donnait des signes inquitants pour diverses raisons. Raisons relatives aux mthodes et aux hommes trop presss qui les appliquent, relatives aussi un nouveau profil des carrires acadmiques de recherches, relatives enfin aux problmes de financement et aux pressions grandissantes exerces tant par les instances gouvernementales que par lindustrie pharmaceutique. Lvolution des mthodes tait spectaculaire : la biologie et la gntique molculaire prenaient une part de plus en plus dominante de tous les programmes de recherche. Les mthodes molculaires auraient pu contribuer mieux quelles ne lont fait si leurs applications ne staient pas faite de manire trs exclusive, souvent prcipite, ou en omettant les expriences de contrle essentielles ! Un exemple historique est donn par les publications de Temin et de Baltimore: si ces auteurs avaient pris le temps quil fallait pour vrifier le degr de purification des virus quils utilisaient, ils nauraient jamais interprt leurs rsultats comme ils lont fait, cest--dire en prtendant que lenzyme transcriptase inverse tait dorigine virale. Nous savons aujourdhui que des dbris cellulaires taient trs probablement prsents dans leurs prparations soi-disant " purifies ", et que cette contamination par des dbris cellulaires expliquait, elle seule, la prsence de lactivit enzymatique. Mais il fallait aller trs vite ! Baltimore a mme racont quil avait fait les expriences lui-mme en deux jours (!), tant il voulait que ses rsultats soient publis dans Nature, dans le mme fascicule que ceux de Temin Cette prcipitation tait apparemment contagieuse car elle a gagn le comit Nobel Stockholm, attribuant le prix Nobel Temin et Baltimore ds 1975 ! Les nouvelles mthodes taient de plus en plus coteuses, et le nombre de chercheurs de plus en plus grand. Mais les budgets fdraux naugmentaient certainement pas dans la mme proportion ! Do une anxit croissante qui se dveloppait chez la plupart des chercheurs. Les raisons danxit taient multiples :

a) il y avait dabord le fait que la plupart des chercheurs travaillaient temps plein, cest-dire que leur carrire avaient le plus souvent perdu ce relatif facteur de stabilit qui drivait, pour la gnration prcdente, des fonctions denseignement acadmique; b) il y avait aussi lpret croissante de la lutte pour obtenir des crdits de recherche du gouvernement fdral. Cette lutte constante avait pour effet que de nombreux chercheurs, menacs de perdre leurs jobs, passaient 1/3 ou 1/2 de leur temps rdiger des demandes de crdits dont un grande nombre revenaient " approved but not funded " ! Dans un climat aussi comptitif et gnrateur de tant danxit, les drapages devenaient invitables. Plusieurs cas graves de fraude scientifique clatrent durant les annes 1970, concernant des personnalits fort en vue, travaillant dans des institutions prestigieuses Leffet trs dmoralisant de ces accidents tait amplifi par un mitraillage mdiatique impitoyable ! Une autre manire dchapper la panique des crdits de recherche consistait prendre un virage trs dangereux en vendant son me au diable, le diable tant en loccurrence lindustrie pharmaceutique ! Il faut lire " La Constance du Jardinier " de John Le Carr pour comprendre Je vous assure que nous tions stupfaits dapprendre dans ces annes-l que tel ou tel grand patron venait de signer un contrat monumental, chiffrant en nombreux millions de dollars, nous apparaissant dsormais comme " Monsieur Pfizer " ou " Monsieur Glaxo Welcomme ". Quallait-il rester de la libre-pense et de lintgrit de la cration scientifique dans tous cela ? ? Le spectacle tait navrant : dun ct des collgues qui drapent dans la fraude, de lautre des grands patrons qui se laissent embarquer par Big Pharma Il faut reconnatre quil y avait de quoi avoir le moral mare basse Et cest dans ce climat-l quun vnement capital est intervenu, cest--dire, en 1972, la campagne pour la rlection prsidentielle de Richard Nixon, avec, son programme, la prsentation dun projet de loi qui fut appel " La Guerre contre le cancer ", prioritairement cibl sur la dmonstration du rle des rtrovirus dans ltiologie du cancer chez lhomme. " La guerre contre le cancer " devint un drapeau politique agit pendant toute la campagne, et vot par le congrs amricain peu aprs la rlection de Nixon. Vous pourriez penser : bravo, enfin de gnreux crdits fdraux pour la recherche sur le cancer ! Grave erreur ! Car ces crdits ntaient pas attribus pour une recherche ouverte et libre. Ils taient attribus pour prouver que des rtrovirus taient impliqus dans la gense du cancer ! Ctait le libre examen pris rebours: on avait slectionn en haut lieu lhypothse rtrovirale (qui na jamais reu la moindre confirmation !) et lon accordait des budgets fabuleux trs prfrentiellement tous les projets de recherche qui taient bass sur cette hypothse ! Le principal bnficiaire de ces nouveaux crdits ne fut autre que Robert Gallo, dont le laboratoire de Bethesda prit des proportions monumentales Ce dveloppement aux consquences trs profondes naurait, je crois, jamais pris place sans ltincelle de la transcriptase inverse, malicieusement allume par Temin et Baltimore en 1970

Malheureusement, dix ans plus tard, la " guerre contre le cancer " navait abouti aucun rsultat Pas un seul rtrovirus navait t identifi qui puisse tre la cause dun seul cancer, ou dune seule leucmie chez lhomme. Ce qui avait donn tant despoir dans la recherche sur les leucmies de souris 20 ans auparavant ne trouvait manifestement pas son quivalent en pathologie humaine. " Des souris et des hommes " Jusquen 1981, la pression et les critiques ne faisaient que monter lencontre des temples fdraux de la rtrovirologie, et la grande presse se faisait lcho dune impression de plus en plus dominante, savoir que " La Guerre contre le cancer ", lance par R. Nixon en 1972, tait en fait un chec complet et extrmement embarrassant. Sans surprise, le moral tombait fort bas dans les laboratoires du NIH qui pouvaient difficilement justifier les crdits considrables qui leur avaient t allous en 1972. Et le moral ntait pas meilleur aux CDCs dAtlanta o lon navait pas eu une seule pidmie srieuse se mettre sous la dent depuis la polio dans les annes 50 Mais tout cela va soudainement changer en 1981 ! En juin 1981, Michael Gottlieb dcrit, dans les rapports du CDC, les 5 premiers cas de ce quon appellera Sida un peu plus tard. Linterprtation de ses observations tait dune totale partialit ! Les 5 cas stant prsents dans la rgion de Los Angeles, il sagissait donc dun " cluster ", donc probablement dune maladie contagieuse. Et comme les 5 malades taient tous des homosexuels trs actifs, la maladie tait probablement transmise par contacts sexuels ! En fait ces 5 malades ne staient jamais rencontr, excluant donc tout caractre contagieux dans leur cas du moins. Et le fait quils taient tous les 5 nettement immunodprims pouvaient sexpliquer facilement sous langle toxicologique, car ils taient tous les 5 hronomanes et faisaient tous les 5 usages intensifs du nitrite damyle (" poppers "). Il ny avait donc aucune logique pour une interprtation infectieuse de leur dpression immunitaire. Mais les CDCs Atlanta suivaient avec la plus grande attention cette pidmie qui semblait poindre lhorizon Mieux encore, en 1983, UN RTROVIRUS est en principe " isol " partir dun ganglion lymphatique dun malade qui courrait le risque dattraper le sida ! Tout va donc enfin se mettre en place : non seulement une nouvelle pidmie, mais, mieux encore, une pidmie due un rtrovirus ! Excusez, je vous prie, le ton sarcastique de ces remarques, mais soyez persuads que cest une vritable tragdie qui tait en train de se nouer, tragdie dont lampleur fera de tout ceci la page la plus noire de lhistoire de la mdecine ! Il fallait trouver un rtrovirus pour justifier tous les crdits des dix dernires annes. Bien sr, le sida ntait pas une forme de cancer, mais le sarcome de Kaposi tait dans le tableau clinique, permettant de rapprocher le sida du cancer Il fallait trouver un rtrovirus, mme sil fallait linventer ! Et on linventa ! Souvenez-vous du titre du livre de Peter Duesberg paru en 1996 : " Inventing the AIDS Virus " Et tout naturellement, en moins de temps quil ne fallait pour le dire, tous les distingus chercheurs du virus du cancer sont immdiatement devenus des chercheurs du virus du sida(L. Montagnier, JC Chermann, Robert Gallo, etc)

Cette trs soudaine rorientation de la recherche rtrovirologique a aussitt reu les encouragements financiers massifs des grandes compagnies pharmaceutiques, et les crdits accords la recherche rtroviroloigique nont cess daugmenter depuis 1983. Cette augmentation des crdits na en rien t freine par le fait que, 20 ans plus tard, lhypothse VIH/SIDA na toujours pas permis la gurison dun seul malade siden. Jai dit : lhypothse VIH/SIDA Nest-ce quune hypothse ? Oui, en effet, ce nest quune hypothse. Ceux dentre-vous qui connaissent bien la littrature mdicale sur le sida pourront vous le confirmer : il nexiste pas UN SEUL article dans la littrature mdicale qui apporterait la dmonstration dun lien de causalit entre le VIH et le Sida. Tout ce que vous trouverez, cest une rfrence une confrence de presse historique, qui cest tenue Washington le 24 avril 1984, et au cours de laquelle la secrtaire dEtat la Sant des Etats-Unis a annonc, avec Robert Gallo ses cts, et devant toute la presse, que le virus du sida avait t isol dans le laboratoire du Dr. Gallo et quun vaccin serait probablement prt dans deux ans La " science " du Sida commena par une confrence de presse. Comme disait Coluche : le Sida est une maladie qui se transmet mdiatiquement Vous comprenez maintenant, je lespre, que, en ce qui concerne les rtrovirus, la " bourde du Sida " nest comprhensible que dans sa continuit historique avec la bourde du cancer !

Rfrences : Gottlieb MS. Pneumocystis pneumonia Los Angeles. Morbidity Mortality Weekly Report 1981 ; 30 :250-252, CDCs, Atlanta. Temin HM, Mizutani S. RNA-dependent DNA polymerase in virions of Rous Sarcoma virus. Nature 1970 ; 226 :1211-1213. Baltimore D. RNA-dependant DNA polymerase. Nature 1970 ; 226 :1209-1211. Rasnick D. The Aids blunder. The Mail and Guardian, Johannesburg, 24 janvier, 2001. Briggs LH et al. Severe systemic infections complicating " mainline " heroin addiction. Lancet ii (1967) : 1227-1231 (voir page 584 " Toxic effects of drugs used by AIDS patients " dans le livre de P. Duesberg) P. Duesberg. Inventing the AIDS Virus. Regnery Publishing, Inc., Washington, D.C., 1966