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D -4H

MADELIN

CHEMIN
Ma'fn

914*191

OURRIT
8,

& C*-

IMPRIMEURS-EDITEUR

rup<apw^Girs

6'

I.

LA CONCENTRATION ET LA BATAILLE DES FRONTIERES.

LA BATAILLE DE LA MARNE

LA COURSE A LA MER,
10

20

^ff \GhisteVe u.ombaerlzyael


"lieu port

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Bergut

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ordres

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H/ait e,

CaSSel

ZandwoordeJ^

ComJrP.PollaccK'.

&m*rik^yw^^& ^umer ^ y BaWeulo^^^\


4.

LA MLE DES FLANDRES,

FRONT ORIENTAL.

6.

d'arras A LA BASSE

7.

REIMS ET LA CHAMPAGNE.

Q > w

O O

Si?

<
00

TABLE DES MATIRES

Pages.

Le premier choc IL La victoire de la Marne III. La course a la mer IV. Le drame des tranches V. La bataille de Verdun
I.

40
81

116
157

PARIS. TYP.

PLON-NOURRIT ET C ",
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BIBLIOTHQUE

PLON

LE ROMAN ROMANESQUE DE L'ADOLESCENCE


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Bibliothque

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VALERY LARBAUD

FERMINA
MARQUEZ

PLON. NOURRIT
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rue Garppclre

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PARIS

romans les plus dlicats qu'ait produits la jeune cole romanciers frannis. Fcrmina Marquez, qui attira, ds son appan, l'attention de l'Acadmie Concourt, c'est, baigne de tendresse, de notre adolescence... De cet ge charmant, Valry Lrbud a su nous rvler les ardeurs et les rves. On a, en le lisant, le got [VU pourtant de la vie sur les lvres, d'une vie qu'on sent re laisse Ul part au romanesque. Et c'est toute notre jeunesse qu'il ne avec ses merveillements et ses tonnements sans fin.
Voici l'un de?
<\c
;

BIBLIOTHQUE PLON

L'CHANCE
PAR

Paul

BOURGET

Dl l'acadmie franais*

Depuis ses premires uvres, les volumes de vers par il dbuta ou ces Essais de Psychologie contemporaine qui assurrent son entre dans la clbrit, M. Paul Bourget est rput le premier psychologue de notre temps. Ce grand clinicien des mes a consacr sa vie et son uvre scruter les curs, mais au lieu d'en dmontrer le mcanisme par la voie d'une analyse inanime, il a toujours su donner la vie des tres et difier des constructions romanesques qui font l'admiration des hommes du mtier par l'intelligence de l'ordonnance et la solidit de la charpente. Psychologue et romancier, M. Bourget n'a pourtant jamais voulu se contenter de n'tre que cela. Il est encore
lesquels

un

moraliste.

Avant mme

l'volution qui le conduisit

il tait proccup par l'ide de la responde la rversibilit des fautes et des mrites. Son matre livre, le Disciple, l'atteste, comme aussi la premire des nouvelles qui paraissent aujourd'hui en volume dans la BIBLIOTHQUE PLON 3 francs, l'Echance, qui montre un drame de famille poi?nant t tout entier construit sur cette ide de la responsabilit et de la solidarit des gnrations pages qui font songer au meilleur Balzac, celui de l'Interdiction, par exemple, dont M. Bourget est l'hritier et le continuateur.

au catholicisme,

sabilit morale,

BIBLIOTHQUE
Jeanne d'Arc
monument de pit dont on ne possdait jusqu'ici qu'une dition de luxe. Jamais cette belle histoire n'avait t voque avec autant de talent et de bonheur dans le cadre politique et l'atmosphre morale de son temps.
Voici un vritable
franaise,

PLON
PAR
G.

HANOTAUX

G B
al
priodes les plus
et leurs faiblesses.

on

de Marbot
MEMOIRES*
(Gnes-AusterUtz) '

Ce premier volume embrasse l'une des passionnantes de notre histoire. Nous y surprenons les premires et intimes penses de Nopolon, et nous saisissons la vritable physionomie des pnncipaux chets d'arme, avec leurs mrites

Mes
Une

Origines.

Mmoires
o

et Rcits
DE
F.

suite de contes pleins de soleil,

passent les lgendes, les facties du terroir ; toute la tradition, toute la gat, tout et de sa race l'esprit de la Provence
heureuse.

MISTRAL

Que

d'anecdotes, et contes avec

quel art!

Le Tournoi de Vauplassans
C'est toute la socit

du seizime

sicle,

PAR

avec ses pres querelles religieuses, sa fivre guerrire et amoureuse, son ardeur sentir
et vivre, ses

murs

violentes et libres,

M.

MAINDRON

de cadre aux amours du galant Franois de Bernagc et del belle Madeleine de Gardefort.
qui sert
ici

DERNIRES NOUVEAUTS
LA BATAILLE DE FRANCE DE 1918
PAR

Louis

MADELIN
,

a proclam le marchal Foch au moment o l'Allemagne abattue cdait la lortune. Et jugement dfinitif corps corps les sicles futurs ratifieront ce quarante-quatre mois, en effet terrible o, aprs une guerre de la valle de dans l'arne immense qui allait de la mer du Nord sept millions d'hommes s'affrontrent. Il appartenait Moselle,

La

plus grande bataille de l'histoire

la

de la Rvolution, l'auteur' de Fouch, de la Rome de Napolon, s'avra la dfaite de L'envahisseur Verdun, de de l'Aveu, par o comparable celle des Champs Catalanla Victoire de la Marne, restituer, en une sorte de niques, et de la Mle ds Flandres, de
libratrice. Mais, tout fresque pique, l'ensemble de cette action coup d'oeil, les grandes lignes et les en nous faisant saisir, d'un M. Louis Madelin pripties tragiques de la bataille gigantesque,
s'est

soin attach en retracer les dtails essentiels avec un de prs sur les ralits minutieux qui dnonce l'officier renseign

de

technique militaire. Sur la scne, admirablement dcrite, drame, Foch, apparaissent bien en relief les protagonistes du Haig. etc. Nous assisLudendorff, Hindenburg, Ptain, Douglas
la

de mars, aux trois offensives tons, angoisss, la rue allemande qui marqurent l'arrt de l'invasion d'abord, puis

du printemps
cette

seconde bataille de

la

Marne

et

au premier

repli

de

concentrique des Allis, aprs la l'ennemi. Enfin, c'est l'assaut Picardie, la suprme rsistance de la bte aux ab;>is. bataille de tat-major allemand criant grce pour l'effort dcisif, le grand sanglantes humiliations, sachant merveille S'pargner de plus opposer Foch. Rcit pathtique qu'il qu'il n'a plus de parade bibliothque, parce qu'il unit un extraordinaire faut avoir dans sa et parfois de la vie les prcisions les plus instructives,

sentiment

les rvlations les

plus curieuses grce une documentation de

tout premier ordre.

Un

vol. in-8 cu,

avec de nombreuses cartes en couleurs.

10

lr.

DERNIRES

NOUVEAUTS

LA JUSTE PAIX
ou

LA VRIT SUR LE TRAITE DE VERSAILLES


Quelques opinions de
On
lira

ta

presse

avec profit ce volume qui remet les choses au point et des ralits, les paradoxes dangereux qu'on essaie do rpandre dans le monde au sujet de la situation conomique de l'Allemagne. Il dmontre victorieusement que le trait de Versailles est aujourd'hui la charte de l'Europe, que le seul but poursuivre par les hommes d'tat est l'excution intgrale de ce pacte, solennellement et librement consenti par ceux qui l'ont sign.
dissipe, la lumire

(L'Alliance Rpublicaine dmocratique.)

Analysant les ressources dont l'Allemagne dispose ds maintenant, mettant en vidence les rductions de charges qu'elle obtiendra en raison mme de l'obligation o elle est de limiter ses dpenses militaires, M. Raphal-Georges Lvy rfute le plaidoyer progermain. Il rappelle quelle tait la lortune allemande avant la guerre et dcrit la situation actuelle de notre dbiteur. Sa conclusion est retenir La Juste Paix. A peine juste pour les vainqueurs, qui elle n'assure qu'une partie des sommes dpenses, ou dpenser, par eux; juste vis-vis des vaincus, qui elle n'impose que des sacrifices qui ne
:

dpassent pas leurs forces.

(Le Temps.)

Il s'est trouv parmi les Allis certains hommes qui se sont at*a. chs prendre en main la dfense de la mauvaise cause des vaincus Le livre de M. Kcynes en est la preuve. M. Raphal-Georges
crit,
fait,

Lcw

ce sujet

Un

crivain, dont le talent gale l'inconscience, a

en un volume qui s'est rpandu dans le monde anglo-saxon, le Lu trait de Versailles. 11 a prtendu dmontrer l'impossibilit pour l'Allemagne d'excuter la plupart des engagements souscrits par Notre but est de prouver le contraire. L'Allemagne peut nous cil
.

payer, absolument et relativement...

(Les Dbats.)

1 1

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Dans

ses premiers

numros

a publi des
,

articles

de

Ren Benjamin, Camille Belaigue Paul Bourget, G. K. Chesterton, Lon Daudet, W. Morton-Fullerton, Daniel
Halvy, Edmond Jaloux, G. Lacour-Gayet, Pierre Lasserre, Gnral Lyautey, Charles Maurras, Cardinal Mercier, Georges Valois, etc..
Louis Dunoyer, Lucien Duhech, Ren Johannet, Pierre Lasserre, Henri Longnon, Ren de Marans, Jacques Mari tain, etc.
et

des chroniques rgulires de

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Bibliothque Plon-^3;
HENRI ARDEL

LA FAUTE
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La Faute (Tautrui, c'est celle dontl es innocents vont souffrir. C'est Y amour coupable d'un pre et d'une mre dont les enfants plus tard, inconscients des impossibilits que le pass dresse entre eux, se prennent s'aimer. L'hrone, Thrse Erlennes, aussi attirante par sa beaut que par le charme de son esprit, est une figure inoubliable, trace do main de matre, avec le pathtique discret qui caractrise le talent d'Henri Ardel, dont les belles tudes de psychologie fminine ont obtenu de si beaux succs. crit dans un style de dlicatesse exquise, ce roman, dont les scnes mouvantes se droulent dans un dcor lgant et artistique, peut sans doute veiller la passion dans un jeune esprit, mais c'est la passion chaste et pure, l'amour noble et dsintress, dont le culte se fait de jour en jour plus rare.
CHEMIN DK LA VICTOIRE.
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19.

20.
21.

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.
.

Le Petit Roi. La Faute d'autrui. Fermina Marquez.


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de l'Acadmie franaise.

22.

Louis Madelin.

Le Chemin de

la victoire

^
.

Del Marne Verdun (1914-1916).

A PARAITRE EN OCTOBRE
23.
24.

Louis Madelin.

Le Chemin de la victoire**. De la Sommeau Rhin (1916-1918).

AvesneB
le

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Vocation.

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LE

CHEMIN DE LA VICTOIRE
i

DE LA MARNE A VERDUN
(1914-1916)

(Voir

la fin

du texte

les

croquis qui permettent de suivre les

oprations.)

Droits de reproduction et de traduction rservs pour tous pays.

DU MME AUTEUR
Fouch

(1759-1820), par M. Louis Madelin, agrg d'histoiic et de gographie, ancien membre de l'cole franaise de Rome, docteur es lettres. Deux volumes in-8 avec un portrait. (Epuis.)

(Couronn far l'Acadmie franaise, prix triennal Thiers.)

La Rome de Napolon. La

Domination franaise Rome de 180g 1814. Un volume in-8 accompagn de deux cartes. (Couronn par l'Acadmie franaise, second prix Gobert.)

France

Le Concordat de et Rome. La Pragmatique sanction La Politique religieuse Franois Ier Un Franais Rome La Constitution civile du clerg Le Concorde Louis XIV

dat de 1801

2* dit.

Un volume
Verdun

in-16.

L'Aveu. La
indits.

bataille de

et l'opinion

allemande

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La

Victoire de la Marne. La rue ennemie bataille Les rsultats immdiats historiques. 14 e dit. Avec deux cartes.

L'ordre d'arrt

Les consquences

La

Bataille de France (21 mars-11 novembre 1918). avec quinze cartes en noir et en couleurs.

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La Rvolution. Un volume
Danton. Un volume
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(Couronn par V Acadmie franaise, premier prix Gobert.)

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LOUIS MADELIN

LE CHEMIN
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DE LA

MARNE

VERDUN

(1914-1916)

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RUE GARANCIRE

Tous droits rservs

A LA MMOIRE

DE MON FRRE
Le Commandant
tu

LON MADELIN
en avant de
le

la

tte

du

j* Bataillon de chasseurs,

Notre-Dame-de-Lorette,

8 mai ii$

et

DE MES NEVEUX
Le Lieutenant
du 2i e Rgiment

JEAN MADELIN
de

d'artillerie

campagne,
51,

observateur a l'escadrille

frapp mortellement en combat arien, en avant de Parvillers (Somme), le i tT avril ii

Le Sous-Lieutenant
disparu sur
le

PAUL MOUSSARD
d'infanterie,

du 355* Rgiment
le

Chemin-des-Dames (ferme du Panthon),


5

mai

ici*]

Le Lieutenant VICTOR

MADELIN

du 26 e Bataillon de chasseurs, frapp mortellement au passage des Trois-Doms


(nord de Montdidier),
le

8 aot iqi8.

.M$C

LE

CHEMIN DE LA VICTOIRE

LE PREMIER CHOC

Le 3 aot 1914, l'Allemagne, sous des prtextes mensongers et dans le dessein


la guerre
le

plus redoutable,

dclarait

la France.

Le 11 novembre 1918, l'Allemagne, abattue par une srie de dfaites et terrifie par la menace d'un inluctable dsastre, signait entre les mains d'un marchal de France une capitulation sans prcdent. Entre les 17 et 23 novembre, les troupes franaises
rentraient dans les cits dlivres de notre Alsace et de

Le 11 dcembre, ces mmes troupes foulaient le pav de Mayence et passaient le Rhin. Nous avions gagn la guerre.
notre Lorraine.
*

Prs de quatre ans et demi s'taient, ce pendant, couls.

t ni

Le chemin qui nous avait mens la victoire n'avait chemin court, ni chemin droit, ni chemin ais. Il avait t si sem de fondrires, que, dix fois, nous avions failli nous y rompre, si coup de ctes et de si rudes
;

ctes, qu' les escalader, des millions

puiss

ce chemin,

d'hommes s'taient aux brusques dtours, avait parfois

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

paru se perdre dans des marcages o, certaines heures, nous avions sembl nous enliser. Par surcrot, ayant lentement chemin, nous avions t plusieurs fois refouls et, aprs chacun de ces reculs, il nous avait fallu reprendre pniblement notre route teinte du sang des ntres. Car sur ce chemin de la victoire il n'est pas une famille de France qui n'ait laiss de longues tranes de son sang. Oui, ce chemin de la victoire a t en ralit un long chemin de la croix, et c'est sur dix calvaires, o nous sauvions le monde, que nous avons mrit la glorieuse
rsurrection.

Elle est venue.

Un

jour est arriv o, nous tant


le

arrachs au dernier marcage, ayant franchi


sur
l'horizon

dernier

tournant, ayant escalad la dernire cte, nous avons,


clairci,

aperu,

se

levant

glorieuse

et

radieuse, la victoire qui nous tendait les bras.

Et d'un

grand

nous avons enfin couru vers elle. En dpit des apparences, nous n'avions cess de marcher vers elle. A la fin de cette terrible anne 1915, o, pitinant dans la boue, nous avions en vain essay de rompre le cercle obsdant des tranches allemandes, ma mission
lan,

me
rait

faisait

frquenter les

parges.

C'tait

un sjour

d'horreur

et,

dans cette norme ligne tragique qui coucoins les plus affreux.

de

la

mer aux Vosges, un des

Les troupes, chaque relve, s'en vadaient


indicible soulagement.

avec un
toujours,

Un

seul

homme y restait
le

un hros modeste, un
la position

Alsacien, le capitaine Gunter, de

Saverne, qui, aprs avoir march

premier l'assaut de

avec ses sapeurs, tait demeur aux parges

pour y diriger les travaux. Attach cette glbe sinistre, o les tranches taient littralement creuses dans des cadavres, il semblait rsign y vivre le reste de sa vie on le disait absorb et comme hypnotis par ce tout petit coin du front. Or, un jour que nous circulions ensemble dans le ddale affreux des boyaux que ne ces;

LE PREMIER CHOC
saient de bouleverser les torpilles meurtrires et

que

mines de l'ennemi, je me hasardai lui Vous devez avoir des moments terribles? Il me dire rpondit avec son accent alsacien Ah monsieur Madelin, la vie serait un enfer si on ne se disait pas qu' chaque coup de pioche, on va Saverne !
menaaient
:

les

parut pas seulement plein de grandeur et, rtrospectivement, il il me parut plein de vrit m'apparat plus vrai encore. On peut mme dire qu'il

Ce mot ne

me

une boue sanmoralement et rellement, nous allions Saverne et, parce que nous ne cessmes de et mme plus loin. le croire, nous parvnmes Saverne
caractrise cette

guerre.

Pitinant en

glante, toutes les heures,

Ce sont
triser.
le

les

On ne

tapes du chemin qu'il s'agit de caracpeut attendre de moi que, m'arrtant par

aux oprations stratgiques, hroques, aux intrigues diplomatiques,


dtail

aux
.je

combats

fasse ici la

chronique complte d'une guerre qui, durant cinquantesix mois, s'est promptement tendue aux trois quarts

de l'Europe. Sans doute serait-il ridicule (pour ne pas dire plus) de ne pas laisser aux soldats le premier rle, mais ce sont bien, sur ce chemin de la Croix, les stations

de

la nation entire

que

je

voudrais marquer.
le

Comme

le

Christ,

nous y tombmes

et

nous nous y relevmes.


front

De

saintes

du martyr, des hommes l'aidrent porter sa croix. Le pays tout entier cheminait vers la cime o nous trouvmes le
Je ne sparerai jamais de nos armes cette nation, qui, au cours de notre guerre, les soutint de sa vaillance, de sa tendresse et emporta avec
* *
elles la

femmes essuyaient

salut.

les assista

grande

victoire.
*

J'ai dit noire guerre. Je n'entends pas en effet sortir de France. Ce n'est point l dsir de restreindre ma

10

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
nationale.

tche ou conception troitement

En m'en
que tout

tenant au front de France,


fidle

j'ai le

sentiment de rester
tout devait se

la vrit profonde de cette


l

crise. C'est l

se dcida et c'est
dcider.

que,

fatalement,

Plus, en effet, on tudiera cette guerre, plus

on verra

qu'elle fut avant tout le duel entre deux nations, repr-

sentant deux conceptions de la vie, l'allemande et la


franaise.
il

Le monde, comprenant que,


;

serait tout entier livr

France crase, l'odieuse treinte germanique,


la

venu peu peu nous pauler ainsi la guerre s'est-elle gnralise. Mais ce qu'elle tait primitivement, elle l'est reste. On pouvait, certaines heures, croire que la France n'tait plus qu'w?rdes nombreux champions de la civilisation menace soudain, on s'apercevait qu'elle restait le grand champion. Du haut de Douaumont, Guillaume II la proclamera principale ennemie la France fut toujours pour l'Allemagne la principale ennemie . C'est la France que l'Allemagne avait entendu, avant toutes autres, craser en 1914. Et plus la guerre s'avancera, plus l'Allemagne se pourra convaincre que toute victoire sera strile si la France reste invaincue. Deux fois, pour en finir, elle se retournera contre elle, en 1916, en 1918, et, deux fois, se brisera l contre. Principale ennemie , oui, puisque du Joffre de 1914 au Foch de 1918, c'est dans les rangs de l'tat-major franais que l'Allemagne trouvera l'homme qui rompra
est
:

son destin.

La France
premier choc
le meilleur
;

a,

seule, elle

peu prs seule, support en 1914 le supportera le second devant Verelle

dun. Et, quatre ans et demi,


et

a dpens sans compter

demi de

de son sang. Elle a pay de plus d'un million et du ravage ses fils la libert du monde

de ses plus riches provinces. Le monde doit


rester ternellement reconnaissant.

lui

en

Mais cela

tait fatal,

non seulement parce que, depuis

LE PREMIER CHOC

II

huit cents ans, la France a toujours t la tte des

que cette guerre tait une croisade mais parce que la destine nous a, depuis deux mille ans, placs en face de la Germanie comme les champions ns de la civilisation occidentale contre une barbarie sans cesse renaissante. Arme de couverture de l'Entente , a-t-on dit de la France de 1914. Voici vingt sicles que la Gaule couvre de son corps l'admirable civilisation grco-latine et toutes les fois que la Germanie essaiera de dverser ses hordes contre l'Occident,
Croisades
et
s 'tant

dj vingt fois heurte la France, c'est toujours la France qu'elle se heurtera. Je suis par l mme peu prs dispens de descendre
les

dans
il

causes immdiates de la crise de 1914. Si on

envisage d'un peu haut les origines de la dernire guerre,

de les trouver finalement ailleurs que dans le trait de Francfort et, par consquent, dans les victoires allemandes de 1870. Sans doute, la question balkanique a-t-elle paru le principe de la dernire
est impossible

de l'archiduc Franois-Ferdinand Serajevo a-t-il servi de prtexte l'norme conflit. Ce serait faire preuve d'une singulire myopie historique, que de s'arrter ces apparences. C'est maintenant lieu commun que de dire que l'Autriche-Hongrie a t, entre les mains de l'Allemagne, un complaisant comparse. Les derniers documents publis, en Allemagne mme, confirment ce que chacun de nous avait, ds les premires heures, clairement aperu savoir que seule l'Allemagne, qui devait si despotiquement conduire cette guerre, aprs l'avoir longuement et sacrise
et

l'assassinat

vamment
voulue.

prpare, l'avait

unanimement

et

ardemment

Le pangermanisme extravagant dont on connat assez les formules tait issu d'un orgueil dont le principe rside dans les funestes victoires de l'Allemagne en 1870. Mais cet empire orgueilleux, ayant vaincu la France et

12

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

croyant l'avoir relgue, se heurtait encore la France depuis quarante-quatre ans. Il s'y heurtait en AlsaceLorraine. J'ai vu, en entrant Saverne, en

novembre 1918,
:

un arc de triomphe o

s'inscrivait firement ce rappel


;

Novembre

1913, affaire de Saverne

novembre 1918,
lire,

entre des Franais Saverne.

Je crus

se dtachant

sur le ciel bleu, la conclusion laquelle l'histoire s'arr-

Les incidents de 1913 rvlrent l'empire allemand et l'Europe que le germanisme, aprs un demitera.
sicle,

plier.

chouait contre une race dtermine ne point Il fallait que la France ft une seconde fois abattue.

de novembre 1913 c'est en novembre que, dans une de ses lettres prophtiques qui suffiraient l'honneur de sa carrire, notre ambassadeur, Jules Cambon, crivait Guillaume II en est venu penser que la guerre avec la France tait invitable et qu'il faudra en venir l un jour ou l'autre. L'Europe, malgr les avertissements les plus pathtiques, avait, en consentant l'affreux dni de justice de Francfort, laiss s'ouvrir la bote de Pandore et tous nos maux en sont sortis. C'est beaucoup moins de Serajevo que de Saverne qu'est sortie la guerre car ce n'est pas la Serbie, pas mme la Russie, que Berlin entendait frapper, mais, par les consquences, prvues et voulues par elle, de l'ultimatum du
L' affaire
est
; :

23

juillet 1914, la

France, ternelle, irrductible et prin-

cipale ennemie.

Ds

lors,

il

est bien inutile d'entrer

dans

le

ddale des

intrigues criminelles qui ont rendu invitable et prcipit

de 1914. Aussi bien le lecteur connat-il les prcdents qui, du 23 juillet au 3 aot, ont finalement amen M. de Schcen dans le cabinet de notre ministre des Affaires trangres o il venait dclarer la guerre. Depuis le 23 juillet, l'Allemagne ne pensait en ralit qu' nous acculer la guerre. Ayant, pendant ces dix jours, pour arriver son but, accumul mensonges sur mensonges,
le conflit

LE PREMIER CHOC

13

impostures sur impostures, grossires ruses sur ruses grossires, elle

dshonorait ainsi d'avance son crime; ce fut


dfes

mensonges que, dsesprant d'entraner notre sage gouvernement prendre, ainsi qu'elle l'avait espr, l'initiative de la rupture, elle appuyait sa dclamensonges insenss dont l'histoire ration de guerre franais, jetant des bombes prs de Nuremdes aviateurs berg, n'est que le plus fameux. Aujourd'hui nous savons plus si, nous avilissant jusqu' dsavouer notre allie russe, nous avions fait mine de vouloir garder une peureuse neutralit, le baron de Schn, le fait a t dvoil,
encore sur

avait

comme

instruction d'exiger en garantie la remise

provisoire l'Allemagne des places de Toul et de Verdun.

Pas un instant, l'Allemagne ne pensa qu'une

si

impu-

dente exigence ne soulverait pas en France un cri de rvolte. Il fallait nous pousser bout. Tout devait donc aboutir la rupture entre la France et l'Allemagne,
parce que c'tait la France que, pour employer la langue
populaire, l'Allemagne voulait avoir.
*

L'Allemagne ne doutait pas qu'elle nous dt avoir, promptement. Elle n'en doutait pas en passant en revue ses instruments de guerre. Elle en doutait encore moins en les comparant aux ntres. Depuis quarante- trois ans, cette nation, cependant victorieuse, avait mis fortifier son arme une constance sans dfaillance. A former une arme suprieure toutes les armes passes, prsentes et futures, en faire l'incomparable arme , elle avait mis plus que le souci de sa scurit et la garantie de sa victoire elle y avait mis un orgueil d'artiste, le got naturel du Germain pour la force devenu dans l'Allemagne prussifie la violente manie de tout ce peuple de proie. La population, augmenet bien
;

14

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

tant dans des proportions fantastiques depuis quarante


ans, lui permettait la constitution d'une

arme

qui,

num-

riquement, tait formidable. Songeons que,di er aot 1914 au Ier juin 1918, l'Allemagne pourra mettre sous les

armes prs de 14 millions, trs exactement 13 800 000 des siens. Mais ds le I er aot, elle peut disposer d'une arme de premire ligne qui compte 2 500 000 combattants, tandis qu' l'arrire, les normes ressources, que lui vaut le mcanisme trs spcial de son recrutement de paix, lui permettent de prparer, avant le dbut de l'automne, l'entre en scne de cinq nouveaux corps d'arme. Cette arme, rompue aux manuvres par un incessant travail de prparation, est, par surcrot, imprgne de discipline par la pratique d'une mthode dont on a assez dit la rigueur. Cette discipline, qui semble mettre rellement entre les mains des chefs un instrument d'acier tremp, fait qu'aux yeux des Allemands, un de leurs soldats en vaut deux de France et dix de Russie. Que dire de la confiance qu'ont en eux-mmes les chefs de l'arme? Ils sont les lves de l'incomparable feld-marchal de Moltke de lui ils ont reu le dpt de la grande
;

doctrine, la stratgie infaillible, les tactiques irrsistibles,


le secret

tre des soldats de

de la victoire. Ns presque tous et levs pour Sa Majest, ils se sont exercs, depuis
toutes
les

leurs annes d'acadmie militaire, tous les jours et toutes


les heures,

Le moindre
franais.

petit capitaine

formes de la manuvre crasante. allemand s'estime par l navetandis

ment suprieur en
Par

science militaire au meilleur gnral

qu'on poussait jusqu' l'extrme l'entranement des hommes, on s'appliquait depuis quarante ans poursuivre le perfectionnement des
surcrot,

moyens

inventant peu, mais exploitant sans tarder et

intensivement ce que d'autres ont invent, l'tat-major allemand n'a voulu ngliger aucune des parties d'un
matriel de guerre aussi

incomparable

que l'arme

qui s'en servirait

artillerie

lourde et artillerie lgre,

LE PREMIER CHOC
fusils et mitrailleuses, dirigeables et avions,

15

tout a t
*,

port au

maximum,

sans parler des armes inavouables

tandis qu'il sait la France dpourvue


tillerie

ou peu prs

d'ar-

lourde, l'tat-major allemand, par contre, possde

des batteries d'obusiers de campagne, ses mortiers de

campagne,

ses

canons longs qui, pouvant atteindre neuf,

dix, quinze kilomtres, rduiront

au
ses

silence, pensent-ils,

canons de 77 euxmmes, ses pices lgres, il les a multiplis de telle faon, que, pour 120 canons de 75 que possde chaque corps franais, chaque corps allemand possde 144 canons ou obusiers lgers, ct de ses 16 pices de gros calibre. Mais la supriorit en artillerie ne suffira pas l'infanterie
assez vite nos batteries de 75.
:

Et

allemande a ses terribles mitrailleuses c'est peut-tre l l'arme que sera, ds le dbut, l'norme supriorit
;
:

allemande en aura plus de 50 000 de prime abord contre moins de 3 200 (1) dont dispose la franaise. Enfin, retournant contre la France l'invention de la France,
l'Allemagne s'est cr une flotte arienne
:

500 avions

en 1914, alors que la France n'en a pas 150. Et l'on compte plus encore sur les gigantesques zeppelins,

dreadnoughts de l'air. Ce n'est pas tout chemins de fer, tous construits en vue de la dfense et de l'attaque, camions par milliers pr:

pars, auto-canons et auto-mitrailleuses, tout


riel

un matet

roulant dont on tire orgueil et assurance, tout, oui,

tout,

on a tout

et

une magnifique cavalerie,

une

intendance qui se dit prte subvenir tout, et un gnie qui prtend possder le secret de la fortification, et quand
il

le

faudra, les gaz prpars par les chimistes et le feu

des flammenwerfer. Mais, par-dessus tout, on compte sur


la force
a,

mme du

gnie germanique

ces soldats,

on leur

des annes et des annes, rpt que l'Allemagne tait

(1)
s

Exactement une section de

2 pices par bataillon

et

une de a pices par rgiment

soit

soit

3 000

178*

l6

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
les chefs

au-dessus de tout, l'Allemand plus fort que tout,


plus instruits qu'aucun qu'aucun soldat, et que
chef, les
la terreur
les

soldats

plus exercs
alle-

mme du nom

mand

suffira

faire

Franais nervs et

armes des mains des des Russes dmunis. Car l'immense

tomber

confiance, qui, sur tant de points, est justifie, rside

surtout dans un mpris profond de tout adversaire.


rsolution de rsistance

De
la

quel rire insultant un gnral allemand accueillera la

du

Belge, l'intervention
,

de

mprisable petite arme anglaise


si

et plus tard l'entre


!

en guerre des Italiens, ces joueurs de mandoline


craseront l'univers,
l'univers fait

Ils
1

mine de

se lever

En
les

face de ce Goliath, en fait, nous faisons, nous, descendants des soldats de la Grande Arme, presque

de David. Si nos mo}^ens taient singulirement infrieurs, ils ne mritaient cependant pas le mpris o nous tenait l'adversaire. Depuis 1871, la France s'tait refait une arme qui, jusqu'en 1900 environ, n'avait fait que progresser sous l'impulsion d'excellents chefs et au milieu de la sympathie active de la nation. Nous n'avions nanmoins pas mis cette tche la persvrance de notre rivale nous avions connu, depuis 1900, des bas et des
figure
;

o la discipline s'tait relche tandis que la rduction du service militaire actif et des priodes d'instruction diminuait chez les hommes la force que leur donne cette longue prparation propre faire tout jamais, pour tous, du mtier des armes une seconde nature. Par surcrot, la France commenait ptir sur
hauts, des heures
le

terrain

militaire,

comme

sur

tant

d'autres,
;

de
les

l'effroyable plaie qu'tait la baisse de sa natalit

classes rduites arrivaient aux casernes. Enfin,

il

avait

paru que, devant la hausse croissante des crdits militaires, correspondant cependant ceux que l'Europe

LE PREMIER CHOC
connaissait

17

tout

entire,

notre

nation commenait

ragir. Sans doute, le Parlement n'avait-il jamais refus de gros crdits, mais il les votait maintenant avec une si vidente rpugnance, qu'elle imposait parfois aux

chefs de l'arme intimids et surtout


discrtion jusque-l inconnue et
C'est ainsi

aux ministres une


regrettable.

d'ailleurs

que

le

matriel de l'arme qui, jusque vers

1900, avait t l'objet de soucis constants,

commenait

accuser des lacunes qui n'chappaient point au haut commandement. Le nombre des mitrailleuses, nous venons de
le dire, tait

parfaitement insignifiant au regard de celui


;

des mitrailleuses allemandes

notre

fusil,

rput .un ins-

tant

le

meilleur de l'Europe, en tait devenu l'un des plus

mdiocres. Et ayant choisir entre la constitution d'une


lgre des querelles d'cole par surcrot compliquestion nous avions dlibrment quant
la
(1).

artillerie

lourde et la constante augmentation d'une

artil-

lerie

sacrifi l

lourde la lgre

La France

avait, quelques annes

avant la guerre, aperu clairement le pril qui rsultait, et de l'amincissement de ses forces, et des lacunes de son matriel. La loi <: trois ans, courageusement propose par le ministre Barthou, courageusement vote par le
Parlement, plus courageusement encore accepte par
pays, avait repeupl nos casernes, o dj
le le

passage

au ministre de la Guerre d'un admirable Franais, M. Millerand, avait rtabli la discipline avec la confiance.

Celui-ci avait, par ailleurs, arrt tout

un

pro-

gramme de travaux

rarmer nos troupes. Mais ce vaste programme d'armement, engageant prs d'un demi-milliard de dpenses, venait peine
urgents
destins

d'tre vot, le 15 juillet 1914, lorsque la guerre


prenait.

nous sur-

Nous y

allions

dmunis de ce qui devait assurer

notre adversaire une crasante supriorit, ses mitrailleuses en avant de ses magnifiques bataillons, ses canons

(1)

272 pices lourdes seulement en

juillet 1914.

l8

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

lourds l'arrire de sa formidable arme. Oui, c'tait

bien David qui allait se heurter Goliath.

Mais la Bible nous montre David marchant hardiment au colosse, arm de sa fronde et plus encore de son courage.

Nous avions notre fronde


tir

elle s'appelait le

75

cet admirable petit canon, lger et rsistant, l'emportait

en vitesse de de
celui-ci,

ce point sur

le 77,

que, pour trois coups


;

notre canon en tirait quinze


chanceler.

c'est

avec cette
le

fronde que nous frapperons Goliath au front et

Mais sans parler j'y reviendrai d'un trs remarquable tat-major qui, les premires leons comprises et quelques chefs m-

une premire

fois

ferons

diocres carts, devait se rvler finalement trs suprieur l'autre,

nous avions sur l'ennemi, quoi

qu'il

en

penst, une supriorit qui allait tre bientt sensible,


celle

du moral. Quel que


ressort celui

ft le patriotisme bruyant
il

qui animait les

soldats allemands,

ne valait point

comme

dont

le soldat

franais allait,

une

fois de plus, faire la preuve, avec celle d'une valeur que le monde avait trop lgrement tenue pour affaiblie. Depuis quelques annes, une admirable jeunesse, ragissant contre la mentalit de vaincu, affirmait une valeur rnove jeunes gens destins tomber pour leurs ides et dont je salue ici, avec une motion pleine d'orgueil, la chre mmoire. Mais en ralit l'me de la nation
:

entire restait inaltre.

Nous sommes

les fils

d'une race

qui, entre toutes, a port l'extrme la vaillance, l'au-

que le Franais, fils du guerrier celte, du lgionnaire romain et du soldat franc, a pratiqu, des sicles, la plus haute vertu militaire et ce n'est pas en quelques annes que s'anantit ni mme s'affaiblit l'uvre de quinze sicles. Ce qu'un trs grand crivain, Maurice Barrs, a appel les traits ternels de la France demeurait. L'me de la France restait celle des compagnons de Clovis, de Charlemagne, de Philippe Auguste, des soldats de Duguesclin> de Jeanne d'Arc, de
dace et
la foi.

Ce

n'est pas en vain

LE PREMIER CHOC

ig

Bayard, de Cond, de Turenne, de Villars, de Keliermann, de Hoche, de Bonaparte. On allait voir cinq ans, et le premier moment de surprise pass qui allait dcontenancer la fougue de ces Celtes, ce que valait contre la force matrielle, mme incomparable , une

L'Allemagne avait des milliers de canons lourds, oui, et nous n'en avions pas trois cents, mais nous avions opposer la barbarie scientifique qui entendait nous broyer, deux mille ans de vertu, la Marseillaise et ce drapeau tricolore au-dessus duquel tant de nos soldats apercevaient encore la croix d'un labarwm. Les Allemands croyaient nous rduire en une rencontre, deux au plus aprs la premire rencontre, qui valut comme courage dpens, mais peuttre follement, les malheureux Crcy et les malheureux Azincourt de notre histoire, nous allions faire connatre que nous savions maintenant ces journes de dfaite faire aussitt succder les Bouvines, les Denain et les Valmy. Ds aot 1914, le Franais allait marcher sans timidit l'ennemi,, conscient que l'heure de la revanche puisque aussi bien l'ennemi nous y provoquait avait sonn, et avec elle l'une des plus grandes heures de notre histoire deux fois millnaire.
force morale, plus incomparable encore.
:

Cette vertu soudain ressuscite, nous l'avions vue se


rvler

l'heure

o avait t

jet

au pays
instant,

l'ordre

de

mobilisation.

Il s'y

faut arrter

un

car cette

heure, dont, crit

un

historien de la guerre,

mon ami
comme

Victor Giraud, nous garderons

notre vie durant l'au-

guste et presque religieux souvenir, s'est inscrite

un moment magnifique dans les fastes de notre pays. Du spectacle que la nation se donna elle-mme, date cette confiance qui ne devait point, pendant cinquante-six
mois, se dmentir. Ce ne fut point, ainsi qu'on
l'a crit

20
la prjace

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

de la guerre, mais sa premire page et j'oserai dire sa premire victoire. Depuis huit jours, le pays vivait dans une ardente, mais gnreuse livre. La gravit croissante de la situation faisait relguer

dixime plan ce qui, la


dit,

au second plan
veille,

et je dirai

passionnait

mme au l'opinion. Un
non de
timi-

long frisson courait travers le pays, frisson

mais d'horreur devant le crime qu'on voyait se prparer, mais aussi d'admirable amour de la France.
tous, ds ces premires heures, l'impression
allait tre trs belle.

Nous emes
trs nette

que cette France

Je venais de m'installer dans mon hameau vosgien o Ton vit trs serr les uns contre les autres je vivais trs prs de l'me populaire, et, dans ces maisons que l'invasion
:

cependant menaait

les

premires (car la frontire tait

deux pas), je vis des curs aussi loigns de la peur que de la jactance. Les sentiments se rvlaient soudain

conformes ceux que j'avais rvs dans mes prvisions les plus optimistes, que j'y puisai immdiatement une confiance que rien ne devait plus branler. Les querelles furent en une heure oublies (car, il en est dans le
si

moindre village comme dans les plus grandes villes), politiques ou prives, sociales ou religieuses. Les mains se cherchaient, s'unissaient. Des hommes venaient me
trouver pour

me

consulter sur les probabilits

Si les

Prussiens en veulent (car l-bas on disait encore les Prussiens comme en 1870), concluaient-ils, eh bien ils
!

en auront. Mais aucune prsomption dans cette con Ce sera dur, mais pourquoi donc qu'on ne les fiance aurait pas? On n'est plus en 70 Cependant, on esprait encore, quand les chasseurs de Raon-1'tape vinrent, pour surveiller la valle qui aboutit au Donon, cantonner autour de ma petite maison. Le 31, nous fmes rveills l'aube d'une faon magnifique et path: !

tique.

Dans

la valle, toute scintillante et rose sous le

premier

soleil,

un chant splendide

s'levait, le plus

beau

LE PREMIER CHOC
:

21

que j'eusse jamais entendu c'tait, chante trs exactement par mille bouches la fois, la Sidi Brahim : son chef en tte, le commandant Rauch, qui, droit sur son cheval, tout le premier, chantait, les fanions flottant la brise du matin, les clairons et tambours soutenant le chant inspir, le 21e chasseurs marchait vers la ligne bleue des Vosges il marchait d'un pas lastique et comme vibrant. Et longtemps aprs qu'il eut pass, on entendait, rpercute par les chos de l'troite valle, cette belle Sidi Brahim, vocatrice d'un des exploits hroques de l'arme et faisant comme clater le cirque des monts. Dans notre hameau, secou jusqu'aux moelles, tous les curs s'lanaient derrire ces enfants qui allaient la gloire et marchaient la mort. Alors, trs posment, mais avec un zle dont l'ardeur se disciplinait, nos jeunes hommes gagnaient la caserne vide de Raon-1'tape et, avant six heures, nous les voyions repasser arms et quips, rejoignant avec une sorte de gravit allgre leurs camarades de l'active au fond de la valle. Au moment o je quittais, mon tour, pour Verdun, ma maison vosgienne, je croisai de jeunes Alsaciens arrivant de Schirmeck, tout ples d'une grande motion sans exaltation thtrale, comme une chose dans tous les temps prvue, ces jeunes gens ralliaient la vieille mre patrie. Leur apparition compltait le spectacle de cordialit sereine qu'offraient ces heures
; ;

inoubliables.

Le souvenir de notre grand Paris est prsent tous quand, dans la journe du I er aot, 4 h. 30 du soir, l'ordre de mobilisation fut affich. Pguy crit son ami Lotte Celui qui n'a pas vu Paris hier n'a rien vu. La ville de
:

sainte Genevive est toujours

l.

Cette belle vaillance

sans fanfaronnade, cette motion comprime, cette com-

munion dans l'amiti


en tre plus fort
le
:

restitue, ce souci d'tre

c'est bien ainsi

que

je

calme pour m'tais imagin


Quel

bon guerrier

coiffant le

heaume

et ceignant l'pe.


22

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

historien pourra dans l'avenir

comprendre

et par cons-

quent peindre

le

caractre inspir qu'eut notre mobilisa-

en garder notre guerre? en loyal soldat qui ne Mais tandis que le guerrier suppose pas, mme chez le mcrant, la lche dloyaut
tion, le caractre inspir qu'allait

faisait face l'ennemi, celui-ci allait essayer,

d'un tratre

coup, de lui couper les jarrets.

* *

L'Allemand, si suprieur qu'il se sentt par la force de ses armes, ne mprisait point assez les ntres pour risquer de les attaquer de front. Notre frontire de l'Est
tait

redoutable et probablement infrangible. Verdun,

Toul, pinal fermaient l'accs


l'envahisseur

du pays, ne

qu'une troue o s'engager,

laissant

ce

qui,

nos armes restant toutes dans l'Est, et t se perdre,


la troue

de Charmes entre la place de Toul et celle d'pinal. Nancy, en avant mme de Toul, s'tait sur son Couronn entour de travaux. Cette cuirasse nous couvrait.
L'tat-major allemand avait donc, de longue date,

cherch une autre voie d'invasion.

Il

prparait le plus

magnifique coup de Jarnac de l'histoire. .Nous faisions face l'Est nous allions tre assaillis au Nord. Le plan tait simple. C'tait celui d'un norme enveloppement. Les armes franaises seraient en effet prises entre les branches d'une gigantesque tenaille tandis que
:

les armes allemandes, marchant travers la Belgique et le Luxembourg viols, pntreraient en France par les valles de l'Escaut, de la Sambre et de la Meuse et, profitant de l'invitable dsarroi caus par cette tratrise, descendaient vers la Marne, puis vers la Seine, deux autres armes, forant la rsistance franaise, de ce fait affaiblie, entre Nancy et pinal, s'engageraient dans la troue de Charmes, en direction du plateau de Langres. Comme pour les armes de Blcher et de Schwarzenberg, cent ans


LE PREMIER CHOC
23
avant, le rendez-vous tait Troyes. Les armes fran-

dans un colossal coup de filet. Le plan, inspir des doctrines de Schlieffen, a t admirablement dmontr par Gabriel Hanotaux. Il semble que l'enveloppement dt mme tre plus large et que,
aises seraient alors prises

de la droite allemande, des forces dussent pousser vers Dunkerque, Calais, Boulogne, peut-tre Rouen, destines isoler la France de l'Angleterre et rafler le pays avec l'arme. car La condition essentielle de cette manuvre
droite

mme

branche de droite de la tenaille tait la principale tait la violation de la Belgique, garantie par de solennels serments. Elle tait dcide. Le roi Albert fut somm
'

la

de livrer passage. Vous savez quelle fut sa rponse


elle restera

ternellement l'honneur

du souverain qui

l'a

de la nation qui l'a acclame. Les Allemands passrent outre dans la nuit du 3 au 4 aot, leurs colonnes pntraient en Belgique par toutes les routes entre Gemfaite et
:

merich et Malmdy et le roi faisait appel aux puissances garantes de la neutralit viole. C'est alors seulement que l'Angleterre se pronona. Ses hsitations, fruits d'une longue politique de demiccit, avaient sans doute fait illusion l'Allemagne,

Bethmann-Hollweg montrait une si grande surprise que, pour un chiffon de papier , la Grande-Bretagne rompt avec une puissance amie et parente. Cet tonnement tonne. Il et fallu l'Anglequand Anvers tait menac, et Dunkerque et terre non plus une demi-ccit, mais un complet Boulogne
puisque
le chancelier

aveuglement pour ne vention, si grave que geable au regard des de la Belgique. La


dclare, ds le 4 aot,

point intervenir.

Mais son inter-

ft l'vnement, paraissait ngli-

avantages qu'offrait la violation ncessit ne connat pas de loi ,

Bethmann-Hollweg au Reichstag
:

enthousiasm.

Cet enthousiasme s'explique

le

crime paraissait la

24

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

seule condition de la victoire et la victoire l'inluctable

consquence du crime. La France tratreusement attaque succomberait en trois semaines. Qu'importait alors et sa mprisable arme ? l'Angleterre Il est certain que nous tions surpris. Notre dispositif

prvu tenait entre Longwy et Belfort. A la vrit, nous ne comptions pas attendre l'ennemi. La doctrine offensive, en honneur dans nos tats-majors comme seule conforme au gnie de notre race, inspirait tous nos plans. Ce serait en attaquant qu'on dconcerterait l'attaque.

Mme
dable
;

aprs la douloureuse exprience qui allait suivre,

la doctrine, sinon l'excution qui

Foch n'en a jamais avant comme aprs pro-

en fut

faite, est dfen-

fess d'autres.

Prvenant l'attaque allemande sur nos places de l'Est, nos armes devaient courir l'assaut. Tandis qu'un de nos corps envahirait la Haute-Alsace et pointerait droit sur le Rhin, les i ro et 2 armes, sous les ordres respectifs de Dubail et de Castelnau, agiraient entre c'tait notre aile le Rhin et le cours de la Moselle e droite. Ce pendant, la 5 arme (Lanrezac) et le corps de cavalerie (Sordet) opreraient au nord de la ligne Verdune c'tait notre aile gauche. Au centre, la 3 arme Metz (Ruffey) assurerait la liaison entre les deux actions, tout en menaant Metz. La 4 arme (Langle de Cary) restait prudemment en deuxime ligne, en tat de s'engager soit au nord, soit au sud de l'arme Ruffey, suie

fl

vant que la bataille se rvlerait plus droite ou notre gauche.

difficile

notre

Une

autre considration avait prsid cette dernire

prcaution. L'hypothse de la violation des territoires

luxembourgeois et belges n'tait pas, ainsi qu'on l'a dit, carte par notre tat-major. On la prvoyait simplement moins large. Que le gouvernement allemand risqut, en envahissant la Belgique entire, de jeter, avec ce loyal pays, l'Angleterre dans la lutte, on ne pouvait se

LE PREMIER CHOC
l'imaginer.

25

Tout au

plus,

pour

faciliter le

de sa droite, l'Allemagne

violerait-elle,

mouvement avec le Luxem-

bourg, le territoire belge de la rive droite de la Meuse.

En

ce cas, l'arme Lanrezac glisserait gauche vers le

nord, face la troue de la

Meuse

et l'arme

Langle de

Cary s'intercalerait aussitt entre Lanrezac et Ruffey. Ds que l'arme allemande se fut venue heurter Lige, cette variante au dispositif primitif fut ordonne. Et le mouvement allemand paraissant plus large qu'on ne l'avait prsum, Lanrezac prit mme position sur la rive gauche de la Meuse, sa droite assure cheval sur le
fleuve par son
I er

corps

(Franchet d'Esprey), tandis

que

le

corps expditionnaire anglais tait sollicit de

venir prendre place la gauche de nos armes. Langle

de Cary, plus au sud, installait son arme face au Luxem-

bourg belge et Ruffey, appuyant, de son ct, vers nord, faisait face par sa gauche au grand-duch.

le

La France

avait achev sa mobilisation avec

une

promptitude, consquence de l'ordre parfait avec lequel, grce un admirable concours, elle s'tait accomplie.

La

concentration

des

troupes

s'tait

faite

avec

la

mme

exactitude,! fruit

du mme

zle patriotique.

Nos

chemins de fer crivaient en ces jours la plus belle page de leur histoire. D'ailleurs, tout tait zle et ardente volont. Le pays avait accueilli la dclaration de guerre du 3 aot avec une magnifique rsolution. Le
4 aot, la Chambre des dputs, la veille encore dchire par les pres querelles que vous savez, avait, dans une
sance mmorable, donn un exaltant spectacle d'union patriotique. Le prsident de la Rpublique, M. Raymond
Poincar,

rpondant l'attente que, depuis sa triomphante lection, on mettait en lui et prludant au rle qu'il devait pendant ces cinq annes jouer avec un si

26

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

admirable souci des ncessits nationales, donnait la note en proclamant l'union sacre . Le discours du

M. Ren Viviani, digne des plus belles heures de la Convention nationale, avait, aprs ce message immortel, fait passer dans les moelles un frisson d'hrosme la 1792. Le pays en avait tressailli.
prsident

du

Conseil,

Les mains s'unissaient fraternellement. Union sacre, le mot tait juste il y avait quelque chose de religieux dans l'attitude de notre peuple. Les mensonges allemands achevaient de rendre odieuse une nation qui unissait si manifestement l'imposture la violence. Il arrivait, aprs le 5 aot, de Belgique des nouvelles propres surexciter l'indignation. Mais ce qui tait plus fort que l'horreur pour un ennemi barbare, c'tait ce pur amour de la patrie qui faisait "s'unir en un pacte
:

solennel tous les partis, toutes les classes, toutes les confessions.

Nos morts

tous nos morts

revivaient en

tombes s'ouvraient l'heure o, dans un souci fortifiant, nous pensions avant tout protger jamais les berceaux. L'esprit de toutes les Frances du pass
nous
et les

qu'au fond il n'y avait jamais eu qu'une France. L'esprit de la Croisade et l'esprit de la Fdration, l'esprit qui avait men nos milices Bouvines et l'esprit qui avait conduit Valmy les soldats de la Nation
revivait, parce

semblaient se fondre en un

Des libres-penseurs coutaient avec une sympathie cordiale un Albert de Mun crier Dieu le veut ! mais au cri de la Croisade rponseul.
:

daient ceux qui, en 1792, avaient retenti l'appel de la patrie en danger. Toute la France tait debout frmis-

sante de passion, mais aussi resplendissante d'une sereine


vertu.
pires,

Et

ainsi tait-on prpar tre la

hauteur des

comme

des meilleures fortunes.


apprit que nos troupes taient entres en
et, lors

Quand on
Alsace,

y avaient enlev Mulhouse


le

de la seconde
cri

entre, celle de l'admirable gnral Pau, taient, Mul-

house reprise, en route pour

Rhin, ce fut un long

de

LE PREMIER CHOC
joyeuse rsurrection.
revanche.
Il

27
le

semblait dj que

cauchemar

n de 1870 s'vanouissait et que nous tenions notre


*

A
le

o le gnral Pau semblait prs d'atteindre Rhin, nos armes de Lorraine sa gauche taient dj
l'heure

en mouvement vers la Sarre.


Elles s'taient branles le 14 aot, avec Sarrebrck

comme

objectif gnral.
tait large.

Le mouvement
Alsace, tandis
viller

L'arme Dubail, par sa

droite, franchissait les Vosges et descendait en Basse-

et

que son corps du centre, enlevant BadonCirey, trouvait dans ces cantons, un instant

lifiables crimes.

occups par l'ennemi, les traces effroyables de ses inquaPar sa gauche, Dubail, se liant Castel-

nau, occupait la Haute-Sarre et s'emparait de Sarrebourg.

L'arme Castelnau avait, de son ct, pntr en Lorraine annexe, au sud-est de Metz, en direction de Delme et de Morhange. C'tait un champ de bataille redoutable. Le terrain mafranchi, on se heurtela rgion des tangs rcageux rait ces collines qui couvrent de loin la ligne MetzSaint- A vold et o il tait croyable que l'ennemi ne cderait pas facilement. Castelnau, qui joint un grand cur un esprit pntrant, devait le penser car, tout en excu-

tant l'offensive qui lui tait prescrite,

il

avait pris la pr-

caution de
rire lui les

cependant, presser trs activement dertravaux du Grand-Couronn de Nancy. Le 18,


faire,

toute la rgion des tangs tait occupe jusqu' l'ouest

de Fenestrange. Le 19, on arrivait devant Delme et Morhange, au moment mme o, matre de Sarrebourg, Dubail tentait de pousser plus avant dans la valle de la
Sarre.

Sur toute cette

ligne,

l'Allemand nous attendait sur

d'excellentes positions, formidablement fortifies, puis-

28

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
tenues. Or, nous courions cette bataille avec

samment

toute la fougue de paladins et toute la bruyante audace

de Celtes enthousiastes. Lgitimement enivrs d'avoir vu tomber devant eux ces poteaux-frontires qui symbolisaient l'excrable vnement de 1871, officiers et soldats semblaient dans leur ardeur presque oublier les articles les plus lmentaires de notre admirable Rglement des armes en campagne, s'clairant mal et, en bons Gaulois, ainsi que le proclamaient nos lointains aeux, ne craignant rien sauf que le ciel tombt sur leur tte . Or le ciel allait tomber sur leur tte. Tandis que, sur la Sarre, une des divisions de Dubail, crase par les marmites de cette artillerie lourde dont personne n'avait prvu le formidable effet, refluait dans Sarrebourg et bientt entranait l'vacuation, d'ailleurs en trs bon ordre, de la ville la veille occupe, l'arme Castelnau venait en partie se briser aux tranches et fils de fer des positions de Morhange choc terrible o se dpensa une vertu magnifique, celle notamment du 20e corps Foch. Le mrite du grand capitaine, engag contre-cur dans ce gupier, fut de ne pas s'entter dans une action malheureuse. Ds le 20, Castelnau repliait sans aucun dsordre son arme sur les positions du GrandCouronn o il allait attendre l'Allemand et prendre sous peu sur lui une si clatante revanche. L'arme Dubail, de son ct, retraitait sur la Meurthe. Mais derrire nos armes, les Allemands refluaient et, entre Dubail et Cas:

telnau, l'un
vrait cette

appuy sur pinal, l'autre sur Nancy, troue de Charmes dont notre offensive
celui-ci allait tenter

s'outait

destine loigner l'ennemi et o, tenant nos armes

pour paralyses,

de s'engager.

Nous n'avions pas


nous tions plus

t plus heureux notre centre, malheureux encore notre gauche.

el

LE PREMIER CHOC

29

Au centre, les armes Ruf f ey et Langle de Cary devaient,


vous
le savez,

oprer dans la

difficile

rgion des Ardennes,

deux Luxembourgs. Elles allaient, de ce fait, se heurter trois armes allemandes, celle du Kronprinz de Prusse marchant en direction gnrale de Longwy, celle du duc Albrecht de Wurtemberg se dirigeant sur Neufchteau en Luxembourg et celle du gnral von Hausen qui, la tte des troupes saxonnes,
sur la frontire des

menaait Givet par la troue de la Meuse. La bataille des Ardennes s'engagea le 22. Tout nous les positions, l'armement, le nombre tout, desservait
:

comme

ailleurs, favorisait l'ennemi, et l

comme

ail-

leurs, notre vaillance

mme

tournait contre nous.


parfois

Avec
nos

une
teau

ardeur

magnifique, mais

tmraire,

troupes s'engagrent en un assaut qui, bris Neufch-

comme

Virton, aboutissait d'effroyables pertes.


le 20, l'offensive

On pensait cependant reprendre, l'arme Hausen, parvenant, nous

quand

le verrons,

dboucher

notre gauche, des forces sortant de Metz menacrent notre droite. A cette dernire menace, le gnral en chef
Joffre avait, la vrit, trouv la parade
:

Maunoury,

plac la tte d'une nouvelle petite arme, assurait au

nord-est de Verdun, par une suite de brillants succs,


la droite

de Ruf fey. Mais les vnements du Nord allaient achever d'imposer de grandes rsolutions, car c'est dans la valle de la Basse-Meuse et surtout de la Sambre que
se jouait l'acte principal

de cette bataille des frontires,

partout malheureuse.

Le gnral Lanrezac avait, le 19, pris position sur la Sambre c'tait un de nos chefs les plus rputs on atten:

dait de lui que, refoulant les forces allemandes de Bel-

gique dont on ignorait la formidable puissance,


la

il

donnt

ci

main l'arme belge attaque. Le 12 aot encore, cellesemblait pouvoir tenir en avant de Louvain sur la Gette. En ralit, l'norme arme von Klck, la plus conroulant vers les six

sidrable des armes allemandes,

30

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
si

divisions belges, devaient fatalement les balayer

les

ou franais, n'intervenaient. Des Anglais, il ne pouvait tre question. Le expditionnaire 80 000 hommes au plus
Allis, anglais

petit corps

destin

oprer la gauche de notre dispositif, n'avait achev de dbarquer en France que le 15 aot sa concentration se
;

faisait

lentement, puisqu'elle ne sera


le

mme

pas prte

intervenir

20,

ainsi

que J offre y croyait pouvoir


c'et t l'exposer la

compter.

Quant l'arme
pire des aventures

franaise,

que

la hasarder

dans ces conditions


s'tait rvle

vers Bruxelles.

Le 15 aot, l'arme Hausen

la droite de Lanrezac, en attaquant sur Dinant. Cette arme tait destine, Dinant forc, se dtendre comme un ressort entre Lanrezac et Langle de Cary pour briser
J offre l'avait devin ; il allait obstinment maintenir sur ce point droite de Lanrezac et gauche
leur liaison
:

l'excellent Ier corps qui, huit jours de Langle de Cary durant, devait si admirablement remplir sa mission de flanc-garde. Mais quant leur demander plus, c'tait impossible et, si couverte qu'elle et t par la Meuse, la droite de Lanrezac, avanant vers l'est, et t srieusement menace par les Saxons de von Hausen. Par surcrot, le 17, la place de Lige, aprs une trs belle rsistance, avait succomb et l'Allemand tait dj sur Namur, o l'on ne pouvait esprer tenir aussi longtemps que dans Lige. Le flanc droit d'une arme franaise marchant sur Bruxelles devant tre, de ce fait, trs vulnrable, sa gauche n'et t, d'autre part, assure par rien, les Anglais n'arrivant pas. Connaissant aujourd'hui les forces dont disposaient les deux armes allemandes aux-

quelles

on se

serait heurt

un

demi-million

sous les ordres de von Klck et


parler des
fliciter

d'hommes sans von Blow

120000 hommes de Hausen, nous devons nous la prudence qui nous fit, le cur gros, rsister aux appels de l'tat-major belge. Marcher le 18 aot sur
de

LE PREMIER CHOC

31

Bruxelles et t chercher de gaiet de cm un Sedan en plein champ de Waterloo. On dut se contenter de lancer

en direction de Bruxelles, pour montrer aux Belges des soldats franais, notre corps de cavalerie.

Le 18

aot, l'arme belge s'tait dcide se replier


s'tait

sur Anvers. Kliick

alors branl

le

20, son

norme arme dfilait arrogamment travers Bruxelles terrifi, dans un appareil tel, que les tmoins en prouvaient et en ont

je l'ai

constat depuis sur place

toujours gard une impression formidable.

sa gauche, la II e arme (Bulow) s'tait avance en

direction de la Sambre, tandis

que Hausen renouvelait

sur la Meuse, Namur, la tentative que Franchet d'Esprey avait brise, le 15, Dinant.

armes impriales en marche eurent le sentiment que rien ne leur rsisterait. Jamais pareil spectacle de force n'avait t donn l'humanit. Par ailleurs, les atrocits commises sur l'ordre des chefs

Ceux qui virent

les

rpandaient une indicible terreur. C'tait Attila appuy sur tout l'appareil de la guerre ultra moderne. Or, cette

masse de troupes, marches forces


par jour taient en

40 50 kilomtres

courait vers des adversaires qui, peine,

Car Kliick, en marche sur la rgion Tournai-Mons, avait de grandes chances de l'atteindre avant qu'un seul Anglais y et paru, et Biilow allait se heurter une arme franaise, deux fois infrieure en nombre, mal assure sur sa gauche et surprise en flagrant dlit de prparation d'offensive. Lanrezac se rendait si bien compte des conditions dfavorables o il se trouvait plac, qu'ayant reu l'ordre de prendre, pour le 22, l'offensive, de concert avec les Anglais, il dclina l'ordre attaquer de concert avec nos allis impliquait qu'ils fussent l et ils n'y seraient pas avant le 23, peut-tre le 24. Contrairement une lgende qui eut cours, le gnral en chef n'avait pas insist, faisant le gnral Lanrezac, suivant les termes de la dpche.
ligne.
:

32
juge

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

du moment o
,

fensive

il

conviendrait de commencer

l'of-

ce qui tait la sagesse

Mais la bataille que, fort lait, pour le 22, viter, venait le chercher, en quelque sorte, le 21. Tandis qu'aiguillonn par les requtes de J offre, le marchal French pressait le mouvement, tout au moins de sa cavalerie, sur Mons, les Allemands se jetaient, le 21,
midi, sur nos 3 e et 10 e corps lgrement en flche. Le champ de bataille ajoutait aux difficults de l'heure.

mme. prudemment, Lanrezac vou-

Tout ce bassin de Charleroi, de Namur Mons, est, dans une valle assez troite, un enchevtrement de faubourgs. Le revoyant rcemment, je ne pouvais me figurer comment, travers ce ddale de corons, de btiments d'usine, de pyramides de charbons, une vritable bataille avait pu se livrer. En fait, cette fameuse bataille, dite de Charleroi, ne fut qu'une srie d'actions forcment assez dcousues. On s'y aborda plus qu'on ne s'y empoigna. Le bombardement de Namur en avait t le signal Franchet d'Esprey y avait jet, pour renforcer la garnison belge, une partie de la brigade alors commande
:

par un jeune chef dj clbre, le gnral Mangin. Mais, la gauche de Franchet d'Esprey, le 10 e corps tait
attaqu avec violence, la Sambre franchie par l'ennemi et, en dpit d'hroques contre-attaques, les troupes du
gnral Deff orges rejetes des collines sud elles-mmes.

Le 3e

corps, plus gauche,

command d'une main au


de

moins... incertaine par le gnral Sauret, n'avait pas

meilleure fortune

et,

rejet

mme au
;

del de

la

Sambre, chouait dans ses tentatives de raction. La partie dj tait compromise la journe du 22 ne pouvait qu'tre mauvaise. Tandis que Namur, accabl d'obus, tenait difficilement, le 10 e corps, chouant dans ses tentatives de reprise, subissait d'effroyables pertes et tait, le soir, contraint retraiter en combattant le e 3 corps, de son ct, tait attaqu avec un redoublement de violence les Allemands, dbouchant du Chtelet,
;

LE PREMIER CHOC

33

Test de Charleroi, enlevaient l encore les hauteurs sud

de la

rivire,

que ne pouvait nous rendre une


contre-attaque,

brillante,

mais vaine
d'Afrique.

de

la

belle

38 e

division

gauche,

le

corps de cavalerie, fatigu par la vaine

randonne des jours prcdents, n'tait pas utilis. Heule 18 e corps, que J offre venait de transporter la gauche de Lanrezac, a pris position entre le corps de cavalerie et le 3e corps qu'il taye. Mais un vide menaant continue exister la gauche de ces belles troupes, un vide que l'arme anglaise ne semble pas pouvoir remplir avant vingt-quatre heures. D'autre part, droite, Namur succombait. Le 23, dans la matine, les forts taient occups et la ville tombait aussitt l'arme Hausen tente de nouveau de forcer le passage de la Meuse aux environs de Dinant le Ier corps vient d'en laisser la dfense de nouvelles troupes; d'Esprey, ainsi libr, attaque sur le flanc allemand avec succs. Mais ce succs, qui suffit dgager le malheureux 10 e corps en grand pril, ne peut avoir pour rsultat que de permettre la retraite de l'arme Lanrezac de
reusement,
:
:

s'oprer sans tre talonne.

Cette retraite, en effet, s'impose. Sur

le

front

du 3 e corps,

de nouveaux flchissements se sont produits et son recul entrane celui du 18 e corps, sa gauche. Pour comble de malheur, l'arme britannique, enfin entre en ligne,
ce 23 au matin, avec une belle allgresse, dans la rgion

de Mons, notre gauche, semble, au bout de quelques heures et aprs un engagement meurtrier avec les troupes de Klck, assez dcontenance. Douglas Haig, qui commande le I er corps, parat cependant rsolu le soir reprendre le lendemain le combat. Mais dans la nuit du 23 au 24, French, qui se tient lgitimement pour menac sa gauche par un mouvement de Klck sur Tournai et qui, sa droite, voit les troupes franaises

se

replier,

rompt

brusquement

le

combat

et

34
signifie
sollicite

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
au grand quartier franais et Lanrezac qui son appui qu'il va retraiter sur la ligne Mau-

bcuge-Valenciennes.
Cette rsolution enlve au gnral Lanrezac sa dernire possibilit de reprendre l'offensive.
la droite

Par

ailleurs,

arme franaise reflue, en trs bon ordre et tout en maintenant l'ennemi, vers la Meuse que les Allemands vont franchir derrire elle. L'ordre de retraite est en consquence envoy Lanrezac, tandis que dj le mouvement trs prononc de repli
de Lanrezac, la
4

des Anglais a commenc. Ce repli dcouvre


Pas-d-Calais
;

les villes

du

heureusement, Jofre y a par par la constitution, sous les ordres du gnral d'Amade, d'un groupe

de divisions territoriales, destin faire barrage, le cas chant, de Maubeuge Dunkerque, et qui effectivement va, de ce ct, empcher le mouvement d'enveloppement allemand de prendre toute l'ampleur prvue. Lanrezac, quand l'ordre du grand quartier lui parvient le 24, a dj ordonn la retraite. Son mrite est de l'avoir ordonne l'heure o, aprs des combats qui ont t aussi meurtriers pour l'adversaire que pour nous, celui-ci tait immdiatement incapable de nous accrocher ni mme de nous talonner. Le commandant de la y arme, tout en donnant l'ordre de retraite, manifestait encore l'intention de reprendre l'offensive, mais, sa gauche, l'arme britannique se repliait avec des intentions tout autres. Attaque dans son repli du 24, son chef la delle avait subi de trs grosses pertes clarait, en consquence, pour d'assez longs jours, incapable de combattre, et, dsireuse avant tout d'viter le contact de l'ennemi, elle gagnait, aprs la ligne Maubeuge- Valenciennes, la ligne le Cateau-Cambrai, mais
)

avec l'intention annonce d'atteindre la ligne Busigny-le Catelet, ce qui l'amenait dj dans la rgion picarde, Dans ces conditions, Lanrezac ne pouvait plus songer un
instant reprendre l'offensive.

LE PREMIER CHOC

35

une grande rsolution s'imposait. Il tait clair que, justifie ou non dans son principe, notre offensive avait chou > des Vosges la Sambre, la Bataille des frontires tait perdue. Nous nous tions partout heurts des troupes trs suprieures et surtout des moyens
fait,

En

contre lesquels se devait briser la vaillance gnreuse,

mais parfois inconsidre de nos troupes.


Celles-ci,
allait

la vrit,

combats malheureux matriellement entames, gardaient un moral auquel, le soir du 24, tous les rapports rendaient un clatant hommage. Nous verrons que dans cette journe mme du 24, Castelnau, faisant front sur le Couronn de Nancy, engageait contre l'adversaire une nouvelle batout sauver,
si elles

circonstance qui pouvait,


sortaient de ces

qui

taille

qui

allait,

avec l'appui de l'arme Dubail, tourner,


en victoire.

aprs

trois jours,

Ce

que Castelnau

et

notre droite, obtiendront, ces 24, 25, 26, 27 aot, de leurs soldats, un Lanrezac, un Langle de Cary, un Ruffey l'eussent sans doute obtenu des leurs.
Dubail,

Mais aucun n'avait sous


il

les pieds

un Couronn de Nancy;

et t tmraire d'engager immdiatement, avec des

troupes prouves, une nouvelle action sur de mdiocres


positions. La Bataille des frontires tait perdue, la

grande ne l'tait pas. Elle pouvait tre regagne, si, du partie gnral en chef au plus petit soldat, pas un instant, on ne dsesprait de la regagner Or, gnral en chef et petit
soldat taient cette heure parfaitement d'accord sur ce

point suivant l'expression de Joseph Bdier, dans l'admirable livre qu'il vient de consacrer l'Ejiori franais,
;

on s'avouait manuvr, battu non

et tout tait l.

De
s'est

fait, la bataille

des frontires n'tait pas termine


chef, s'laborait
l'esprit

que, dans l'esprit

du grand

le

mot ne

jamais mieux applique qu'

d'un J offre

le

36

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

plan d'une autre bataille. Car c'est du soir de Charleroi que J offre conoit le plan d'o va sortir la victoire de la Marne.

Le

25, part
:

du Grand Quartier
y
lit-on, les

l'ordre de retraite g-

nrale

La manuvre

offensive projete n'ayant

pu

tre excute,
gles de

oprations ultrieures seront r-

manire reconstituer notre gauche, par la jonction des 4 e et 5 armes, de l'arme anglaise et de forces
l'offensive,
le

nouvelles prleves sur la rgion de l'Est,

de reprendre
contiendront,

pendant que

une masse capable les autres armes


y

temps

ncessaire, les efforts ennemis,

Oui, la bataille de la Marne, nous le verrons


tient

du
:

reste,

dj
e

presque

tout

entire

dans

cet

ordre

du

25 aot. Ses lments primordiaux s'y trouvent

la liai-

son des 4 et 5' armes qu'assurera un jour l'arme Foch, l'arme des Marais de Saint-Gond, et la constitution, sur
le flanc

de Kluck, de ces

forces nouvelles

qui seront

l'arme Maunoury,

Cet ordre de retraite est beaucoup moins la liquidation d'une dfaite

l'arme

de l'Ourcq.

victoire et c'est pourquoi j'ai premier chapitre cette date du entendu arrter ce 25 aot. Ce qu'on appelle maintenant la manuvre de la Marne date de ce 25 aot les vnements de septembre
:

que la prparation d'une

en dcouleront; on ne pourrait, sans commettre un contre-sens historique, sparer de la bataille la retraite qui la prpara, pas plus qu'on ne peut sparer de la
de l'Est qui la rendirent possible. C'est cet ensemble d'vnements que je retracerai plus loin. Je dirai tout d'abord ce qu'tait l'homme qui dirigea la manuvre et comment nous sauvrent les qualits
ls victoires

Marne

de J offre.

Il

venait d'en affirmer une

ce

froid

bon

sens qui jamais, dsormais, ne se dmentira.

On

avait

peut-tre, en prenant l'offensive sur toute la ligne et

sans tre instruit de la rpartition des forces ennemies, commis une imprudence qu'avaient aggrave l'incapacit

de certains chefs et
troupes. Je dis
:

la vaillante tmrit

de certaines

peut-tre, car la question

reste soumise

LE PREMIER CHOC
;

37

la controverse et, l'ayant aborde sans ide prconue, un Gabriel Hanotaux Fa rsolue, en dernire analyse,

par l'approbation. Parlant de l'offensive d'aot, il crit Son principal dfaut (qui ne dpendait pas de la
:

volont des chefs)

fut qu'ayant

t improvise,

il

lui

manqua
de
la

certaines prparations. Si elle et russi, le sort

guerre et t dcide et la France n'et pas

ayant chou, en partie du moins, elle prpara le succs du lendemain. Sans l'offensive de la vingtaine d'aot, la bataille de la Marne et sans doute tourn diffremment. Joseph Bdier, moins suspect encore de militarisme excessif, pose la question Aujourd'hui que chacun voit sur un autre terrain plein le plan de l'Allemagne, grandiose puisqu'il a failli russir, absurde puisqu'il a chou, en tout cas criminel, chacun voit aussi qu'il n'et t du pouvoir d'aucun chef militaire, quelque gnie qu'on lui suppose, d'y remdier, et que notre plan de concentration, fond
souffert.
:

Mme

sur

le

respect des traits, tant ce qu'il tait, le plan


le

de concentration ennemi fond sur


jure, tant ce qu'il tait, la

mpris de la

foi

bataille
fut.

de

Charleroi

ne pouvait tre que ce qu'elle


volontiers ce

Je m'en tiendrais
clair

jugement
si,

qui, sans chercher piloguer,

critiquer et dbattre, s'illumine


Il est

du plus

bon

sens.

probable que

au

lieu

de courir l'ennemi, nous


critiques

l'avions attendu dans le bassin parisien, des

aussi pres seraient l'heure prsente formules

et

probablement par

les

mmes

gens.

* * *

Joffre

pour l'heure

ne ratiocinait pas.

Il

cons-

tatait et concluait.

On

savait bien, parbleu, ds les pre-

mires heures de la r uerre, que nous avions affaire un ennemi redoutable. A le tter ce qui avait t ncessaire pour le connatre il s'tait trouv plus redoutable.

3'S

tE CHEMIN DE LA VICTOIRE

Pas un instant on n'en conclut qu'il tait invincible. Seulement, pour le vaincre, il fallait rengager la bataille dans d'autres conditions et sur un autre terrain. Les conditions runies, le terrain se trouverait. Les armes de
l'Est tenant bon, notre flanc serait gard
retraite,
si
;

ds

lors, la

elle

se

faisait
il

avec ordre, permettrait de


existerait,

crer ce dispositif.
et

Quand

on se retournerait

on recevrait l'ennemi. Pour concevoir un tel plan avec cette belle assurance, fallait, la vrit, avoir dans la vertu du soldat une il foi bien ferme. Joffre il a bien voulu, en une heure mouvante, s'en exprimer devant moi avait cette foi, imperturbable, inbranlable. Et il avait raison. A cette heure, un officier (i) crivait sur ses tablettes Demain, c'est la mort, je l'accepte. Demain, c'est la droute, je l'accepte... Mais d'autres aurores se lveront. Si je ne

suis plus l,

mes

frres les verront. D'autres batailles sui-

vront; mes frres y triompheront. D'autres jours viendront et aux cris d'angoisse succderont des cris de joie.

Reste debout, soldat obscur. Nul ne connat ta souffrance; ton sacrifice demeurera ignor. Rjouis- toi.

Ta

spuffrance est plus pure, ton sacrifice plus noble. Fais

ton devoir et espre. Espre de toutes tes forces, espre perdument, et rjouis- toi, Franais qui va mourir. Ceuxl seuls

sont vaincus qui ont dsespr de leur patrie.

Sur le chemin de la victoire o nous nous tions lancs avec une sorte d'allgresse, nous tions, ds la premire tape et aprs ce premier choc, durement refouls. Mais proche ou lointain, nous nous savions qu'un jour, referions cette tape, parce que ceux-l seuls sont vaincus qui ont dsespr de leur patrie . Derrire les armes franaises en retraite, les masses allemandes emportes par une joie frntique couraient,

(i)

Mon

lieutenant de chasseurs alpins,

hroque ami Robert Dubarle, ancien dput de l'Isre, tomb depuis glorieusement l'ennemi

LE PREMIER CHOC

39

mais au-dessus de leurs rangs ce n'tait pas la Victoire aile qui clairait leur route, c'tait la Nmcsis antique la desse des grandes revanches qui, de sa terrible main, les poussait, dans le concert de leurs

cris

de triomphe, vers leur premire et irrparable dfaite.

II

LA VICTOIRE DE LA MARNE

sive, laquelle la violation par les

Notre offenAllemands de la Belgique avait donn un caractre un peu hasardeux,


bataille des frontires avait t perdue.

La

en outre brise contre des forces et des moyens suprieurs. Si la Haute-Alsace restait en partie occupe,
s'tait

par contre, nous avions d, dans l'Est, rtrograder sur la Meurthe et le Grand-Couronn de Nancy. Repouss galement dans la rgion des Ardennes, notre assaut aboutissait la retraite sur la Meuse, entre Verdun et Givet, de nos 3e et 4e armes. Dans la rgion de Sambre et Meuse e enfin, les armes allies 5 arme franaise et arme avaient d cder devant la pousse des britannique normes masses que l'tat-major allemand avait portes en Belgique. Ds le 25 au matin, les troupes du gnral

Lanrezac, s'tant d'ailleurs dcroches assez habilement,


se

drobaient au contact ennemi. Celles du marchal

French, accentuant ce

mouvement de

retraite, s'taient

reportes en arrire sur le front Maubeuge-Valenciennes


et accentuaient bientt leur retraite.
Il

tait

maintenant avr que


tte,

la grosse

masse des

forces allemandes se trouvait notre gauche. Essayer

de leur tenir

maintenant que leur formidable supriorit s'tait rvle, et t pure folie. Il ne fallait rengager la bataille que lorsque, par une srie de mesures,

l'quilibre des forces aurait t rtabli sur notre gauche.

En

attendant, la situation tait extrmement angois-

LA VICTOIRE DE LA MARNE
sant. J'ai dit quel tait le plan

41

allemand et comment nos armes devaient tre prises entre les branches d'une norme tenaille les armes allemandes de gauche, celles de Heeringen et du prince Ruprecht de Bavire, forant la troue de Charmes, s'avanceraient vers Troyes, et les armes de droite, nous ayant bousculs, essaieraient de nous envelopper. Tandis qu' l'extrme droite, la premire arme von Klck, couvrant de sa masse le flanc de l'arme Blow, s'avan250 000 hommes cerait vers la valle de la Seine par un norme arc de
:

cercle et, ce faisant, rabattrait vers le sud-est les forces


allies

qui lui taient opposes, trois autres armes, celle

de Blow

aussi

forte

que

celle

de Klck

passant

par Maubeuge, la Fre, Soissons et Chteau-Thierry, celle de Hausen, passant par Rocroy, Mzires, Rethel, Reims, pernay, celle du duc Albrecht de Wurtemberg,

par Montmdy, Grandpr, Sainte-Menehould, repousseraient nos armes vers la Haute-Seine. Entre ces deux groupes, le kronprinz de Prusse contournerait
passant

Verdun

et,

masquant

la place, descendrait

par la valle

de l'Aire sur

la rgion

de Bar-le-Duc, en direction de

tfeufchteau et de Troyes.
C'tait, magnifi

plan des
iriser

allis

l'chelle de la puissance allemande, en 1814. Napolon n'avait pu alors

l'treinte;

plus forte raison arriverait-on, en

peu de semaines, rduire les armes affaiblies et dmoralises de ce gnral Joffre qui, au sens de l'tat-major allemand, n'tait, au regard des gnraux de Sa Majest,
qu'un caporal.
*

Ce Joffre dont on

affectait

prenait, cependant, les

de ne point retenir le mesures les plus propres


en
pied,

nom
faire

chouer ce plan redoutable et mirifique.

Je n'ai pas
)&.

le

prsenter

notre Joffre.

Millerand

l'a,

dans une confrence clbre, peint de

43

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
parfaite connaissance de cause.
c'est

un Mridional refroidi, l'espce d'adversaire la plus dangereuse pour un ennemi au cerveau duquel montent dj les fumes de l'orgueil satisfait. Car s'il garde de son terroir cet esprit clair que
chappe par ailleurs aux emballements qui ont souvent caractris le gnie mridional. Tout au contraire, c'est un froid. Napolon a crit que la premire qualit d'un chef est la tte froide . Je ne sais s'il a jamais rencontr, parmi ses lieutenants, une tte aussi froide que celle de Joseph Joffre. Tte froide, parce que temprament extraordinairement quilibr. Un bon sens rassis, un cerveau plus port an raisonnement qu' l'imagination, une rare puissance d'attention, d'audition, de rflexion, de dduction, une certaine froideur d'me qui le fait chapper aux attendrissements, un jugement simplificateur qui ne s'embarrasse point et va l'essentiel, une tranquille opinitret dans un dessin mri un cur sans tempte, sinon car il sait donner, l'heure vouincapable de violence et, gale dose, lue, des coups de poing sur la table l'art d'couter et celui de dcider, voil, je crois, peu prs l'image que l'histoire devra se faire du vainqueur de la Marne. Ajoutez-y un regard clair, qui rvle un esprit qui ne s'est jamais encombr, sous la terrible arcade sourcilire o tient une volont de fer. Ajoutez-y aussi un bon estomac, grand lment de sant physique et, par consquent, de sant morale, puisque le peuple dit d'un homme qu'aucun choc n'branle Il en a, de l'estomac. Joffre qui, avec toute la France, vient de recevoir le plus effroyable coup, a de l'estomac . Le 25 aot, Joffre est domin par une seule pense le salut des armes qui lui sont confies. Si elles tardent
les

main de matre et en Ce fils des Pyrnes,

Latins ont pass leurs descendants,

il

un

seul jour retraiter, elles seront derechef accroches

et peut-tre dtruites. Car,

pour des jours, peut-tre des

la victoire de la marn
semaines,
les

43
dfaite sub-

causes qui ont

amen notre

sisteront. Le plus grand gnie ne saurait en un jour y empcher que le 25 aot parer; car rien ne peut French et Lanrezac n'ayant pas 300 000 hommes, Klck et Biilow en aient 520000 et, leur rescousse, Hausen 120 000. Et pas plus, il n'est possible de prsenter la rue d'armes allemandes lies entre elles par un dispositif

rigoureux, un dispositif tout pareil


terrible, les

car aprs

un choc

si

armes qui l'ont reu ne peuvent se donner la main avec autant de solidit que les armes qui l'ont inflig.

Un

dispositif
ici

nouveau

ce fut la seule pense. Et

nous entrons de la Marne.


Il

dj en pleine prparation de la bataille

Dispositif nouveau, qu'est-ce dire? Ceci

a,

entre nos armes de gauche et les armes de

droite allemandes qui leur sont opposes,

une dispropor-

tion formidable.

de dvelopper et par consquent de grossir nos armes de gauche de telle faon que, non seulement une seconde rencontre se fasse entre forces gales, mais, bien plus, que la manuvre enveloppante de l'ennemi, conjure, se trouve tre, un moment donn, manuvre enveloppe et que le mouvement tournant des Allemands puisse tre tourn. C'est le premier
est

Le problme

point.

Le second

est celui-ci.

On

peut chapper l'enveloppe-

ment, mais tre perc par une irruption hardie sur un front mal li. Il faut, tout en grossissant la gauche, fortifier le centre. Car cette retraite pivotante, d'une ampli-

tude de front sans prcdent dans l'histoire, peut avoir pour rsultat de distendre les armes et peut-tre de les
sparer. Il faut transporter
forces nouvelles, et

au centre et la gauche des donc en gagner le temps. O prendre ces forces nouvelles? L o la rigueur elles peuvent tre enleves a?ux armes de droite. Le 24, Joffre sait que Castelnau et Dubail sont en mesure de rsister aux attaques des armes de gauche
:

44
allemandes.
des
forces

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

Du

moins,

il

l'espre. Ils ont,

en face d'eux,

moins considrables que nos armes de gauche. Des corps d'arme seront donc prlevs sur nos forces de l'Est et transports au centre pour le fortifier, la gauche pour la dvelopper. La retraite, protge sur son flanc droit par les armes de l'Est, pivotera sur Verdun et, ce pendant, ces forces nouvelles courront derrire le front en retraite, par des voies rapides, de la droite la gauche. Quand les forces de gauche auront t assez grossies et places de telle faon, qu'chappant l'enveloppement, on pourra son tour tenter d'envelopper, et que, par ailleurs, les armes du centre seront bien assures de leur liaison, on se retournera et on livrera bataille. ce 25 aot qu'on pourra peut-tre, Joffre espre aprs trois ou quatre jours de retraite, s'adosser ce cirque de positions qui constituent le boulevard extrieur de l'Ile-de-France. La guerre nous a rendu familire cette partie de notre pays. Je n'entrerai donc point en une description dtaille de ce bassin parisien o notre premire dfaite transfrait pour de si longues annes. le thtre des oprations Chacun sait que le bassin parisien est une sorte l'ancien golfe dont la Seine, de la mer d'hmicycle, Paris, puis la Marne, tracent en quelque sorte la ligne centrale. Cet hmicycle est constitu, pour sa partie nord-est, par les plateaux entre Somme et Seine, par le massif de Roye-Lassigny et, aprs la coupure de l'Oise, le massif de Saint-Gobain, les plateaux de l'Aisne, puis, aprs la coupure de l'Aisne, la montagne de Reims, le massif argonnais. Si, lorsque les armes en retraite auront atteint ce rempart naturel de Paris, elles se trouvent, d'autre part, dans les conditions voulues, c'est sur ces positions qu'on livrera bataille. Sinon, il faudra retraiter encore, retraiter rsolument et ne pas risquer, en sacrifiant au dsir de couvrir Paris de loin, de perdre plus
relativement

LA VICTOIRE DE LA MARNE
srement, avec des armes mal renforces ou mal
Paris et toute la France.

45
lies,

L'ordre du 25 aot est issu de ces rflexions et de ces


conclusions. J'en ai cit la partie essentielle et fait re-

marquer, aprs tant d'autres, que les conditions primordiales qui permettront nos armes d'emporter la victoire de la Marne, s'y trouvant clairement indiques,
suivant l'expression dont je

me

suis dj servi,

il

s'agit

d'une dfaite que de la pr Les oprations ultrieures paration d'une victoire seront rgles de manire reconstituer notre gauche,

moins de

la liquidation

des 4e 5 e armes, l'arme britannique et de forces nouvelles prleves dans la rgion de l'Est,

par

la jonction

une masse capable de reprendre l'offensive pendant que les autres armes contiendront, le temps ncessaire, les Dans son mouefforts ennemis. L'ordre ajoutait e e et e vement de repli, chacune des 3 4 5 armes tiendra compte des mouvements des armes voisines avec lesquelles elle devra rester en liaison. Le mouvement sera couvert par des arrire-gardes laisses sur les coupures favorables de terrain, de faon utiliser tous les obstacles pour arrter, par des contre-attaques courtes et violentes, dont l'lment principal sera l'artillerie, la marche de l'ennemi ou tout au moins la retarder. La dernire partie de l'ordre indiquait la ligne sur
:

laquelle
celle

peut-tre pourrait

se reprendre l'offensive

que tout l'heure

j'indiquais.

En somme,

d'une

main sans dfaillance, J'offre saisissait ses armes, les amenait sur une ligne de combat qui serait celle-l ou, si les onditions n'taient pas runies, sur une autre. C'tait, si 'ose dire, un transfert de bataille.

La condition primordiale
le

tait

que

les

armes de

l'Est,

;enant l'ennemi en respect, protgeassent le pivot. Elles

couvraient de

Nancy

Belfort.

Mais nous savons

46

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

que notre cuirasse avait un dfaut : la troue de Charmes. La trouverait-il dfendue, que l'tat-major allemand se croit de force, en emportant le Grand-Couronn, faire tomber un des piliers de cette dfense. Subsidiairement, l'empereur Guillaume caresse l'espoir d'une entre sensationnelle dans la ville aux portes d'or, entre des cuirasAthnes des Marches de siers d'argent notre Nancy l'Est plus qu'aucune proie tente le barbare.
:

Sur

le

Grand-Couronn, Castelnau
le

s'est tabli;

c'est,

cette heure,
postes de la
C'est
trs moderne.

bon soldat qui monte la garde aux avantFrance. Le bon soldat Le grand soldat
!

un chevalier chrtien doubl d'un chef de guerre

En

lui

revivent toutes les vertus des an*

ctres

l'me de la Croisade avec la belle gentilhom;

merie d'un soldat de Fontenoy


fait les

il

a la

foi

en

ce Dieu

qui aime les Francs, la foi en cette Patrie qui toujours a


gestes de Dieu

mais, servies par une rare finesse

de Gascon, ses facults se sont appliques, depuis quarante-quatre ans, prparer, par l'tude de l'art militaire, la guerre de revanche que le jeune officier de 1870 a, tant d'annes, appele de ses vux. Grand chef dans toute l'acception du mot, de la noblesse du cur la rigueur de la conscience, de l'lvation de la pense au souci des dtails, de la science acquise l'art exerc. Il s'est cal sur son Grand-Couronn. Il y attend l'ennemi. Mais c'est un stratge : il sait bien qu'attendre l'attaque n'est pas le rle d'un homme de guerre. Le Grand-Couronn, ce cirque de collines qui domine notre Lorraine, qu'est-ce? Un beau bastion de la dfense franmais aussi un bel observatoire d'o l'il vif aise, oui du chef guette tous les mouvements de l'ennemi pour en
;

saisir la faute et l'exploiter.

de Charmes. Les forces allemandes, tout d'abord, glissent donc vers le


l'heure, celui-ci

Pour

ne vise qu'

la troue

sud.

LA VICTOIRE DE LA MARNE
C'est que Dubaii
le

47

avec sa

i re

arme

n'a pas cd
tonnamment
s'il

passage. C'est

un soldat de

race, rest

jeune, vigoureux, ardent, qui entend bien, lui aussi,

n'a
celle

pu

forcer

la

porte de l'Allemagne,

tenir

ferme

de la France. S'tant repli de la rgion du Donon sur la Meurthe, il y dispute si prement le passage que celui-ci notamment la Chipotte Heeritigen est forc de marquer le pas. Ruprecht de Bavire lui

envoie des renforts. Le 24, deux corps d'arme bavarois dfilent devant le Couronn, prtant le flanc.

Castelnau
corps
:

fait

attaquer

le

24

le 25, il

dchane tous ses


,

En

avant, partout, fond

tlgraphie-t-il

de Saint-Nicolas. Et
a,

voici que, bouscules, les colonnes


;

bavaroises plient et se rompent

Foch, avec son 20e corps,


derrires

par surcrot, t jet sur


le

les

de ces co-

lonnes;
il

prince Ruprecht est menac d'un dsastre;

se replie.

Et Dubaii ayant continu, ce pendant,


la

tenir bon, repouss les assauts et inflig l'assaillant de

Ainsi est brise

troue de Charmes reste ferme. une branche de la fameuse tenaille que, sous l'inspiration de Schlieffen, l'tat-major allemand entendait avoir forge; et, tout l'heure, Joffre
lourdes
pertes,

tordra l'autre branche. Castelnau et Dubaii, en attendant,


ont,

du ct de

l'Est, fig l'invasion.

L'ennemi ne s'y peut rsigner; n'ayant pu forcer la porte, il va essayer d'en jeter ba.s un des piliers c'est, du 28 aot au 12 septembre, l'assaut furieux donn au Couronn. Castelnau a cri ses troupes Tenir jusqu' la mort, mais barrer l'ennemi la route de Lunville Nancy. Et on assiste aux magnifiques combats qui mriteraient eux seuls une confrence entire. On y venait le grand soldat de France, debout, au milieu de ses superbes troupes, en face de cet empereur qui attend, au milieu de ses cuirassiers blancs,
;

l'heure

d'entrer sur la place Stanislas et


le fasse

qui blmit

qu'on

attendre et qui

finit

par s'en retourner,

48
parce que la

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
foi franaise a,

pour

la

premire

fois, bris

la force allemande.

Belle victoire, dont le lendemain sera plus beau encore,

puisque, en couvrant
victoire

la

retraite, elle

rend possible la

de

la

Marne.
*
*

La
vert.
Il

retraite pivotante s'excutait en effet sous ce cou-

fallait,

pour qu'elle s'accomplt avec mthode


,

et

que le pivot tnt bon. Sarrail le tenait et sa gauche, Langle de Cary ne devait retraiter que lentement en fait, il faisait, deux jours, front sur la Meuse, et repoussant l'Allemand chaque rencontre, demandait rester sur place. C'tait l'humeur de toute son arme. Joffre s'en accommodait. Je ne vois pas d'inconvnient ce que vous restiez sur la Meuse aujourd'hui, crivait-il encore Langle de Cary, pour affirmer votre succs. Mais il fallait que, plus fortes de ce succs, les armes de droite commenassent, ds le lendemain, leur retraite. Elles la commenaient, et Joffre, pour qu'elle se poursuivt
ordre,
;

en liaison troite avec l'arme Lanrezac, assurait entre

Langle de Cary une forte liaison Foch, appel au grand quartier, recevait une petite arme qui assurerait la soudure. Pour tous, la consigne reste de retraiter, mais en combattant pied pied, jusqu' ce que l'usure de l'adversaire ou la diminution de ses moyens d'action nous donne la possibilit de reprendre l'offensive . On combat, on contient l'ennemi, on le fatigue, on
celui-ci et
;

l'use.

Puis on se rabat sur

le

sud-ouest, sur la

Champagne.
arme

Sarrail, qui est encore le

31 au nord de Verdun, ne lche

pas

la ville,

se contentant d'tirer lentement son

vers le sud, sur le flanc

du Kronprinz

et le guettant.

notre gauche, les armes Lanrezac et French, cons-

l'aile marchante, taient naturellement contraintes de retraiter plus rapidement. French, que les pertes subies

tituant

LA VICTOIRE DE LA MARNE

49

par son arme alarmait, se drobait si vite qu'il en rsultait chez J'offre quelque inquitude. Heureusement, notre
corps de cavalerie, qui jouait en cette retraite

un

rle

que ses prcdentes fatigues rendaient mritoire, couvrait le flanc britannique que Kliick ne cessait de dborder, mritant l'hommage que lui rendait, en toutes circonstances, la loyaut britannique. Dans les environs d'Amiens,
se constituaient d'ailleurs ces

nouvelles forces

qu'an-

nonait l'ordre du 25 aot

arme Maunoury. On avait rappel de Wovre ce grand soldat qui, nous


:

la 6 e

/'avons vu, venait de s'illustrer par sa victoire d'tain,


et
il

avait reu, ds le 27, mission de couvrir ventuelle

lement

front

anglais.

En

ralit,

ds ce jour, son
;

arme

tait destine l'attaque

de flanc prvue

si elle

sait dj

ne pouvait se faire Amiens, elle se ferait plus bas. On o elle se devait excuter et avec quel succs.

Mais
rait

la rapidit

avec laquelle la retraite anglaise s'op-

dconcertait un peu les plans.

Maunoury en

tait
le

encore constituer sa petite arme, que dj French

dpassait. Celui-ci dcouvrait par ailleurs ainsi Lanrezac,

qui en montrait de l'humeur.

Il

tait

de

fait

que, dans ces

conditions, on ne pourrait s'arrter sur la ligne primiti-

vement prvue. La cavalerie de Klck, pressant vivement les Anglais, ceux-ci ne montraient aucune intention de faire front. Le gnral Maunoury essuyait seul
Proyart
vigueur
le
le

choc de Kliick, qu'il recevait d'ailleurs avec 29 aot, tandis que Lanrezac, arrt par un

ordre de Joffre, daiis la rgion de Guise et dployant l


es talents

de grand soldat, attaquait violemment l'arme iilow, la rejetait au del de l'Oise, et ne reprenait sa arche en arrire que les Anglais, de ce fait, soulags

e la pression qui s'exerait sur eux.


t, retraitait,

Maunoury, de son
allis le

mais en gardant sur nos

retard

'une journe, ce qui le rendait toujours prt attaquer


e flanc Klck,
l

au cas o

celui-ci

en donnerait l'occasion,

allait la fournir.

50

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

Le 31
visoire

aot, 11 h. 30,

un capitaine de

la division pro-

de cavalerie (1), la tte d'une reconnaissance au nord-ouest de la rgion de Compigne, le capitaine Lepic, s'aperut avec surprise que les normes colonnes de Klck qui, jusque-l, marchaient en apparenee droit sur Paris, au lieu de prendre la route d'Estres-SaintDenis qui, par Senlis, s'y achemine directement, s'engageaient sur la route qui, passant par Compigne, s'oriente au sud-est, vers Meaux. Ce qu'il constatait l et allait, le premier, signaler, c'tait un vnement Kliick, inopinment, inflchissait sa marche et, capital s 'cartant de Paris, courait la Marne.
:

Le gnral von Kliick

est

un bouillant
il

cavalier

me
leurs

ardente et caractre fougueux,

tait

tenu par

ail-

pour un des meilleurs stratges de l'arme allemande, il en concevait un grand orgueil et une grande ambition. Ce Prussien, que nous verrons se rebellei
presque en pleine bataille contre
les

ordres

du

sacro-saint

grand quartier imprial, jugeait depuis des jours que celui-ci comprenait mal la situation, parce que, au fond, il ne trouvait point la hauteur de ses capacits la tche
qui lui tait personnellement assigne.

Le grand quartier imprial, en effet, destinait simplement l'arme Kliick, au moins pour quelques jours, un rle de flanc-garde. Les trois armes agissantes devaient tre celles de Blow, de Hausen et de Wurtemberg. Ce ne sont point l hypothses. La bataille allemande de la Marne nous a toujours t parfaitement connue on sait peut-tre que, les radios changs en cours de
:

bataille
(1)

par

les

chefs

allemands

ayant t par nous

Cette

division provisoire

avait t depuis trois jours forme


trois divisions

avec

le tiers le

moins fatigu des

du corps de

cavalerie

Sordet.

LA VICTOIRE DE LA MARNE
intercepts
et
le

51

ayant t ultrieurement pntr, on a pu se rendre compte des plans et sentiments du haut commandement allemand pendant cette crise. Rien de plus passionnant que ce paquet de
chiffre

dpches.
L'offensive devait

donc tre
III
e

Klck, par

les

II

e
,

et

IV

l'exclusion de armes allemandes ce


prise,
;

seraient celles-ci qui avanceraient hardiment sur la Marne,

arme sur ieur flanc droit devrait simplement les couvrir du ct de Paris* Son corps de cavalerie, command par von der Marwitz, se prsenterait devant Paris au nord et l'est, voire l'ouest, et dtruirait les voies qui y aboutissent. Klck lui-mme marquerait le pas de faon se laisser dpasser par Blow, sa gauche, d'une journe de marche. Il a rcemment prtendu qu'une autre mission lui tait assigne, celle non seulement d'investir Paris, mais de s'en
sur l'Aube, sur la Haute- Seine.
I re
saisir.

La

L'tat-major imprial tait,

dit-il,

hypnotis par

on la tenait pour si assure qu'un drapeau de 20 mtres de large tait dj prpar pour cimer la tour Eiffel il ajoute que s'il se ft prt cette extravagante plaisanterie, il et eu huit jours aprs une arme franaise sur le dos et ses communications coupes . Ce qui est fort exact. Klck, je le rpte, estimait mdiocre le rle de comparse qui lui tait attribu dans la grande bataille.
Tentre Paris
;

Ngligeant Paris,
bataille

il

entendait engager, lui seul, cette

par un coup qui, par son audace, dpasserait les prvisions les plus hardies du haut commandement.

Son arme
drober

tait la seule
les

peu prs

intacte.
les

Ayant

faci-

lement balay
sans

Anglais Mons, et

voyant se

cesse

ses coups,

redoublement de mpris profond et bien prmatur pour cette ngligeable petite arme il semble bien qu'il ait rellement ignor la prsence de la solide petite arme Maunoury qui, grossissant tous les jours, atten-

il

en concevait

un

52

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
prtt le flanc.
Il

dait pour l'attaquer qu'il

ne voyait

que le vide creus devant lui par la retraite des


glais
:

Anil

ce vide l'attirait
alors
;

se prcipitant dans ce trou,


la

se

rabattrait

sur

arme franaise

c'est lui

gauche dcouverte de la qui, tournant cette arme


la jetterait

et l'attaquant

par derrire,
les

pantelante et

dj dcime dans
le

bras de Blow. Ainsi serait-il

vainqueur

cie la

Marne.
se heurtent

Ses divisions de cavalerie, dtaches vers Paris pour


satisfaire

aux vux du haut commandement,

notre valeureuse division provisoire de cavalerie au sud-ouest de Compigne. Kluck saisira presque avec joie
ce prtexte pour entraner Marwitz lui-mme avec
et, lui

de le jeter sur Paris, le lancer, suivant les termes de son ordre, en direction de Provins . Marwitz, autre cavalier aventureux, enchant d'une si belle mission, n'tait pas homme s'y drober. A la vrit, Klick et Marwitz participaient la frnsie
lieu

au

qui,

depuis

le

l'obnubiler, le

de Charleroi, avait gris, jusqu' cerveau de tous les Allemands. Des faits
soir

Gabriel Hanotaux, du cur gonfl, gagna jusqu' l'intelligence. L'arme Kluck surtout, qui n'avait point connu les pres combats que Bilow avait d soutenir Charleroi, puis Guise, dlirait a Quels sentiments nous prenaient l'me, crit, le 28, un des offiacquis, des
suites

entrevues,

crit

une fume d'orgueil

s'levait qui,

de cette arme, quand, la clart de la lune et des feux de bivouac, toutes les musiques militaires entonnaient l'hymne de reconnaissance, rpt par plusieurs milliers de voix C'tait une joie, une ivresse gnrale et quand, le lendemain, on se remit en marche, nous croyions
ciers
!

Tous le vu cent lettres et carnets o se retrouvent tous les jours, du 28 aot au 4 septembre, les mmes Nous marchons directement sur Paris phrases qu' 80, qu' 40 kilomtres de Nous ne sommes plus

dj que nous pourrions fter Sedan Paris.

croyaient. J'ai

LA VICTOIRE DE LA MARNE
Paris.
a

53

De

source digne de

foi,

on nous

dit

qu'au plus
terrifis,

tard,

dans huit jours, tout sera termin. Nos dpartements du Nord-Est voyaient,

passer cette norme horde,

formidable et enivre, se

dlassant, par d'abominables excs l'tape, de

marches

reintantes, criant mille fois par jour le nach Paris, se

croyant d'ailleurs navement la porte de la capitale,

mme ceux qui marchaient me racontait que l'x)fficier


criant
:

sur Bar-le-Duc

un Meusien
quittait en

qu'il logeait le

Demain, Moulin- Rouge/ Ils croyaient tous courir au Moulin-Rouge, alors qu'ils allaient rencontrer, grandi l'chelle de cette guerre, le moulin de Valmy.

Cette ivresse

suffit

expliquer l'aberration de Kliick.

L'Allemand arrivait cette heure o l'orgueil devient si fort qu'il aveugle plus qu'il ne soutient. L'orgueil, fils du succs et qui dvore son pre, crivait dj Eschyle, Grand orgueil cheet le proverbe du moyen ge disait
:

vauche devant honte


,

et

dommage

suivent de prs,

Providence avait marqu, parce qu'il tait peut-tre le plus orgueilleux de ces orgueilleux, pour jeter son pays dans cette honte et ce domC'tait Kliick

que

la

mage

* * *

La conversion de Klck vers le sud-est tait videmment fait trs important. Encore fallait-il que la nouvelle
s'en confirmt

de cette arme elle que le 3 septembre. Encore n'et-elle pas suffi imposer l'offensive si les autres conditions si rigoureusement fixes par Joffre ne se ralisaient, d'autre part, si les corps d'arme destins renforcer la ligne n'taient en place et surtout si le marchal French ne se montrait dispos participer la
et

pour

la totalit

ne devait

tre

avre

bataille.

Le

Ier

septembre, aucune de ces conditions ne parat


si

encore remplie. Elles sont, la vrit,

prs de se ra-

54
liser,

t CHEMIN DE LA VICTOIRE
que Joffre envisage
la bataille

comme imminente.
,

Peut-tre faudra-t-il aller jusqu' la Seine et l'Aube,

mais sans que cette indication, ajoute l'ordre du 1 er implique que cette limite devra tre forcment atteinte . Dans une lettre admirable de bon sens et de fermet, J'offre fait part au nouveau ministre de la Guerre, M. Millerand, des raisons qui, ce I er septembre, le dterminent ce nouveau repli, mais laisse prvoir qu'avant peu, des vnements en voie de ralisation permettront de ne point l'excuter jusqu'au bout et que notre heure est
proche.
* *

avec une douloureuse anxit la retraite de nos armes et l'invasion de nos provinces.
suivait
J'ai
dit

La nation

avec quelle

rsolution elle

avait

accept la

guerre. Cette rsolution tait de telle nature qu'elle si tragique qu'il ne pouvait cder devant le rsultat part de nos premires rencontres. Elle maintenait debout le pays entier, et elle se confirmait par le dsir de faire front l'infortune pour mriter une fortune meilleure. Ce qui dominait, c'tait le souci de ne pas recommencer l'histoire de 1870, de ne pas plus se diviser au lendemain de l'vnement qu' sa veille, bien mieux, de serrer plus nergiquement les coudes. Tous participaient cet tat d'esprit, puisque le prsident de la Rpublique, reconstituant le gouvernement et y appela: t autour d'un Viviani les plus rputs de nos hommes

d'tat,

un Briand, un

Delcass,

un Ribot, un Millerand,

de partager, avec la charge, les responsabilits du pouvoir, ce pendant que le comte de Mun, ministre de la confiance comme l'appelait rcemment le gnral de publique % par ses admirables appels aux patriotes, forti Castelnau fiait de sa foi catholique et patriotique les curs qui eussocialistes acceptaient, d'autre part,

deux

sent

pu

vaciller.

Les nouvelles des atrocits que, de

la

LA VICTOIRE DE LA MARNB

55

Belgique la Lorraine, nos ennemis commettaient, loin


d'intimider, exaspraient les

curs

et

soulevaient les

consciences.

Et

si

l'angoisse treignait les curs,

aucune

timidit ne s'y mlait. D'ailleurs,

aucune dsesprance.

Les succs qui, ds la seconde quinzaine d'aot, avaient

armes russes en Galicie et surtout en Prusse orientale, taient un grand lment d'espoir. On disait et on rptait que les cosaques seraient Berlin avant que les Allemands, contenus par nos troupes, fussent en vue de Paris et cette considration, dont il nous est permis aujourd'hui de sourire, soutenait les curs que la pusillanimit et pu effrler. Cependant, Paris sentait bien que l'ennemi approchait grandes journes. On croyait que Klck y marchait tout droit. Dieu ferait-il le miracle que Genevive de Nanterre avait, lors de l'irruption d'Attila, arrach au Ciel? Certaines mes religieuses l'affirmaient, l'heure mme o Klck se dtournait, je vous ai dit en quelles circonstances, de la ville menace. Il suffisait cependant que, contraint par les ordres suprieurs ou obissant quelque nouvelle pense, Klck se rejett sur Paris, pour que la cit ft derechef en grand pril. On pressentait qu'une norme bataille s'allait livrer l'est mais la ville pouvait, au cours de cette bataille, tre soudain investie. Le gnral en chef se sentait gn par le souci d'une si tragique situation ; la prsence Paris du gouvernement augmentait ce souci, jusqu' le rendre crasant. Le I er septembre, Joffre demandait instamment au gouvernement de quitter la capitale et, le 2, on se rsolvait cette dcision douloureuse . Les leons de 1870 nous taient trop prsentes pour qu'il se trouvt un Franais pour la blmer. Paris, d'ailleurs, reson sait quel admirable soldat tait en bonnes mains M. Millerand venait d'installer au gouvernement militaire et chacun de vous se rappelle la clbre proclamation de
les
;

amen

Gallini,

si

puissante en son laconisme

J'ai reu

mandat

de dfendre Paris contre l'envahisseur. Ce mandat, je

56
le

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
remplirai jusqu'au bout.

Gouverneur rem* plissait sa promesse en actionnant, nous allons le voir, l'arme Maunoury passe pour un instant sous ses ordres et en contribuant, par ses instances, la dcision suprme d'o allait sortir, avec la victoire, le salut de Paris.
le

Et dj

* * *

Ds

le 2,

on

avait,

au grand quartier de Bar-sur-Aube,


toute l'arme Klick infljour, Joffre avait su
le

commenc souponner que


chissait sa

marche. Et

mme

que

French semblait pour la premire fois dispos envisager l'arrt de la retraite anglaise. Sans que ces circonstances parussent encore imposer une dcision, elles en faisaient
pressentir la possibilit et, ds le 2, Tordre

aux armes, annonait la reprise d'offensive nente. Il fallait que chacun tendt ses nergies pour
victoire
finale
.

n, adress comme immila

Et,

trs

nettement, Joffre indiquait


et

aux commandants d'arme


les

au gouverneur de Paris

conditions auxquelles
les
;

il

subordonnait sa dcision.

Nous

connaissons et toutes paraissaient prs de se


les

raliser

corps appels de l'Est sont maintenant

porte de leur

champ

d'action et Joffre a enfin obtenu

de French la promesse qu'il se retournera si la situation l'exige absolument. Or on possde maintenant, au gouvernement militaire de Paris, venant de Ttat-major Maunoury, une telle masse de renseignements sur la conversion de Klck vers le sud-est, que l'vnement ne parat pas douteux. A deux reprises, notamment le 31 aot et le 2 septembre, la division provisoire de cavalerie l'a signal. Gallini prvient Maunoury qu'il va tre lanc dans le
de cette arme, et, 9 heures du matin, le 4, il fait part Joffre, par un coup de tlphone qui restera historique, de la situation qui maintenant s'affirme. Joffre tient ainsi vis--vis de French l'arguflanc expos

LA VICTOIRE DE LA MARNE
ment qui
et,
il

57

fera balle. Il court chez le

marchal anglais,

13 heures, enlve la promesse tant attendue. Alors revient, en brlant les routes, son grand quartier.
le

Dans
il

cabinet du directeur d'cole o, Bar-sur-Aube,


il

camp son bureau,


les

runit

ses

collaborateurs
colonels

familiers,

gnraux Belin

et Berthelot, les

Pont

et

Gamelin.

On

discute encore
il

un

instant. Joffre

coute, pse, rflchit. Et, soudain,

se lve et trs sim-

plement, de sa voix calme o chante cependant l'accent

de son Midi Eh bien messieurs, on se battra sur la Marne. Aussitt, Gamelin rdige Tordre, Berthelot le corrige et Jofre le signe. J'ai tenu le document et je me suis arrt cette signature menue et aigu Joffre. Ces
:
!

six lettres
plissaient.
Si,

traces

et les destins

de notre pays s'accomet

trop

plus tt

il

impressionnable,

il

ou

si,

trop entt,

il

plus tard,

et peut-tre perdu la
il

deux jours et sign deux jours bataille. Assumant la


sign

plus crasante responsabilit,

signa l'heure dite.

Ainsi sera-t-il le

vainqueur de

la

Marne.

L'heure est venue de tenir cote que cote et de se faire tuer plutt que de reculer crit ce jour-l Joffre

ses lieutenants. Et voici que,

le 5, se
fit

rpand dans

les

armes
bataille

le

magnifique appel qui


:

sauter les curs dans

huit cent mille poitrines

Au moment o
du pays,
il

s'engage une

importe de rappeler tous que le moment n'est plus de regarder en arrire tous les efforts doivent tre employs attaquer et refouler l'ennemi. Une troupe qui ne peut plus
le salut
:

dont dpend

avancer devra, cote que cote, garder


et se faire tuer plutt

le terrain

conquis

que de

reculer.

Dans

les circons

tances actuelles, aucune dfaillance ne peut tre tolre.

58

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

Aucune

dfaillance ne se produira.

qu'une heure solennelle peut-tre dcisive a sonn. On s'en rend compte aussi de l'autre ct, puisqu'un des ordres adresss aux troupes allemandes se terminera par Tout dpend du rsultat de la journe de ces mots
:

Chacun comprend

demain.

Suivant une expression juste,

le

monde

entier

mu au

trfonds de l'me et sachant que sa destine se jouait,


retenait sa respiration
.

* *

Heure mouvante et que rend plus mouvante encore thtre o se va jouer le grand drame. En ce moment o la France dispute sa vie en mortel pril, la Providence a ramen notre arme en cette rgion qui fut le berceau de notre nationalit Ile-de-France, Valois, Champagne,
le
:

et,

en ce Barrois qui, de longs sicles, fut la marche du royaume en face du Saint-Empire.


plus
l'est,

C'est la

Marne qui

sert

de

lien ces contres


lie
;

rivire

franaise entre toutes, puisqu'elle


les

la grand'ville

de nos marches de l'Est rgion franaise entre toutes, qui va de la capitale Reims o Jeanne mena sacrer le roi, cette barrire d'Argonne o la Convention voyait les Thermopyles de la France ,
terres

ces plateaux

o Napolon disputa
de l'Europe.

trois

mois

le

Grand
elle

Empire

la cure

Au
s'est

contact de ce terroir, o est ne la France et o


si

souvent dispute,
retraite,

le

Franais

retrouvera des

forces surhumaines. Certes, le soldat a montr,

de cette
Joffre,

je l'ai

de singulires vertus c'est dit, avait mis sa foi, et cette


;

au cours en elles que


foi seule
;

excusait l'audace d'une

manuvre
failli.

sans prcdent

et

ces vertus n'avaient point

mais s'exaspraient

Nos gens s'exaspraient

de reculer, excellente disposition quand, tout instant, on pouvait leur demander de

1A VICTOIRE DE LA MARNE
s'arrter.

59

Et

voici qu'ils touchaient

le

cur du pays.
aperoit dans le

Un

soldat crit le

3 septembre

On

lointain les

lueurs blanches des projecteurs

des

forts

parisiens et, par instant, travers les feuillages, les lu-

mires de la capitale. Nos curs battent violemment de

de crainte. Lorsque leur tait communiqu Tordre de faire front, non plus de joie et de crainte leurs curs battaient mais d'une hroque rsolution. Ils taient fatigus, reints, fourbus : Plus de peau sous les pieds , crit l'un. Je reste courb en deux, mme aux haltes , crit l'autre. Nous n'avons pas dormi depuis six jours,
joie et

crit
ils

un

troisime.

On marche

hallucin.

Et soudain,
qu'Hercule,

se redressrent.

La Fable nous a

parl de ce gant
les fois

nte, devenant invincible toutes


le

jetant

bas, le laissait embrasser la Terre sa mre.


ici

Le mythe prend

corps.

Et de

fait, il

me

voir, ce regarder le dispositif mme des armes septembre, un gant, soudain retourn et solidement 5
assis, offrant

semble

un front ttu l'attaque, les coudes fortement appuys sur les camps de Paris et de Verdun. C'est bien en effet entre ces deux villes que se dvele 5.

loppe l'norme front redress

arme Maunoury, maintenant dploye du nord au sud, entre Dammartin-en-Gole et la Marne, est, au
del
elle,

La

6e

du fleuve, en liaison avec l'arme anglaise, oriente, du nord-ouest au sud-est, entre la Marne et le sud de Coulommiers. Li aux troupes de French par le corps

de cavalerie Conneau, Franchet d'Esprey fait front sensiblement de l'ouest l'est, de la rgion nord de Provins Szanne, face au cours du Grand-Morin. Ces trois armes forment la gauche de Joffre. Le gnral Foch, avec sa nouvelle 9e arme, en consson front court de l'est de Szanne au titue le centre nord du camp de Mailly; il couvre encore les marais de Saint-Gond.
;

60

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE Le front

avec un vide mal masqu par une division


rgion

de cavalerie, mais que va remplir sous peu le 21 e corps se continue par la 4e arme Langle de Cary cheval

sur la Marne, puis au sud de l'Ornain, entre la

ouest de Vitry-le-Franois celle de Sermaize.

de la 4 e arme, la ligne fait, avec l'arme Sarrail, derrire Revigny, un coude prononc car c'est
la droite
:

du sud-ouest au sud de Verdun


Sarrail s'tirent,

nord-est, de

rgion Revigny Souilly que, le 5 au soir, les trois corps de prolongs vers le nord par un groupe

de divisions de rserve. De la fort de Chantilly la fort de Souilly, ces six armes offrent ainsi un front qu'on peut qualifier d'harmonieux car tandis que la ligne d'Esprey-FochLangle de Cary court de l'ouest l'est, lgrement renfle son centre, Maunoury s'adosse Paris et Sarrail Verdun une poitrine de bronze et deux bras ouverts, prts treindre l'imprudent ennemi qui s'aven: :

ture.

norme demi-cercle, la horde impriale se prcipite. L'arme Klick a, en immense majorit, franchi la Marne cinq corps sur six et le corps de cavalerie
cet

Dans

Marwitz,

le

arme marche droit sur les armes French et d'Esprey, mais ngligeant Maunoury, il s'engage ainsi entre les deux branches d'une
rive droite.
I re

IVe de rserve Schwerin Le commandant de la

restant seul sur la

tenaille qui pourrait bien se refermer sur lui

s'il

n'en brise

la charnire

ou n'en tord un des bras

A gauche de Kliick, c'est, la tte de la II arme, Bulow. Faisant face la droite de d'Esprey et presque toute l'arme Foch, il se croit trs fort parce que, parmi ses quatre corps, il a la Garde, la Garde couverte de prestige. Hausen, avec la III arme, s'oppose, et sa gauche, le duc Albrecht de Wurtemberg, Langle de Cary, du sud de Chlons au sud de Sainte-Menehould.

LA VICTOIRE DE LA MARNE
Enfin, voici, l'extrme gauche,
le

6l

Kronprinz imprial. Son arme a, dans ces journes, une mission d'importance faire sauter le pivot franais, ou tout au moins le paralyser entre Bar et Verdun. Descendue de la Meuse vers TOrnain, elle occupe la valle de l'Aire et pointe sur
:

Bar-le-Duc.

Totalement,

c'est

une masse de

assurs de vaincre qui vient se jeter

i 500 000 hommes dans nos bras.

Klck,

le
il

5 au matin, n'est nullement conscient


se
et,

du

met danger o Ignorant Maunoury

avec

lui,

jette l'arme voisine.


il

et

mprisant French,

n'a souci

que de l'arme d'Esprey. Il faut foncer, pour la saisir avant qu'elle ne gagne la Seine, tlgraphie-t-il. Mais il y suffira, ajoutait-il, et il est bien inutile de dranger (verschieben) pour l'heure les Blow et Hausen.

Blow

tait

plus inquiet,

tant plus perspicace

il

avait aperu et signalait le 5 les transports de troupes


ranaises vers Paris
;

il

pressentait donc une attaque de

flanc de ce ct, mais, dans ces conditions, se refusait

envisager une attaque sur son front. Si bien que Klck


allant tre surpris par l'attaque de flanc, Bilow le sera

tout autant par l'attaque de

front.

Ces deux dpches


initia-

prouvent combien tait opportune notre double


ive.

par le fameux ordre du 4 une ction de front mene par les 9e et 4 e armes franaises ntre Szanne et Sermaize, et deux actions de flanc
Celle-ci

tait rgle

excutes, droite par Sarrail,

gauche par Maunoury, econd par l'offensive des armes French et d'Esprey. L'ordre, que j'aimerais donner ici tout entier, est net,
complet, satisfaisant

:lair,

comme

le

plan d'une de nos

ragdies classiques. Il sera ralis en dpit


sntes contre-attaques de l'ennemi
:

de

trois vio-

violent retour de

62

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

Maunoury, violente armes Biilow et Hausen pour enfoncer Foch, violente pousse des deux princes allemands sur la Saulx et l'Ornain pour disloquer notre droite, le tout aboutissant la retraite prcipite de
Klick, enfin averti, contre l'arme

contre-offensive

des

l'ennemi qui, sur tous

les points,

aprs des succs balancs,

aura perdu

la partie.

Les premires journes seront surtout

les

journes de

Maunoury. Ds le 5 au soir, avanant vers Meaux, il se heurte au corps Schwerin, laiss seul par Kluck sur la rive droite de la Marne. Monthyon, Penchard, Barcy, Marcilly, Chambry, noms immortels, puisque c'est l que partirent Dj, dans ce les premiers coups de fusil de la Marne et les Maropetit coin, fantassins, zouaves, chasseurs dployrent une valeur qui, lire les rcits, cains mais au prix de quelles fait trembler d'motion
I

pertes

Calvaire des divisions de rserve

a-t-on dit de

Barcy-Chambry
salut.

- oui, calvaire, mais d'o partait le


refoul

Le 6 au matin, Schwerin
il

tait

vers l'Est

appelait dsesprment l'aide.


;

Klck aperoit

la

quoique attaqu, nous Talions voir, par d'Esprey et menac par les Anglais, il fait Franchet aussitt repasser l'eau deux de ses corps. Il est temps : le 7 au soir, la retraite de Schwerin vers Meaux s'est accentue et Maunoury marche vers l'Ourcq. Mais derrire Schwerin, les corps rappels par Kliick ont gliss.
faute commise
Ils

attaquent, ds

le soir, la

gauche de Maunoury. Tourn

la veille, Klck essaie de tourner son adversaire. Il notre 7 e corps, notre semble en voie d'y parvenir gauche, est rejet sur Acy-en Multien. Mais le combat
:

continue, trs pre.


Il

devient plus pre encore

le 8.

jaaiit

presque toute son arme

plus de 200 000 hommes

Klck a rappel mainte-

1A VICTOIRE
sur la rive gauche

t>

LA MARNE

63

et

en accable la petite arme Maufois

noury. Celle-ci, contre un ennemi trois


tient bon, dispute le terrain et,

suprieur,

quand

elle le

perd, le

reprend. C'est notre gauche qui subit les plus rudes assauts,
car
le

Klick continue sa tentative


e

pour nous tourner

corps est encore rejet plus l'ouest.

Maunoury
lui

ragit, jette la bataille tout ce


il

que Paris

envoie

attend toujours
!

le

enfin

La

bataille se nourrissant

4 corps. Celui-ci est arriv Paris de part et d'autre,

devient grande mle. Klick a renonc toute autre


bataille, car
aura-t-il,
il

fait

sauter les ponts de la Marne; ainsi


le
;

son sens, gard sa gauche,


c'est alors

temps d'accaGallini inter-

bler

Maunoury.
;

Celui-ci appelle l'aide

que se place l'incident des auto-taxis, transportant gauche de la 6 e arme la 62 e division. Et l'intervention de ces troupes fraches rtablit momentanment le combat. Et c'est ce soir du 9 que Klick reoit du sud des renseignements peu rassurants que lui envoie Marwitz, laiss devant les
vient encore

en

effet

Anglais.
* * *

Ceux-ci s'taient,
sans
rencontrer

le 6 au matin, ports en avant et, de rsistance, tant fort en arrire,

avaient, le soir, bord la rive ouest

la vrit, suivant

une tradition

du Grand-Morin. classique, Klick mas-

7, par un tapage croissant de son artillerie et un grand dplacement de cavalerie, le brusque retrait de ses premiers 80 000 hommes. Les Anglais ne savaient

quait, le

trop qu'en penser

ne 'enhardirent que le 7 au soir, roccupant des hauteurs d'o, le matin encore, l'artillerie ennemie les bombardait. Leurs aviateurs les ayant avertis le 8 que les corps llcmands avaient repass la Marne, ils acclrent leur narche. Dans la soire, le marchal fait franchir ses coupes le Petit-Morin et force la cavalerie de Marwitz,
;

ils

avancrent assez lentement

et

64

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
retraite.

vivement presse, prcipiter elle-mme sa


Anglais,

Les

encourags, franchissaient la Marne entre LuNogent-1' Artaud


et Marwitz tait oblig de Klck une progression qui devenait inqui-

zancy
tante.

et

signaler

de Franchet d'Esprey, quoique singulirement plus contrarie, tait cependant plus inquitante encore.
Celle
Il

avait attaqu ds l'aube


II

MontmiraiL

en direction gnrale de pensait se heurter des forces impor6,


effet. C'est l'aile

du

tantes et elles le sont en

gauche de Klck

(deux corps d'arme, deux corps de cavalerie, plus les deux corps de droite de l'arme Blow). Et de Montmirail notamment, l'ennemi domine notre ligne. Sur tout ce front, cette journe du 6 est donc trs dure. Mais de ce bouillant
Franchet d'Esprey qui, soixante ans, est rest l'ardent commandant de chasseurs pied que j'ai jadis connu, au plus petit soldat de son arme, tout le monde donne en plein. Les plus froids se sont jets corps perdu dans la lutte de cette rsolution, je ne citerai qu'un
:

exemple. Devant Montceau-les-Provins, une division parat un instant faiblir, qui, cruellement prouve par la re-

nouveau une belle audace gnral. Et froide, se jeter en avant de sa division au milieu des obus et entraner lui-mme ses hommes. Incident que peuttre je tairais, tant l'hrosme se dpensa partout flots, si ce chef rsolu n'avait fond l une gloire qui ira croissant
traite,

vient d'tre mise entre les mains d'un


l'on voit ce gnral, avec

jusqu' l'apothose, puisque ce colonel d'hier s'appelle


Ptain.

Franchet d'Esprey se prparait,

le

y au matin,

moude vement de repli des troupes ennemies. Non seulement les corps de Klck gagnaient au nord-est leur nouveau champ de bataille, mais la droite de Blow, contrainte, moins d'tre dcouverte, de suivre le mouvement, esnouvelles luttes, lorsque l'aviation lui signala le
quissait, elle aussi,

un

recul.

L VICTOIRE DE LA MARNE
D'Esprey
se
jette ses troupes

65

dans

la direction

de Montl'action

mirail encore fortement tenu. Mais au

moment o
la
e

arme tait avis qu' sa droite, la gauche de la 9 arme Foch tait trs vivement attaque. C'tait l'essai de percement de notre centre sur lequel je reviendrai tout l'heure. Spontanment j'ai vu les ordres donns au gnral d'Esprey fait immdiatement appuyer Deligny e corps pour prter aide au voisin menac, droite du 10 et malgr une vive rsistance, ce corps, soutenu par le Ier gagne du terrain, atteignant, en fin de journe, Charleville et la Rue-Lecomte. Et, ce pendant, Montmirail est emport par le 3 e corps, corps privilgi puisque, sous Hache, ces deux divisions sont commandes, l'une par Ptain, l'autre par Mangin. Et, sa droite, voici Vaudclanchait,
le

commandant de

champs enlev par


le

le I er corps.

Matre des hauteurs, d'Esprey peut pousser sa gauche


18 e corps, dont un de nos plus beaux soldats vient de prendre la tte, le gnral de Maudhuy, vers la Marne
qu'il atteint

Chteau-Thierry, tandis que

le

corps

la passe

Jaulgonne,

Le haut commandement franais ne cessait de suivre d'un il passionn, encore que parfaitement lucide, cette bataille d'Ourcq-Marne. Le 7, signalant aux chefs d'arme
de l'arme Klick, il distribuait derechef chacun son rle et sa direction.
le

retrait

Quant aux chefs allemands,

leur surprise et bientt

leur inquitude se manifestaient, extrmes.

Klck
:

sur:

tout s'nerve devant les consquences de

sa faute

mot sera prononc par le gnraux de droite se sont niquent au grand quartier et celui-ci semble le pousser
le

kronprinz plus tard


nervs,

Les

Mais
leur

ils

commu-

nervement l'extrme. Par un effet de


imprial
le

raction contre une trop orgueilleuse assurance, l'em-

pereur

parat

avoir

personnellement jet trs vite


3

66

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
la cogne.

manche aprs

Le

7,

14 heures, les armes


:

Sa Majest rentre au Luxembourg 17 heures. Guillaume II se faisait le premier fuyard de son arme. Et un bien vieux mot, tir de nos chroniques, s'voque mon souvenir, celui de Philippe-Auguste, qui, le soir de Bouvines, on est venu apprendre la fuite perdue de l'empereur Othon et qui, riant, disait Je crois bien que nous ne ver
:

reoivent cet avis peu encourageant

rons plus sa figure d'aujourd'hui.

La II arme allemande
e

est, le 8,

son tour, en pleine reces

traite.

A sa droite, Klck

la livre

aux Anglais,
le

mpri-

sables Anglais

qui maintenant alarment

chef d'une des

incomparables armes

Mon

aile droite est

au nord

de Montmirail. Ncessit pressante que vous protgiez mon flanc droit contre les Anglais. Les soldats allemands eux aussi commencent s'nerver un officier, qui vient Avec nos rgiments d'tre chass de Montmirail, crit affaiblis, nous atteignons la cime mais un feu terrible d'artillerie nous obligea reculer. Notre colonel est grivement bless. C'est le troisime. Pendant quatre jours,
:

j'ai t

sous un feu d'enfer.

Un

autre

Nous n'avan-

Mais je pourrais multiplier ces extraits. Je ne citerai que ce cri qui va tonner ceux qui, si longtemps, nous tinrent pour infrieurs aux Allemands Les Franais sont infatigables
cerons plus, l'ennemi est trop
fort.
:

dans la construction des tranches. On comprend cette nave conclusion d'un officier du 178 e rgiment d'infan Je ri ai plus de plaisir rien.. terie, le 9 septembre Ah les malheureux ils avaient pris leur plaisir avant
:
!

et c'est peut-tre le cas

de citer Corneille

Us couraient

au

pillage, ils

rencontrent la mort.

Klck, aprs avoir sem l'inquitude, ragit maintenant le 9, il se croyait assur de reprendre l'avantage
:

LA VICTOIRE DE LA MARNE
sur

67

Matmoury
;

il

avait report maintenant sa droite le

gros de

ses forces, et

de Betz

il

poussait sur Nanteuil-

le-Haudouin
tout
sions
le

Maunoury

avait en consquence fait appel

corps qui, maintenant, avait ses deux divi-

dans la rgion, mais qui, sous une effroyable pres-

sion, dj recule.
taille

Maunoury, qui

dirige toute cette ba-

avec une nergie gale sa science, appelle le gnral Bolle le 4e corps ne doit pas faire un pas de plus en
:

arrire

il

faut

se faire tuer

au besoin sur place

Le

magnifique rsolution. Et il se trouve en face de quelques arrire-gardes dfaillantes.


Klick se drobe.
C'est
Il

9 au soir, le prt se faire hacher

gnral Bolle porte son corps en avant,

que

les avis

de Marwitz taient devenus pressants

ne pouvait plus rsister aux attaques combines des

Anglo-Franais.

French

et d'Esprey,

avant quelques

heures, le rejeteraient sur Klick pour qui la situation

devenait dangereuse

la tenaille allait jouer. Klick se


il

ft peut-tre cramponn. Mais

parat avoir t trs

impressionn par un

fait

trop peu connu.


i er

Le

8, le

gnral

Bridoux,
le

commandant du

corps de cavalerie, a appel

gnral Cornulier-Lucinire,
cavalerie, et lui a

commandant

la 5 e diviles

sion de

donn ordre de gagner

derrires de Klick, de se jeter dans la rgion de la Fert-

Milon. Cornulier-Lucinire a hardiment jet ses braves,

malheureusement dpourvus d'auto-canons, dans les lignes odysse fabuleuse que chanteront nos fils. allemandes On sortirait le diable de sa bote et le diable ferait

peur.

Il faisait

peur, affolait

Klick, qui croit toute

la cavalerie franaise entre Soissons et

son anne, s'meut

qu'est-ce,

quand, courant vers Soissons, il est sur le point, lui-mme depuis l'a avou, de tomber avec son auto entre les mains des cavaliers de Cornulier-Lucinire
!

Le grand quartier imprial avait eu le sentiment de 'extrme pril o s'tait mis Klick, un sentiment plus
:

68

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

exact encore de l'extrme pril o Klck, en rappelant brusquement vers le nord ses gros, a mis Bulow. Un trou de 50 kilomtres s'est creus entre les deux armes. A deux heures, le grand quartier imprial a ordonn la

retraite des

deux armes,
il

seul

moyen de

conjurer

le pril

la I r * sur Soissons, la II* sur

qu'en protestant. Mais


imprial, pour

faut obir.

pernay. Klck n'obit Le grand quartier

que

la discipline se rtablisse,

subordonne

Klick Blow. Celui-ci, qu'on sent au comble de l'irritation, interroge nerveusement le peu commode camarade

qu'on met sous ses ordres. A quoi Klck rpondra rudement le 10 Mon arme est fortement puise par cinq jours de combats et la retraite qui a t ordonne. Et il
:

y a dans ce mot un blme. Ce blme n'est pas justifi. Le n, Marwitz tlgraphie qu'puis, il ne peut plus couvrir Klck. Et celui-ci le rappelle, non plus seulement au del de la Marne, mais au del de l'Aisne. La Marne tait livre. Maunoury s'avanant dj en
Compigne et de Soissons, les Anglais et d'Esprey taient maintenant sur la rive droite. Peutdirection de
tre et-il fallu pousser plus tt et plus hardiment.

Le

gnral de Maud'huy, pendant vingt- quatre heures, mar-

qua le pas devant Chteau-Thierry, rclamant de son arme des ordres pour se ruer sur le flanc de Klck en retraite. C'tait la pense du grand quartier qui, le 9 au
soir,

donnait l'ordre que toute la 5 e arme pntrt en coin entre les I re et II e allemandes, tandis que notre 6 e arme

pousserait vers le nord pour dborder Klck.


achevait, cette heure, de dblayer le

Maunoury
bataille

champ de

de TOurcq. Le

10,

il

considrait sa bataille
Il
:

comme

pro-

visoirement termine.

adressait ses troupes l'ordre

du jour devenu

clbre Camarades, le gnral en chef vous a demand, au nom de la Patrie, de faire plus que votre devoir. Vous avez rpondu au del mme de ce qui paraissait possible... Si j'ai fait quelque bien, j'ai t rcompens par le plus grand honneur qui m'ait t

LA VICTOIRE DE LA MARNE
donn dans
des

69

ma
tels

longue carrire, celui de commander

hommes

que

vous...

C'tait bien
le

en

effet la

6 e arme, qui, aprs avoir forc

von Kluck abandonner brusquement son offensive contre les Anglais et la 5 e arme franaise, et ayant par l attir sur elle la plus grosse masse d'une des
gnral
plus fortes armes allemandes, avait, quatre jours, fait
front la plus formidable pousse et, aide son tour

par la marche menaante des armes de la Marne, finale-

ment
et

forc la I ie

arme

mise en dsordre

de l'aveu de son chef puise une retraite prcipite, seul

moyen

qui lui ft laisse d'viter

le

plus irrparable

dsastre.

Maunoury

avait gagn la bataille de TOifrcq.

*
le sort de toute la Verdun, une rpercussion conbataille engage jusqu' sidrable. Mais l'effet ne pouvait s'en faire sentir pour nos armes du centre et de droite qu'assez tard. Les Allemands, battus sur leur droite et n'ayant pu tourner notre gauche, devaient au contraire mettre, quelques heures encore, un acharnement plus grand encore percer

Ces vnements devaient avoir, sur

notre centre, forcer notre droite.

arme se dployait en avant des marais de Saint-Gond. Sa mission tait, le 6, d'appuyer l'attaque de la 5 e arme sa gauche. Mais, ds les premires heures, son commandant pouvait s'apercevoir que
c'tait lui qui allait ce jour-l subir le plus

Le 6 au matin,

la 9e

rude assaut.

Sous la pousse formidable d'un ennemi suprieur, la petite 9 e arme tait tout entire force de reculer sur les hauteurs dominant les marais au sud et la valeureuse
42 e division d'infanterie, sa gauche, perdait mme sur ces hauteurs la position de Saint- Prix. Le 7, c'tait, sur toute cette anne, un assaut plus acharn encore.

Mais cette petite arme tait l'arme de Foch. Lorsque

70

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

ce grand chef assumera

quelques jours aprs

un

commandement
quel

plus considrable, je dirai plus au long


tait.

Mais en ces journes des 6, 7, 8, 9 septembre, Foch est dj Foch c'est dj ce coup d'il d'aigle qui, si j'ose dire, dvisage en quelques minutes une situation et ce geste prompt qui s'en empare et la tranche. Il restait fort calme en face de ses corps re Puisqu'on s'vertue nous enfoncer avec cette fouls fureur, rptait-il, c'est que leurs affaires vont mal ailleurs et qu'ils cherchent une compensation. Il voyait juste et la conclusion ne pouvait tre que de tenir d'autant plus nergiquement. Mais le 8, la pousse allemande se fait plus violente encore. Si la 42 e division, appuye, nous le savons, par la droite de d'Esprey, parvient reprendre Saint-Prix, le 9e corps ne peut se maintenir et le 11 e cde aux pres attaques et se replie. L'ennemi va-t-il s'emparer des hauteurs? Un recul gnral sur l'Aube est gros de consquences, forant probablement d'Esprey qui avance rtrograder et dcouvrant Langle de Cary qui, nous le verrons tout l'heure, se dfend laborieusement dans la valle de la Saulx et de l'Ornain. C'est ce qui donne tant d'pret aux combats, par exemple, qui se livrent autour du chteau de Mondement que dfend, la tte de la division marocaine, l'un de nos futurs glands chefs, le gnral Humbert. A Fre-Champenoise, on a affaire la garde prussienne qui entend soutenir sa rputation. Fre-Champenoise, attaque par elle, est perdue. Foch n'en est pas mu. Fre-Champenoise est La perdue eh bien Fre-Champenoise sera reprise situation est excellente , crit-il, le 9, dans un ordre J'ordonne de nouveau clbre. Et il ajoute de ree corps prendre l'offensive. Et tandis qu'il actionne le 9 sur Fre-Champenoise, il appelle lui la 42 e division d'infanterie, la retirant de sa gauche, et par une manuvre
il
;
:

homme

hardie, la portant derrire son front vers sa droite.

LA VICTOIRE DE LA

MARNE

71

C'est qu'un Foch ne s'arrte ne s'arrtera jamais des incidents de bataille pas, c'est qu'il embrasse dj les ensembles. Or, voici ce qui se passe devant lui dj. Buow, oblig de replier sa droite pour suivre le mouvement de Klck, ne peut longtemps

Situation excellente

maintenir sa gauche et
gauche,

il

recule vers

pernay; sa

Hausen se sent soudain comme tir par le mouvement de repli des armes allemandes de l'ouest. Et comme il y rsiste momentanment, le 9, se produit un trou entre lui et Blow. Il le voit et s'en meut. A
18 h. 50,
Voici
et
il

demandera,

lui aussi,

se

replier.

Or, ce trou
le pressent.

qui se creuse, Foch l'aperoit ou du moins


le

moment de

reprendre une vigoureuse offensive

de bousculer cette arme branle. Le 9e corps Dubois rejet sur Fre-Champenoise s'en empare et Mondement perdu est rattaqu avec violence. Allons, mes gars, allons, mes braves, crie le colonel Lestoquoi aux soldats du 77 e qu'il entrane une troisime allons, un dernier coup de collier et a y fois l'assaut Et est Mondement repris, dj les soldats descendaient sur les marais de Saint-Gond aux trousses de l'Allemand rejet. Foch portait son grand quartier
;
1

dans Fre-Champenoise o, quelques heures avant, la installe. Et voici devant lui toute son arme en mouvement. Elle traverse les marais ils sont jonchs de cadavres. La garde en retraite a t prise partie par notre artillerie et a sem de ses valeureux combattants l'norme cuvette grise. Foch dj pousse vers Chlons. Comme Blow, Hausen est en pleine retraite. Il pagarde prussienne tait
;

rat

mme

aller

Le grand quartier imprial


restera Chlons.
Il

bien vite, 35 kilomtres en une journe. s'en alarme. La IIP arme

y a lieu de reprendre l'offensive aussitt que possible. Mais la pousse de l'arme Foch droute cette vellit. Et le II, un radio manant du i and quartier imprial dcide, aprs la retraite de Kliok,

72

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

aprs celle de Blow, celle de Hausen et c'est

aveu de dfaite
et le centre

L'ennemi

en

le

plus bel

l'espce, c'est

Foch

parat vouloir diriger son effort principal sur

l'aile

droite

de

la troisime

arme pour y percer notre


dpourvue de chances de
tout

front.
cette

En

raison de l'tendue de front de cette arme,


parat pas
reculer.

manuvre ne
Il

succs...

faut

Maunoury

l'heure,

que Kliick voulait tourner, a tourn Klck; Foch, qu'on a entendu percer, meimce de percer entre Bulow et Hausen. Le grand quartier imprial a d dj enregistrer deux dfaites. Mais avant huit jours, il sera convenu qu'on ne s'est mme pas battu sur la Marne. Nous ne dirons plus la foi punique, mais la foi germanique,
$ *
*

Cette retraite de Hausen

allait

naturellement avoir, plus

l'est,

son

effet inluctable.

Pendant que, notre gauche, Maunoury faisait ventouse, que les armes French et d'Esprey, menaant Kliick d'encer6lement, contribuaient sa droute, que la droite de d'Esprey concourait avec la vaillance de l'arme Foch faire chouer la tentative de perce faite notre centre, les deux armes de droite remplissaient leur mission

dont

le pivot en rejetant l'ennemi du triangle sommets sont Verdun, Bar-le-Duc et Vitry. La 4e arme a, le 5, atteint en retraitant la rgion sud
:

protger

les

de Vitry et la rive droite de la Saulx-Ornain. L'arme Sarrail a d s'tirer de la rgion de Verdun celle de Revigny o se trouve sa gauche sur le plateau entre Ornain et Aire, son centre couvre Bar, et sur le plateau entre Aire et Meuse, sa droite couvre Verdun. Les deux armes forment un angle obtus derrire Revigny. Les deux princes allemands qui leur sont opposs entendent
;

briser,

cet angle, la liaison des deux annes franaises.


le 6, le 7,

Attaque sur attaque ne parviennent

qu'

les

LA VICTOIRE DE LA MARNE
faire reculer lgrement.

73
Pargny-sur-

Sermaize est

pris,

Saulx attaqu. Langle de Cary fait appel Sarrail. Celui-ci a maintenant le 15 e corps arriv de Lorraine
:

une de ses brigades est jete sur le flanc de l'ennemi en progrs, tandis que Sarrail porte ses gros sur Contrisstm et en avant de Laimont. Alors, c'est non plus sur la droite de Langle de Cary, c'est sur sa gauche que l'Allemand fonce. Mais un autre corps, le 21 e arrive juste temps des Vosges pour soutenir cette gauche flchissante. Ainsi, toutes les mesures prises la veille, l'avant-veille de
,

la bataille,

par

le

gnral

J'offre,

se justifient et oprent.

Partout ses plans se ralisent. On tient le 7 ; mais pourrat-on tenir le 8? On ne tient pas seulement le 9, on reprend
:

et la situation est partout rtablie sur le front de la

tenace 4e arme

Dj Langle de Cary bnficie du mouvement de recul de la droite allemande. Hausen, qui bat en retraite vers
Chlons, entrane son tour
l'heure,

Wurtemberg
le

et

tout

Wurtemberg entranera

kronprinz.
doit tre vacu par

Vitry, que l'ennemi a fortifi,


lui

sous la pousse de nos troupes. Et, de ce ct, c'est

harcel par celles-ci que l'Allemand repasse la Marne.

Dj les 21e et 17e corps marchent vers le nord -est et menacent d'enveloppement le duc de Wurtemberg. Il faut que l'ennemi, prs d'tre tourn, vacue la rgion, entranant dans son mouvement, de Revigny Triaucourt, les troupes voisines.

Le

10,

en

effet, le

kronprinz son tour tait con-

traint de tourner le dos

aux grands

rves. Sarrail avait

branl son arme et

l'allait

reconduire jusqu'au nord de

Verdun.

Avec

quelle confiance cependant le jeune prince avait


le Barrois, il

comptait entrer dans la vieille cit ducale. Le 6, un officier disait un habitant Demain, nous brlerons la ville de de Vaubcourt
:

attaqu. Fonant sur

votre Poincar.

La

victoire

de TOrnain

ne faisant

74

3LE

CHEMIN DE LA VICTOIRE
IVe corp6 de
cavalerie serait jet vers

pas de doute,
1 sud,

le

Saint-Dizier, Langres, la

Bourgogne

Il

n'y

avait pas de limites

aux rves du prince Frdric-Guil-

laume.
avait t assez forte pour que, les 6 et 7, notre front ft branl et mme partiellement refoul

La pousse

Cependant

la journe

du 7

se passa en alternatives

de

succs et de revers mdiocres, sur la longue ligne Revigny-

maintenant suspendue sur le flanc de l'norme de drame. Les forces allemandes sont jetes de Metz en direction de Saint-Mihiel. Si elles percent jusqu' la Meuse, Verdun sera coup de la 3 e arme et ce sera de nouveau le pivot menac. Sarrail ne se laisse pas dtourner par cette diversion. Faisant sauter les ponts de la Meuse, il s'estime pour l'heure suffisamment l'abri de cette attaque pour con > tinuer sa bataille de l'Ornain l'Aire. Joffre l'avise d ail leurs qu'il n'ait pas se laisser distraire par un incident secondaire auquel d'ailleurs il pare. Et tandis que la e 3 arme refoule lentement l'arme du kronprinz de l'Ornain sur le nord-est, Castelnau, qui maintenant a partie gagne Nancy, reoit l'ordre de jeter en Wovre des forces qui suffiront faire chouer la suprme tentative des Allemands derrire Sarrail. Us ont pu forcer les ctes de Meuse et assaillent le fort de Troyon. Le gouverneur de Verdun, le gnral Coutanceau, a tlgra Tenez indfiniment. phi ses hroques dfenseurs Et, trois jours, sous une pluie d'obus et devant les
Sarrail

Montfaucon. Mais une menace

est

et c'est la dernire priptie

assauts,

Troyon

tient et barre la

route.

Et

les

deux

divisions dtaches par Castelnau approchent.

Ce pendant, Sarrail pousse de plus en plus vivement. Et soudain, le kronprinz se met en retraite. Il la prcipite bientt, car c'est par bonds normes que le jeune prince va procder.

LA VICTOIRE DE LA MARNE

75

* * *

Le

il,

dix heures du matin, est parti du grand


:

D'ordre quartier imprial Tordre gnral de retraite de Sa Majest... L'ennemi avoue ainsi sa dfaite. Il recule de toute part Maunoury est dj sur la rgion de Compigne et de Soissons l'arme French est dans le Tardenois, en route pour les rives de l'Aisne; Franchet d'Esprey entre Reims, tandis que dj son
!

18e corps (Maud'huy) se jette sur

le

plateau de Craonne.

Foch, aprs avoir bouscul

les dernires rsistances, est

rentr Chlons, tandis que la 4e

arme marche sur


le
:

Sainte-Menehould. Avant trois jours, us par Sarrail,


kronprinz, en pleine retraite, paratra pris de panique

abandonnant successivement toutes

les lignes
il

il

et

pu essayer de

se dfendre utilement,

ne

s'arrtera,

aprs 73 kilomtres, le 13, que sur la ligne Vienne-le-Chteau-Montfaucon-Spincourt, bien au nord de Verdun.

dans cette dbcle, sombraient tous les grands espoirs Paris aprs Nancy et, aprs Paris, Verdun. Avec
Car,
:

du trne imprial dut repasser de Valmy sur Partout, nos soldats pouvaient se convaincre de la ralit de la victoire, rencontrant par monceaux les cadavres allemande, les piles d'obus non tirs, et l des canons abandonns, des milliers de fusils briss. Ils
quelle mlancolie l'hritier
le

champ de

bataille

traversaient aussi, la mort dans l'me, les villages dtruits;

pouvaient retrouver les encore chauds des civils lchement massacrs.


parfois,
ils

cadavres

l'orgueil

Sur toute la ligne, ils marchaient, excits, certes, par de la victoire, mais fatigus jusqu' l'hallucination par les effroyables semaines que la plupart venaient

de vivre, dormant peine, mangeant peine, se battant en reculant, se battant en se maintenant, se battant en avanant, et ayant forc le destin par le plus extraor-

76

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
un

dinaire effort d'endurance et de vaillance que, sur aussi vaste champ, une arme ait jamais fourni.

Ainsi se terminait la bataille de la Marne. Ds le II,

dont les ordres clairs, nets, opportuns, n'avaient cess de montrer chacun son rle et son but, pouvait crire au gouvernement La bataille de la Marne s'achve en une victoire incontestable.
Joffre,
:

Minute solennelle c'tait, depuis le dsastre de Sedan, la premire fois qu'un gnral en chef fianais inscrivait sur le ciel de France le mot fatidique. Nous tenions la Victoire et la France tait sauve.
:

* *

Nous savons
force, qui

quelle tait, la veille de la Marne, la

marchant sur nous, pensait nous craser. Ce pendant elle se heurta, du 5 au 10 septembre, contre quelque chose qui lui tait videmment suprieur, puisqu'elle ne put vaincre l'obstacle et dut reculer. Ce fut d'abord la froide rsolution d'un grand chef. En mne heure critique, qui fut le 24 aot, Joffre avait su, d'un il clair, envisager la situation que crait l'chec
et la

dure

loi qu'il

imposait.

Il

rompit

la bataille des fron-

tires

au moment o un ensemble d'checs pouvait devenir un dsastre et, de sa propre volont, la transfra en arrire car la bataille de la Marne n'est pas autre chose que celle des frontires reprise en de meilleures
:

conditions.

Ces conditions,
livr bataille

j'ai dit qu'il les

avait immdiatement

conues, qu'il s'y tait obstinment tenu et qu'il n'avait

que lorsqu'elles taient ralises. Ce n'est pas Joffre qui a gagn J'ai entendu dire t Non, c'est la bataille. C'est un tel ! et un autre dit Et on cite un troisime et un quatrime. tel autre. Celui qui a gagn la bataille est celui qui, douze jours, du 25 aot au 5 septembre, a prpar les conditions de
:
:

LA VICTOIRE DE LA MARNE
la victoire, et qui, clair, ainsi qu'ont toujours
les

jy

l'tre

de toute grande action, par les avis autoriss et les renseignements contrls, a, juste l'heure voulue, dcid la bataille. S'il avait perdu la bataille, personne ne voudrait la lui avoir conseille et il et t le vaincu vilipend de la Marne parce qu'il l'a gagne, il est donc le glorieux vainqueur de la
grands stratges la
veille
; ;

Marne. Un vieux proverbe dit Except le bon Dieu, personne n'a jamais rien fait tout fait soi tout seul. En ce sens, on peut dire que tout le monde a gagn la bataille de la Marne, et tout d'abord, avec les collaborateurs immdiats de J offre, les grands chefs placs la tte des armes. Dans le cadre de l'norme bataille que,
:

concevait, J offre leur laissa la plus grande libert d'action. Gallini dont, la vrit, le rle fut trs
le
il

5 au soir,

grand au dbut de la bataille, Maunoury, d'Esprey, Foch, Langle de Cary, Sarrail, Castelnau, Dubail taient, le 13 septembre, autoriss se proclamer les vainqueurs. Je n'aurai pas l'impertinence de leur dcerner des prix. Ce que chacun a fait, nous venons de le voir. Ce qui fut trs beau, c'est que, agissant chacun pour le mieux dans son secteur de bataille, tous s'entr'aidrent souvent spontanment. Les commandants d'arme, avait tlgraphi J offre le I er septembre, devront constamment se communiquer leurs intentions et leurs mouvements. Ils firent beaucoup mieux. Tandis qu'en face d'eux, un Klck et un Blow changeaient d'pres propos, nos chefs pratiqurent, avec une rare intelligence, la solidarit, parce que, unis dj par la doctrine, ils communiaient cette heure dans l'amour dsintress de leur pays. Et puis, sous ces grands soldats, il y avait la masse magnifique et anonyme des hros de France
:

Les

petits, tes obscurs, les sans-grades,

Nous qui marchions fourbus,

blesss, crotts, malades,

78
a
fait dire le

XE CHEMIN DE LA VICTOIRE
pote un des soldats de la Grande

Arme

Napolon gagnait, disait-il, les batailles a avec les jambes de ses soldats . Que dire de la bataille qui se livra, on
peut
fils

de la Belgique la Champagne? Les petitsdes soldats de la Grande Arme gagnrent d'abord


le dire,

la

bataille

par
ils

les routes brlantes,

avec leurs jambes. Sous un soleil torride, dans une poussire assoiffante,

marchrent.

En

ralit, les

curs faisaient marchei


l'heureuse

les

jambes;

c'est

que,

suivant

expression

de Pierre Lasserre, les corps avaient battu en retraite, mais non les curs . Nos hommes taient sombres, mais parce qu'on retraitait. Quand, recrus de fatigue, les pieds en sang, suant, rlant, crevs , me disait l'un d'eux, ils connurent l'ordre de Joffre qui leur prescrivait l'offensive, les visages, de Paris Verdun, s'illuminrent de joie. Ils se retournrent, les muscles en apparence briss, et ils

vainquirent. J'ai lu bien des lettres allemandes.

L'une

d'elles

fait tressaillir
;

sont des dmons

ils

mon cur Les Franais chargent sous la mitraille ils se


:

font tuer avec allgresse. Leur vaillance est surhumaine.

La

vaillance fut partout surhumaine.


:

Klck n'en

est

jamais revenu

Que

des

hommes, ayant

recul pendant

couchs par terre et demi morts de fatigue, puissent reprendre le fusil et attaquer

des jours, que des

hommes

au son du clairon, dclare l'ancien commandant de la I arme allemande, c'est l une chose avec laquelle nous
rft

n'avons jamais appris compter; c'est l une possibilit dont il n'a jamais t question dans nos coles de guerre... Ce fut l le miracle de la Marne que les morts fussent
:

que Kliick n'avait point appris, dans les coles de guerre, qu'un soldat franais est un soldat franais, il crut tenir une victoire facile et s'engagea trop vite; et cette faute exploite par nous fut assurment le principe de la dfaite allemande. Klck ne l'et pas commise, s'il et moins tudi ses Kriegspiel et mieux
debout. Parce

notre histoire nationale.

LA VICTOIRE DE LA MARNE

79

Ces soldats de la Marne en effet, deux mille ans d'hrosme taient derrire eux. Ils furent ce qu'ont toujours t leurs pres. Et, par surcrot, la nation tout entire
tait derrire eux.

dans les semaines d'aot, frappe, cette nation n'ait pas cd, que ni la foi n'ait flchi, ni l'esprance vacill, que, dans l'preuve, la France ait t plus forte encore qu'aux jours o les grandes ardeurs se dpensaient et que, dans un grand acte de confiance, elle ait laiss ses chefs prparer sans que rien ne vnt les troubler la revanche immdiate des premiers revers, voil encore un miracle avec lequel ne comptait point
le

Que, sous

coup qui

l'avait,

l'Allemagne.

Et

cette foi soutenait les chefs et les soldats,

la foi ardente, entte,

superbe d'un pays tout entier.


victoire

Avec J offre et ses lieutenants et ses soldats, c'est la France,


en dernire analyse,
qui a gagn la

de la

Marne.

Et

cette victoire nous sauvait.

Agir avec rapidit,


,

voil le matre atout de l'Allemagne

avait dclar

M. de Jagow sir Ed. Goschen. Jamais il ne faut perdre de vue cette parole qu'au surplus tout confirme. Si la premire rue de l'Allemagne tait contenue, brise ou simplement fige, l'Allemagne tait condamne perdre la guerre. Nous n'avons pas attendu que celle-ci ft* dfinitivement gagne pour le penser, puisque, tudiant cette bataille en 1916, je l'crivais dj. C'est que le soir de la Marne, la guerre n'tait certes pas termine mais celle qu'avait rve et voulue les s'en fallait il Allemands tait close. Le chemin de la victoire, qui semblait, le 25 aot au soir, nous tre ferm, tait rouvert devant nous et de nouveau nous nous y lancions. Car voici que ] soir de la Marne va commencer la course la mer couronne par la bataille des Flandres. Que le but soit encore bien lointain et le chemin de la victoire bien long, nous le savons aujourd'hui. Mais avec quelle confiance dcuple

80

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

nous nous y engageons aprs les journes de septembre 1914. Ds lors, nous y cheminerons les yeux fixs

aux

pires

moments

sur

des enseignes o, lorsque

tout semblait dsespr, nous avons inscrit, aprs tant

de victoires d'arrt, des Champs Catalauniques Valmy, le nom jamais glorieux de la Marne.

III

LA COURSE A LA MER

Le il septembre au soir, l'insigne victoire, remporte du 6 au 10 par nos armes dans la rgion de la Marne,
pouvait tre tenue pour acquise. Et, la

mme

heure, la

magnifique rsistance oppose par les


Lorraine recevait sa rcompense
:

deux armes de du Grand-Couronn

aux Vosges,
et,

Allemands rtrogradaient la frontire sur leurs talons, nos i^ et 2e armes, Dubail et Casles

telnau, roccupaient les cantons lorrains, souills et en-

sanglants,
forfaits.

durant
les

quinze

jours,

par

d'abominables

armes allemandes qui avaient combattu sur TOrnain, la Marne et l'Ourcq, retraitaient plus grandes journes encore, poursuivies par nos troupes.

Ce pendant,

Klick se repliait vers le nord-est, sur les plateaux entre

Blow sur la rgion Craonne-Reims, Hausen sur Vouziers, Wurtemberg au nord de SainteMenehould, le kronprinz au nord die Verdun. Et leurs
Oise
et

Aisne,

trousses,

armes franaises victorieuses s'levaient, elles aussi, vers le Nord-Est. La ligne de retraite des Allemands semblait tre les collines de l'Aisne. J'ai dit et j'aurai lieu d'j' revenir
les

plus tard
qui,

quelle forteresse naturelle constitue

le

massif

de la troue de l'Oise, entre Compigne et Noyon, la troue de l'Aisne, l'est de Craonne, sert en quelque sorte de rempart au formidable rduit de Laon. C'est une des plus redoutables positions qui soient. On pouvait

82

tE CHEMIN DE LA VICTOIRE
l'

s'attendre ce que

Allemand, rejet de

la

Marne et

forc

bient f de repasser l'Aisne, se cramponnt ce massif. au soir, assez A la vrit, il se repliait, depuis le

n
:

dmoralis et parfois en grand dsordre

Nous reculons

dans une bousculade pouvantable , crit un lieutenant saxon du 177e rgiment d'infanterie, qui, la vrit, Bien ajoute (avec une nuance de doute explicable)
v

que nous ayons, dit-on, t victorieux. mort dans l'me, ces villes tenues dj pour proies assuChteau-Thierry, pernay, Chlons, Reims, Soisres et l'espoir du Nach sons, Senlis, Compigne, Amiens Allemands avaient repass Paris. Le 13 au soir, les l'Aisne depuis Compigne jusqu' Berry-au-Bac. Et la
Ils
:

lchaient, la

question se posait de savoir,


tenir sur le massif.

si

dcidment,

ils

allaient

Jolre est

un

sage. Il n'tait pas

homme

se briser

contre un
soit

mur qu'on pouvait

tourner, soit par la droite,

parla gauche. Napolon ayant, il y a un sicle, pris le premier parti, et Csar, il y a vingt sicles, le second, il lui tait loisible de prendre l'un et l'autre. Nos armes, en effet, se trouvaient, le 13, orientes de telle faon que
leur centre

marde Berrychant droit sur l'Aisne entre Soissons en l'arme d'Esprey au-Bac, leur droite leur gauche troue de Juvincourt sur se l'arme Maunoury semblait devoir, de en
en
l'espce, les corps britanniques
et l'ouest

l'espce,

dirigeait

la

et

l'espce,

Compigne, s'engager dans


nord.

la valle

de

l'Oise,

vers le

ne voyait aucun inconvnient ce que d'Esprey pousst ses corps de gauche dans la troue de l'Aisne en direction de Sissonne et de ChteauPorcien, c'tait cependant sur le mouvement de sa gauche, les corps de Maunoury, qu'il fondait son espoir.
dire vrai,
si

Joffre

Et encore

concevait-il plus largement la

manuvre

enve-

loppante. L'arme Maunoury, grossie, poussant en direction de Lassigny, de Noyon, de la Fre, envelopperait les

LA COURSE A LA MER
plateaux et
les ferait

83

tomber. Mais ce n'tait l qu'une

partie de la vaste opration conue. C'est en largissant

l'ouest son action et en la portant dlibrment vers le nord, vers Ham, Saint-Quentin et le Cambrsis, qu'on
pouvait, par un rabattement conscutif, envelopper la
droite allemande, l'arme

von Klck.
restait

Le mouvement de Maunoury
sant tte sur l'Aisne,
front et
il

faut prvoir, lui crit Jofre ds le 11,


il

donc capital. que l'ennemi


le

Il

fai-

vous

serait difficile d'attaquer

de

parat ncessaire que

vous ayez

plus tt

possible des forces remontant la rive

droite de l'Oise

pour dborder
la

l'aile

droite ennemie.

Le

12,

il

insiste

proccupation constante est de

fortifier,

de

grossir,

d'allonger l'arme
d'elle,
fiiira-t-il

Maunoury
crier,

l'ouest

du

massif. C'est
le

par

que
.

dpend actuellement

sort de la

bataille engage

Mais la tendance des lieutenants de Jofre n'tait pas, cette heure, tout fait conforme ses intentions. Ces gnraux de la Marne, qui, de l'Ourcq l'Omain, venaient

de servir d'une faon

si

parfaite la conception
arrivs,
je
l'ai

du haut
par la

ommandement, y

taient

dit,

pratique d'une heureuse solidarit se traduisant par un

rand souci de rester troitement lis. De cette expence, ils gardaient une tendance au coude coude qui,
'ailleurs, existait

tous les chelons, puisque, au cours

e la bataille, je vois

un des chefs de corps de Mau-

oury,
aires

le

gnral

bener, la signaler ses divisionvrai danger.

comme un
comme

De

tous,

le

plus proc;

up des
1

liaisons tait, la vrit, le

marchal French

excuse ce qu'il appelle lui-mme la failesse de son arme. Comme d'Esprey, tir lui-mme sa droite par l'arme Foch vers le sud-est, orientait
avait

es gros vers

Reims au lieu de les orienter sur Juvinmarchal anglais serrait vers l'est. Le gnral seul orient vers le nord e Maud'huy escaladant librment le plateau de Craonne, les Anglais ne
urt,
le

84

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

cesseront de le chercher leur droite, trouvant parfois


qu'il

va trop vite mais, d'antre part, alarms ds qu'une


;

distance d'une lieue les sparait leur gauche de

Mau-

noury,

ils

tiraient

leur tour

celui-ci

trop l'est en-

core, vers Soissons, et ainsi le dtournaient

de sa vraie

voie qui tait le nord-ouest.


J'ai

racont trs longuement et avec beaucoup de

dtails cette bataille de l'Aisne et

comment

la

manuvre

choua
russir.

(i).

Elle n'avait, vrai dire, que

deux jours pour

15, recevant le 13 e corps, Maunoury pouvait peut-tre encore l'engager dans la valle de l'Oise

Le

de l'Aisne. Le 17, il ne le pouvait plus; car, le premier moment de dsarroi pass, les Allemands renforaient en grande hte leur droite, expdiant vers l'ouest la VII e arme Heeringen qui prendrait place entre Buow et Klck; non seulement on conjurerait ainsi la manuvre enveloppante de Joffre, mais on commencerait cette contre-manuvre destine envelopper notre gauche. Or, le 15, le 13 e corps, nettement lanc par Maunoury sur Noyon, se laissa arrter, pitina deux jours sans avancer dans la Petite
et tourner le massif

Suisse

et trouva, le
assaillis,

17, la porte ferme.

Comme

les

plateaux

ce pendant, l'est de Soissons par les

Anglais et

le

corps de Maud'huy, ne furent carrment

entams que par celui-ci, comme, la droite de Maud'huy, le groupe de divisions Vaabrgue ne put forcer la troue l'est des plateaux et comme d'Esprey, redressant trop tard son arme vers le nord, ne put mme maintenir Maud'huy sur le plateau de Craonne, la bataille dite de l'Aisne n'aboutissait qu' briser toutes les tentatives des Allemands pour refluer au del ce qui, la vrit, tait dj un rsultat. de la rivire

Joffre,

cependant, entendait encore

faire

russir sa

(1)

Les Batailles de l'Aisne

Revue des Deux Mondes,

15

aot

1918.

LA COURSE A LA MER

85

manuvre d'enveloppement par le nord-ouest. Voyant Maunoury retenu dans la rgion de Compigne par de
grosses difficults,
il

faisait transporter

son nord-ouest,

dans la rgion de Lassigny, l'tat-major Castelnau qui, y formant une nouvelle 2 e arme, tenterait de reprendre la

manuvre

accroche.

Heeringen arrivait de son ct avec son arme dans la rgion de Noyon, il allait falloir tendre la rgion de la Somme la manuvre enveloppante, et comme sans cesse de nouvelles forces allemandes survenaient en Picardie, puis en Artois, il faudrait encore porter de
nouvelles forces notre gauche vers le nord, devant
Albert, devant Arras, devant Bthune, bientt en avant

Comme

de Bergues et de Dunkerque et ce sera cette course la mer qui nous achemine la bataille des Flandres o, les deux manuvres opposes venant se briser l'une contre l'autre, les deux armes resteront finalement figes l'une en face de l'autre, se fermant mutuellement l'accs des territoires par elles occups.
*

La nation

suivait les

vnements qui, depuis

le 5

sep-

tembre, se droulaient, avec des sentiments fort


veille

diff-

rents de ceux qui, au lendemain de Charleroi et la

Marne, l'avaient anime. C'tait la mme rsolution, mais mle d'une palpitante esprance depuis qu'avait t connu l'ordre de Joffre du 5 septembre, puis souleve d'allgresse quand, le 13, avaient t connus les rsultats de la grande bataille.
de
la

la vrit, c'tait joie spontane.

On

ne

faisait rien

me parat bon, crivait trs pour franchement M. Millerand au gnral Joffre, de mnager les nerfs de ce pays et j'ai prfr courir le risque de demeurer au-dessous de la vrit que celui de l'exagrer. Et la consigne donne la presse fut de ne point surexciter
exalter cette joie
:

t II

86
l'opinion.

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

En

fait, la

presse trangre parut

un instant

porter beaucoup plus haut que nous l'exaltation.

La
un

Marne nous ramenait des amis, qui

essayaient, par

lyrisme tonnant, de rparer tant d'heures de reniement

ou simplement de doute. Le Monde, par ailleurs, commenait connatre, aprs la France, les abominations commises en Belgique et dans nos dpartements du Nord-Est. En vain, les quatrevingt-treize intellectuels allemands criaient-ils leur Es ist nicht wahrl Nous pouvions dj produire nos preuves la brochure d'un Joseph Bdier, reproduisant en autographes les aveux ou les fanfaronnades des bourreaux eux-mmes, suffisait la relisant rcemment, je me sentais pris d'une horreur nouvelle devant cet amas de forfaits,
:

jusqu' cet ordre


le

du

colonel Neubauer, contresign par

gnral Stenger, dcidant

que tous
:

les

prisonniers

seraient massacrs et ajoutant


restera plus

a Derrire nous, il ne aucun ennemi vivant. L'incendie de la cathdrale de Reims mettait le sceau ces crimes. Presque plus que dans notre chair, nous nous sentions atteints dans ces pierres o tenait notre plus vnrable histoire. Mais, par surcrot, s'ajoutant bien

d'autres sacrilges, cet attentat rvoltait la chrtient,

Odin avait coiff le casque de Luther , crira Rostand, et sn retrouvait Odin sous Luther. Le dieu Thor marchait, plus qu'un Kluck ou un Heeringen, la tte de ces barbares chez qui se rvlait, dans la haine froce, l'atavisme
c

des adorateurs

du Walhala.
prenait tous les jours davantage

La guerre en
tre

un

carac-

de croisade. Le comte de Mun avait vraiment pris la tte de cette croisade. Il avait, durant les jours dangereux, soutenu tant d'mes dfaillantes, qu'il en avait acquis une autorit qui, maintenant, s'exerait prcher, avec la fiert de la victoire, la vertu d'endurance Je sais qui vous tes J'ai mis ma main sur vos curs et dans cette poignante motion, j'ose donc dire des mots
:
!

LA COURSE A LA MER

87

triomphants, car c'est la France, la France aime, qui,

demain peut-tre, dans le sacrifice immense, va trouver Et c'est pourquoi, tournant vos yeux vers le tableau que nous apportent les nouvelles, je vous jette
la gloire.

sans scrupules au-devant de la grande vague d'esprance

qui

dferle.

Il

crivait ces lignes le 28 septembre, et

le 3 octobre, ce cur, bris par trop d'motion, cessait de battre. J'aurai bien souvent revenir sur le rle admi-

au cours de ces cinq ans. Nul ne m'et pardonn de ne pas jeter, en passant, sur cette tombe ouverte en de telles circonstances, le tribut
rable qu'a jou la presse

de notre reconnaissante admiration. C'est grande gloire pour le comte Albert de Mun que son nom reste attach,

de tel de nos grands chefs militaires, au souvenir de ces mois de douleur, d'esprance et de
celui
foi.

comme

Ses derniers articles prchaient surtout l'endurance. C'tait le mot d'ordre. On savait en haut lieu que ce
n'tait pas
fini,

qu'il s'en fallait.

Ni

la force ni l'orgueil

de l'Allemagne n'taient abattus.

Wolf

tait charg

ce

dclarer, le 16 septembre, l'Allemagne

que

les Alle-

mands
niers
.

n'avaient perdu devant Paris ni canons ni prison

La

situation

devant Paris,

ajoute le

commuest dat

niqu, est favorable.

L'impudent communiqu
croit rver
:

du 16 septembre. Marne supprime. L'tat-major,


chec
il

On

c'est la bataille

de

la

lui,

sait fort

bkn

quel

mais avec les forces dont il dispose, il pense prendre avant un mois une clatante revanche. Une grande bataille se prpare. Le gouvernement franais le sait. Or une affreuse angoisse le prend la gorge. On n'a plus de munitions et les canons eux-mmes vont faire dfaut, uss par un effort dmesur. AT. Millerand a, plus tard, pu avouer Les la tribune par quelles angoisses Ol avait pass caissons se vidaient, les stocks s'puisaient rapidement. Pour V.s remplir, une industrie sans personnel, sans maa subi
;
:

88
triel,

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

compltement trangre aux fabrications complexes et dlicates qu'on lui demandait d'improviser en quelques semaines. De 13 000 obus de 75 fabriqus quotidiennement, il fallait, pour commencer, passer la fabrication de 100 000 par jour. Sans doute, M. Millerand, qui n'a jamais t l'homme des lamentations striles, avait-il, ds les premires heures de cette crise moron sait comment, le 20 septelle, pass aux actes tembre, il avait, Bordeaux, runi les techniciens de l'industrie et les avait mis aux prises avec ce problme formidable qu'il fallait rsoudre immdiatement sous peine de mort, c'est--dire de dsarmement . Et avec un patriotisme, servi par l'tonnante dbrouillardise franaise, chacun, d'un grand lan, s'tait mis l'uvre sous la main muscle du ministre de la Dfense
:

nationale, ce Millerand qui, ce jour-l, s'tait fait vrai-

ment de loin l'organisateur de la victoire. Mais combien de jours s'couleraient, combien de semaines et de mois, avant qu'on pt regarder avec confiance les stocks reconstitus ou plutt dcupls, les canons quadrupls, les armes par millions fabriques? Quand l'arme de la victoire sortirait-elle de cette forge fantastique o, avant mme que sur l'enclume on forget, l'enclume mme, ce
20 septembre, tait forger ? Dj les armes engages dans
les

pres

combats
:

de l'Aisne avaient entendu, avec un frisson d'inquitude, s'lever la voix grave de Joffre disant aux chefs d'arme Si la consommation continue au mme taux, il sera
impossible de continuer la guerre, faute de munitions,

dans quinze jours.


taille si

Et

il

est inutile de chercher ailleurs

la raison qui avait fait,

de notre ct, s'teindre

la ba-

allgrement porte sur l'Aisne au soir de la vic-

toire de la

Marne.

Or, une autre bataille s'allumait qui, progressivement,


allait

courir,

comme

l'Oise la mer. C'est

le feu dans les herbes sches, de pour cette bataille que Joffre rser-

LA COURSB A LA MER
vait les derniers stocks.

89
Proccu-

Mais y

suffiraient-ils?

pation obsdante qui, troublant jusqu' l'angoisse nos gouvernants et nos tats-majors, les incitait ne point

pays s'exalter outre mesure de la victoire remporte, afin qu' une joie trop surexcite ne succdassent, devant l'cheo ou simplement une trop longue lutte, la
laisser le

dsillusion et bientt la dsesprance.

Rien de pareil n'tait craindre de la France, nul ne s'tait abus tous avaient compris que la Marne tait bataille d'arrt, mais non victoire dcisive. Et le Franais, rsolu poursuivre une longue route, se ceignait les
;

reins et trempait son cur.

La Marne

avait t la confir-

mation de sa

foi, la

nation sortait de la crise plus fortifie

encore qu'exalte.

C'tait peut-tre

dans l'arme qu'un

nait sa plus forte expression. Je


vie de quelle faon

me

sentiment prerappellerai toute ma


tel

nous remes

la nouvelle

de la Marne.

Je venais de quitter ma section de territoriaux tenant le cimetire de Vaux-devant-Damloup et de rejoindre

de Douaumont, maintenant clbre dans le monde entier, mon colonel, qui avait install son bureau dans ue des obscures casemates de ce lieu de plaisance. Le 13, 9 h. 30, si j'en crois mon carnet, nous entendmes le tlphoniste de la casemate voisine pousser des cris d'moi. videmment, c'tait du ciel que lui tombait son tlgramme. Et c'tait en effet presque du ciel, puisque c'tait de la tour Eiffel. Et haute voix, il pelait Allemands en pleine retraite sur tout le front, les mots

au

fort

abandonnent matriel et prisonniers. Isols en ce fort avanc de ce camp de Verdun aux trois quarts encercl, nous tions, depuis dix jours, spars du monde, sans
nouvelles de la bataille qui grondait notre sud-ouest,
et

brusquement nous apprenions

la

victoire

de la

go

LE CHEMIN DE LA VICTOTRE
.

Marne
voir
dit
: I

Croyez-vous qu'on s'exalta


:

qu'on se rptait obstinment

y avait dix jours Joffre va leur en faire


!

Il

Personne ne dit donc


Parbleu
:

Quel miracle

Maie on

a y est. Ils ont trouv le bec. Et notre colonel, qui peine s'tait interrompu dans la dicte de

sa

dcision

journalire, aprs quelques

mots o
:

cla-

tait

son cur de vieux soldat de la Loire, dit

Allons,
il

messieurs, allons, reprenons notre dcision

et

se

remit dicter.
Il

en tait partout de mme. Le premier

moment de
si

joie passe,

voulez
sion.

on
le

s'tait

remis au travail
plus d'un sens

et,

mot ayant

vous

le

la dci-

moral de nos soldats qui, en masses, sur l'ordre du grand quartier, taient transports du 15 septembre au Ier octobre vers le nord
C'tait le

* * *

Dj

la bataille s'tait

engage sur

le

nouveau front

de Castelnau. Il devait, nous


et
la

le

savons, reprendre, entre Lassigny


et

Somme,

la

manuvre d'enveloppement

d-

border la droite allemande, qui elle-mme s'allongeait vers le nord. Les armes Klck et Heeringen, soudes

maintenant, lanaient leur cavalerie vers la


c'tait bien entre les deux partis une course

Somme
:

et

celle qui

dpasserait l'autre avec des forces suffisantes la tournerait.

la

gauche de Castelnau,

les

divisions

territo-

riales du gnral Brugre, cheval sur la Somme, couvraient le dbarquement des troupes de Castelnau, tout

communications de l'ennemi. Le corps de cavalerie Bridoux oprait, d'autre part, du ct de Pronne. Mais l'tat-major allemand retirait de toutes tes parties du front entre Oise et Vosges tout ce qu'il pouvait, lui aussi, pour fortifier et allonger sa droite.
en menaant
les

LA COURSE A LA MER
Ds
le 22,
le

QI
Ribcourt
et,

21, l'arme Castelnau

enlevait

Lassigny; on occupait Roye, Montdidier, Conty, au sud d'Amiens; mais Lassigny, dont la conqute
ville.

avait t trs dure, on tait contre-attaque et rejet hors

de la

Castelnau tait accroch par ces combats

grand quartier ne cessait Plus au nord de lui crier Plus au nord Plus au nord, le corps de cavalerie franais tait lui-mme aux prises avec le corps de cavalerie Marwitz, qui courait devant l'infanterie allemande comme le ntre devant les fantassins de Castelnau, et, l aussi, les combats taient acharns. Castelnau atteignait nanmoins, le 23, le Santerre, au sud-est immdiat d'Amiens, et on poussait maintenant les divisions Brugre vers l'Artois. Mais dj Marwitz dbordait fortement Brugre au nord de la Somme et le forait se replier. Nos voies ferres, qui devenaient, derechef, en cette course la mer, la plus prcieuse des ressources, transportaient avec une proditrs pres et, ce pendant, le
:
!

gieuse activit de nouvelles forces vers la

Somme

et

bientt au del. L'important


forces tant portes

tait

que ces nouvelles

au nord de la Somme, Castelnau tnt ferme au sud, pour que, tout en s'tendant, la ligne ne ft pas creve. Et au prix de combats meurtriers, tantt dfensifs, tantt offensifs, Castelnau tenait. Mais, absorb dans la plus pre des batailles entre Oise et Somme, il ne pouvait plus, au nord de cette rivire, diriger personnellement la manoeuvre. Le gnral de Maud'buy, qui
venait, sur les plateaux de l'Aisne, de gagner tous les

envoy pour prendre le commandement des troupes au nord de la Somme. Et, sa gauche mme, on formait un nouveau corps de cavalerie qu'on plaait sous les ordres d'un de nos chefs les plus brillants, le gnral de Mitry. Celui-ci, prenant la tte de la course la mer, se jetterait hardiment au nord de la Scarpe. Ainsi, de l'Oise la Somme, de la Somme
suffrages,
lui

tait

la Scarpe, la course gagnait, gagnait, gagnait sans cesse

92
;

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

du terrain de la Picardie, par l'Artois, elle parvenait aux limites de la Flandre. Maud'huy faisait, ce pendant, attaquer au sud d'Arsas
;

lui-mme assailli avec violence commandes par deux admirables chefs, ce gnral Barbot dont le nom devait, aprs sa mort et jusqu'au bout de la campagne, rester attach sa 77e (1) et ce gnral FayoKe,
mais
il

tait

qui,

alors simple

brigadier,

allait

s'imposer bien vite

comme un
reuses

des grands chefs de notre arme, deux valeuaussitt dbarques, subissaient


il

divisions,
le

avec

peine

choc de l'ennemi;

tait

clair

que

celui-ci

voulait nous retenir jusqu' ce que les armes allemandes,


arrtes par le sige d'Anvers, vinssent dferler sur la

Flandre, destination de Dunkerque et Calais dcouverts.

La Flandre
Lys

s'ouvrait, encore sans dfense srieuse,

entre la

et la mer.

Or, Anvers, assig depuis le

26 septembre, semblait dj, ce 4 octobre, prs de succomber.

L'arme

belge, forte

si l'on

peut dire
le

de

six divi-

sions, tait tout entire

enferme dans

camp

retranch

mer place tenait deux semaines seulement pouvait devenir finalement course Anvers. En
la
si

aux

trois quarts investi. Elle appelait l'aide et la course

la

la

attendant que
la

les

affaires

pussent prendre cette tour:

nure, on jetait vers la ville assige ce qu'on pouvait


division

et ces six mille fusiliers

Rawlinson, qui s'y acheminait d'Ostende, marins franais qui, sous peu,

devaient, sous le

commandement du

vaillant

amiral

Ronarch, la droite des divisions belges, se couvrir d'une gloire immortelle. Jofre avait, en outre, envoy Anvers le gnral Pau, charg d'entraner hors de la place la malheureuse arme belge menace d'y tre encercle. En dpit de ses fortifications en apparence formidables, il tait, ds le 4, peu douteux que la place
(1)

Capitaine

Humbkkt,

la Division Barbot,

Hachette, 1919.

LA COURSE A LA MER

93

ne ft sur le pont de succomber sous la pression de trois corps d'arme allemands et surtout sous le bombardement des fameux mortiers de 420, L'important tait que l'arme d'Albert I er ft sortie assez tt de cette souricire, pour venir appuyer la gauche de nos armes; ce serait, suivant qu'on parviendrait la rejoindre, tt ou tard, entre Gand et Bruges, ou entre Courtrai et Ostende, ou entre Nieuport et Ypres. Ds qu'elle aurait pris place dans le dispositif alli, elle repartirait, s'il tait possible, la conqute des Flandres belges ou, au pire, elle se cramponnerait ce qui en resterait. Le 8, Anvers tombait; mais, ds la veille, l'arme belge, vade de la place, battait en retraite sur la ligne Bruges-Gand, bientt sous la protection des fusiliers marins franais et de la division Rawlinson. Elle reculait vers la Flandre, mais il tait douteux que, rduite six divisions amincies, trs prouve par les journes de sige et, sous peu, plus prouve encore par une retraite talonne, elle pt suffire arrter, notre gauche, de la mer la Lys, la rue des corps d'arme allemands que
librait la capitulation d'Anvers.

Or, les forces franaises importantes taient encore

au sud de la Lys. La troue continuait s'ouvrir de Dunkerque Lens. L'entreprenant gnral de Mitry poussait, la vrit, son corps de cavalerie vers la Flandre, et Ypres tait couvert, le 15, par les divisions territoriales de Dunkerque, les 89 e et 87 e qui joueront dans la bataille un rle important. Et, Mitry tant parvenu, de son ct, Ypres, la soudure se faisait enfin. Mais
,

des rgiments de cavalerie

solides se suffisant assurment pour tenir en respect montrassent


et des rgiments territoriaux
si

si

vaillants qu'ils fussent


qu'ils

allemande remontant de la rgion de Lille, ne le seraient certainement pas pour arrter la rue qui, derrire les troupes belges, allait se produire de l'est l'ouest. Et la situation tait scabreuse.
la cavalerie

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

leur tour, s'acheminaient grandes journes vers ce nouveau champ de bataille. Le marchal French avait obtenu du gnral

la vrit, les corps britanniques,

Joffre licence de retirer des rives de l'Aisne ses trois corps, qui successivement seraient transports dans la

rgion de Bthune-Ypres. On pouvait esprer que, sous seraient le couvert des corps de cavalerie franais, ils y
installs assez tt

pour donner

la

main l'arme belge en


avant

retraite. Ainsi le dispositif alli serait-il constitu

l'irruption des corps allemands, les Belges gauche, les

Anglais au centre et droite, et des Franais un peu et, sans doute, ces forces comme toujours partout allies suffiraient-elles faire barrire l'invasion peut-

tre

mme

pourraient-elles,

en prenant

l'offensive,

la

faire refluer.

%
Somme, Maud'huy, entre Somme

Castelnau, au sud de la
et Scarpe, continuaient

soutenir des combats difficiles. On prvoyait qu'outre les forces franaises dj en ligne au nord de la Lys, on serait amen expdier en Flandre

de nouvelles troupes. Il faudrait probablement tayer e nos deux allis et dj Joflre avait dsign la 42 division e d'infanterie, puis tout le 9 corps, pour tre dirigs vers
les

Flandres.

d'un front qui, courant maintenant de la rgion de Thann en Alsace la rgion de Dunkerque,

A l'extrmit

sollicitait

sur toutes ses parties l'attention du gnral en chef, ce champ de bataille du nord, de l'Oise la mer, prenait une sorte d'autonomie. Il fallait que, de plus
prs,

un grand chef y

veillt.
les

Le gnral
qu'il fallait

Joffre, qui, si

impitoyablement, frappait
jours su distinguer
difficiles
:

chefs insuffisants, a tou-

l'homme

aux

situations

ainsi avait-il fait, la fin d'aot, pleine con-

fiance Castelnau, install

Nancy;

ainsi jettera-t-il,

en 1916, Pctain Verdun. Ainsi

dsignait-il,

pour coor-

IA COURSE A LA MER
donner
mer,
le

95

des troupes engages entre l'Oise et la commandant de la 9e arme, le vainqueur de Freles efforts
le

Champenoise,

gnral Foch.

couru vers la Picardie et vu Castelnau, vers l'Artois et vu Maud'huy; il avait partout recommand de tenir, de tenir cote que cote, quitte se parce qu'il avait aperu clairement contenter de tenir
Celui-ci avait

qu'avant dix jours,

c'tait

dans
*

les

Flandres que la vraie

bataille s'engagerait.

Rgion historique entre toutes , crivait, ds 1904, Vidal-Lablache. Ces plaines de Flandre ont toujours attir la bataille. Ni fleuves profonds, ni forts paisses, c'est un champ de bataille idal. ni chanes leves
c
:

Des Dunes d'or ple, qui s'tendent d'Ostende Dunkerque, au foss de la Lys, c'est la campagne verte, si plate que les rivires s'y tranent plus qu'elles n'y coulent.

Et

la

guerre s'y est toujours dchane.

L'Yser jamais

est le

type de ces cours d'eau, aujourd'hui tout illustre. Cette petite rivire canalise a, de Dixsi

mude

Nieuport, une pente


elle

insignifiante qu'on se

demande par quel miracle


tante et, tous

a cours; la mare monbien en

les jours, refoul


si

amont de Nieud'cluses

port ces eaux paresseuses,

un formidable jeu

ne jermettait, au centre de Nieuport, de manuvrer l'eau. Cette plaine jusqu'aux mdiocres hauteurs d'Ypres
est, d'ailleurs,
et,

un

golfe reconquis sur la

mer

le

shoote

au fond, l'lment liquide reste le matre du sol, de toutes parts crev de lagons et d'tangs. Les arbres qui bouleaux et saules par y poussent sont arbres d'eau bouquets isols. Au sud de ce pays, le sol s'lve un peu quelques collines lient le piton de Cassel aux hauteurs d'Ypres; le mont de Kemmel ne fait figure de petit mont Blanc qu'au-dessus d'une plaine affaisse parfois

au-dessous du niveau de la mer. Et, Test du

KemmaL

96

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

au sud-est d'Ypres, le gradin que forme la fameuse cr%5 Wytschaetc-Messine parat l un palier important, alors qu'en Lorraine on ne le remarquerait pas.

Une

plaine basse et large ouverte, sans obstacles natu-

rels srieux, tel est,

en dernire analyse, ce champ de

bataille qu'enveloppe, flottant au-dessus d'un sol crev

d'eau, une

brume chronique
de tristesse
j'ai

pays un
ai

air

achve de donner au douce. C'est l'impression que j'en


:

elle

garde lorsqu'en pleine guerre, je

l'ai

deux
les

fois

par-

courue. Car

vu

les

Belges sur l'Yser,


;

Anglais

du haut du Kemmel, aperu tout le pays un instant dbarrass de sa brume ouate, mais c'est dans cette brume que j'ai long les inondations de l'Yser. Dans ce lger brouillard, on voque un monde de guerriers car du Roosebeke de 1382 o le
Ypres, les Franais Nieuport
j'ai,
;

de France crasa les Flamands, au Roulers de 1794 o Macdonald prpara Fleurus, il y eut, chaque sicle, c'est sur les trois ou quatre batailles des Flandres Dunes que Turenne battit les Espagnols en 1658, Audenarde que Vendme fut dconfit en 1708 par
roi
:

Marlborough, sans parler de Bouvines, Malplaquet, Denain et Waterloo si voisins. Le champ se rouvrait en

un tumultueux pass. Les Allemands de nouveau roulaient vers nous, comme un torrent. Ils attendaient de la victoire certaine entre mer et Lys plus d'un rsultat. C'tait, d'abord, la dpossession totale du roi des Belges, dont Y excution devait tre un exemple clatant pour l'Univers. Les dernires cits du royaume
1914, rempli de tout
>
<r

rebelle

seraient occupes et le roi

avoir

os

refuser le

passage balay

Albert

pour

et bientt ray

de la liste des souverains. Ce serait alors Dunkerque bientt pris, et, aprs Dunkerque, Calais et Boulogne, La presse officieuse va appeler communment cette bataille des Flandres la
bataille

pour Calais

La France coupe de

l'Angleterre,

LA COURSE A LA MER
celle-ci

97 a projet,

serait

menace
elle
et,

ce que Napolon

l'Allemagne, grce ses sous-marins, l'excutera.

la France,

mne

Paris

Quant sera, de ce fait, tourne tout chemin matres du littoral, il sera facile aux
:

Allemands de se rabattre sur l'Ile-de-France par la Normandie. Ainsi seront rpares les journes de la Marne. Hourrah pour la grande Allemagne, crit un soldat au dbut de la bataille. Hourrah nous allons conqurir erobern wir uns die Welt. D'autres prle monde cisent en leur dlire ils sont sur la route de Londres , o ils feront bientt a une entre triomphale . Le kronprinz de Bavire, transport en Flandre, dit ses soldats Le moment est arriv o la VIe arme doit amener la dcision des rudes combats qui durent depuis des semaines l'aile droite de l'arme allemande. En avant donc, sans arrt, jusqu' ce que l'ennemi soit compltement battu. L'empereur, rentr Luxembourg le soir de la Marne, en repartira pour les Flandres afin d'assister au triomphe de ses armes. Il n'assistera qu' leur dconvenue une fois de plus. Car, ayant prcisment autant d'intrt fermer cette troue que les Allemands en ont l'ouvrir, nous saurons nous cramponner ce sol en apparence sans prises. Sans doute, ne pourrons-nous raliser le projet gnreux conu par Foch et faire refluer vers Anvers et Bruxelles le flot germanique. Mais si, brisant l'assaut allemand en infligeant aux armes ennemies une effroyable saigne, nous avons conserv au roi des Belges, ft-ce quelques lieues carres de son royaume si, en faisant chouer les projets sur Dunkerque et Calais, nous avons assur la pleine libert des communications entre la France et l'Ansi, enfin, nous avons solidement ferm, son gleterre extrme gauche, et ainsi rendu inviolable la barrire dfensive derrire laquelle la France pourra se prparer de nouveaux combats, nous aurons remport tout la fois sur l'orgueil, la force et la fortune de l'Allemagne la
!

98

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

plus grande victoire et complt la

Marne en
la

faisant

chouer sa revanche.

Ce sera une mle furieuse


Flandres, ou

j'ai

compar
appele

Marne une
la mle des
;

belle tragdie classique bien

ordonne;

comme

je l'ai

la bataille des

Flandres, serait alors

un drame romantique chevel on

voit se battre cte cte et parfois enchevtrs les

descendants des

gens des

communes

flamandes et wal-

lones et des marins de Bretagne, des zouaves au falzar

rouge et des cossais aux jambes nues, des braves fantassins de toutes nos provinces et des Hindous basans sous l'norme turban kaki, les riflemans de Londres et nos
Sngalais; on verra des goums marocains
battre les

Dunes, tandis que les monitors des deux flottes prolongent jusque sur la mer du Nord le front de combat, parce que, dans le dsordre d'une lutte qui s'est, plus que la Marne, improvise, il a fallu faire flche de tout bois et, comme me le disait, un an aprs, Foch en sa langue image, mettre toutes les heures sur tous les trous des pains cacheter. C'tait de la Lys la mer, me disait un sauf qu'on s'y entendait tmoin, une tour de Babel,

fort bien.

Le drame eut quatre

actes

l'installation des trois

armes allies sur le champ de bataille, l'assaut allemand de Nieuport Dixmude, et les deux batailles d'Ypres.

Le 15 novembre,

le

drame

sera clos.

* *

7 octobre. Leurs divisions fatigues n'offraient plus, suivant l'expression d'un des leurs, que des fantmes de soldats . Le 11, ils parle

Les Belges retraitaient depuis

venaient dans la rgion Thourout-Ostende, mais ne pouvaient s'y tenir


;

ils

ne parlaient que d'aller se reconstituer


Nous sommes des morts La guerre nous habituera faire

dans

la
,

rgion de Calais.
disaient-ils.

vivants

LA COURSE A LA MER

99

combattre des morts vivants, mais ds ce jour, Joffre n'entendait nullement que nos malheureux allis retraitassent indfiniment et pas plus le roi Albert, chez

qui

le

cur a toujours

clair l'intelligence et qui, trs

noblement, se dclarait prt recevoir, au mme titre que le marchal French, les instructions du gnral en l'espce, les directions de Foch. Or, Joffre Jofre

d'accord avec Foch pour arrter les Belges entre Nieuport et Dixmude. Le 14, ils s'arrtaient sur les bords de l'Yser et immdiatement, au dire d'un tmoin, et
tait-

conformment aux prvisions, leur moral

se relevait.

On

tait assur qu'ils seraient tays, la droite, car

Ronarch, avec ses six mille fusiliers marins, s'embossant Dixmude, y pourvoirait, et, quant la gauche, on destinait la flanquer la vaillante 42e division d'infanterie Grossetti, alors en route pour les Dunes. Le roi Albert adressait ses troupes un admirable appel auquel elles se montraient prtes rpondre. Et Foch
l'amiral
criait

Ronarch

Tenir.

C'tait inutile

Ronarch

est

un roc du pays d'Armor. Entre Dixmude

et Roulers,

d'autre part, la cavalerie de Mitry protgeait l'instaL


lation.

Sur

les trousses

des Belges, trois corps d'arme alle-

mands
mites
:

Le 17, les premires martombaient sur Dixmude, y semant le feu et la


couraient l'Yser.
;

mort la ville tait vacue que quelques carmlites qui,


tinuaient conjurer le
partie de ce
ciel.

il

n'y restait avec nos marins

indiffrentes

au danger, confaisaient
ainsi

Elles

aussi

front

composite. Sur

tout

ce

front

de
:

l'Yser courait, ce

pendant,

le

mot

d'ordre de

Foch

Tenir.

Mais la ligne avait son dfaut : la boucle de la rivire entre Shoorbake et Tervaete. Et c'tait par ce dfaut que l'ennemi pensait la rompre. Il attaquait aussi aux ailes, les croyant mal tayes; Lombaertzyde, il fit se replier les avant-postes belges, mais, Dixmude, o

100

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
rejoint l'amiral
fort rude.

la vaillante brigade belge Meiser avait

Ronarch,

il

se heurta

une rsistance

jours, cette rsistance se prolongera

qu'a rendue imm-

Vingt

diatement clbre le beau livre de mon ami Charles pages d'pope qui entourent d'une auLe Gofic

role de gloire l'admirable amiral et ses admirables fusiliers (i).

Mais, plus au nord, la boucle de la rivire tait attaque


et trs

menace

la dfendre,

les rserves belges

dj

s'puisaient. Tiendrait-on sur l'Yser? L'inquitude grandissait

de Dixmude Nieuport. Mais soudain, ce soir du 21, courait le long de la rivire un bruit rassurant Les Franais arrivent. C'tait Grossetti, c'tait
:

dans Fmes o le roi Albert avait son quartier gnral, une clatante fanfare branlait les vieux murs. C'tait le 16e bataillon de chasseurs pied, qui, aux accents de la Sidi Brahim, avec une splendide allure guerrire , crit un tmoin, faisait son entre. Le roi sortit de l'htel de ville, ple de joie, pour saluer ces vainqueurs des marais de Saint-Gond. Le gnral parut ce Grossetti, de ces chefs franais qui, sans qu'un trait soit changer leur physionomie, peuvent entrer en une chanson de gestes. La vraie
la 42
e

division.

la nuit,

de l'Yser s'engageait et la bataille franaise des Flandres commenait. Dj une arme de Belgique se constituait. Sous le haut magistre du gnral Foch, le gnral un des plus magnifiques soldats de notre d'Urbal
bataille

arme

en prenait

le

commandement d'une main

qui

jamais n'a trembl.

Les Anglais, de leur ct, s'installaient dans la rgion de la Lys. On les pressait, car Foch, suivant ses principes,
et voulu, par une offensive immdiate, porter la bataille

en avant d'Ypres. Mais Ypres dev&it tre occup en dernier par sir Douglas Haig avec le I er corps et, en
;

(1)

Ch.

Le Goffic, Dixmude.

Pion, 1915.

LA COURSE A LA MER

<

101

attendant, Mitry, seul avec sa cavalerie et les territoriaux,

couvrait

la

ville.

Mais

c'tait

Mitry,

cavalier

d'humeur offensive;
lents,
il

sans

attendre

les

Anglais

trop

se portait dj en avant vers cette fort

d'Hou-

thulst,

dont

se crer

face notre ligne

il

prvoyait que la laisser l'ennemi tait


le pire

danger. Le 15 enfin,

Douglas Haig occupait Ypres et le saillant, couvert sa gauche par Mitry. Le 20, le gnral anglais poussait ses bataillons sur Langemark au nord-est d' Ypres, derrire notre cavalerie, et la division Rawlinson, replie de Belgique et relance sur elle. C'tait trop tard depuis deux jours, le mouvement en avant du corps de cavalerie, des territoriaux et de Rawlinson, se heurtait assez imprvues. C'taient des corps de grosses masses allemands de formation rcente les corps de la srie XX, 120 000 hommes, tout neufs, qu'en grand secret on avait constitus en quatre corps et qui dbouchaient en Flandre, pensant tout emporter. Foch n'avait pas attendu qu'ils se rvlassent, pour prvoir que la pousse allait tre formidable. Il avait rclam des troupes franaises le 9e corps Dubois, qu'il avait vu l'uvre autour de Fre-Champenoise, allait
;

arriver, puis ce seront, aprs le 16e corps, le

Humbert
le 20 e
le 20, les

sa tte,

32e qui a puis quatre divisions et plus tard

corps, la tte duquel


forces prsentes
le

marche

Balfourier.

Ds

et

futures taient destines

constituer

dtachement d'arme de Belgique. J'ai dit

que d'Urbal en prenait


soldat et chef nergique
jets offensifs

bien
effet

le

commandement
fait

superbe
les

pour servir

pro-

de Foch.
qu' prendre l'offensive.
si

Celui-ci
l'et prise

ne pensait en

Il

depuis cinq jours

les

Anglais n'avaient

tant

tard.

Et maintenant, on

se heurtait

aux nou-

veaux corps allemands. Devant la ligne dj composite que constituaient, de la Lys la mer, le I er corps britannique, le corps de cava-

2
lerie

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

Mitry et les deux divisions territoriales, la brigade marine Ronarch, les 40 000 Belges du roi Albert et la division Grossetti, deux armes allemandes opraient, la VI e (Ruprecht de Bavire) et la IV e (duc Albrecht de Wurtemberg), le vaincu de Nancy et le vaincu de Vitry, avides de prendre leur revanche. Ils pouvaient l'esprer
car c'tait une masse de seize corps d'armes dont dis-

posaient

les

deux princes

et

dont

j'ai,

en contant lon-

guement cette bataille des Flandres, donn le dtail (1). Et derrire cette masse, tait maintenant en bataille cette norme artillerie lourde, qui n'avait presque point paru sur la Marne et qui, d'Anvers notamment, avait t
porte en face de l'Yser et d'Ypres, favorise encore par
la position

dominante qu'elle occupait. Nous tions de nouveau en face de Goliath.


* * * C'tait sur l'Yser
allait

que

le

combat engag, ds
:

le

17,

d'abord se faire plus pre

creve, la
vrit,

ligne de

l'Yser livrerait

Dunkerque.

la

Grossetti,

notre gauche, roccupant dj Lombaertzyde au nordest,

prenait son lan

vers Ostende, tandis que Mitry,

menaait la fort d'Houthulst et enlevait pantalons rouges inquiBixschoote la vue des tait les Allemands, mais ils n'y voyaient qu'une raison de plus de foncer sur le centre de la ligne, tenu flchirent, par les Belges. Ceux-ci trop faibles abandonnant sous une pousse trop forte la boucle de l'Yser. L'ennemi passa la rivire et, se ruant sur la ligne mme du chemin de fer de Nieuport Dixmude et trouant ainsi jusqu' la deuxime position, enleva Pervyse. Il fallait que Pervyse ft repris. Soudain, apparurent les pantalons rouges ! Avis par d'Urbal,
droite,
:
c

(1)

La Mle

de*

Flandn*. Pion, 1017.

LA COURSE A LA MER
Grossetti

103

avait
et,

dlibrment

arrt

sa

marche vts
les

Ostende

ne laissant qu'une brigade sur

Dunes, la

belle brigade
rire l'Yser
;

De ville,

avait jet la brigade Bazelaire der-

c'tait elle qui,

en quelques heures, au mi

lieu des

acclamations des Belges, arrivait.


franaise qui arrive.

Vers minuit,
I

des pas alertes battent la route, crit un Belge. Bonheur


c'est

l'infanterie

Nous

la recon-

naissons dans l'ombre, plusieurs mtres, au martle-

ment de
repris

Et Pervyse, attaqu par nous, tait pendant que, dans Dixmude, l'amiral brisait son
la route.

cinquime assaut.
La ligne de l'Yser doit tre maintenue ou rtablie tout prix , crivait, le 24, d'Urbal Grossetti et, au revers d'une enveloppe que j'ai tenue entre mes mains, il griffonnait l'ordre l'amiral Ronarch de rsister jusqu'
e

l'extrme limite de ses

moyens

La

seule hypothse

qui ne puisse tre envisage est la retraite.

C'tait

prcher un converti
la

l'amiral tait son bord et voyait


fort calme.

tempte d'un il

On
et,

essayait,

cependant, en vain de rejeter, dans la


:

boucle, l'ennemi au del de l'Yser

on n'y parvenait pas on ne pouvait se faire l'illusion qu'on tiendrait longtemps la ligne de la rivire on prparait donc activement la deuxime ligne, qui n'tait autre que la chausse du chemin de fer de Nieuport Dixmude.
ds
lors,
;

Mme
Ils

replis sur cette ligne, les Belges

y tiendraient-ils?
de rserves
se
:

taient

puiss,

n'avaient

plus
seule

la

42

division ne pouvait
et
elle

elle

substituer
s'engageait

eux

tait

ncessaire

maintenant au sud du
le voir,

champ de

bataille

o, nous allons

d'autres combats. Mais laisser l'Allemand passer entre

Nieuport et Dixmude, c'tait la bataille perdue, les Anglais exposs tre tourns sur la gauche, Dunkerque
livr.

Et chaque heure, on sentait nos malheureux allis belges. Alors,


vint tous les grands chefs
:

flchir

davantage
pense

la

mme

l'inondation.

104

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

Quand

dix-huit mois aprs

j'allai

Nienport
les

toujours bombard, je demandai que, ft-ce travers

me ment la maison de l'clusier, dsormais monument historique. Cette petite maison blanche tait au centre du ddale des canaux qui dessinent une
marmites, on
gigantesque pieuvre
jeu norme
d'cluses

aux cinq longues tentacules


rgle
le

un
la

dbit

de l'eau;

mare basse, on ouvrait les cluses; on les fermait ds que s'annonce la mare haute, sans quoi, je l'ai

mer et reflu dans les bras canaliss de l'Yser. On pourrait rompre les Le 25, Foch avait dit cluses. Le 26, on hsitait encore, mille objections
dit, la
:

ayant t naturellement souleves. Mais la journe fut


terrible
s'tait
:

Dixmude mme

faillit

tre enlev.

La 42 e

qui

maintenant tout entire dploye le long de l'Yser, couvrait avec peine, contre quatre divisions allemandes, le repli des Belges derrire la chausse. Ce talus de 1 m. 20, me dira le gnral Foch quelques mois aprs, nous a tous sauvs. Mais cette si faible chausse rsisterait-elle la pousse de l'eau qui allait baigner ses parois d'autre part, si l'eau ne se dchanait pas, arrtant net l'entreprise ennemie, cette ligne htivement organise rsisterait-elle l'assaut allemand? Ce 26, l'arme belge n'avait plus que 14 500 fusils en ligne c'tait peine l'quivalent d'une de nos divisions. Le 27, le 28, il fallait, pour la soutenir, attaquer l'Allemand au sud la 42 e y glissait, ralliant le 32e corps qu'Humbert avait amen, chef d'un allant magnifique, jeune, ardent et rsolu. Grossetti pouvait, maintenant, abandonner la ligne de la rivire. Les Belges taient derrire la chausse et, le 28 au matin, une lgre couche d'eau s'tendait de Nieuport Ramscapelle, mi-chemin de Dixmude. Les Allemands sortaient effars de leurs
;
;
:

LA COURSE A LA MER
tranches inondes.

105

dcidment ouvert les cluses. Mais il faudrait trois mares pour que, jusqu' Dixmude, le shoote ft redevenu golfe. L'ennemi s'en rendait compte. Les pieds dans l'eau, attaquait furieusement, entendant enlever la chausse il avant que le flot lui en barrt tout jamais le chemin. Le 29, il attaqua et fut repouss. Le 30, il se rua sur Ramscapelle et, balayant les Belges, sauta sur la
avait

On

chausse

les assaillants taient

hideux, mouills jus-

mais d'autant plus enrags. Et au del mme de Ramscapelle, ils agrandissaient la troue. Vers midi, de Dixmude le nouveau Nieuport, la nouvelle consternante courut front tait perc et l'inondation djoue par l'ennemi. L 'incident de Ramscapelle, crivait, quatorze heures, d'Urbal Humbert, ne modifie pas mes intenqu' mi-corps, crotts jusqu'aux

cheveux,

tions (d'offensive vers le sud). GrossetU rtablira certai-

nement

la situation
1

Quelle confiance superbe respire


pareil incident,

cet avis

Et qu'en un
I

un chef se

rvle

ou

s'affirme

Cette confiance tait justifie. Ds le 30, Grossetti avait fait barrire l'irruption allemande avec tout ce
qu'il avait
l,

des fantassins, des zouaves, des

tirail-

leurs, des chasseurs, puis lanc le

vaillant colonel Clau-

don sur Ramscapelle reprendre. Comme Napolon Nous laisseras-tu manger par Murt, il lui disait ces gens-l? Et soudain, l'assaut fut donn par nos gens nous et trois bataillons belges. A la chute du jour,
:
<t

le

village

tait

repris,

les

ennemis rejets dans l'eau

la baonnette, et dans la nouvelle lagune on voyait se


dbattre un

monde de

blesss.

L'ennemi en

fuite avait
le

regagn la rive droite de la rivire qui, sur


inond, ne se distinguait plus.

terrain

Ce
cette

l'Allemand;

meurtrire pour vu des lettres o il tait dit qu'en journe du 30, un rgiment fut rduit 350 hommes.
fut

une journe
j'ai

terriblement

IO

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

Et rejets du talus, paralyss par l'inondation, il fallait que nos ennemis, par surcrot, fissent front, leur gauche, l'attaque d'Humbert au sud-est de Dixmude. La dception tait profonde. Je trouve dans la lettre du feldwebel Seipel le mot de la situation : Nous avons affaire trop de Franais I Au cours de cette longue guerre, le mot sera souvent rpt. Ils auront toujours affaire trop de Franais . Le Ier novembre, les eaux avaient tout inond et venaient enfin lcher les abords de Dixmude o l'amiral, lui, se passait de cette nouvelle allie la mer amene jusqu' lui. Pendant ces cinq jours, il avait repouss sept assauts. Nos marins cependant souriaient cette

mer qui
drame

revenait eux. Elle coupait net les projets


vers

d'incursion

Dunkerque

et

le

deuxime acte du

tait ainsi

miraculeusement 'clos.

Restait pour l'ennemi foncer au sud sur Ypres en


direction
jours.

de Calais.

Il

s'y essayait dj

depuis trois

Les soldats de Douglas Haig taient, nous le savons, installs depuis le 19 dans la rgion. Le marchal French, qui, si j'en crois ses propres rapports, a souvent pass d'une extrme mfiance une extrme confiance et rciproquement, non seulement agrait alors les projets d'offensive de Foch sur Thourout, mais ne parlait de rien moins que d'aller reconqurir incontinent Bruges et Gand.

Le
le

21,
e

Haig avait

pris l'offensive, mais,

sa droite,

3 corps britannique avait subi un assez gros chec Comines, sur la Lys, et d reculer, tandis qu' sa gauche, les divisions territoriales franaises et Mitry lui-mme,

sous la pousse que

j'ai dite,

devaient cder du terrain.

au 24, Haig jugea que mieux jour o le 9e corps franais pourrait l'appuyer. En atten
valait ajourner l'offensive

LA COURSE A LA MER
dant
le

gnral Dubois, Mitry faisait barrire au nord,

22 et 23, Haig repoussait difficilement une grosse attaque allemande.


se reliant

Dixmude, tandis que,


et

les

Dubois arrivait

Foch poussait

l'offensive

que
:

d'Urbal appuierait plus au nord. Elle tait opportune

Foch avait pu
e

saisir les

radios o, de Lille

entre les mains des Allemands

tombe
d'

l'tat-major de la

VI arme Ruprecht de Bavire recommandait


gner
les

par-

munitions

qui allaient manquer. Les dpches

changes montraient du souci.

Les corps d'arme,


et,

avancent bien lentement. L'arme d'Urbal attaquait ce jour-l,


lit-on,

plus prs
le

des Anglais, Mitry reprenait Bixschoote, tandis que

e 9 corps entrait brillamment en scne. Mais corps franais et corps britannique se heurtrent une rsistance qui,

la vrit, cotait cher l'ennemi


les

car, de tous les cts,

corps allemands, saigns blanc, demandaient des

munitions manquaient de plus en plus. Foch, en consquence, ordonnait encore de pousser on poussa le 24, et on avana d'un kilomtre. Les Allemands se cramponnaient, ne cdaient que pied
renforts, et
les
;

on voyait que

pied, les 25, 26, 27.

Le

27,

ils

appelaient leurs forces

du
ils

nord

l'inondation commenait, qui allait leur interdire

toute grande opration entre la

mer

ramassaient leurs forces pour l'assaut

Dixmude; sur Ypres. Le


et

27,

Mitry avanant encore un peu au nord de Langemark, la division Rawlinson se heurtait soudain des forces normes et tait rejete du terrain conquis. Et l'on allait
voir notre progression s'arrter partout, puis l'arme bri-

tannique, brusquement attaque,


Soldats, le

flchir.

Les Allemands

avaient pris de grandes rsolutions.

yeux fixs sur vous, crivait, de Douai, le prince Ruprecht ses troupes. Il s'agit maintenant de ne pas laisser le combat contre notre ennemi le plus dtest et de rompre dfinitivement son orgueil. Le coup dcisif va tre frapp. Le gnral

monde

entier a les

108

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

von Daimling croyait devoir, par des arguments moins hommes du XVe corps la perce serait facile, car on n'avait attaquer que des
levs, relever le courage des
;

Anglais, des Hindous, des Canadiens, des Marocains et

soldat allemand allait nouveau, tonner le et, de monde. Et Ton faisait savoir que Sa Majest assistait la bataille, prte faire son entre Ypres, en attendant probablement Calais. Guillaume II joue dans cette guerre un rle ridicule; il est l'acteur qui, devant Nancy, devant Paris, devant Ypres, attend toujours, costum et grim, que la scne soit prte o faire son entre, et toujours rejet de la scne, reste relgu dans la cou
:

autres racailles de cette sorte

le

les

bousculer facilement,

lisse.

Cet imprial m'as-tu vu rate toutes ses

entres.

On

avait mass huit corps d'arme. Ils se jetrent le

29 l'assaut. Le
gereux. C'tait

champ de
un
saillant

bataille tait

pour nous danmal couvert et Ypres, au

centre, passage ncessaire des troupes, tait

bombard

de toutes parts.

En

cas de repli, la retraite serait trs dif-

ficile ; c'est bien pourquoi Foch et voulu qu'on portt, avant l'assaut attendu, la bataille plus avant.

Humbert

et Dubois, gauche, tinrent


le Ier

bon
il

et

mme

avancrent. Mais, ds l'aube,

corps britannique, sur

lequel se massait l'ennemi, fut enfonc;

rangs, regagna le terrain perdu. Mais le soir,

rue allemande, au sud-est et

l'est

reforma ses une nouvelle d'Ypres, faisait de

nouveau cder nos allis. Ils perdirent avec Hollebeke une des voies d'accs d'Ypres, trs approch. Dubois,
de ce qui se passait sa droite, dtacha spontanment trois bataillons de zouaves qui furent dirigs sur Hollebeke, et Haig, qui montrait, dans ces jours difficiles, une froide opinitret, donna l'ordre de reprendre tout
instruit

prix

le village

perdu.

Foch, avis ce soir-l du grave incident survenu, courut au grand quartier britannique et offrit French de nouvelles
forces.

Les

Anglais

conlre-attaquaient, le 31,

LA COURSE A LA MER

IO9

encadrs de Franais. Mais les Allemands se ruaient de

nouveau

l'assaut.

Hollebeke, repris, fut reperdu et

Zandvoorde, puis Gheluvelt gauche, Messines droite et la troue sembla faite par les Allemands qui s'y pr-

une colonne allemande fonait droit sur Ypres. On essayait de reformer en arrire de Saint-loi la ligne anglaise creve. Le gnral Moussy, commandant un groupe franais, sauva la situacipitrent.
et Saint-loi,

Entre Wytschaete

tion

rassemblant tout ce qu'il avait sous la main,


fit

sol-

dats de fortune, ordonnances, cuisiniers, dbris de compagnies, cavaliers de son escorte,


il

attaquer par ce

groupe htroclite les Allemands avanant. Ils prirent peur, crurent une srieuse contre-attaque et s'arrtrent.

On
les

disait ce soir-l
.

que Moussy

tait le sau-

veur

d' Ypres

Mais

Anglais continuaient tre rompus


;

le

bom-

bardement tait violent les deux commandants de division de Haig taient, l'un tu, l'autre grivement bless. Le marchal French crit que ce fut l le moment le plus critique de tous ceux que nous emes traverser . Anxieux, tourment, il songeait abandonner Ypres et
en confrer avec le gnral d'Urbal, son quartier gnral de Vlamertinghe. Notre fortune voulut qu'il y rencontrt Foch accouru aux nouvelles.
alla

Ce grand

homme

de guerre

restait

dans son rle de

prludant de loin au rle de coordinateur autrement important que, pour notre


la bataille et

coordinateur

de

salut,

devait jouer en 19 18, il le remplissait avec une merveilleuse matrise. Suivant de son il vif les pripties
il

de l'norme mle, il ne perdait jamais cette belle humeur un peu ironique qu'on lui avait vue sur les hauteurs du Grand-Morin opposer la fortune un instant contraire. Plein d'un sang-froid qui s'alimentait d'optimisme, il ne prenait rien au tragique, prenant d'ailleurs tout au srieux. Actif

comme un

jeune colonel, on
les quartiers

le

voyait courir,

depuis trois semaines,

gnraux

de

celui

110

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
roi
t

de Castelnau celui du
ainsi
qu'il disait,
,

Albert, et

chez French
,

comme

chez Maud'huy

chez

d'Urbal

souriant

d'une faon un peu nigmatique

sous sa moustache grise, tout en mchonnant son ternel


cigare, coutant parler, l'il brillant, parfois malin, par-

lant son tour par formules brves, pittoresques, saisissantes, sachant, en trois phrases, faire clater la vrit

au

et faisant accepter les vrits

mme

les

dsagrables
et surtout

besoin, par
si

un amical coup de coude,


si

par une

vidente,

sincre, si

communicative cor-

dialit, que,

du jeune
le

roi

des Belges au vieux marchal

britannique, personne ne lui avait

pu jusque-l
;

rsister.

Lui jugeait,

31 au

soir, la situation srieuse, nulle-

dsespre. On tait Ypres on y tait mal, mais Ypres tait devenu comme le sera plus tard Verdun une de ces villes-drapeaux qu'on ne livre pas et d'ailleurs,

ment

inconvnients d'une retraite, qu'il y avait moins d'inconvnients risquer de se faire tuer l en
tels taient les

rsistant.

C'est

dans ces dispositions

qu'il

tait

arriv

chez

y recevait French. Il le vit affreusement inquiet. Sans recourir aux phrases grandiloquentes qu'on lui a prtes il n'est pas homme faire un discours parla bref, net et franc. J'ai vu le dia la Tite-Live logue reproduit mot par mot en un document bien authentique la discrtion m'empche de le livrer. Il
et qu'il

d'Urbal

impressionna par son ferme optimisme le marchal, qui soudain demanda Foch d'crire l'ordre expdier l'arme britannique. De sa large et ferme criture, le
gnral traa sur
l'espre, sera

un papier de fortune une note

un jour publie

qui, je

recto et verso. Car, sur

ce verso, French, dont

il faut admirer ici l'intelligence autant que la modestie, se contenta d'crire en anglais :
c

Faire excuter.

Haig dj avait relanc


2e

ses troupes l'assaut. Le rgiment Worcestershire fut magnifique le 32e d'in;

LA COURSE A LA MER
fanterie franais et le
e 4 zouaves ne
:

III

le

furent pas moins.

Haig devait crire aprs le combat

Les troupes anglaises

et franaises combattirent cte cte sous le

comman-

dement de

l'officier le

plus lev en grade, en union si

troite, qu'elles

ne tardrent pas se trouver complte

ment mlanges.

3 heures, Gheluwelt, puis Messines, taient reprises la baonnette et l'accs d'Ypres dere-

chef ferm aux Allemands. Foch, ce pendant, envoyait

des renforts et
t

il

crivait, ce soir-l,

au grand quartier

La

situation parat trs favorable, le gros effort fait par

l'ennemi depuisdeux joursn'ayant produit aucun rsultat.

une fois de plus, d'un bel optimisme. L'empereur Guillaume attendait il relana ses troupes l'assaut. Mais sans cesse Joffre alimentait l'arme de Belgique le gnral Lanquetot avait amen sa
C'tait faire preuve,
:

belle

43

division,

participant l'esprit de Foch D'Urbal ne parlait que de reprendre l'offensive. C'tait superbe. Si, le I er novembre, les Anglais perdaient encore, avec Wytschaete et Messines, la crte couvrant Ypres, les troupes du 9e corps d'arme franaise leur rendaient Wytschaete et, tout notre front non seulement tenant, mais attaquant, les Allemands, dont les pertes taient normes nous en tenons cent aveux taient maintenant rduits se dfendre contre Humbert, contre Dubois, contre Mitry, contre Conneau, contre tous nos corps, au nord comme au sud d'Ypres. L'amiral Ronarch assurait la gauche de la bataille comme il avait assur la droite de l'autre. Il tiendra Dixmude jusqu'au 10 novembre, et quand il abandonnera, devant des forces dix fois suprieures, cet amas de ruines l'ennemi, ce sera pour se retrancher derrire l'Yser, dans le faubourg, et recommencer tenir tte. Il y avait belle lurette que Guillaume II, dcourag, avait regagn Luxembourg cela devenait un refrain Sa Majest regagne Luxembourg on et pu le mettre en musique.
prochait.

le

11e

corps arrivait, le 20 e ap-

112

LE CHEMIN DE

LA VICTOIRE

Allemands taient profondment humilis. Ils tentrent, le 6, un dernier assaut. On avait amen la garde avec son chef, le gnral de Plettenberg. Ce sont ces soldats d'lite que, le 6, on dchana sur Ypres ce fut encore, pendant huit jours, une mle furieuse. La
Les
;

vertu s'y surexcitait trangement, soulevant nos troupes

au comble de la fatigue. C'est au cours de cette bataille, en effet, que se place l'admirable incident que vous connaissez et que relate officiellement cette citation unique faite par le gnral d'Urbal d'un a zouave inconnu . Le Ier zouaves tenant Drie Grachten, une colonne allemande se porte l'attaque du pont en poussant tratreusement devant elle des zouaves faits

prisonniers.

Un

instant, nos soldats

interdits interrom-

pent
la

le tir

lorsque part,
le cri

du groupe de
:

prisonniers exposs
n...

mort,

clbre

Tirez donc,

de

D...

Une
les

dcharge part de nos rangs, couchant terre avec


assaillants

l'hroque

soldat

qui,

ce

jour-l,

dpassa

notre d'Assas

mme. Avec des


mourrait-elle
!

soldats

pareils,

com-

ment une nation

dura encore quelques jours. Le 12, elle L'ennemi saignait par tous les pores et les s'affaissa. deux partis taient reints. L'Allemand avait t maintenu il ne passerait plus, ne gardant sur la rive gauche de l' Yser que cette Maison du Passeur autour de laquelle, des semaines durant, les deux partis allaient s'acharbataille
;

La

ner.
*

En

fait, la bataille

des Flandres tait close. L'ennemi

ne pouvait la laisser se terminer sans y mettre son sceau par un de ces forfaits odieux dont, Reims, il avait donn la facture. Il crasait de ses obus et incendiait la charmante ville d'Ypres, sa cathdrale, sa halle aux Drapiers, ses exquises Maisons des Corporations. C'taient encore nos soldats qui, se jetant dans le brasier, sauvaient

LA COURSE A LA MER
le

113

Trsor des Halles

et,

comme

les

chasseurs

du 3e sem-

blaient hsiter

un instant devant

la fournaise, leur jeune

devant eux, chef admirable qui, le 8 mai 1915, allait tre tu leur tte et dont je n'en dirai pas plus, parce que c'tait mon frre. La merveilleuse cit tait crase. Il fallait bien que ces trsors de l'art payassent pour dix corps allemands dconfits, une partie de la garde dcime, l'empereur humili, et que la ruine d'une ville charmante ft la ranon d'une bien autre ruine, celle des dernires esprances de l'Allemagne.
s'y jetait

commandant

L'Allemand en effet n'avait pu forcer ni la ligne de FYser ni le saillant d'Ypres; il avait d renoncer
atteindre

Dunkerque
roi
il

et Calais

il

lui fallait se rsigner

laisser au

des Belges ce dernier lambeau de son


les liaisons

royaume
France

et
;

ne briserait pas

d'Angleterre

l,

comme
l'abri

ailleurs, allait se construire ce

mur

de tranches
tions. L,

duquel nous prparerons nos racl'ennemi s'tait bris contre

comme

ailleurs,

une vertu trop grande. Belges et Anglais, certes, avaient fait preuve d'une belle tnacit. Elle n'et pas suffi si, accourant toujours l'heure o il fallait tout sauver, les
Franais, partout, toujours, n'taient apparus.

Nous

gmit le feldwebel. Il ne dit pas trop d'adversaires . Mais l o le Franais apparat, il faut que l'Allemand renonce aux grands rves. Un admirable chef a coordonn une bataille difficile,
affaire
,

avons

trop de Franais

ingrate, scabreuse

son esprit d'entreprise et sa fermet

On peut dire que Foch, dj clbre a conquis, en cette mle des Flandres, en notre arme, de loin, mais srement, son bton de marchal. S'imposant par sa seule action personnelle l o il n'avait qu'une
ont tout sauv.
autorit toute
solide,

morale,
les

associ

il a, de sa main experte et lments de rsistance htroclites

jusqu' les souder et

mme

les fondre.

De

l'aveu de ceux

X1 4
qu'il tayait

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
de sa force et inspirait de son
esprit,

de

l'admirable roi Albert, si plein d'abrogation, comme du loyal marchal French chez qui jamais un orgueil mesquin n'a troubl le cerveau, ce gnral franais a t
le

vainqueur des Flandres, et, sous lui, les lieutenants qu'il a fait servir l'hroque et savante dfense un d'Urbal avant tous, un Humbert, un Dubois, un Conneau, un Lanquetot, un Mitry, unBalfourier, un Grossetti
:

et cet amiral Ronarch dont le nom vivra autant que souvenir des journes de l'Yser.

le

donnent sous des cocardes confondues les vainqueurs des Flandres, j'ai compris que, de ce champ de bataille, tait sortie
une
liait

Les soldats allis sortaient de cette mle avec un sentiment de camaraderie troite dont j'ai ailleurs cit les tmoignages. Les trois drapeaux ont flott sur le mme soi inond des trois sangs. En visitant, quelques mois aprs, les cimetires o, cte cte,

solidarit qui, bien plus

que

le

pacte de Londres

dsormais

les trois nations.

L'Allemand essayait en vain de masquer sa dception. augmente de l'effroyable massacre qui tait pour lui le seul rsultat d'une furieuse rue. Jamais les plaines de Flandre, gmira, un an aprs, un journal
Elle tait

allemand, leLokalAnzeiger, n'ont t abreuves de tant de du sang de notre jeunesse la plus pure, la plus belle , et un autre : Jamais on ne versa autant de larmes en Allemagne que ces jours-l.
sang, malheureusement

fouler la Prusse orientale et marcher, par ailleurs, sur Przemysl bientt investi 300 000 Allemands manqueraient au rendez-vous que, sur le front d'Orient, Hindenburg don:

nord, l'eau glauque couvrait le shoore o se dcomposaient de sinistres paves. Au sud, les pentes des crtes d'Ypres taient couvertes d'un tapis de cadavres allemands. Les Russes pouvaient continuer

Au

nait maintenant

aux

guerriers germains.

Ni par

la rue sur la

Marne en

aot, ni par la rue sur

LA COURSE A LA MER
l'Yser en octobre, l'Allemand n'avait

115
vaincre.

pu nous

Deux
il

fois, il

avait t dconfit et, pour de longs mois,

restait

impuissant prendre sa revanche. Le

mur

se

mur derrire lequel nous allons voir France forgeant de nouvelles armes et reformant ses armes prouves. Car c'tait plus nous qu' nos adversaires, qu'allait servir le nouveau rgime de guerre. Au total, concluait Foch le 19 novembre, avec la plus grande simplicit, les Allemands, aprs trois mois de campagne, aboutissent une douloureuse impuissance l'ouest. La France sentait ce que formulait le grand chef. Elle entourait, nous le verrons, aprs l'Yser, d'un immense amour les armes qui, de la Marne aux Flandres, avaient fix l'invasion et en cet amour ne
fermait au nord, ce
la

distinguait point entre chefs et soldats.


fait

Et

cet

amour

de confiance allait lui permettre de supporter pire preuve peut-tre pour elle que la rue des Barbares, la terrible ghenne de la guerre des tranches.

IV
tE DKAME DES TRANCHES

La

course la

mer avait

fait

chouer la dernire tentala

tive des
allies

Allemands pour tourner


par
les

gauche des armes

et la bataille des Flandres

effort fait

vaincus de la

rompu le formidable Marne pour obtenir une

immdiate revanche. L'un des rsultats de ces vnements avait t de fermer, de l'Oise la Somme, puis de la Somme la Lys, enfin de la Lys la mer, le mur qui s'tait, aprs les batailles de Lorraine, de la Marne et de l'Aisne, lev des Vosges l'Oise entre le pays et l'envahisseur.

Nous avions pu

briser l'invasion et,

aprs

nous l'avions, en quelque sorte, fige. Et ainsi la premire phase de la guerre tait close. Une autre s'ouvrait pour le front d'Occident, qui serait d'un tout autre caractre, mais n'exigerait pas, il s'en fallait, des vertus moins fortes. Si la rsistance de nos troupes avait permis d'lever le mur derrire lequel nous pourrions forger de nouvelles armes, en face de ce mur, un autre s'levait. L'Allemagne, elle aussi, creusait ses
l'avoir brise,

tranches.

Le

soir

des derniers combats d'Ypres o s'taient

brises les plus belles troupes de l'Empire, l'tat-major

allemand s'tait parfaitement rendu compte de cette douloureuse impuissance que, dans les dernires lignes de son rapport sur la bataille du Nord, nous avons vu Foch constater, non sans orgueil. Ses armes n'taient pas seulement battues et repousses, mais saignes blanc et,

LE DRAME DES TRANCHES

YLJ

pour de longs mois, incapables de reprendre toute offensive de grande envergure. Le chef d'tat-major gnral de Moltke avait t destitu et son successeur, Falkenhayn, tait, du ct de la France, momentanment
paralys.

Par

ailleurs,

l'Empire se sentait menac

l'est

par

les

progrs de nos allis russes et plus encore atteint en son


prestige par leurs victoires.

Ayant
:

jet sur le front occi-

dental, en aot, les trois quarts exactement de ses forces,

Russes avaient lanc sur la Prusse orientale une arme de Cosaques, et de cette province envahie s'taient levs des cris d'appel si pressants qu' la veille de la Marne il avait fallu rappeler du front de France tout un corps d'arme qui et peutil

avait dgarni son autre front

les

beaucoup pes dans la grande bataille. Il faut toujours nous rappeler quel service nous rendirent, en ces premires semaines, nos malheureux allis russes et c'est une raison de ne les point abandonner au sort effroyable que leur fait, aujourd'hui, une bande de malfaiteurs. Les Russes, d'autre part, avaient envahi la Galicie et menaaient Lemberg, Przemysl et, chance plus longue, Cracovie. Et dj l'Autriche-Hongrie, qui venait en outre de subir en Serbie la plus humiliante des dfaites
tre
;

sur les bords

du

Tser, appelait l'aide

l'alli qui,

l'ayant
l'y

entrane dans cette formidable aventure, semblait


laisser se dbattre.

Le gouvernement allemand
dj son
prestige baisser.
Il

tait mortifi;

il

sentait

entendait

repousser les

Cosaques de son territoire, puis courir au secours de


Franois-Joseph. C'est alors qu'avait t, sur l'intervention

du gnral de Ludendorff, tir de la retraite le gnral de Hindenburg, l'homme qui connaissait le mieux la rgion
allemande
23 aot,
il

envahie.

Mis

la

tte

d'une

arme,

le

avait battu les Russes Tannenberg

du 26 au

29 aot, puis autour des lacs de Mazurie. Mais les Russes continuaient avancer en Galicie ; ils avaient battu, entre

Il8

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

4 et le 12 Septembre, les annes austro-hongroises Lemberg, mis, le 28, le sige devant Przemysl et, franchissant les Carpathes, ils menaaient la Hongrie d'invasion. Bien plus, Hindenburg, ayant engag la fin de septembre la a bataille pour Varsovie , avait lui-mme t battu Augustowo, du 30 septembre au 4 octobre, et sur la Bzoura le 6 novembre. Une norme bataille s'tait engage le 22 novembre, la fameuse mle des Quatre Rivires , qui, malgr les formidables pousses des corps allemands, restait indcise elle allait avoir avant fvrier pour rsultat un repli allemand devant le grand-duc Nicolas, tandis que les Russes, pressant le sige de Przemysl, s'avanceraient vers Cracovie et feraient mine de marcher sur Budapest. Les Autrichiens taient en fort mauvais arroi, d'autant qu'ayant envahi une seconde fois la Serbie, ils subissaient derechef en dcembre une formidable dfaite au mont Roudnik. Il avait fallu que l'Allemand, impuissant les secourir, se dcidt jeter dans la lice la Turquie, engage depuis bien longtemps dans les liens d'une alliance secrte. Mais l'intervention brusque des Turcs, le 29 octobre, tait un coup de thtre, plus qu'un geste trs effectif. Ils allaient dbuter dans la guerre par un premier chec, celui de la tentative sur le canal de Suez laquelle l'Angleterre rpondra par l'invasion de la Msopotamie, et ce sera bientt le tour du malheureux empire d'appeler l'aide
;

le

Grand

Alli.

Ainsi, tandis qu'elle tait arrte

au del de

la

Marne,

rejete sur l'Aisne,

maintenue sur

l'Oise,

bloque entre la

Somme
la

et la

mer

et dfinitivement frustre

de ce qu'elle

avait immdiatement attendu de sa dloyale attaque par

Belgique, l'Allemagne tait oblige d'accorder aux


la guerre prenait

divers fronts d'Orient une importance infiniment plus

grande qu'elle ne s'y tait attendue. Et ainsi une tournure nouvelle.

Le

plan,

de l'Allemagne chouait

il

fallait

en

faire

un

LE DRAME DES TRANCHES


autre.

119

Puisque la France paraissait capable non seule-

ment de tenir tte, mais, ainsi qu'elle l'avait fait entre Marne et Aisne, de reconduire l'envahisseur, on ne pouvait reprendre contre elle avant longtemps la manuvre qui finalement avait chou. Mieux valait
reporter sur les Russes une partie des forces offensives

de l'Empire, et
sait

les

ayant rduits demander

la paix,
il

ne

se rejeter qu'alors sur la France.

En

attendant,

s'agis-

de garder ce qu'on avait conquis sur le front d'Occident et puisqu'on n'avait pu mener jusqu' sa fin l'invasion, tout
c'est ainsi

au moins la river au flanc de la France. Et que, pour se protger contre toute nouvelle

tentative de

manuvre

offensive, le

Franais creusant

ses tranches, l'Allemand creusait les siennes.

une lgende assez accrdite que celle des tranches allemandes. Que de fois nous avons entendu dire que les Allemands taient partis en guerre avec l'ide qu'elle se gagnerait par les tranches. Ainsi l'Allemand serait-il l'inventeur de ce systme de guerre et ne nous aurait-il contraints nous y plier que parce que, toujours,
C'est

Allemands, coniraints, au contraire, cet expdient par l'chec de leur grande offensive de 1914, mais dsireux de masquer leur dfaite, aient accrdit cette lgende, la chose se comprend. Ils n'en sont pas une imposture prs. Mais que,
partout,
il

tait notre matre.

Que

les

chez nous, il se soit trouv tant de gens pour dire Voyez, ces gens-l sont bien forts, ils ont tout prvu, ils ont fait
:

des tranches
cette
lents

je dirais

que

je le

comprends moins
!

si

tant d'exemples ne nous avaient t donns, hlas


singulire

de

disposition d'esprit qui, chez

d'excel-

patriotes, svissait, attribuant

toute
ntre.

supriorit

systmatiquement au commandement allemand sur le

120

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
la

campagne de Mandchourie, Bernhardi avait crit Les tranches furent le tombeau de la victoire et de l'offensive russes. Quant nous, ajoutait ce
:

Aprs

Prussien, avec son habituelle arrogance, nous ne nous dfendrons certainement point derrire des remparts et des fosss. Le gnie du peuple allemand nous en prservera ce qui prouve, d'abord, qu'il ne faut jurer de rien,

un malheureux gnral franais avait crit telle phrase avant 1914, quelles gmonies ne l'et-on point tran vers 1916 Assurment la tranche tait prvue, comme procd de combat, chez eux comme chez nous. Encore faut-il retenir le tmoignage cueilli par Joseph Bdier dans un journal allemand du 22 juillet 1915, le Tag, o
!

comme une perspective plausible la guerre de tranches, l'tat-major allemand la tenait pour presque dshonorante. Tout de mme, si

et ensuite, que, loin d'envisager

Immanuel crivait Fidles notre grande tradition militaire, nous attachions une importance prile colonel
:

mordiale la rencontre, au combat en rase campagne, nergique et rapide. Il tait naturel qu'on regardt la tranche avec une certaine mfiance, on peut dire avec un mpris peine dissimul.

Je sais bien qu'une lgende, si j'ose dire, subsidiaire, veut que notre offensive de l'Aisne du 13 au 19 septembre se soit heurte des positions savamment organises que nous n'avions pu briser. J'ai essay de dmontrer dans une tude de cette bataille l'inanit de cette affirmation. Les Allemands, rejets sur des plateaux d'un accs difficouverts par un fleuve profond, s'y sont cramponns, comme nous nous tions, contre eux, cramponns la
cile et

forte position

du Couronn de Nancy. Mais

les

travaux

htifs

dont

ils

s'taient alors efforcs de fortifier la posi-

pas infranchissables puisqu'un de nos corps, le corps de Maud'huy, put non seulement traverser le plateau de Craonne, mais pousser ses reconnaissances au del de l'Ailette. Et c'est la seule pnurie de nos

tion

n'taient

LE DRAME DES TRANCHES


munitions, je
l'ai dit,

121

que l'Allemand dut de ne pas voir enleves ses positions de l'Aisne. En ralit, la tranche tait, je le rpte, prvue par les rglements des deux pays comme procd de bataille. Elle est de tradition franaise, et sans parler de celles xvn e et qui furent en constant usage aux xvie e xvm sicles, je relisais l'autre jour avec curiosit l'ordre du gnral Bonaparte rglant, le 18 floral an IV, la relve des troupes de Massna dans les tranches. J'ajouterai que, post en bas des Ctes de Meuse ds le 5 aot 1914, j'ai, ce jour-l mme, pris une pioche et particip la confection d'une fort belle tranche en avant de Vaux-devant-Damloup que nous ornmes de fil de fer avec un certain amour, exercice que nous recommenmes tour tour les jours suivants sur le plateau de Hardaumont, puis devant le fort de Vaux, et si bien que vers le 15 aot dj, tout un petit ddale de tranches s'tendait en avant du front de mon rgiment dont je ne peux croire qu'il tait le seul se livrer cette saine distraction. Lorsque Joffre, peu prs dmuni de munitions et, d'autre part, entendant prlever, pour la bataille du Nord, de grosses forces sur les autres parties du front, dut renoncer une offensive gnrale trs brve chance, il envoyait, le 27 septembre 1914, aux armes des instructions prescrivant une forte organi,

des Vosges la Lys, se creusaient des tranches toutes pareilles celles qui dj taient acheves devant Toul,
et,

sation dfensive qui rendrait le front inviolable

Verdun. les Allemands, qui on ne saurait contester de fortes qualits de discipline, de labeur et de vigueur, aient, sur les instructions d'en haut, pouss plus vivement que nous les travaux, je le crois. Je ne crois pas qu'ils les aient commencs avant nous. Et il en va de cette invention allemande comme de beaucoup d'autres qui ne
et

Nancy Que

furent qu'inventions

franaises

appliques avec l'pre

122

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

esprit d'exploitation qui caractrise la race germanique.

Que nous eussions d'ailleurs moins d'avantage que les Allemands ce que ce rgime s'tablt, je ne le crois pas non plus. Si, en effet, un pays avait alors intrt ce qu'un mur inviolable s'levt, c'tait bien le ntre, un mur derrire lequel la France pourrait, six mois, un an, deux ans s'il le fallait, reconstituer son arme, terriblement prouve par les trois premiers mois de guerre, autant que son armement en dfaut. A l'heure prsente, on peut dire que notre fortune nous favorisa en incitant l'Allemand se retrancher, car en face de son mur nous fmes ainsi amens fortifier le ntre, incessamment, et crer ce front, si j'ose dire, increvable qu' l'automne 1914, nous
tions certainement les plus intresss voir s'difier.

Ce qu'allait devenir cette double ligne de tranches, on le sait. Les Allemands devaient mettre leur orgueil
faire des tranches incomparables comme ils avaient eu une arme incomparable , et cette disposition primer aboutira un jour la confection de cette fameuse ligne Hindenburg que je dcrirai son heure et o la
fortification
frnsie.
fut,
si

l'on peut dire, pousse

jusqu' la

de 1915, on verra dj s'tendre de Belfort la mer du Nord un double ddale oppos, compliqu de tranches et de boyaux et couvert par d'pais rseaux de fils de fer barbels. Mais pendant les premiers

Ds

la fin

mois, ce ne sont, de part et d'autre, que deux lignes rela-

tivement minces. Les premires tranches, que sont-ce? Des fosss, troits d'un mtre, profonds de deux, avec banquette de
terre

pour que, par

les

crneaux d'un parapet de


ans,

terre,
!

on

puisse fusiller l'adversaire, ce que, l'poque, hlas


lointaine

assez

j'tais

un soldat de vingt

on appelait

tn EfcAME
t

>S
.

TRANCHES

^3

tranche-abri renforce

Bientt une seconde ligne de

tranches fut, pour plus de sret, creuse en arrire, puis une troisime, une quatrime, une cinquime pute
;

une seconde position avec le mme nombre de tranches. Pour les relier les unes aux autres, on creusa des boyaux perpendiculaires fort courts, puis, pour les relier toutes l'arrire, un boyau important, afin que sans trop de danger, en plein jour, on pt acheminer travers la zone battue les troupes, les munitions, et cette soupe qui, malgr tout, courait si souvent, avant d'arriver boa port, tant de risques effrayants. Il fallut bien crer aux dfenseurs dans les parois mmes de la tranche des abris, bientt des logis alors
:

se creusrent ces cagnas, ces guitounes, ces gourbis, bref ces

normes taupinires o, entre

les

parois de terres

suintantes, des millions

d'hommes

allaient

vivre

des

semaines, des mois, des annes.

En avant

des tranches, primitivement, en beaucoup


existait.

de secteurs, un terrain relativement large

Bientt

ce terrain sparant les deux lignes s'amincit et parfois

mme
ou

disparut. Les attaques et contre-attaques locales

aboutissant l'occupation par les deux partis de telle

tranche aussitt retourne, suivant l'expression courante, par le parti conqurant, les tranches furent
telle

bientt enchevtres
stances, elles

en rsulta qu'en maintes circonne furent plus parallles, mais bien places
:

il

sur la
endroit

mme

ligne

bien plus, je

l'ai

vu en plus d'un

du front, il arriva qu'une tranche creuse par un des partis restt des semaines en partie occupe par l'autre sans tre compltement abandonne par ses
dfenseurs,
si

bien qu'un simple

mur de

sacs de terre

sparait les adversaires, par-dessus lequel les grenades


se jetaient.
;

Sans que le cas ft trs rpandu, il tait assez frquent au Vieil-Armand, il dura bien des mois. Enfin on allait, en l'largissant, non seulement fortifier
le

systme, mais l'amliorer encore, pour que

le

sjour en

124

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

premire ligne devnt plus tolrable. N'ai-je pas vu la colline des lparges se creuser de rfectoires, de magasins, de
salles

de runion

et

mme

Ton inaugurait,
vif

la fin

de bureaux, jusqu' ce jour o de 1915, le groupe lectrogne qui


les

casemates de ce fort taill A cette poque, suivant l'expression de Bdier, de tranche en tranche, de sape en sape, les deux armes souterraines avaient chemin l'une vers

soudain permit d'illuminer

dans

la glaise.

l'autre

parges,
la

maintenant elles se rejoignaient partout. Aux en maints endroits, elles avaient t ds premire heure quinze mtres l'une de l'autre.

et

comme

comprendre ceux qui ne l'ont point connue l'horreur de ce sjour. L'admirable courage de nos soldats, agrment de la tendance qu'un bon Gaulois a toujours eue de railler ses souffrances, finissait par crer l'arrire une ide trs fausse des tranches,
11 est trs difficile

de

faire

comme
rale

d'ailleurs

de leurs htes. La propension gn-

de la nation de s'amuser de ses propres preuves si la tranche n'tait pas devenue article scne de revues, ou du moins matire littrature pittoresque. Nos gens ne se plaignant pas, on ne comprit
aidant, c'est tout juste

menaient l. Or, il faut la dire ici, car les Franais auront crit dans ces trous de boue une page sans prcdent dans leurs annales, parce que dj orns de tant de brillantes vertus, ils firent clater l une vertu inattendue celle de patience dans une ghenne de plus de trois ans. Une troupe part pour la tranche. Elle vient du a cantonnement de repos c'est gnralement un malheureux village moiti ruin, aux trois quarts vacu, o les granges sont sans paille et les maisons sans meuble. Et c'est cependant le lieu de plaisance auquel va, pendant

que

fort tard quelle vie atroce ils

vingt jours, retourner leur pense nostalgique.

On

tra-

LE DRAME DES TRANCHES


verse le

125
et

bled

dvast,

champs abandonns

chemins

dfoncs; on chemine sous un poids crasant, car, la

charge rglementaire de guerre se sont ajouts vingt

impedimenta que peu peu a rendus ncessaires cette guerre complique. La troupe s'engage dans un boyau de glaise ou de craie et le supplice commence qu'ont si exactement dcrit les frres Tharaud dans Une Relve. A la fin de 1915, on aura commenc amliorer le systme et les boyaux seront caillebotis. Mais pendant six, huit, dix mois, le boyau sera une sorte de canal de boue la boue
:

y happe son

homme

ds les cinq premiers pas et ne

le

lchera pas de vingt jours. Et c'est la


vie de galrien

marque que

cette

commence. On chemine en trbuchant, la boue visqueuse colle aux godillots, agrippe le pied, puis la jambe; parfois on enfonce jusqu'aux genoux. Une nuit de grande pluie suffit rendre le boyau inabordable des hommes isols se sont noys ou enliss dans ces corridors perfides. Aprs cent pas, on est dj rompu et le boyau
;

a parfois deux,

trois,

quatre kilomtres.

On

arrive la tranche.

On y

est accueilli

gement par la troupe releve qui, la son logis. Et la vie commence dans les entrailles de la terre. En 1915, rien n'est encore bien amnag; ce sont de vritables trous de taupe qu'on habite; parfois une table rudimentaire a t faite d'une porte cloue sur quatre rondins, c'est le grand luxe. On a distribu des bougies, grand luxe encore qu'on ne connaissait pas toujours dans les premiers mois. On en a fix une dans une
applique improvise,
fil

avec soulahte, vous cde

de

fer

en boudin, et cette lueur

tremblotante claire

les

parois o l'eau coule.

Une

paille

en train de se pourrir est entasse au fond du gourbi; c'est l qu'on va prendre la vermine des devanciers et
laisser la sienne
:

les toos, vraie torture, torture fatale,

invitable, accepte d'avance, toujours odieuse. Les rats

circulent sans gne,


faut,

y en a tant et l'on en tue tant qu'il dans certains corps, dsigner un taupier pour ramasser
il

126

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

chaque matin les petits cadavres qui, en se putrfiant, smeraient la peste. Mais, d'avance, les rats se sont vengs en dvorant les biscuits, en cornant les botes de singe, en
rongeant
le

les cuirs et

en transformant, par leur sarabande,

sommeil des premires nuits en cauchemar. Si la tranche est tranquille, dans un secteur tout fait calme, la vie n'est qu'abrutissante part les heures de garde aux crneaux, elle se passe dans la pnombre des cagnas; certains s'acharnent y lire, beaucoup jouent aux cartes, et sur un coin de table on se succde pour y griffonner la lettre , la lettre o on cherche dissimuler l'preuve plus qu' l'taler. Au crneau, le veilleur doit ne pas perdre de vue la tranche ennemie et ne se point laisser voir d'elle les nouveaux venus sourient des svres prescriptions et ne tardent pas s'en repentir qu'imprudemment on montre seulement le front ou un il, la balle siffle et frappe. Un exemple illustre est donn par le cas du g;

nral

Maunoury

et

du gnral de

Villaret blesss de la
;

mme

balle l'ouverture d'un crneau

et je

me

rappelle

encore que

me

.trouvant dans une tranche quinze

mtres de l'ennemi, j'essuyai, pour avoir avanc le nez une seconde hors de la meurtrire, un de ces jolis feux qui vous font prendre pour l'avenir les plus sages rsolutions.

Encore s'agit-il des secteurs de tout repos. Il en est o la mort vient cueillir dix, vingt, trente hommes d'un seul coup la torpille et la sape, ce sont les deux ennemis. J'ai connu prcisment un de ces secteurs dangereux; je vous ai dj dit d'un mot ce qu'taient les parges. Il me faut y revenir aujourd'hui pour vous donner un cas concret, que vous multiplierez par cent, de l'Hart:

manswillerkopf Notre-Dame-de-Lorette. La position n'ayant t prise qu'aprs quatre assauts et trs meur-

de cadavres : cette glaise gluante de Wovre est, par surcrot, maintenant, poisse de la chair humaine en dcomposition
triers

aux deux

partis, le sol

est bourr

LE DRAME DES TRANCHEES


et c'est l

127

dedans qu'on a d creuser les tranches; je me suis appuy sur des parois o saillaient des tibias, des fmurs et des omoplates et o de misrables lambeaux de pantalons rouges ou gris-vert, rongs par Thumidit, indiquaient laquelle des deux races avaient
appartenu ces restes affreux. S'il pleuvait, et il semblait que jamais il n'et tant plu, l'eau dgoulinait dans la tranche, charge de sinistres apports. Mais on redoutait plus le soleil, car alors on vivait dans une atmosphre
intolrable de putrfaction.

Soudain, un sifflement suivi d'une effroyable dtonation


:

la torpille, redoutable engin, qui,

semblant moins

aveugle que l'obus, parat chercher l'homme en son rduit.


Vingt, trente, quarante torpilles par jour, quelques morts,

deux ou

trois tranches dmolies, tout

un travail refaire,
fuit

la nuit suivante,

dans cette terre dsesprante qui


autre chose
:

sous la pioche.

Ou bien,

ce n'est pas le ciel qui

menace

c'est sous les pieds qu'est le danger.

Je
la

me

rap-

pellerai toute

ma

vie l'impression
;

que

me

fit

premire

nous tions sous la ligne ennemie dont on allait faire sauter deux ou trois tranches, mais les sapeurs demandaient qu'on se htt de faire sauter, car, ct de nous, trs prs, nous entendions distinctement les sapeurs ennemis creuser la contre-mine, prparer le camouflet. Ce soir-l, nous fmes sauter les premiers mais que de fois, c'est nous qui fmes surpris Toute une tranche un norme entonnoir se creuse on se prcipite saute sous les obus et le feu des mitrailleuses pour en occuper les lvres car, si nous saisissons l'entonnoir, le travail l'ennemi aura t vain, et l'entonnoir organis de
sape o je pntrai
;
!

devient un avant-poste.
quotidien.

Aux

parges,

le

drame
fallait
ville.

tait

Mais

j'ai

vu, en avant de Vauquois, en Ar-

gonne, des entonnoirs si formidables qu'il et mis l-dessous de quoi faire crouler une
S'il n'est distrait

qu'on

par ces affreux incidents,

le

sjour se

trane dans la malpropret, l'ennui mortel, les demi-

128

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

tnbres, l'odeur suffocante, la boue inqualifiable. Aprs

dix jours, relve pour aller occuper les tranches de seconde


ligne, puis, aprs dix jours encore, le misrable

canton-

nement qui parat lieu de dlices, parce qu'on y trouve une auge o coule l'eau, l'air respirable et je ne dirai pas la scurit, car neuf fois sur dix le cantonnement est encore
sous
le

feu de l'artillerie ennemie, mais tout de

mme

la dtente, car enfin,

on peut tomber sur une priode o


et,

cette artillerie reste tranquille. Et, aprs dix jours, c'est


le

retour la tranche,

impitoyablement, tous

les

mois, c'est ce cycle fatal qui s'ouvre et se ferme, mais

pour recommencer; ainsi nous figurons-nous l'ternit dans la damnation. Non, non, la vie de tranche ne relve
pas du vaudeville militaire
sombre. Et
il
!

Elle relve

du drame

le

plus

faut que la nation sache ce que ses

fils

officiers et soldats

ont

souffert et parce qu'ils


ils

plaignaient pas, combien


jours, toutes les heures

ont dpass

ne se
les

tous

les limites

du courage.

ne se plaignaient pas. Ils patientaient. L'ennemi avait probablement pens que ces Franais, lgers , friavaient bien pu redans les combats voles qui
Ils

trouver, contre toute attente, les vertus brillantes des


anctres, se battre
les desseins

comme

des

lions

et

rompre

ainsi

de l'adversaire, ne rsisteraient pas une guerre qui, dans son atroce monotonie, userait cette vaillance faite, pour les trois quarts, de belle humeur.
Les Franais qui mesprisent volontiers un pril prompt et passager, crivait Richelieu dans un de ses Mmoires, sont si peu propres aux longues fatigues de la guerre, qu'ils s'en ennuient incontinent. Pour une fois, Richelieu ou plutt, le Franais de la grande crise s'est tromp

a trouv dans l'extrme danger,


traditionnelles qui lui font

ct des

vertus

mespriser un pril prompt

LE DRAME DES TRANCHES


et

I2

de que l'explication en est simple. Si, persvrance. Je crois certaines heures, l'arrire a soutenu l'avant, des heures plus frquentes, c'est l'avant qui a soutenu l'arrire, et si les civils ont tenu , c'est que le poilu a tenu et a tenu sans mme faire savoir au civil travers quelle preuve il tenait. Or, qu'tait le poilu? neuf fois sur dix, un paysan. Voil le fait nouveau : la guerre a
passager
,

des vertus nouvelles d'endurance et

t une guerre de paysans.

Je dirai tout l'heure comment, ds les premires semaines de 1915, on dut se dcider rappeler aux usines ds lors, les ouvriers engags dans les rangs de l'arme celle-ci o, la vrit, il en restera toujours quelques-uns, se compose presque exclusivement de l'lment bourgeois et de l'lment rural. Celui-ci tout naturellement plus considrable que l'autre. Or, chacun dans son genre,
;

deux lments reprsentent dans bilit, la solidit, parce que la raison.


ces

la nation la sta-

ne dira jamais assez de quelle faon les fils de la bourgeoisie ont pay leur dette la patrie. Pas plus que les autres, rpond-on, oui, cela est vrai, puisque, sauf de bien rares exceptions, chacun t, dans toutes les classes de la nation, son devoir, souvent plus que son devoir. Mais le mrite de ces jeunes hommes fut nanmoins plus grand peut-tre parce que et je n'ai pas besoin d'y insister leur ducation ajoutait leurs souffrances ces bourgeois n'ont pas connu plus d'preuves que leurs compagnons, mais ils les ont forcment plus senties et partant ils en ont tout de mme plus souffert. Mais si leur ducation ajoutait leurs maux, elle tait aussi une armature qui les tenait droits et fermes devant les voisins ouvriers et paysans qui les regardaient. Je n'ai pas eu besoin de la guerre pour savoir ce que vaut l'exemple et quelle influence nous pouvons exercer bien simplement mais je n'aurais jamais cru, prcisment, que dans de si extraordinaires circonstances, ce ft si

On

IJO
simple
;

L CHEMIN DE LA VICTOIRE
car, ds les

modestie de

mon

premires heures, vivant, de par la grade, au milieu de la troupe, j'eus l'iml'obissance d'abord, la fa-

pression trs nette qu'il ne s'agissait que de trouver tr*

naturel tout ce qui arrivait

peux tmoigner qu'on prouve, constater le bien qu'on fait autour de soi, une telle satisfaction, qu'elle paye des pires maux endurs. Ce sentiment tait celui des neuf diximes de ces Franais qui mirent leur orgueil se montrer Franais d'lite, d'un Augustin Cochin, qui, ainsi que tant de
tigue, la misre et le danger.

Et

je

jeunes gens de son sang, trouvait

moyen

d'ajouter en-

core la noblesse d'une vieille race,


rice

un Pierre-Mautoute

Masson, intellectuel

raffin,

qui mettait

son

aristocratie d'esprit bien servir.


je

De
;

l'un et de l'autre,

voudrais citer toutes


leur classe.

les

lettres

il

n'en est pas une


les

qui n'inspire la fiert d'avoir t de leurs amis ou simple-

ment de
dressait
;

Le souci de montrer l'exemple


la parfaite

mais par

ailleurs,

intelligence

de

cette crise les soutenait.

Jamais, malgr tant de choses affreuses et dcourageantes, crivait un jeune intellec-

par Henri Massis dans son poignant volume le Sacrifice, jamais je n'ai perdu de vue l'lment spirituel, qui domine tous les autres, de cette guerre, qui
tuel, cit

permet toutes les esprances. Lisez le Prix de l'homme, de l'un des plus beaux livres Jean de Grandvilliers issus de la guerre et tenez son hros pour type reprsentatif de cet admirable groupe o le sentiment de la responsabilit prit une intensit sans prcdent. Et Usez encore ces Mditations dans la tranche, d'Antoine Redier, o tant d'humanit se relve de tant de finesse. Partout l'abngation absolue, un amour pur du pays, l'orgueil lgitime d'tre regard. Si, dans sa tranche, Redier voit un jeune Saint-Cyrien aspirer la gloire, il Je ne peux lui donne son admiration, mais il ajoute aimer la gloire comme lui. Je sers la gloire franaise de
rend belles et bonnes
les

vives

souffrances et

LE DRAME DES TRANCHES


toutes

131
9

Je ne suis pas ici pour m occuper de la mienne,.. Une arme qui contient cette lite a une grande me. Les robustes paysans de France en formaient le corps. Ce sont, hrditairement, des patients. Descendants de ceux que le rgime fodal attachait la glbe , ils ne s'en sont jamais dtachs. Ils lui restent soumis la une passion pre terre les tient courbs ils l'aiment avec et tenace. A une certaine poque, des milliers de lettres qui, plus de combattants me passaient sous les yeux que les plus prcieux documents d'tat-major, m'ont permis de connatre cette guerre. Il m'en revient une la mmoire. L'homme est, pendant la bataille de Verdun, enferm dans une casemate du fort de Souville, alors sous un ouragan d'obus. Il crit : Il y a un petit soupirail je suis grimp sur une pierre pour voir dehors dans un champ, que ces cochons ont moiti massacr avec leurs marmites, j'ai vu qu'il y a encore des seigles; ils blanchissent dj; j'ai pens : Pourvu a que les ntres blanchissent aussi. Ils aiment leur terre. Ils dfendent le sol de la pa-

mes

forces.

avec Tpret qu'ils mettraient disputer leur lopin sur lequel un voisin voudrait usurper. Par ailleurs, ils sont habitus l'acceptation les pluies trop longues ou
trie
;

les

ts trop chauds,

les

gels tardifs qui dtruisent le

dans sa fleur et le soleil torride qui le dvore sa maturit, qu'y faire? Se rsigner la perte en ralisant et se remettre patiemment au mme le gain qu'on peut travail, dans l'esprance que Tanne prochaine sera meilleure. Ils ont apport cet esprit la guerre, autre flau, le pire, mais qu'ils acceptent comme les autres, le maudissant, mais s'y pliant. Si, malgr de grandes esprances, une anne n'a pas donn la moisson attendue, ils feront comme toujours, ils diront Esprons que a ira mieux
fruit

l'an prochain.

sont aprs 1915, dans cette arme, l'immense majorit, ils la font leur image,

Et,

comme

ils

132
laborieuse,

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
patiente,

endurante
;

et

rsigne.

lait s'arrter

sommes ici comprendre cette guerre et, pour le moment, plus prcisment, celle des tranches. Le paysan franais a fait cette
ce trait
car nous
l'lite

Et il falpour mieux

de notre bourgeoisie illuminait. Paysans et bourgeois ont sauv cette France que, dans tous les temps, les bourgeois et les paysans ont plus qu'aucune classe contribu faire. L'lment ouvrier fait bientt peu prs dfaut. Rappel aux usines, il va rendre de grands services qui n'ont eu qu'un tort celui d'tre salaris. L'ouvrier ne rclamait pas ce salaire il et, dans les usines, comme la
:
;

guerre que

dans la tranche, travaill pour la patrie seulesans qu'il y et asment. Une mesure fatale lui a drob cette gloire, ce qui longtemps psera pir en grand sur notre nation. Ceux qui restaient taient parfois un excellent nombre encore en 19 15 levain pour la pte solide, mais un peu lourde, que le j'en ai t le paysan constitue. Les faubouriens avaient apport dans nos tmoin parfois amus aimes la gaiet hrditaire du citadin de France. J'ai,
veille

dans

les

premires semaines, vu ce levain agir

l'endule

rance s'clairait

de la

blague.
ils

Ainsi se

cra dans

monde

des poilus ou,

comme

s'appelaient d'un vieux


les

vocable franais, des bonshommes, une habitude qui,

blagueurs
rgle
:

professionnels

disparus,

resta

une sorte de

la belle

humeur
:

soutint le courage.

Le

trait est

d'ailleurs hrditaire

le Cel1;e, je le disais

tout l'heure,

tous les a toujours raill sa misre. Chose incroyable poilu a pris le tmoignages en ce point concordent cette sombre et longue guerre la blague. Qu'il ait ri

toutes les heures,

il

s'en
il

faut.

Mais,

aprs l'preuve

un

instant trop lourde,

se remettait rire.
:

la puisVoil ce que l'Allemand n'a jamais compris sance de ce rire. Nos gens adorent la gaiet. J'ai assist une reprsentation du Thtre aux armes en pleine

LE DRAME DES TRANCHES


bataille
:

133

de Verdun et bien prs de Verdun il y avait l Mme Sarah Bernhardt, Mme Brval et Fursy. Les poilus applaudirent avec conscience Mme Sarah Bernhardt ils entonnrent avec conviction, aprs Mme Brval, le refrain de la Marseillaise; mais le grand succs fut pour Fursy et ses chansons. Il osa chansonner J'offre, genti;

ment;

ils

furent ravis. Ils avaient pour celui-ci de la


celui qui le

vnration, mais, chez le soldat franais, la vnration


n'exclut pas la familiarit
:;

premier appela

Joffre grand-pre, a autant fait


victoire

de la

pour sa popularit que la Marne. Napolon tait le petit caporal,


tradition se maintenait
:

grandmais on ne se privait point de le blaguer. Que ne blaguaient-ils pas? Et avant tout, ils
le petit tondu. le

La

pre

tait respect,

blaguaient

le

Boche

S'ils
:

avaient

fait

un

prisonnier,

ils

l'appelaient dans leur

rcit

Mon

Boche, et

lui prtaient

mille traits grotesques;


ralit

ils

avaient tort d'inventer, la

gnralement

suffisait.

La

lourde

l'ennemi surtout les mettait en


lui

joie. Ils

de taient tents de
gravit
si

pardonner bien des choses pour prter


oc

bien la

plaisanterie,
ils

C'est des abrutis,

me

disait
Il

croient tout ce qu'on leur dit.


qu'ils

un homme; n'y a que deux


pas
:

choses

ne

leur

pardonnrent

les

gaz

asphyxiants en 1915 et les arbres coups en 1917. Mais Ah ce dernier trait exasprera surtout les paysans
:
!

mon

navement un soldat visitant avec moi un verger dvast du Soissonnais, je comprends bien qu'on fusille des hommes, mais je ne comprends pas
lieutenant,
disait

me

qu'on coupe un
les fouetter

arbre.

L'indignation,

autre

ressort

excellent qui, ayant soulev les curs en 1914, devait

derechef aprs la fameuse retraite Hindensi

burg de 1917, marque de

honteux exploits.

De

tels

sentiments sont d'un puissant secours. Mais


:

sur ceux qu'apportaient bourgeois, paysans et ouvriers


intelligence de la guerre,

endurance dans le labeur, belle humeur dans l'preuve, un sentiment ne cessa de dominer

134

LE
:

CHEMIN DE LA VICTOIRE

on travaillait, on peinait, on se battait, pourquoi? Pour que les enfants ne connussent plus jamais
l'me de tous
la

la succomber, crivait sa femme Tu diras au petit, quand il sera grand, que son pre est mort pour lui ou, tout au moins, pour une cause qui doit lui servir lui et toutes les gnrations venir.
veille

guerre.

Un

simple cuisinier, Georges Beland,


il

de l'attaque o
:

allait

Cette lettre fut crite dix mille riaux

fois.

Un

de mes
:

territo-

me

disait en

sergent,

il

descendant en Wovre t Cette fois-ci, faut avoir le Boche fond. Il ne faut pas qu'il
les

revienne, parce qu'il ne faut pas que


II

gosses

le

re-

que ces gens, ayant t chargs de faire la guerre, n'aient pas t chargs de faire la paix. Je me suis longuement arrt cette arme c'tait le moment. Elle explique tout ce qui va suivre quatre ans durant. Je ne peux cependant en parler autant que je le voudrais j'ai gard tant d'amiti pour ces humbles camarades Toutes les fois que je les voyais l'uvre, je pensais la parole du vieil empereur ennemi
voient.

est regrettable

qui voyait charger leurs pres


Qu'et-il dit des
fils
!

Ah

les

braves gens

vertus de la race

Ils

ont incarn en eux toutes

les

et ont trouv

moyen d'y

ajouter.

un tableau pittoresque du poilu pouss au noir quand le sombre Barbusse crit, ou au une vue sur rose quand c'est le charmant Benjamin qui nous font comleurs mes parce que ce sont elles prendre comment, pitinant dans la boue et le sang des tranches, ils nous faisaient mme alors marcher dans ce chemin de la Victoire o ils semblaient cependant bloqus. Leur vaillance a arrt l'ennemi en 1914 en 1915, c'est leur patience qui l'a dconcert. Et ainsi furent-ils tant donne l'humeur aventureuse et glorieuse de la
Alors, j'ai prfr

nation

plus hroques peut-tre en 1915


...Simples, crotts,

qu'en 1914.

boueux,
les vit

dit

d'eux un pote, Jean Renouard, qui

de prs

LE DRAME DES TRANCHES


d sol qui dj serait teuton sans eus, fortement unis la terre franaise Qu'ils en ont la couleur, qu'ils y vivent l'aise, Que des casques ternis aux godillots trous, Jour et nuit, toute heure, ils s'en sont imprgns,
Fils

I35

Si

Bas-relief

du terroir, sculpts pour la victoire, Morceaux vivants de glbe en marche vers la gloire.
* * *

nation partageait leur moral, et leurs lettres y contribuaient. Cette anne 1915, qui ne fut pas la plus
critique mais qui fut la plus accablante de la guerre,

La

Joseph Bdier a dit qu elle fut la plus vnrable v. L'union sacre ne connaissait pas encore de dfaillance. Nous avons vu par quel lan de tous elle s'tait faite. Elle subsistait. Je relisais, avant d'crire ces lignes, les articles que Maurice Barrs a recueillis en volume; je revoyais des articles de Gustave Herv, de Georges Clemenceau quel dsir vident, chez ces polmistes cependant habitus ferrailler, de ne rien envenimer, de rester unis La grande voix d'Albert de Mun tait teinte, mais Barrs, sur un tout autre style, soutejadis hae de tout nait tout un monde son influence s'exerait faire l'union il a enlev l'insun groupe titution de la croix de guerre, lment incommensurable d'mulation; il a courb la nation maternelle sur les mutils il va travailler l'union des Curs en la constatant parmi les familles spirituelles de la France , catholiques, protestants, isralites, socialistes. Clemenceau gronde parfois et s'insurge, mais parce que son me indigne s'accommode mal des lenteurs; V Homme libre se prtend enchan * il ne l'est gure, mais ses colres ne vont jamais attaquer un parti. Gustave Herv, dans la Guerre sociale, prche l'oubli de la guerre sociale. Le Parlement est rentr. Le prsident de la Chambre, Paul Deschand, dans un de ces merveilleux discours de
;
!

I36

LE CHEMIN DE LA TICTOIRE
:

guerre qui depuis ont t publis, lui a donn la note lutte

jusqu'au bout
droit

pour

raliser la

pense de notre race

le

. Et toute la Chambre debout Ta songe qu' collaborer avec le pouvoir; il n'est pas encore question de demander, en comit secret,

prime

la force

acclam.

On ne

des comptes aux ministres


et,

de

la

Dfense

nationale

par-dessus leurs ttes, aux chefs de l'arme.


:

Les ministres travaillent nous avons vu un Millerand organiser de loin la victoire, en mettant en marche cette machine formidable dont il a fallu d'abord assembler les pices. Mais, au dbut, que de dboires Obus et canons trop htivement fabriqus et qui trahissent ceux qui ont compt sur eux stocks toujours infrieurs, malgr
!

un

travail acharn, ce
c'est

dant

disait,

que demande l'arme et cepenavec un lgitime orgueil que M. Millerand l'anne passe, les rsultats; en dehors des 75,
;

110 canons seulement en service en octobre 1914, 1 547 en janvier 1915, 2 050 en avril, 2 470 en juillet, 3 588 en
octobre.

Ceux qui savent


:

esprent.

Ceux qui ne savent pas esprent quand mme. Il y a encore des pessimistes il y aura toujours des pessimistes mais la Marne et l'Yser leur ont pour un temps ferm la bouche. L'amour pour l'arme gale la foi dans l'arme tout un monde travaille pour le soldat; tandis que les hpitaux se peuplent de ces femmes courageuses qui vont
; ;

prodiguer leurs forces et leur temps, leurs fatigues et


leurs veilles

au chevet des

blesss, les

marraines
il

s'ins-

tituent; elles jouent leur rle de providences;

faut

aux armes pour savoir charmante chose a t l'envoi des douceurs aux poilus. Voici un paquet qui, si je me rapporte mes notes, nous arrive Nol de chauds tricots, des
avoir dball les ballots envoys
quelle suave et
:

gants, des compotes, des confitures,

des jeux de cartes; au fond


saintes, sur le

du tabac, des pipes, du paquet, de mdailles

paquet un bouquet de violettes peine fan avec ce petit mot Que le brave soldat qui l'aura
:

LE DRAME DES TRANCHES


sache que nous l'aimons.
l'arrire

137

Circulation

bienfaisante de

l'avant. Mais ce qui soutient les curs de l'arme, ce sont les mres et les pouses. Tout ce qui nous fut cont des mres Spartiates, des mres romaines, des mres franaises d'autrefois, tout ce que nous pouvions imaginer de fort dans la tendresse et de vaillance dans la douleur, fut dpens

dans cette guerre. Chemin de la croix ai-je dit du chemin de la Victoire. Nos soldats y rencontraient leur mre elles connaissaient les sept douleurs de l'autre, certaines en connurent huit, comme cette brave femme que je vais citer et qui avait perdu huit fils. Mais du doigt elles montraient le sommet o dans l'agonie se ferait la rdemption de la nation. Des Allemands mme ont crit que les femmes de France, mres et pouses, ont fait l'admiration du monde. Dans ce malheur effroyable, c'est une mre qui une grande consolation me reste Pendant dix-sept ans, j'ai parle de la mort de son fils. disput mon fils toute sorte de maladie. J'avais pu l'arracher la mort force de soins consolants. Je suis profondment fire d'avoir russi le conserver pour lui permettre de mourir pour la patrie. L est ma grande consolation. Nous atteignons ici au sublime, mais le sublime fut le rgime de millions d'mes. Dans la douleur,
:

mes deviennent d'une vigueur pathtique. Voici la mre qui a perdu ses huit fils trois survivent les soeurs
ces
:

Maman pleure. Elle dit que tu que tu ailles les venger. J'espre que tes chefs sois fort et ne te refuseront pas cela. Jean avait la lgion d'honneur. Succde-lui. Ils nous ont tout pris. Sur onze qui faisaient

crivent l'un d'eux

la guerre, huit sont morts.

Mon

cher petit frre,

fais

ton

devoir. cela. t'a donn la vie, il a le droit de la reprendre. C'est maman qui Va dit. Tes surs. Et quelle pre ardeur dans la lettre, cite par Joseph Bdier, je crois, d'une paysanne lorraine qui crit son mari, un canonnier, que tout a t dtruit
te

On ne

demande que

Dieu

I38
chez eux par
:

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
les

Allemands et la dernire-ne tue dans son berceau Venge ta petite tu ne l'avais jamais vue, elle tait belle, c'tait une autre Fernande. Venge-la,
;

envoie-leur-en, des boulets, plein la gueule.

Paroles de sainte colre

Mais sans

colre, sans

grands

gestes, sans grandes paroles,

un

million d'pouses sou-

tiennent d'une faon constante


boutique, qui

leurs

hommes la guerre.
l'atelier,

Elles ont courageusement pris en main qui la ferme et qui


la
le

cabinet et qui

toutes le

foyer.

la

Chacun des hommes, qui m'coutent et qui furent guerre, voit s'voquer devant ses yeux la chre cra-

ture qui ainsi cra dans leur

me

ce calme ncessaire

l'endurance. Tandis que l'affreuse angoisse de toutes les

heures aurait pu

les paralyser, elles prirent les

occupa-

tions et les proccupations, les soucis et les inquitudes,


Ne te L'une d'elles crit proccupe pas des enfants , une autre Ton pre m'aide la culture , une autre t Les clients s'habituent moi. Et toutes, par leurs lettres pleines d'un courage tranquille, versaient dans l'me de leurs pauvres diables de maris cette belle vertu de srnit qui tayait celle de courage. Tous, les jeunes, les vieux, ils attendent la lettre quotidienne, de la mre ou de la femme. Pas un de nous qui, l'ayant lue, ne se sentt plus fort. Femmes de France,

les fatigues et les chagrins.

vous qui, soutenant, clairant, consolant, rassurant, levant les mes, en ces annes d'preuve atroce, avez prpar la victoire.
c'est

* *

de l'avant l'arrire, le Franais ft comprimait difficilement l'impatience que lui causait ce rgime imprvu de la guerre. Au soir de la Marne, les plus grandes esprances s'taient rveilles, xaltes de grandes illusions. Puisque la victoire avait t ramene sous nos drapeaux, elle allait y rester fixe.
Si dcid que,
il

tenir,

LE DRAME DES TRANCHES

139

Nous
tires,

allions tout

d'abord ramener l'Allemand ses fronpuis marcher derechef vers le Rhin, le franchir,
si

tendre la main aux Russes... L'esprit offensif,


qu'il se ft

tant est

brusquement nous nous trouvions en face d'un mur qui, si on le laissait se fortifier, non seulement nous arrterait en notre essor, mais sparerait de la France ces provinces envahies dont on
endormi, s'tait
rveill,

et

pressentait le martyre.
oui
:

On

tait rsign tout accepter,

dans leurs tranches, ni la nation dans ses foyers, ne pensaient que tout accepter voulait dire accepter quatre ans de guerre. Ds les premiers mois de 1915, l'opinion tait que tout de mme on en aurait et qu'il le fallait. bien fini pour l'automne De son ct, le haut commandement franais, confirm dans sa foi en sa doctrine par la victoire de la Marne, ne se rsignait pas facilement ajourner indfiniment l'offensive. Ds dcembre 1914, le gnral de Langle de Cary avait t pouss contre les tranches allemandes

mais

ni les soldats

de Champagne cette offensive sur un petit front avait abouti peu de rsultats, la prise de quelques villages de
:

la rgion

de Hurlus

et,

sans cesse rentreprise, avait

fini

dans

les

pres luttes autour

du

fortin

de Beausjour et

du

bois Sabot.

L'ennemi, de son ct, ne paraissait pas dispos


renoncer toute action
vier,
:

on

sait

une tentative de notre part, tions en avant de Soissons, sur la rive droite de l'Aisne, dans le coin de Crouy, se heurta une offensive alle-

comment, le 8 janpour largir nos posi-

mande
et,

prte

se dclancher sur cette contre

mme

put empcher l'ennemi de nous rejeter sur la rive gauche o nous l'arrtmes. Joffre se rendait compte qu'en attendant la multiplication des canons et des munitions, aucune grande
tout en la contrariant, ne

opration n'tait
sive gnrale,

possible.

En

fvrier

19 15,

il

faisait

savoir aux armes qu'en attendant la reprise de l'offen-

on entreprendrait

et l

des actions do

140

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
pour objet de maintenir
et,

dtail qui auraient

le

moral de

l'arme et du pays

en attirant l'attention de l'ennemi dans des directions secondaires, de l'empcher de prendre

lui-mme l'initiative des vnements . En fait, il tait important que l'offensive gnrale partt d'une ligne rectifie et cet gard la premire opration paraissait devoir tre la rduction de ce qu'on appelait la hernie

de Saint-Mihiel. Vous savez qu'au lendemain de la victoire de la Marne et au moment o se prparait une manuvre de nos armes pour se porter vers Briey et peut-tre Sedan, les Allemands avaient, par un brusque retour offensif, le 20 septembre, attaqu sur les Ctes de Meuse, surpris
Hattonchtel, bris la barrire en ce point
la brche,
fait irruption
et,

largissant

jusqu' Saint-Mihiel et

mme

au

del de la

Meuse jusqu' Chauvoncourt. Des troupes,

aussitt dtaches des i re et 3 e armes, avaient, le 23, arrt l'ennemi, mais elles n'taient parvenues le

chasser ni des Ctes de Meuse, ni de Saint-Mihiel, ni

mme

de Chauvoncourt et l'ennemi restait ainsi matre d'un saillant profondment enfonc dans notre front.

Un

saillant est, la vrit, toujours assez expos. Il

semblait qu'une attaque sur les deux flancs pt avoir

comme
par

rsultat

non seulement la rduction de la hernie

qui nous gnait singulirement


la suite

mais l'encerclement peut-tre d'une


mene
;

j'aurai lieu d'y revenir


divi-

sion allemande. J'ai fait une tude approfondie de toute


cette opration, qui a t
si

prs de nous que

mon

rgiment y prit sa petite part mais elle ne peut trouver ici qu'une place restreinte, puisqu'elle choua, somme
toute, presque totalement.
1

Le 27 mars,

le

feu s'allumait

du trop fameux

bois le

Prtre ( l'ouest de Pont--Mousson) la fort d'Apremont (au sud de Saint-Mihiel), sur le flanc sud de la

poche,

et,

sur le flanc nord, de la Meuse Marcheville en

Wovre, tandis qu'une violente attaque des troupes de

LE DRAME DES TRANCHES


la

I4I

place de Verdun assaillait l'ennemi entre la rgion

de Fresnes et celle d'tain; ce pendant, la 3e arme attaquait au nord-ouest de Verdun en Argonne, sur Boureuille et Vauquois.
Si la ligne
ville et

allemande avait pu tre creve Marche-

au bois le Prtre, Y tranglement et pu russir et les Allemands y eussent laiss des plumes. Mais, d'une ce part, le temps devenant subitement pouvantable temps pouvantable que nous devions toujours avoir contre nous lors de toutes nos offensives de 19 15 les obus se perdirent fut d'un trs grave inconvnient en partie sur un sol dtremp et l'assaut de l'infanterie fut si pnible, que les survivants en gardaient, des annes aprs, le souvenir effarant. Par ailleurs, on constata que, depuis six mois, l'ennemi, qui se savait expos dans

cette poche, en avait particulirement fortifi les parois.

En

fait,

on choua presque partout;

si la

garnison de

Verdun, trs vigoureusement actionne par le gnral Coutanceau, enlevait toute la ligne allemande de l'ouest d'tain l'est de Fresnes, l'chec ritr des troupes du gnral Grard en face de Marcheville, plus au sud, accrocha le mouvement. Au sud, en dpit d'pres combats, le flanc sud des Allemands rsistait, du bois le Prtre la fort d'Apremont. Sur un seul point, nous russissions, aprs des combats non moins pres, c'tait sur la forte position des parges.

la vrit, l'attaque avait t prpare avec


le

un

soin

extrme par
Herr, alors
peut-tre
la
Il

futur chef de l'arme de Verdun,


le 6 e

le

gnra]

commandant

corps. Esprit entreprenant

et chef distingu, cet artilleur minent avait

le premier que devait jouer prparation d'artillerie en cette guerre de positions. actionna si bien la sienne, que l'infanterie de la 24e bri-

compris tout

fait le rle

gade, jete l'assaut, put, aprs d'effroyables corps corps,

dsormais sacre, car le plus pur hrosme s'y est dpens, dont la trace est inscrite
colline

enlever les parges

*42

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
le terrain conquis. Le gnral se prparait complter son succs en enlevant, Combres, le reste de ce petit massif, pilier nord

en lettres de sang sur

Herr
avec

du

Les ennemis tentrent de l'en empcher; non contents d avoir disput pied pied la colline, ils prirent violemment l'offensive sur le flanc ouest du massif, dans la tranche de Calonne qu'ils parvinrent
dcision trs prompte, tandis qu'il les accablait de ce qui lui restait d'obus,' lana contre eux les chasseurs cheval du colonel d Partouneaux, et, derrire eux, toute son infanterie et, refoulant l'ennemi, fit chouer la manuvre. Mais, cette opration dfensive, la dotation d'artillerie des* tine complter la prise du massif s'tait puise.

saillant allemand.

forcer.

Le gnral Herr, avec une

en ces jours de 1915 tenu de Wovre, dont primitivement l'attaque des parges n'avait d tre qu'une des parties secondaires, avait chou. Et dj
la plus stricte conomie. L'opration

Et on

tait encore

chef se portait vers l'Artois o 6e prparait une offensive plus srieuse encore.

l'attention

du gnral en

On y

aspirait.

engags de la

Depuis dcembre 1914, les combats mer l'Alsace, sur divers points, avaient,

encore que glorieux et parfois heureux, dmontr la difficult qu'il y avait rompre sur un front trs court la
ligne dfensive allemande. Il faudrait

un volume pour
1915.

dcrire ces

combats de

l'hiver et

du printemps de

Nos troupes

se heurtaient partout, en

Dame-de-Lorette (en Artois), sur les Crouy en Soissonnais, autour des positions pniblement conquises en Champagne, Beausjour et dans le bois Sabot, en Argonne o le maquis s'ensanglantait de dix combats par mois, sur les parges conquises, au bois le
Prtre, et, du 25 fvrier

avant de Notreperons au nord de

au 26 mars, sur les pentes de THart-

LE BRAME DES TRANCHES

143

mannswillerkopf, le Vieil-Armand , et disons-le, en vingt


autres coins, une rsistance trs pre de l'ennemi.

Des

semaines entires taient ncessaires la prise de quelques

mtres de tranche, d'un fortin, parfois d'un bosquet.

Les Allemands, engags dans une terrible lutte avec les Russes, entendaient bien que leur front de France ne se car c'et t, rompt pas ft-ce sur un petit point en ces circonstances, pour eux terrible aventure. On les avait mme vus, pour affirmer leur vigueur et peut-tre satisfaire l'opinion publique en Allemagne, attaquer sur Ypres le 23 avril. Grce l'emploi insolite, imprvu et odieux des gaz asphyxiants, ils avaient pu, de Steenstraete Gheluvelt, conqurir une ligne importante de tranches et menacer une fois de plus Ypres trs approch et c'tait miracle que Franais et Canadiens eussent pu reformer

leurs rangs,

un instant rompus par

cette dloyale attaque.

Ailleurs, nos

ennemis se contentaient de tenir

accro-

chs au sol

comme

des teignes, disaient nos soldats.


:

On

voudrait s'arrter ces combats hroques


littrature de souvenirs

toute une

fleuri,

qui dj nous permet d'en

pntrer la douloureuse grandeur.

Dans l'immense pope

de la grande guerre, il y aura, comme jadis, des cycles de chansons la chanson de Lorette, la chanson de l'Argonne, la chanson des parges, la chanson du VieilArmand comme la chanson des Flandres et en attendant le grand cycle de Verdun, dont Henry Bordeaux a crit un des chants la chanson de Vaux-Douauntont. Quand, aprs avoir visit les Flandres, o dj un Ronarc'h est entr dans la lgende, je descendais en Alsace, celle o le gnral Serret, je trouvais une autre lgende hros du Vieil-Armand, faisait dj figure de Roland Roncevaux chef magnifique qui, disait-on, n'avait pas voulu survivre ses chasseurs dcims. L'hrosme tait journalier; que dis-je? il tait de toutes les heures, mais c'tait hrosme trop souvent dpens pour de trop maigres rsultats. Que de sang gnreux fut rpandu
:

144
flots

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

vissent

en cette affreuse anne sans que les survivants en ou comprissent le but qui avait cot si cher. En fait, ces attaques locales ne menaient rien.

Mieux valait concentrer des forces pour essayer de rompre sur un front assez large le front allemand. Ce fut le but
de
l'offensive d'Artois.

* * *

Foch, rest la tte du groupe des armes du Nord, avait t charg d'tudier et de prparer cette offensive;
les limites; elle se devait dclancher entre curie, au nord d'Arras, et Loos, au sud-ouest de Lens. Elle serait excute par la io* arme passe au gnral d'Urbal et porte sept corps. Foch a conu
il

en avait fix

l'opration sous la forme d'une attaque principale par trois corps ayant pour objectif la crte de Vimy, entre
et Thlus, et de deux attaques de flanc, une au nord, visant la crte de Notre-Dame-de-Lorette (que le gnral Maistre investissait depuis trois mois) et l'peron nord de Souchez, et une au sud, qui pourrait s'tendre jusqu' la Scarpe, sur la crte de Bailleul. Ces trois crtes

Vimy

ferment la plaine d'Artois et, si on rompt, sur ces positions, le front ennemi, on peut esprer marcher sur Douai et dborder le camp de Lille. L'arme britannique prvenue a promis son concours notre gauche, en cas de succs. Des notes trs minutieuses du grand quartier

du terrain l'aide de l'aviation et prescrivent la prparation d'artillerie qui doit tre suffisante pour rompre, avant l'assaut de l'infanterie, les rseaux barbels de l'ennemi. On
attribue

recommandent

l'tude pralable

au gnral Ptain, appel depuis peu commander le e 37 corps, le fameux mot L'artillerie conquiert, l'infan:

occupe , qui est d'un chef d'infanterie rempli d'humanit. Car Ptain est de la partie d'Urbal a d'ailterie
;

leurs des lieutenants magnifiques,


fourier,

un Maistre, un Balciter d'autres.

un Cur, un Fayolle, pour n'en pas

LE DRAME DES TRANCHES


Le haut commandement ordonne
tinuit, jusqu' obtention

145

une attaque brusque,


de con.

violente, poursuivie sans arrt et sans solution

du

rsultat final, par l'entre

incessante d'units fraches sur le front de


sera pour le
6.

combat

Ce

temps se jeta au travers de nos projets. Le 5, le ciel se chargea et le temps devint mdiocre. Il fallut remettre le dclanchement au 9 mai. Rien de plus funeste qu'un ajournement dans une opration o doit jouer la surprise. Ds le 8 cependant, le 21e corps avait, par son 3 e bataillon de chasseurs, dans un combat prparatoire trs brillant, enlev un des ouvrages formant saillant dans combat notre ligne devant Notre-Dame-de-Lorette que je ne peux voquer sans une douloureuse motion fraternelle. Et le 9 au matin, toute l'arme d'Urbal s'branla. Le pays entier frissonnait d'une fivreuse esprance. Allait-on, ds ce premier grand coup, briser le cercle de fer o l'Allemand essayait de nous tenir?
le

Comme

en Wovre en mars,

Or,

il

parut se rompre. Tandis qu' gauche,

le

gagnant les pentes l'ouest de Loos, le vivement au nord de Notre-Dame-de-Lorette, et qu' droite, le 20 e corps conqurait la Targette et une partie de N eu ville-Saint- Vaast, au centre, le 33e le corps Ptain, faisait merveille. Car, surmontant, brisant, crasant tous les obstacles, il avanait, en quelques heures, de 4 kilomtres et atteignait, presque d'un bond, la crte de Vimy. La plaine d'Artois semblait s'ouvrir devant Ptain, ce fils de l'Artois. Plus de trois mille prisonniers allemands taient enlevs en ces quelques heures
,

21e

9 corps poussait

chiffre

qui

semblait

alors

norme

et tous

les

espoirs paraissaient permis.

L'avance de Ptain dpassait l'attente par sa rapidit. Elle le mettait en flche et l'exposait, si des renforts ne venaient immdiatement appuyer cette avance et commencer, au lieu et place des troupes fatigues par ce pro-

I46
digieux

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
effort,

Les rserves taient trop loin. Elles ne purent arriver temps. Il ne tint probablement qu' une plus prompte intervention que la ligne ne ft dfinitivement creve sur un large front. Le 9 au soir, les chefs allemands, affols, donnaient dj loin du champ de bataille des ordres d'vacuation Lille, l'motion de l'ennemi ne put se dissimuler devant les habitants tremblant d'une joie mal dissimule et Douai commenait l'vacuation. Mais les troupes d'assaut de Ptain les rserves n'arrivant pas restaient, ce soir du 9, hasardes. Il et fallu qu'elles pussent foncer en avant. Faute d'tre soutenues, elles ne le pouvaient sans folie et d'ailleurs
l'exploitation
succs.
;

du

taient reintes.

Des contre-attaques allemandes


les

se pro;

duisaient

nos

hommes

repoussaient avec peine


Il

elles

devaient parfois se

replier.

y eut

l
Ils

des pisodes

hroques auxquels j'aimerais m'arrter.

tmoignaient

une

fois de plus de notre vaillance,

mais

l'effet

de sur-

prise foudroyante s'affaiblissait d'un arrt ncessaire.

Quand,

les

10 et II mai, l'attaque reprenait, nous


le

enlevions bien Souchez et

de Neuville-Saintnous trouvions la ligne Vaast, mais les 12, 13, 14 et 15, referme. Le corps Ptain s'emparait encore de Carency et de la majeure partie d'Ablain-Saint-Nazaire, tandis
reste

que le corps Maistre conqurait tout le fameux plateau de Lorette et que le 20e dpassait Neuville. Mais ces
progrs n'avaient plus
l'allure

rapide qu'il et

fallu.

L'Allemand refermait en
ligne.

arrire les brches faites sa

Ds

lors,

continue, interrompue, reprise, la bataille


et infliger

pouvait nous valoir encore quelques gains


l'ennemi de grandes pertes
le
:

elle

ne pouvait plus remplir

but primitif qui tait


la

la

rupture de la ligne ennemie.


le

Nous ne

continuions gure aprs le 15 mai et ne la

reprenions sur de nouveaux frais

16 juin que pour

soulager nos allis russes. Mais les Anglais, aprs avoir

LE DRAME DES TRANCHES

I47

tent de nous appuyer gauche, restaient maintenant

immobiles. Une fois de plus, la France payait pour le monde. Le 16 juin, on se rejetait l'assaut de la crte de Vimy, le 33e tant maintenant command par Fayolle, mais avec l'intention formellement exprime d'arrter les frais si l'assaut ne donnait pas en quelques jours un rsultat dcisif. On ne dsesprait pas de l'obtenir, car J'offre, dans l'espoir avou de a forcer l'ennemi accepter la bataille en rase campagne , alertait toutes les armes. Pendant huit jours on se battit encore; on

conquit encore quelques points d'appui rupture ne put tre obtenue


bilisait.
et, le

ce fut tout.

La

25, le front se sta-

une grosse dception. L'opration cependant n'avait pas t vaine il s'en fallait. Outre la conqute de toute une position dominante d'o, le cas chant, on pourrait s'lancer l'offensive, on avait, huit semaines, fix l'ennemi sur le front d'Occident, ainsi retard de quelques semaines et par l, probablement, empch la ruine de l'arme russe. D'autre part, en dpit de succs incomplets, les combattants d'Artois tiraient de leurs succs, la vrit sans lendemain, de lgitimes motifs d'orgueil et de confiance. Ils avaient enlev des positions fortement dfendues, fait prs de 8 000 prisonniers, tenu en chec des forces allemandes qui, prcipites en ce coin du front, y avaient t fortement prouves. Et les fautes commises elles-mmes servaient de leons,
C'tait

condition

qu'on

les

apert

prparation

d'artillerie

plus intense encore, rduction plus savante des nids de


mitrailleuses ennemis,

maniement plus

facile et

inter-

vention plus prompte des rserves, liaison plus troite des corps, ncessit d'une discrtion plus grande permettant une surprise plus brusque encore, voil les rsolutions qu'on tirait de ce demi-chec.
rale,
le
il

D'une faon plus gnennemies de tous


les

paraissait qu'une seule attaque importante avait

tort d'attirer sur elle les forces

T48
fronts, et le

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

grand quartier dj mettait l'tude une attaque gmine qui, partant la mme heure et menaant simultanment deux parties du front allemand,
pourrait, grce des rsultats tactiques plus importants,
tre le point

de dpart d'une grande manoeuvre stra-

tgique.

la vrit,

on avait, pendant

la bataille d'Artois,

attaqu un peu partout, sur la Somme, en Champagne,

en Wovre, au bois le Prtre, en Alsace surtout, o on avait enlev, avec Metzeral et Sondernach, le sommet de l'Helsenfirst, mais si, partout, on avait pu prouver que
la valeur

du soldat
il

franais, loin
fallait

et

se

fortifiait,

de s'affaiblir, s'exaltait bien partout suspendre les

attaques, pour ne pas user des attaques locales des

de l'automne, trouveraient s'employer sur un champ de bataille important,


forces qui,
fin

avant la

Ce champ de bataille paraissait ds lors devoir tre la Champagne.' Le 7 juillet, une confrence s'tait tenue dans le cabinet du gnral Joffre Chantilly o, pour la premire fois, toutes les armes allies taient reprsentes, fait dont il faut souligner l'importance. Et aux
reprsentants des armes britanniques, belges, serbes et

un reprsentant de l'arme italienne car sur ces entrefaites nous avions acquis un nouvel alli. Le 24 mai, arrachant son pays aux intrigues que, depuis six mois, le prince de Blow nouait Rome avec les partisans du Parecchio, le ministre Salandra-Sonnino,
russes, se joignait
;

aprs avoir dnonc la Triple Alliance, avait dclar la

guerre l'Autriche

et,

incontinent, adhr au pacte de


les

armes italiennes taient entres en campagne dans la double direction de Trente et de Trieste et si, au mois de juin, aprs des succs brillants, elles taient arrtes devant Rovereto et Trente,

Londres. Immdiatement,

LE DRAME DES TRANCHES

149

d'une part, Gorizia, de l'autre, on pouvait penser que d'une vigoureuse pousse, l'arme du duc d'Aoste pourrait,

la

fin

de

l't,

enlever la

difficile

position

du

Carso et tomber sur Trieste.


Cette intervention tait

surtout prcieuse pour les

Russes. Ceux-ci, aprs avoir paru, pendant tout l'hiver

de 1914-1915, tenir tte aux Austro-Allemands, devant Varsovie et en direction de Cracovie, taient maintenant en pleine retraite sur tous leurs fronts, sauf celui du Caucase.
le

Battus sur la Dunajec


le

le I er

mai, sur
le

le

San

et

Dniester

20,

ils

avaient d,

3 juin,

vacuer

Przemysl, puis Lemberg. Chose plus grave, battus sur la

d'abandonner Varsovie l'Allemand et bientt toute la Pologne leurs adversaires, tandis que Hindenburg occuperait toute la Courlande. Les succs de l'Allemagne, la vrit, s'arrteraient l. Le grand-duc Nicolas, par d'opportuns sacrifices, sauvait les armes russes d'un encerclement menaant et sa retraite s'arrtait l. Suivant l'expression trs heureuse de Victor Giraud (auquel je ne saurais trop vous renvoyer pour tous ces vnements), la grande invasion allemande allait, la fin de septembre, se perdre dans les sables . Les Allemands, la vrit, dj, cherchaient d'autres victoires sur un autre front. Aprs avoir sauv l'AutricheHongrie d'un pril extrme, ils se retournaient vers les Balkans o le Turc les appelait cors et cris. Celui-ci s'tait, en fvrier, senti trs prs d'tre excut. L'chec
Vistule le 14 juillet,
ils

allaient tre obligs

ce

de l'expdition anglo-franaise des Dardanelles, entreprise en fvrier, et qui ne devait se clore qu'en dcembre, paraissait cependant avr en juillet. Mais cet chec

d aux fautes de l'Entente plus qu' la valeur des soldats d'Enver Pacha. Pour s'assurer les Balkans, Guillaume II et Franois-Joseph cherchaient d'autres appuis.
tait

Tandis
le

qu'ils prenaient

pitoyable roi

dans leurs insidieuses intrigues Constantin de Grce et d'une neutralit

150

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
l'entranaient

ambigu

doucement

une

sournoise

alliance, ils exploitaient les rancunes recuites du roi Ferdinand de Bulgarie. Alors que le ministre britannique toujours bulgarophile se portait garant des bons sentiments de ce prince, ce personnage quivoque, aprs nous avoir jous de main de matre, s'allait allier aux empires de proie parce qu'il tait lui-mme prince de proie et le 5 octobre 1915, il entrait dans la lice. Et les Serbes allaient se trouver soudain en face d'effroyables prils. Ces vnements taient loin d'tre rvolus quand, en juillet, Joffre runissait Chantilly les reprsentants des armes allies mais tous avaient le sentiment qu'il fallait que celles-ci, au lieu d'agir en ordre dispers contre des ennemis qui, de jour en jour, se groupaient troitement dans la main de fer de l'Allemagne, combinassent dsormais leurs efforts et liassent leurs oprations.

**
La France,
toujours gnreuse, s'offrait la premire

ouvrir le feu afin que, ds le milieu de septembre, l'Al-

lemand, attaqu plus violemment que devant sur le front occidental, ft contraint de desserrer son treinte

en Russie.
Castelnau, qui de plus en plus s'imposait par ses hautes
qualits de chef, allait tre charg d'une opration qui,

sous sa main, grouperait cette

fois

deux armes:

celle

qui, depuis le dbut de la campagne, restait sous les ordres de cet admirable soldat, Langle de Cary, la 4e et cette 2 e arme que Castelnau venait de passer au chef dont, de mois en mois, l'minence s'affirmait, le gnral Ptain. Ces deux armes attaqueraient en Champagne et, ce pendant, le gnral d'Urbal reprendrait en Artois l'offensive arrte en juin. Tandis que le groupe Castelnau -*- baptis groupe d'arme du Centre recevait dix
,

corps d'anne, une artillerie tait prpare

tout l't

LE DRAME DES TRANCHES


qui,

$t

de ses batteries et l'importance de ses munitions, dpasserait tout ce qu'on avait pu jusque l runir. Tout l't se passa aux prparatifs. Le marchal
par
le chiffre

French s'engageait soutenir l'attaque d'Artois, appuy lui-mme sa gauche par l'arme belge et le 30e corps franais Hly d'Oissel occupant les Dunes. Les Italiens
attaqueraient, ce pendant, Gorizia.

La
nos

nation n'ignorait pas qu'un grand coup allait tre

port. L'chec de l'offensive d'Artois et les dfaites de


allis russes

atmosphre un peu lourde. Dj


tre

avaient un instant cr chez nous une les agents allemands,

aids par des trahisons qui dj couvaient et ne devaient

dmasques que bien longtemps aprs, aids aussi


d'inconscients

par

complices,

les

incorrigibles

pessi-

mistes de l'arrire, se chargeaient d'alourdir encore cette atmosphre une parole autorise allait dissiper ce nuage de gaz asphyxiant. Le prsident Poincar continuait jouer l'Elyse son rle de guide ferme et clairvoyant,
;

entendant d'ailleurs que son action nergique et constante ft discrte. Visitant les armes, il regardait, s'informait

ne discourait pas; car cet avocat si minent s'tait jur de ne jamais jouer l'avocat aux armes. Mais on au moment o il jugeait la chose le verra toujours
et

opportune et
la nation.

mme

ncessaire

lever la voix devant

la crmonie qui, aux Invalides, clturait le transfert des cendres de Rouget de Lisle, il exprimait fortement, dans sa langue claire, nerveuse et nourrie, les sentiments vrais de la Nation Il n'est pas

Le 14

juillet,

un
Ipas

seul de nos soldats,

il

n'est pas

un

seul citoyen,

il

n'est

une seule femme de France qui ne comprenne clairement que tout l'avenir de notre race et non seulement son honneur, mais son existence mme, sont suspendus laux lourdes minutes de cette guerre inexorable , et il concluait que la victoire finale serait le prix de la force
lorale et
>arlait

de la persvrance

La Nation,

je le rpte,

l'Europe par sa bouche.

152

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

* *

Tandis que, sur presque tout le front, les admirables rgiments territoriaux relevaient momentanment les soldats de l'active, celle-ci reconstituait ses forces pour la grande attaque, tandis que M. Albert

Thomas, plac l'administration de nos munitions,


poursuivait consciencieusement la tche
si

magnifique-

ment
encore

entreprise par M. Millerand.


les

Il

fallait multiplier
:

usines,

centupler

la

production

en une

seule journe de la bataille d'Artois,

on avait dpens trois cent mille obus, presque autant que l'artillerie allemande pendant toute la guerre de 1870-1871 et quels obus Le grand quartier, assur de moyens insolites, prpa-

rait,

ce pendant, son offensive. Elle se produirait entre

Moronvillers et l'Aisne par les 2 e et 4e armes, mais elle pourrait tre ventuellement prolonge droite par la
e e 3 arme, l'ouest de l'Argonne, gauche, par la 5 arme entre Craonne et le massif de Brimont. Joffre crivait

Je compte sur vous pour que le moral des troupes sous vos ordres soit au niveau de la grandeur de la tche. J'ai la conviction entire que vous saurez les conduire la victoire. Pendant les mois de juillet et d'aot, une activit extrme se manifestait : tout semblait prvu. Il fallait se hter les nouvelles de Russie talonnaient notre action. Le 23, une proclamation du gnral en chef annonait aux troupes que derrire l'ouragan de fer et de feu dchan grce au labeur des usines de France..., elles iraient l'assaut toutes ensemble sur tout le front, en troite union avec les armes de nos allis . Allez-y de plein cur, ajoutaitil, pour la dlivrance du sol de la patrie, pour le triomphe
Castelnau
:

du droit et de la libert. La prparation d'artillerie commena

le

22

le

temps

LE DRAME DES TRANCHES


semblait favorable, mais, dans la nuit

153

du 24 au 25, il brusquement. Il plut abondamment et la queschangea tion fut pose de savoir s'il n'y avait pas lieu de remettre l'attaque. Mais, si normes que fussent les approvisionnements en munitions, le rendement des usines ne permettait pas de prolonger la prparation, et les nouvelles

de Russie devenaient plus lancinantes. Vers 6 heures, le temps parut se remettre. L'ordre d'assaut fut donc maintenu pour 9 h. 15. Or, cette heure mme, la pluie se remit tomber et ne s'arrtera plus jusqu'au 29. En dpit de ce temps dtestable, les armes de Champagne semblrent, en ce premier jour, irrsistibles. Sur un front de vingt-cinq kilomtres et une profondeur variant de un quatre kilomtres, elles enlevaient des positions formidables avec plus de douze mille prisonniers, de nombreux canons et un norme matriel la Main de Massiges, Maisons-de-Champagne, la butte de Mesnil, la butte de Tahure, le trou Bricot, la ferme Navarin, l'pine de Vedegrange, le golfe d'Auberive taient enlevs ou abords et on poussait derrire les corps assaillants les corps de rserve prts exploiter le succs. Le 26, les succs se poursuivaient la premire position allemande tait maintenant tout entire entre nos mains. Mais on se heurtait la deuxime position, plus forte qu'on ne l'et suppose, et des arrts se produisirent. Sur un point cependant, sur le front Tahure route de Saint-Soupplet, il semble que cette position faiblit. On organise, le 27, une pousse et le 28, soudain un bataillon se jetant sur ce front la tranche des Tantes, brise la rsistance et crve la deuxime position. Le 7e corps y est jet par son chef pour largir la brche et, dans la nuit du 28 au 29, on y prcipite toutes
:

les units disponibles.

comme nous Les Allemands crurent leur front dcidment crev. Des ordres furent expdis pour l'vacuation de toute la rgion de Vouziers. Et il est probable

154

T'

E CHEMIN DE LA VICTOIRE

ces courtes heures. Mais on ne manie pas facilement des masses comme jadis, au temps de Napolon, un rgiment jet dans une troue. Les troupes

que

la victoire tint

tardrent, s'engagrent sans mthode,

Tune aprs

l'autre.

Le 402 passa dans


et sa

le trou,

mais

les

troupes sa droite

gauche ne purent pousser sa hauteur et le malheureux rgiment fut, l'aube du 29, cern par les Allemands. Et c'tait fini, la brche se refermait et l'occasion manque qui et chang peut-tre le sort de la guerre. Je ne m'attarderai pas la bataille qui suivit du
29 septembre au 8 octobre. On prit encore quelques positions, mais ce ne pouvait plus tre que bataille d'usure.

Allemands s'y usaient, car ils perdaient dans cette mle plus de cent mille hommes. Ils semvrai dire, les

blaient

dmoraliss,

notre

artillerie

leur

paraissait
ter-

monstrueuse

Dans

l'enfer, ce

ne peut tre plus

rible.

En Artois, mme faon

le
:

scnario se dveloppait peu prs de la

prparation excellente, pluie dcevante, enlvement des premires lignes avec deux mille six cents

attaquant sur Loos bourgs avec deux mille neuf et Hulluch emportaient ces cents prisonniers, et, un moment donn, flchissement de
prisonniers, tandis
la ligne

que

les Anglais

ennemie qu'une lettre allemande nous rvle trs C'est un miracle que notre IVe corps ait prcisment
:

empch nos lignes d'tre perces.


aux
rserves.

Il

a fallu faire appel

Les 8 et 9 octobre, raction furieuse du prince Ruprecht de Bavire qui choue devant Loos, laissant huit mille cadavres sur le champ de bataille,

mais qui bloque notre avance.


Stratgiquement, la bataille tait perdue. Moralement,
eile

tait

gagne.

Le commandant en
est
fier

chef,

crivait

Joffre
les

aux armes,

de commander aux troupes

plus belles que la France ait jamais connues.

Cette

parole tait justifie.

De Champagne en

Artois,

il

venait

LE DRAME DES TRANCHES

155

nous de se dpenser derechef une vertu qui stupfiait l'ennemi, plusieurs heures en avons mille tmoignages mais en perdu. Il faudrait vous citer des traits citerais-je vingt, que je serais injuste, parce qu'il faudrait alors en citer cent. Le soldat en tirait une confiance extraordinaire en lui-mme, les chefs une confiance grandissante dans le soldat. L'chec des offensives conjugues affligeait le haut commandement et le dcevait. Il ne le dcourageait pas; il s'en fallait. Il avait fallu ces essais d'offensive; on y avait appris, si j'ose dire, la nouvelle guerre. Il s'en tait si peu fallu qu'on ne russt que l'on tait encourag rentreprendre. De

nouvelles leons se tiraient qui porteraient leurs fruits.

Au

soir

mme du

jour o on arrtait la double bataille,

Joffre en concevait

une autre

et dj

il

en apercevait

le

de la Somme, et en fixait l'poque, qui serait la fin du printemps 1916. D'ici l, nos allis britanniques, qui faisaient, pour grossir leurs armes, un effort magnifique, seraient en mesure, non plus de nous soutenir seulement avec quelques divisions, mais de prendre leur large part la bataille. L'Allemagne tait maintenant arrte en Russie. Elle jetait, la vrit, ses corps sur la Serbie, prise comme en un tau entre la vengeance de l'Autriche, la haine de la Bulgarie et la sourde trahison de la Grce et les malheureux Serbes allaient tre balays en novembre et dcembre. Mais l'offensive des empires centraux sur les Balkans n'tait pas plus dcisive que celle des AustroAllemands ne l'avait t en Russie. Un ministre, qui eut l sa plus belle page, M. Aristide Briand, avait
thtre, qui serait la rgion
;

demand qu'on
Salonique
l'on
:

jett,

ds

le

5 octobre, des troupes

l'opration avait t trop tardive pour que


;

pt secourir efficacement les Serbes mais, tout en entravant la trahison, prs d'clater, de Constantin, elle empchait les vainqueurs des Serbes de parfaire leur victoire

en s'infodant

les

Balkans. Et M. Briand, deve-

156

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
faisait

nant prsident du Conseil,

triompher avec

lui sa

politique orientale. Gallini prenait le portefeuille de la

Guerre. L'opinion ne subissait aucune dpression.


victoire,

La

pour tous, n'tait qu'ajourne quelques mois. Tandis que le grand quartier prparait, par les confrences de Chantilly, l'action commune des armes allies, les Russes, se dclarant prts reprendre au printemps l'offensive et les Anglais y aspirant, nos soldats rentraient dans leurs tranches. Rassrns par les permissions de l't et de l'automne, par la perspective de celles de l'hiver, ils se rsignaient ce deuxime hiver, disant que ce serait srement le dernier. Nul ne doutait qu'instruits par les expriences de 1915, pourvus de munitions que mille usines maintenant fabriquaient, assurs de l'appui d'allis dont les armes grossissaient formidablement ou se reconstituaient en de nouvelles conditions, nous ne pussions trouver au printemps de 1916 la dcision qui nous ouvrirait dfinitivement le chemin de la vic1915 avait permis, grce l'endurance, la patience, la vaillance de tous, d'en sonder les approches ;
toire.

1916 forcerait l'entre et conduirait au but. L'Allemagne savait que, si elle nous laissait attaquer,
elle serait

perdue. Elle entendit prvenir et dconcerter

l'attaque.

Et ce sera

le

formidable assaut de Verdun.

Nous

arrivons la priptie tragique de cette guerre.

Et

aprs avoir admir la constance sans dfaillance de nos


soldats en leurs tranches, nous allons voir ces soldats

dpasser

les limites

de la vertu humaine.

V
LA BATAILLE DE VERDUN

Au

cours de l'interrogatoire que subissaient devant


faits

moi une dizaine de prisonniers

dans les premires heures de la bataille de Verdun, l'un d'eux nous livra une proclamation du kronprinz. Il s'y lisait la phrase Moi, suivante, qui nous parut d'abord singulire Guillaume, vois la patrie allemande force de se jeter gezwungen zur Offensive ilberzugehen. l'offensive qui forait la patrie allemande se Vous savez ce
:

jeter l'offensive

sur le front occidental.

deux grandes offensives tentes sur le front celle de Russie et celle des Balkans en d'Orient
Les

dpit d'crasants succs, n'avaient


ni l'autre, aboutir

pu cependant,

ni l'une

Par contre, l'tatmajor allemand n'ignorait pas qu'une offensive anglofranaise se prparait sur le front de France, qui, de par les forces engages, les ressources employes et l'exprience maintenant consomme des chefs, menaait d'tre il poutout autre chose que nos offensives de 1915 vait supposer que, dclanche au printemps, elle se pourrait conjuguer avec une attaque des Italiens en direction de Trieste et un retour offensif des Russes sur
dcision.
:

une

la Pologne. L'Allemagne, par ailleurs,

si

elle

s'exaltait

des communiqus Wolf enflant encore

Orient de
je l'ai

1'

incomparable arme

ailleurs

dmontr

(1)

en semblait cependant donner des signes


les

victoires

(1)

Louis Madelin, V Aveu. La Bataille de Verdun

et

l'opinion alle-

mande. Pion, 19 16.

I58

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

d'impatience due aux premiers malaises de l'estomac.

Pour
tente,

satisfaire les exigences

de cette opinion mcon-

comme pour
le

prvenir par un matre coup l'offenAllis,


il

sive

menaante des

fallait,

avant

le

printemps,

attaquer

gezwungen

premier. C'est ainsi qu'on tait


l'offensive.

forc

L'attaque se ferait sur Verdun.

Pourquoi, matre du massif de l'Aisne, vingt lieues

de Paris, le haut commandement allemand allait-il attaquer si loin de notre capitale? Trois ordres de raisons expliquent ce choix raisons
:

d'ordre stratgique, d'ordre tactique et d'ordre moral.

de Verdun paraissait tout d'abord offrir le terrain propre une belle manuvre. Je me rappelle une lettre saisie en 1915 sur un des prisonniers que fit mon rgiment et o un brave bourgeois allemand laissait percer l'esprance que Verdun serait un jour le Sedan de la guerre mondiale . C'tait maintenant l'ide de l'tatmajor. Le saillant pouvait tre attaqu sur trois faces et,

Le

saillant

du ct du nord, sur

brusquement et est de la place, les Franais y porteraien&sans doute des forces importantes elles y combattraient le fleuve dos, et, si l'attaque se produisait la mauvaise saison, un
;

deux rives du fleuve. Assaillis violemment sur la rive droite, au nordles

champs de Lorsque deux ou trois corps seraient ainsi engags au del du fleuve, une attaque, plus violente encore, serait, du nord vers le sud, dclanche
fleuve largi par les inondations qui, en ces

Meuse, sont chroniques.

entre l'Argonne et

le

fleuve, sur la rive gauche. Si elle

russissait, les troupes franaises,

hasardes bien au del

de la Meuse, seraient exposes y tre saisies ou tout au moins contraintes de repasser le fleuve, au prix de quelles pertes d'hommes et de matriel
f

LA BATAILLE DE VERDUN

159

Sans doute pouvait-on prvoir que de grands renforts seraient jets en avant de l'attaque, sur la rive gauche comme sur la rive droite. Mais les Allemands n'ignoraient pas que, du fait de l'occupation par leurs troupes, Saint-Mihiel, de la voie de Lrou ville Verdun, leur adversaire ne disposait plus que d'une voie ferre srieuse, la ligne de Chlons Verdun, et d'une seule voie de terre, la route dpartementale de Bar-le-Duc Verdun. Or, la premire tant, sur toute une partie de son parcours, sous le canon allemand, pouvait tre rompue ds les premires heures et, quant la seconde, elle ne pourrait, au sens de l'tat-major allemand, suffire longtemps, surtout en cette mauvaise saison, au transport de nombreux corps d'arme et de leur matriel. Verdun tait, de ce fait,
;

virtuellement isol

les

troupes qu'on aurait prcipites

dans

premires heures dans cette nasse y seraient prises. Cent mille hommes pourraient y tre capturs et,
les

de ce coup, l'arme franaise dj prouve ne se verait pas. Ce serait le Sedan mondial rv.
Les considrations
giques.

rel-

tactiques

fortifiaient

les

strat-

La

tactique allemande a toujours rsid en grande

partie dans la surprise. Or, la rgion de

Verdun

tout

au moins par
que

de grands avantages. Les grands bois situs au nord et au nord-est du camp taient aux mains des Allemands bois de Septsarges, Consenvoye, Mangiennes, Spincourt et Hingry; ces bois fourniraient un excellent cran sous le couvert duquel la concenoirait
:

les

premires heures de l'attaque brus-

tration des troupes et l'tablissement des batteries pou-

vaient s'oprer sans qu'aucune alarme ft donne.


Ainsi n'tait-il gure de partie

du

front qui se prtt


et

mieux tout
rsultats.

la fois l'attaque

brusque

une exploi-

tation qui, peut-tre, aboutirait

aux plus magnifiques

IO

LE CHEMIK DE LA VICTOIRE
cette exploitation rapide,

on attendait, avec un colossal coup de filet sur toute une arme franaise, trs brve chance, la chute de Verdun. Et ici jouait
le

De

facteur moral.
Il

faut se figurer

pour l'Allede Verdun. Verdun, ce n'tait pas seulement, ainsi que s'exprimera Guillaume II dans l'ivresse des premiers succs, la plus puissante forteresse du
inspirait

pour comprendre ce que reprsentait, l'opration


nom

la pense qui

magne, ce

principal ennemi Gabriel Hanotaux a crit Verdun, depuis l'antique trait qui a partag l'hritage des fils
;
:

de Charlemagne, est le point autour duquel a pivot toute l'histoire de la France et de la Germanie. Les lettres et carnets que nous saisissions sur les prisonniers prouvent, d'une indubitable faon, le prestige singulier

dont jouissait
nait

la

ville.

alors

tort

L'tat-major allemand imagi-

que ce prestige
suffi,

tait

aussi

blouissant en France. N'avait-il pas


1792, que Verdun
ft pris pour qu'il

en septembre

et Paris

un

sanglant sursaut de guerre civile et de grands massacres?

L'motion populaire se traduirait-elle de faon moins tragique, que la prise de la ville, en 1916, aurait cependant de quoi dmoraliser la nation, l'inciter jeter
le mot est rpt bas ses chefs militaires et civils et l'amener promptement condans mille lettres

une paix spare . Tout cela vous explique pourquoi, forc de se jeter l'offensive , le gnral de Falkenhayn, sur les trs vives instances du kronprinz, avait, ds la fin de l'automne de 1915, arrt son choix sur la rgion fortifie de Verdun.
clure
* *

De
forces

tout temps et bien avant la guerre, on avait admis

que Verdun

nous ne portions nous-mmes nos contre Metz l'objet d'une formidable attaque.
serait
si

LA BATAILLE DE VERDUN

l6l

Nos

ingnieurs, ne se fiant pas ses murs, avaient

organis, aprs 1870, cette triple ceinture de forts qui,

en 1914, enveloppait Verdun. Adoss l'Argonne, le camp est, de par la nature mme, tourn comme un bouclier vers l'Allemagne. A 12 et 15 kilomtres en avant de la ville, une ligne de hautes collines, au nord et Test, constitue le front extrieur de la place. Celles du nord n'ont qu'une brche assez troite. Variant de 250 310 mtres la Meuse d'altitude, elles forment une chane dont le Mort-Homme, sorte de longue barrire rocheuse, flanqu de la cote 304

son ouest, constitue le massif principal aprs la troue de la Meuse, elles se continuent par la cte de Talou et se relient, par le massif de Louvemont-Haudromont, au
;

massif de Douaumont, hauc de 388 mtres. C'est l que


la dfense se coude.

Avec
dans
les

cette hauteur de

le

monde
:

entier,

Douaumont, aujourd'hui clbre commence en effet la barrire

orientale

les

Ctes de Meuse.

On

les

appelle l-bas

Hauts de Meuse et, dans l'Histoire, le Front de Meuse. Et ces mots font si bien image qu'ils me dispensent d'y insister. C'est la vraie muraille, et chacun des dfils qui s'y insinuent constitue bien ce que les gens de la Rvolution eussent appel les Thermopyles de Verdun. Et ce seront, eneffet, de tragiques et glorieuses Thermopyles. Le massif de Douaumont forme comme une espce de cap, qui a, plus au sud, un digne pendant dans le massif de Vaux. Une rivirette, le ru de Vaux, a creus entre les deux un dfil assez troit dont le village occupe la tte. Ce ravin du Bazil que les eaux ont perc est il s'y achemine la meilleure voie d'accs au plateau entre les deux massifs; et les ravins qui pntrent l'un et l'autre massifs aboutissent ce dfil dont vous sai>,

sissez ds lors l'importance.

Les Ctes de Meuse continuent, au sud du massif de

I2

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

Vaux, dessiner une suite de hauteurs, dont la plus clbre est aujourd'hui la tragique colline des parges. Ce demi-cercle de collines ne constitue cependant que
bord suprieur d'une cuvette ou plutt de trois cuvettes aux bords de plus en plus abaisss. Si on part de la ville cette fois, on rencontre en effet une premire enceinte de collines assez basses, dfense immdiate de la place dont les bastions sont du ct de
le

Test

les

le seul point o Verdun sera finalement approch hauteurs de Belleville et de Saint-Michel, puis une

deuxime enceinte, qui, dans la partie nord et est du camp, est marque par les bois Bourrus, les hauteurs de Marre et de Vacherauville sur la rive gauche, et, sur
la rive droite, les ctes

rupt et de Sou ville.

du Et

Poivre, de Froideterre, de Belc'est ce deuxime gradin qui


je

achemine ce gradin suprieur que


l'heure.

vous dcrivais tout

N'imaginons pas, bien entendu, des cercles rguliers. Le sol a t travaill par l'rosion, recouvert d'alluvions, hach, entam. Les croupes se heurtent, se croisent, se chevauchent. Et cet aspect tumultueux s'aggrave de

nombreux bois, car le plateau n'est point dnud. Le paysage en acquiert une grande gravit. La Meuse elle-mme est, dans cette rgion, un fleuve triste. Le sol une glaise ple empte les lignes du est gris et poiss
;

paysage. Elle est redoutable; tous ceux qui ont pass par Verdun en ont gard le souvenir effarant car,
:

si

la

moindre
elle

pluie

dlaie

cette

glaise

jusqu'
resse,

l'extrme,
s'effrite

aprs

quelques

jours

meusienne de sche-

abondante. Le paysage en est encore attrist, mais ce n'est pas un paysage qu'on vient chercher Verdun, c'est un camp . La nature semble rendre dessein svre un canton vou depuis dix sicles tre un champ de
bataille.

en

poussire

Champ de

bataille disput en effet entre la

Germanie

LA BATAILLE DE VERDUN
et la

163

France depuis Charlemagne, Verdun tait vou le redevenir. L'invasion des Allemands par le nord n'avait fait qu'ajourner la bataille prvue. Car Verdun avait, en ces circonstances, affirm l'minence de son rle. Nous avons vu qu'il avait t le solide pivot sur lequel s'tait appuye la retraite de nos armes, puis
leur retour offensif.

Et

la ligne s'tant stabilise,

Verdun,

rest la pierre d'angle de notre front, pouvait tre, tant

nos mains, une pierre d'achoppement grande manuvre allemande en France. Le pour toute kronprinz regrettait de n'avoir pas su mettre, en septembre 1914, la main sur la ville il savait qu'on le lui reprochait amrement. Il esprait rparer cette faute et
qu'il serait entre
;

prendre sa revanche.
tion.

La

bataille sortait

de cette situa-

que l'un des facteurs tactiques rsidait pour les Allemands dans la surprise. Il fallait, avant toutes choses, nous abuser. Des attaques, plus ou moins feintes,
J'ai dit

attirant notre attention sur divers points

du

front, d'oc-

tobre 1915 janvier 1916, les prparatifs se faisaient, avec de grandes prcautions de secret, en face de Verdun.

Connaissant

le

caractre prcaire de nos voies, l'Allemand

avait multipli les siennes de faon que les troupes, concentres au nord-est de la rgion de Verdun, pussent tre

promptement portes en avant


leur ligne de dpart

et jusqu'

500 mtres de

pour

l'assaut. Ces troupes devaient

tre telles, qu'au I er fvrier, l'arme assaillante


rait

compte-

17 19 divisions, 270 000 hommes environ. En outre, des rserves taient groupes, de la Belgique
l'Alsace, derrire le front d'Occident, qui toutes seront

engages

car plus de 300 000

hommes

viendront la

rescousse avant mai.

Les troupes attaqueraient avec fureur, car on surexcit Mes amis, dira le tait depuis des semaines le moral
:

164

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
il

kronprinz, haranguant lui-mme ses troupes,

nous faut

prendre Verdun.

Il

faut qu' la fin de fvrier, tout soit

termin. L'empereur alors viendra passer une Festparade sur la place d'armes de
signe.

Verdun

et

la

paix sera

rsum de ce qui, depuis quinze jours, tait rpt aux hommes. Tous les dserteurs diront que nul ne doutait que l'attaque serait foudroyante, crasante, promptement couronne de succs et contraindrait la France la paix spare. A cette perspective, les mes
C'tait le

s'emplissaient d'une furieuse frnsie.

En
fie,

face de cette

arme formidable

et

formidablement
la

excite, le gnral Herr,

commandant

rgion forti-

disposait de forces mdiocres et de

moyens

inf-

ne possdait que sept divisions au une centaine de mille hommes peine front de 60 kilomtres.
rieurs. Il

maximum
pour un

Ces troupes auraient soutenir l'assaut sur des positions incompltes,

non

qu'il faille attacher la

moindre
le

crance (qu'on en croie un tmoin alors dans

camp

de Verdun depuis dix-huit mois) l'absurde lgende qui eut alors cours, reprsentant la dfense comme n'ayant t assure, ainsi qu'on le dira en mars devant moi, ni par une tranche, ni par un rseau . La premire position tait, au contraire, bien constitue; mais il est certain que la deuxime tait peine bauche depuis des mois, le gnral Herr ne disposait que d'un trs petit nombre de travailleurs il en rclamait cors et cris, ainsi que des renforts en hommes et en moyens.
;
;

Son inquitude se
15 dcembre,
il

justifiait

des indices que, aprs le


front.

relevait sur son

Les prisonniers

faits rvlaient l'tablissement

de trs grosses pices, l'afflux propos significatifs qui couraient. Le 16 janvier, le gnral Herr adressait au grand quartier une lettre qui faisait part de ses craintes et rclamait un supplment de troupes et de moyens.

de nombreuse batteries et de nouvelles troupes, les

LA BATAILLE DE VERDUN

165

Le grand quartier avait


Il

le droit d'tre assez perplexe.

prparait alors la grande offensive de printemps et


Il

entendait n'en tre pas, la lgre, distrait.

n'tait

pas cependant dispos pratiquer vis--vis des menaces allemandes signales la politique de l'autruche. Mais des indices, tout pareils ceux que dnonait le gnral Herr,
lui taient, dit-on, signals sur le front
Il tait

de Champagne.

donc tenu agir avec circonspection. A toute aventure, il maintenait dans les environs de Bar-le-Duc
le

corps disponible, qui, ainsi, pourrait tre

sui-

vant que la menace s'accentuerait au nord de Chlons transport vers l'une ou l'autre ou devant Verdun rgion. Quand, le 10 fvrier, des renseignements de source sre furent venus corroborer ceux qui taient partis du camp de Verdun, il poussait aussitt dans la rgion le 7 e corps. On renforait htivement l'aviation de Verdun on y envoyait prcipitamment des lments d'artillerie lourde. Enfin on pressait l'embarquement pour Bar-le-Duc du 20 e corps et de la 68 e division alors en

Lorraine.

De
le

son ct,

le

gnral Herr, dont

il

faut grandement

louer l'active prvoyance, organisait depuis des semaines

transport ventuel de grosses masses de la rgion de


celle

Bar-le-Duc dans
petit

de Verdun.

Il

avait

fait,

depuis
et

longtemps, renforcer la route de

Bar Verdun
qui,
l'Aire. Et,

un

chemin de fer voie troite courait Verdun par la valle de

de Bar-le-Duc,
d'accord

avec la direction des transports automobiles du grand quartier, il avait organis Bar-le-Duc mme cette

commission rgulatrice automobile, qui assurerait, dans


par camion, Tordre d'o pouvait sortir le salut. Et dj cette fameuse chane sans fin qui allait s'enrouler au sud de Bar comme au sud de Verles transports

dun, tait prte fonctionner, quand soudain la formidable canonnade allemande clata sur le front de

Verdun.

l66

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

Elle nous surprenait dans cette htive prparation.


C'est

nous
jours
le

20

point

donc l'angoisse au cur que, depuis huit jours, l'attendions. Le temps effroyable depuis quinze avait, pour notre fortune, retard l'assaut. Mais, au soir, le ciel se dcouvrit. Nous ne doutions de la consquence qu'allait avoir ce changement

de vent.

nous vmes qu'il gelait et nous n'tions pas debout depuis une heure, que de formidables dtonations branlaient l'atmosphre. Verdun une lieue recevait, au nord de notre quartier gnral de Dugny comme entre de jeu, les obus de 380 dont le premier

A l'aube du 21,

ventra l'ancien vch.

En mme

temps, se percevait
sinistre,

au nord, l'est, au sud-est c'tait le fameux trommelfeuer de Verdun qui commenait pour dix mois. Sur ce grondement, toutes les quatre ou cinq minutes, les violentes dtonations, venant de la ville proche, tranchaient. Puis, soudain, notre sud, on entendit de nouveaux clatements formidables; l'ennemi bombardait les ponts de la Meuse. Enfin, notre ouest, la ligne de Verdun Chlons tait l'objet d'un autre bombardement qui, aprs une heure, aboutissait sa formelle rupture. A midi, on apprit que nos tranches du front nord-est taient dj boulehachs verses, les bois du nord sur la rive droite et les abris dfoncs. On disait les bois d'Haumont, des Caures et de Ville dj intenables. La canonnade continuait c'tait la trombe massive dont parle une tude semi-officielle fort remarquable. Les observateurs par avions, qui avaient pour mission
:

nettement un roulement continu, sourd,

de reprer

les

batteries

allemandes,

lit-on,

durent

renoncer pointer sur leurs cartes

les batteries qu'ils

voyaient en action.

On

ne peut

les reprer toutes, ont-

LA BATAILLE DE VERDUN
ils

167

un feu d'artifice. Les bois... paraissent souffler de la flamme sans interruption. Soudain, 4 heures du soir, tout se tut; l'Allemand, tenant nos lignes pour crases et leurs dfenseurs avec elles, partait l'assaut. Vous occuperez les posidclar, c'est

tions canonnes l'arme sur l'paule


fanterie.
Celle-ci
allait

avait-on dit

l'in-

cependant, deux jours durant,

avec une sorte d'pouvante dans la victoire, voir se


lever de cette terre retourne, de ces sillons ensanglants,

des spectres, l'il dsorbit, le poil hriss, bleuis par


froid, sanglants, terreux, terribles.

le

Chrtien, les divisions Bapst et


la

Le corps du gnral Boulang, condamnes

mort, entendaient faire payer cher leur vie l'ennemi.

Ces malheureux tinrent


que,

si

bien sous la premire rue


le

du

bois

d'Haumont qu'occupait
le

Caures que dfendait

165 e au bois de colonel Driant avec deux batailils

lons de chasseurs, l'Herbebois que tenait le 164e ,


brisrent les premiers assauts.

Trois formidables vagues roulaient cependant sur eux,


la

premire d'exploration, dploye en tirailleurs avec

pionniers et grenadiers, la deuxime d'occupation, dense


et pleine, la troisime
les

d'appui avec

les mitrailleuses

et

canons de tranche. Et derrire, une deuxime masse


s'ins'infiltrer,

d'attaque viendrait franchir la ligne conquise pour


sinuer,

tourner les

lots

bien l'Ocan dchan, mais c'tait

de rsistance. C'tait un flot de feu, car la

premire vague tait garnie de flammenwerfer. Elle fut cependant arrte quelques heures et ce fut

submerg le bois d'Haumont, c'est que le 165 n'existait plus et dans le bois des Caures, Driant, tenant tte, ne reculait que pour se reporter en avant, reprenant les tranches perdues. Dans l'Herbebois, le 164e moiti enseveli dans ses abris, surgissait des dcombres comme un mort qui ressuscite et, inond de flammes, tenait encore bon dans la nuit. Dans la main du gnral Bapst, la 72 e division
miracle. Lorsque, la fin de la soire, elle eut
e
;
,

l68
dpassait en

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
valeur tout ce qu'on en avait attendu.

La
ds

perte

du

bois
:

d'Haumont
et

suffisait

cependant

crer la troue
lors,

l'Allemand poussa vers


les

Haumont

et,

Brabant sa droite taient menacs d'tre tourns.

bois sa gauche

La

rsistance s'y accentuait. Mais l'artillerie ennemie

que le rapport du gnral Chrtien appelle avec raison une zone de mort . Pas moyen de
crait derrire elle ce

ces malheureux. Le 22, le bois des Caures, attaqu sur ses flancs, cras de nouveau, devenu inex-

secourir

tricable, rsista

encore

les chasseurs

de Driant s'y

firent

massacrer avec leur admirable chef.


Plus
l'est, les

dfenseurs de l'Herbebois se battaient


le bois

encore dans un enfer de flammes et


sur

de

Ville tenait.

Les Allemands, canaliss par cette rsistance, se jetaient

Haumont

ils

l'avaient cras et

quand

ils

y paru-

rent, ils reurent cependant encore des coups de fusil ; on et dit que les morts du 362 e se redressaient pour tirer. Mais Haumont occup, notre ligne se devait replier sur Samogneux, plus au sud, dj menac. La journe du 23 ne fut pas moins nfaste. Tandis qu'on devait abandonner Brabant, l'Herbebois, plus l'est, tait tourn par la prise du bois de la Wavrille, dont la

garnison crase, aprs s'tre dfendue outrance, rlait


sous les arbres briss. Et
le

soir,

Samogneux, accabl

sous

les

obus, ne pouvait tenir que quelques heures. Mais


c'tait

Samogneux occup,

Verdun directement menac

quatre compagnies s'y dfendirent dans les flammes. Tandis que, de Souville, son poste de commandement, le gnral Chrtien, actionn par le gnral Herr, essayait

de combler
sur toute

les brches,

d'aveugler les voies, d'tayer les


flot,

dbris de son corps battu par le


la
ligne,

ce sublime 30 e corps,
pas.

mourait, mais ne se rendait

Le grand quartier, ce pendant, prcipitait vers la rgion de Verdun les corps d'arme. Le 7e dj en position sur
,

la rive

gauche, servait par son canon

la rsistance dses-

LA BATAILLE DE VERDUN
pre du 30 e Le 20 e sur Verdun. Et dj
.

lb()

de Bar-le-Duc, courait en camions


le

I er corps tait dirig sur la r-

Car il fallait -qu'avant quatre jours, les troupes de Guillaumat fussent en ligne aprs celles de Balfourier. Le 21 e corps (Maistre) allait tre son tour alert. Il fallait toutefois que le corps Chrtien tnt encore
gion.

quelques heures Balfourier ne serait pas Souville avant le 24 au soir. Or, l'ennemi, matre de Samogneux, poussait sur Champneuville plus au sud. Dans sa hte, il avanait un peu vite et prtait le flanc droit l'artillerie de Bazelaire tablie sur la rive gauche. Elle l'arrta net et dj des troupes fraches relevaient, de ce ct, les dbris de la 72 e division. Mais, plus droite, l'Allemand, repoussant nos contre-attaques sur la Wavrille, nous rejetait sur Beaumont et le bois des Fosses, s'insinuait dans le bois de Chaume, dans le petit bois des Caurires, menaait d'encerclement Louvemont et la cte du Poivre sa droite, faisait tomber Ornes, sa gauche, et, par le bois des Caurires chose trs grave s'ouvrait subitement une voie vers le village et le fort de Douaumont. Le gnral Chrtien serait-il secouru temps? Il le fut. Les troupes du 20 e corps arrivaient, mais littralement paralyses par le froid, geles par une course folle en camions dans l'air glac. Il fallait cependant qu'elles entrassent immdiatement en ligne. Les troupes se jetrent en avant. Dj, notre deuxime ligne de dfense se dmantelait de Champneuville Douaumont, elle tait pntre. Et on avait d vacuer la Wovre. Les troupes de renfort arrivaient en hte; mais elles ne connaissaient rien du terrain il fallait un jour au moins pour qu'elles s'y installassent et y tinssent. La
:

journe du 25 devait donc tre la plus critique. La cte de Talou notre gauche, Louvemont au centre, Douau-

mont

droite taient menacs.

Un

colonel, celui

s'tait tabli, la vrit, clans le village

du 95e de Douaumont,

170
dclarant
:

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

Je n'abandonnerai pas Douaumont , et allait tenir parole. Mais sentir l'ennemi ce point avanc sur son flanc droit, le gnral, dfendant maintenant les ctes de Talou et du Poivre, se crut autoris se replier, et tandis qu'tait ainsi abandonne une position couvrant presque immdiatement Verdun, le fort de Douaumont tombait par surprise entre les mains d'un parti ennemi dguis en zouaves.
C'tait, la vrit,

un incident tout
Car

fait

lamentable,

mais

c'tait le dernier.

la srie la noire allait tre

close. A l'heure mme o, aprs la cte de Louvemont, au nord immdiat de Verdun, le fort de Douaumont, au nord-est, tombait, la bataille, qui depuis cinq jours semblait s'acheminer au dsastre, allait prendre une tout

autre tournure.
Ier corps aprs le

Les renforts affluant rapidement, le 20e le 21e aprs le I er le commande,


,

ment de
allait

la nouvelle

arme de Verdun

tait remis, d'autre

part, l'un de nos meilleurs chefs, Ptain.

Et

la fortune

prendre une face nouvelle.

Dans

la soire

du 25 au

26, notre tat-major

d'arme

avait transport son grand quartier de


C'est l que, dans la journe
le

Dugny

Souilly.

du

26,

gnral de Castelnau.

Il tait

nous vmes arriver envoy pour raffermir


il

tout la fois la bataille et les curs. Et


l'arrive

annonait

du gnral Ptain. Le commandant de la 2 e arme tait, depuis deux mois, retir du front avec son tat-major, prparant l'offensive de printemps. Tout le monde aujourd'hui connat l'homme
:

ce colonel de 1914 s'tait, ds les premires heures de guerre, affirm grand chef cet ancien professeur d'infan;

terie

l'cole de guerre avait apport, dans ses divers

commandements, cet esprit clair, froid, un peu ironique, ce bon sens qui, depuis longtemps, a rejet au second

LA BATAILLE DE VERDUN

1J1

plan, en ce cerveau organis, l'imagination, cette pn-

tration acre qui

donne son regard une expression


il

parfois insoutenable.

En

ces heures

fallait

tout rorganiser,

il

tait

l'homme
t

dsign. Mais c'est grand mrite J'offre et


tel.

Castelnau de l'avoir estim

Le 25

fvrier,

il

avait

mand au grand
Il

quartier et investi de la mission de

sauver Verdun.

avait accept sans qu'un muscle de sa

figure tressaillt.

Tandis

qu'il

se prparait

partir, Castelnau avait


prcder du fameux tl:

couru Verdun.

Il s'tait fait

gramme
de
la

qui devait arrter tout repli

...

La

dfense

Meuse se fait sur la rive droite, il ne peut tre question que d'arrter l'ennemi tout prix sur cette rive. Il vit le gnral Herr, que cette ingrate bataille puide corps, rassrna par sa srnit, lia par ses instructions la bataille du jour * celle du lendemain, prpara les voies du nouveau commandement.
sait, vit les chefs
1

gnral de Castelnau Souilly

bonne fortune d'entretenir le j'admirai ce beau calme qui est le fait, autant que d'une me ferme, d'une conscience toujours nette et d'un cur sans effroi dans le cours de notre entretien, il me dit a Verdun ne sera pas pris et je peux mme vous dire pourquoi : c'est qu'il ne faut pas que Verdun soit pris. Le lendemain matin, je croisai, dans l'escalier qui menait au premier tage de la mairie de Souilly, un homme grand, ple, les yeux bleus trs clairs sous la paupire tombante, la bouche ferme sous la moustache, dont le

Le

soir

du

26, j'eus

la

vermeil blanchissait, la

taille

droite et jeune sous la


!

capote bleue.
tous.

Il

Le nouveau patron

disaient les plan:

restera notre

On
Il

les

aura

patron

Ptain, celui qui dit

et qui les eut.


salle, serra la

pntra dans la grande

main quelques

officiers

carte

assemble

de son tat-major, marcha droit la grande sur son panneau, prit un fusain et

172

L CHEMIN DE LA VICTOIRE

traa des secteurs avec autant de calme que s'il croquait un paysage par une sereine matine. Tout commenait

tre confusion sur le champ de bataille il fallait, pour que Tordre se rtablt, que se ft une dlimitation des responsabilits, par consquent des zone d'action Ici Guillaumat. Ici BJfourier. Ici Du Ici Bazelaire.
:
:

Et il dicta Tordre 1, o il dfinissait le rle de son arme Enrayer tout prix l'effort que prononce Tennemi sur le front de Verdun. Toute parcelle de terrain qui serait arrache par Tennemi donnera lieu une contre-attaque immdiate. Jamais l'expression Prendre en main une bataille , ne me parut plus
chesne.

:
:

juste.

sous cette main, s'ordonnait. Pour que l'on recueillt les bnfices de ce geste, il fallait que, deux
bataille,

La

ou trois jotirs encore, on se cramponnt au sol si prement disput. On s'y cramponnait. Ds le 26, sans rien savoir du changement de commandement, d'une seule
voix, les dfenseurs disaient

comme

le

gnral

En

voil

assez

Quand Tennemi, matre du

fort

de Douaumont,

voulut pousser plus loin et enlever le village, il se heurta une rsistance formelle. Elle dura huit jours ce qui est miracle. Dix fois rejet, l'Allemand s'enrageait cette lutte meurtrire; le 6 mars, il crasa le village de ses obus, mais quand, l'ayant enfin occup, il voulut en

dboucher,

il

fut derechef arrt net et,

pour de bien
tait

longues semaines, fix sur place.

La troue

ferme

de ce ct. A notre droite, il tait de mme arrt au bas des pentes des Ctes et, notre gauche, la situation se raffermissait sur celles du Poivre et de Talou. L'ennemi, en ce dbut de mars, parut provisoirement arrt. Ce n'tait pas le seul bnfice d'une rsistance surhumaine qui, depuis le 21 fvrier, l'avait reint et saign de ces combats, qui tnaintenant commenaient tre
:

connus,

sentiment trs net d'une victoire morale. Je voyais, du fait de ma mission spciale, tous
jaillissait
le
I

LA BATAILLE DE VERDUN
jours, les soldats sortant

173

de

la fournaise, et j'avais l'im-

pression que, ds ce jour, le poilu avait conscience d'avoir,

mme

en reculant, mais aprs d'pres luttes, arrt le Boche . L'orgueil qu'il en prouvait crait chez lui une mentalit qui, de l'arme de Verdun, gagnait la
nation, et, par

un phnomne intressant, se fortifiait chez le poilu de l'admiration du pays. Ds le milieu de mars, le Soldat de Verdun existe, qui se considre comme
soldat d'lection. Sa vertu recevait de son prestige

mme

relverai plusieurs reprises dans des lettres de soldat montant Verdun Aprs les camarades, c'tait bien notre tour. En mars 1916, ils se contentaient d'crire que, malgr tous ses efforts,
:

un magnifique stimulant. Il arrivera un temps o je

Elle ne devait que grandir.

le

Boche

ne prendrait pas Verdun


gaz

et,

suivant une

expression que je relve en cent lettres entre mille,

qu'il

a trouv

le bec de

et

pris

une bonne purge


les

Alors

que l'on reculait, qu'on allait reculer encore, ne disaient pas On les aura mais dj
:

hommes On les a
!

Il fallait connatre, ds l'abord, cette mentalit

pour

comprendre

la

seconde phase de la bataille de Verdun et

s'expliquer cette singulire victoire qui consistait n'tre

pas vaincu. Mais ce moral


et
t

merveilleux

des troupes

s'il n'avait t sagement employ. Or, son remarquable .tat-major, le colonel de Ptain et Barescut en tte, s'taient mis au travail sans perdre

vain,

une heure. Je peux dire que


parfait en action
;

j'ai

vu

l-

un

tat -major

Barescut, les

sous la main sche et nerveuse de services de l'arme rendaient au maximum

pour

les desseins

de Ptain.
le

La

route tait

grajid souci, cette route qui restait,

pour de longues semaines, la seule artre srieuse. Malgr le temps effroyable, gel et dgel, il fallait qu'elle tnt, ne craqut point sous la double file de prs de 9 000 voitures automobiles circulant par jour, dont les 3 900 camions
lourds transportant les troupes.
Il fallait

tout la fois

174

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

soumettre cette route une police troite et, sous les roues mme des voitures, une incessante rfection. Ce fut le
gros souci.

La route tint. Des mois

et des mois, les

camions

roulrent sur cette chausse qui, suivant l'expression

d'un chef,
Barrs
le

gagna

la bataille

cette route

que Maurice

premier baptisa

la Voie Sacre et qui restera

en

effet

travers les ges la Voie Sacre.


:

nous faut une voie ferre . Ds les premires semaines, elle sortait de terre entre la rgion de Revigny et celle de Verdun. Tout sortait d'ailleurs de terre services des eaux, des Mais Ptain avait dit
Il
:

bois, des routes, confis

de grands spcialistes, entre

autres
le

le

clbre ingnieur Bunau-Varilla, transformaient


Il

camp.
:

faut se
le

figurer,,
,

Ptain non

comme un

paladin

mais comme un grand proconsul romain, ayant, au moins autant que le souci des combats, celui des chausses. Si, en mars, on et interrog le gnral commandant l'arme de Verdun sur ses soucis, il Les Routes. Et ce souci et assurment rpondu s'tait traduit en gestes. La bataille de Verdun se gagnait tout la fois par la vertu surhumaine des hommes et
criant

Dieu

veut

la claire intelligence des chefs.

Sur ces routes, les corps d'arme se succdaient. Pour qu'en mars Verdun tnt, il fallait alimenter la bataille
:

on y prcipitait, aprs le les groupements organiss sur

20 e

corps, le I er le 21 e
,

puis

la

ceinture

de dfense,

sous des chefs qui s'appelleront Bazelaire, Balfourier, Guillaumat, Maistre, Cur, Berthelot, Lebrun, Nolet,
Deltoile,

Halluin,

Barret,

Alby,

Maud'huy,

Nivelle,

Mangin
velles.

on

les

alimentera sans ce >se de divisions nou-

Soixante-cinq y passeront, soit prs d'un million d'hommes, avant le Ier juillet. Grce cet afflux incessant d'hommes, Ptain pourra tenir, mais grce aussi la coopration troite de toutes les bonnes volonts. Ce
qu'il

y aura d'admirable en cette

affaire

de Verdun,

c'est

la parfaite subordination du bras qui excute la pense

LA BATAILLE DE VERDUN
qui ordonne. Le gnral pourra dire ds
,

175
le

15 mars au
:

prsident Poincar en plein rapport de Souilly


toire viendra

La

vic-

de ce que chacun

fait

dans sa partie toute

sa besogne.

* *

Les Allemands, n'ayant pu foncer sur Verdun entre la Meuse et Vaux, restaient l en une sorte de poche dont

Douaumont marquait le
de
la rive droite taient
lerie

fond. Leurs positions immdiates

presque intenables

si

notre

artil-

de la rive gauche continuait canonner leur flanc droit, et leur situation sur le massif de Douaumont, d'autre part, tait prcaire, s'ils ne s'assuraient sur leur flanc gauche le massif de Vaux. Il leur fallait abandonner
de front, d'ailleurs enraye, pour reporter tous

la bataille

leurs efforts sur les

deux

ailes.

Le 4 mars, on avait lu, sur le front des troupes allemandes, un ordre du jour du kronprinz parlant de repartir pour de nouveaux combats , car il fallait toute force prendre a Verdun, cur de la France .

On attaquerait d'abord sur la rive gauche.


se dclancha le 6, sur toute la rgion

Cette attaque

du Mort-Homme.

Aprs d'pres combats, les Allemands en abordrent les tandis que notre pentes en masse. On les attendait artillerie, par un formidable tir de barrage et mme
:

d'encagement, les

isolait, leurs bataillons

d'assaut furent

en partie dtruits par nos mitrailleuses et rejets en lambeaux sur le bois des Corbeaux. Nous ragmes

violemment

le

bois des Corbeaux, perdu le 7, repris,

reperdu, fut pendant trois jours disput. Mais l'ennemi y avait fait de telles pertes qu'il s'arrta. Le Mort-Homme
la barrire tait dmantele, mais n'tait nous restait pas rompue. Sur la rive droite, le combat se livrait l'entre du dfil de Vaux. Il faut le tenir avant que d'attaquer le massif* Ce dfil assez troit est une des po*
:

I76
ternes
le

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

du camp. Les

ravins, qui permettent d'escalader

massif au sud, celui de

Douaumont au

nord,

et,

l'ouest, le plateau

de Sou ville- Fleury,

je le disais tout

l'heure, y aboutissent. Les Allemands, aprs quatre jours d'une lutte fabuleuse, corps--corps de toutes les heures o littralement le sang coula flots, avaient
conquis peine la moiti du village qui n'est que la tte du long dfil et le 11 mars, l'ennemi s'affaissa. La
:

poterne tait branle, fendue,


le

Franais, arc-bout l

gonds craquaient, mais contre, la maintenait ferme. Et


les

deux assauts aux pentes du Mort-Homme et au dfil de Vaux se traduisaient par de telles pertes pour l'ennemi, qu'il parut plusieurs jours hors de souffle. Le 10 mars, Soldats de Verdun, s'levait la voix grave de Joffre disait-il, ...le pays a les yeux sur vous, vous serez de ceux dont on dira Ils ont barr aux Allemands la roule de
les
: :

Verdun.

On
rait

pouvait bien penser que l'Allemand ne se rsignepas ce double chec. Il avait beaucoup perdu de
il

sang,

en voulait pour son argent.

Il allait

lancer de

du 17 mars au 11 avril, et sur le tragique dfil de Vaux et sur le fameux Mort-Homme. Ce fut, le 17, sur le dfil une rue redoutable. Le village de Vaux fut submerg par l'attaque forcene; les
nouvelles forces

Franais revinrent et par une furieuse contre-attaque


le reprirent
;

ils

y trouvrent des monceaux de cadavres

allemands, et l'ennemi de nouveau se terra du 22 au 30. Le 30, un nouvel assaut, plus formidable encore, fut

donn. Ce ne fut cependant qu'au troisime assaut, le 31, que, disput pierre par pierre, le village fut enlev, mais
le

dfil n'tait

qu'ouvert et non forc

nous tenions

l'tang situ l'ouest et derrire lequel aboutissaient


les ravins

que

j'ai dits.

Les Thermopyles restaient ferms.


le

Au Mort-Homme, depuis
quait de front
et,

12 mars, l'Allemand atta-

repouss, essayait de tourner, la posi-

LA BATAILLE DE VERDUN
tion, l'est , en assaillant Cumires, et, l'ouest,

177

en se jetant
il

sur les bois de Malancourt et Avocourt. Quinze jours,

s'acharna avec des forces normes. Rejet sans cesse


des pentes du

Mort-Homme,
le

il

parvient enlever

le bois

d'Avocourt, ce qui
sud-ouest du

porte vers la fameuse cote 304, au

Mort-Homme. Le Mort-Homme est donc dcouvert sur notre gauche. Le 9 avril, l'ennemi tente un
assaut gnral sur toutes les positions de la rive gauche,

d'Avocourt Cumires onze rgiments s'y ruent. Ce sont d'affreux combats. Nos hommes s'acharnent dfendre ce que l'ennemi s'acharne enlever. A un moment, sur le Mort-Homme, le 8e chasseurs semble encercl. Le capi:

taine de Surian qui le

commande,

bless grivement,
:

envoie la brigade cet admirable message


tion, reste bon. Ils sont rsolus
Ils tinrent et le

Le moral

des hommes, qui sentent pourtant la gravit de la situa-

tenir jusqu' la mort.

Mort-Homme nous
;

resta ce jour-l.

Attaqu plus furieusement le surlendemain, il fut un instant submerg nous perdmes un des deux sommets du massif, la cote 295, mais notre artillerie en interdisait l'occupation par l'ennemi. Et, Cumires, notre droite, ayant rsist dix attaques, nous reprenions et l du terrain perdu, tandis que l'ennemi, partout contenu,

comme

sur la rive droite, s'affaissait.


:

Ptain tait rest plein de sang-froid son esprit s'affectait peu des checs passagers, le lendemain rpars.

Aux

preuves de surhumaine valeur que donnaient les troupes, il sentait grandir et se confirmer sa propre foi. Il rassurait le grand quartier, demandait qu'on ne se

laisst

pas impressionner par quelques reculs partiels . Et, se tournant vers les troupes, il lanait, le 10 avril, son fameux ordre du jour Les Allemands attaqueront
:

sans doute encore.


obtenir
le

pour aura!* Le mot retentit travers le champ de bataille parce qu'il exprimait le sentiment de tous. Toutes les lettres
travaille et veille

Que chacun

mme

succs qu'hier. Courage!

On

les

I78

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
:

de combattants sont remplies de cette phrase c Ils ne passeront pas. On tait sr de a les avoir . On les aurait, car dj nos troupes montraient beaucoup plus que l'esprit de rsistance l'esprit d'agression. Les chefs aspiraient la contre-offensive. Sur la rive gauche, Berthelot n'avait cess de la prner. Sur la
:

rive droite,

un jeune

chef, Nivelle, la tte

du 3 e

corps,

excitait ses troupes, pleines d'allant.

Les troupes allemandes taient, au contraire, dmoralises par une rsistance si peu prvue. Cette dmoralisation augmenta quand, du Mort-

Homme

aux environs de Douaumont, Berthelot

et

Nivelle reprenaient, avec une allure agressive, des positions perdues.

On

raflait

des prisonniers

ils

nous rv-

laient des pertes telles,

que l'Allemagne

tait contrainte

de relever chaque jour les troupes reintes, et dans cette fournaise de Verdun engouffrait dsesprment
ses rserves qui,

immdiatement, y taient consumes. Soixante-dix jours avaient pass depuis que l'attaque sur Verdun s'tait dclanche. L'ennemi pitinait dans le sang l'entre du dfil de Vaux, sur les pentes du Mort-Homme. Le Ier avril, l'empereur Guillaume lui-mme avait cri devant le front du XVIII e corps La dcision de la guerre de 1870 a eu lieu Paris. La guerre actuelle doit se terminer Verdun. La victoire de Verdun sera une victoire essentielle (Wessentlicher Sieg). Or, un mois aprs, Ptain, quittant, le commandement de la 2 e arme, avait le droit de dire ses troupes Un coup formidable a t port la puissance allemande. En fait, Verdun, puisant notre ennemi, jouait dans la guerre un rle inattendu. La bataille de la Meuse reintait l'arme allemande. Et, derrire le bouclier que Ptain avait tenu d'une main si ferme en avant du pays, J'offre continuait aiguiser lentement le fer que, dans les premiers jours de l't, il comptait engager au dfaut de l'adversaire. Ptain appel au commandement du groupe de*
:
:

LA BATAILLE DE VERDUN

179

armes du centre dont relevait l'arme de Verdun passait le bouclier Nivelle, qui songeait faire mieux l engager lui aussi le fer.

un autre grand chef que Robert Nivelle et qui, depuis un mois, se rvlait sur la rive droite. Dans
C'tait

l'excution de l'attaque, on n'est jamais trop audacieux.

Avec de
partir,

l'audace, rien d'impossible


:

avait-il dit ses

troupes. Et, en une circonstance


aient jet leurs

Que

tous,

avant de

ennemie.
ajout
:

curs par-dessus la tranche mais il avait oui, Jamais trop d'audace, J'aimerais mieux ne rien faire que d'engager

une opration qui

serait

mal prpare.
:

Nous
la figure

le

connaissions et l'admirions
et grave, l'il

la carrure solide,
voil,
il

un peu ple

lgrement

paraissait,

physiquement, plus un rflchi qu'un audacieux. Mais, depuis qu'en 1914 les canons du colonel Nivelle, audacieusement ports en avant, avaient ouvert la route de Mulhouse et, un mois aprs, couvert, dans les champs de TOurcq, l'arme Maunoury, tous ceux qui l'avaient approch lui savaient une me de feu et un

cur gnreux.
Il

prparait la reprise

du

fort

de Douaumont

comme

entre de jeu et cette contre-offensive qu'il devait un

jour mener de

magnifique faon l'automne de 1916. En ce printemps, il allait se heurter un ennemi que ses checs enrageaient et qui faisait maintenant de la prise de Verdun une question de vie ou de mort. L'Allemand, en effet, n'ignorait pas que, du front ru se
si

au front anglo-franais, tout


dclancht,
il

se prparait

offensive. S'il n'avait pas pris

pour Verdun avant


ville.

la

grande

qu'elle se

mme
la

aux heures d'ivresse de fvrier donn bataille de la Meuse un caractre tel, qu'un chec

n'aurait jamais la

Or,

il

avait lui-

l80
dfinitif

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
serait,

aux yeux du monde que passionnait ce duel sanglant, un coup terrible au prestige germanique.
Il

encouragerait ses adversaires, ferait se prononcer les


enlever Verdun.

hsitants, impressionnerait les neutres, dcouragerait les


allis. Il fallait

De

l'empereur aux plus

petits feldwebel, tous le criaient tue-tte.

prcipitait
dessein.

de nouvelles forces pour


gauche,
ils

raliser enfin le

Et l'tat-major grand

Sur
fois
le

la rive

attaquaient pour la cinquime


qu'ils

massif du

Mort-Homme,
ils

semblrent prs

d'occuper et dont

taient

chasss.
e

Au

sud-est

du

Mort-Homme,
dpassa

les divisions

du 9

corps (Cur) se cou-

vraient de gloire en dfendant, avec un hrosme qui

mme
rive

la

mesure de cette mle,

les

pentes de

la cote 304.

*
droite,

Sur
le

la

Nivelle poussait les troupes de


sait

Mangin sur Douaumont. On

le

comment
;

le fort fut,

22 mai, reconquis, puis reperdu. L'Allemand mettait


garder un acharnement inou

pour cette colline, il et engag toutes les forces de son Empire. Et l'ayant un instant perdue, il en restait furieusement inquiet. Or, pour la garder, il leur fallait tout prix le massif de Vaux au sud. Du 31 mai au 5 juin, ce fut, sur le massif de Vaux, le plus formidable assaut peut-tre de toute cette bataille de Verdun. Un crivain de grande marque en a, dans

un volume clbre, cont les pripties. Les Derniers Jours du fort de Vaux, d'Henry Bordeaux (1), me permettent d'tre bref sur cette tragdie que je lui ai vu vivre ct de moi. Et si vous voulez savoir ce qu'tait
la surexcitation des courages

dans l'extrme dtresse, lisez encore, dans l'Histoire d'une compagnie, les notes du capitaine Del vert. Le suprme du courage est l (2).
(1)

Henry Bordeaux,

les

Derniers Jours du fort de Vaux.

Pion,

1916.
(2)

Cap. Delvert, Histoire d'une compagnie, Berger- Levrault, 1919.

LA BATAILLE DE VEKDUN

l8l

Partant du massif de Douaumont, franchissant le ravin du Bazil et tournant ainsi l'tang de Vaux, les Alle-

mands purent
dans
les

atteindre le ravin des Fontaines, s'engager

bois

l'ouest du fort de
le

Vaux

qui, attaqu

d'autre part par


encercl et

nord et par l'est, fut ainsi peu prs bientt mme submerg. Le fort tint cepen:

La garnison, rsolue tenir dant six jours encore les ordres du commandant Raynal, jusqu'au bout sous

lve des barricades et bien

grenades par

les

que bombarde coups de ouvertures, demi asphyxie par la

fume

et brle par les flammenwerfer,

pied les gaines et le couloir.

dfend pied Mais l'ennemi enserre plus

en occupe la superstructure, en dfend l'abord contre nos tentatives de dlivrance. Et, le septime jour, aprs une dfense fabuleuse, les restes
troitement
le

fort,

de l'intrpide garnison , suivant les termes d'un rapport il n'existait plus une goutte ennemi, taient contraints de se rendre, au milieu de l'admiration des d'eau

assaillants.

Matres des massifs de

Douaumont
le

et

de Vaux,

les

Allemands pouvaient enfin attaquer

plateau, la ligne

Froideterre-Fleury-Souville, qui constituait maintenant,

de ce ct, la barrire de Verdun, trs approch. On touche l'heure critique. Repouss encore dans de vains assauts sur la rive gauche entre le 28 mai et le 15 juin, l'Allemand va porter la totalit de son effort sur la rive il sait qu'il n'a plus que quinze jours devant droite lui, qu'il va tre attaqu et qu'attaqu, il faudra lcher prise. En ces heures tragiques, il entend donner son maximum de force. C'est pour lui l'assaut suprme. Or, l'arme de Verdun ne pouvait tre cette heure notablement grossie. On arrivait la veille de notre offen;

sive et J offre

y appliquait
trs juste

ses rserves.

C'est qu'avec
il

une conception
la plus propre

de la situation,

tenait pr-

cisment cette attaque sur la

Somme
le

dgager Verdun. Vers

pour l'opration milieu de juin

l82

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
d'alors

mes impressions
tions,

me

sont trs prsentes

nous

Verdun, dans

l'tat d'esprit angoiss d'assigs

serrs
s'ils

de prs, et qui, du haut de leurs murs, regardent sur l'horizon poindre l'arme de secours attendue. L'arme de secours arriverait-elle temps? L'ennemi tait maintenant sur nous il tenait les abords
voient
;
;

du plateau
la dfense

il

tait rsolu forcer la seconde ligne


il

de

dfense aprs laquelle

n'y aurait plus que

les forts

de

immdiate de

la place. Allant

souvent Verdun

mme, accabl

d'obus, je voyais le vaillant

comman-

dant d'armes, le gnral Dubois, organiser avec une sorte de calme ardent, dans les rues mmes de la cit et autour
de la citadelle, sa future bataille de rues dont il disait, dans son style de vieux polytechnicien Ce sera Saragosse la dixime puissance.
:

quelle rsistance ils rencontreraient en leur suprme assaut. Mais, une fois de
plus,
ils

Les

Allemands

savaient

pensaient la briser sous

le

nombre

tandis

qu'une
i re

artillerie

formidable tait accumule,

les I er et

IIe corps bavarois, le


,

XVe
des

corps, le corps alpin, les 19e,


d'lite,

103e
:

divisions,

corps

taient

pied

d'uvre prs de 100 000 hommes sur un front d'attaque large simplement de quatre kilomtres. Tout,
des chefs allemands, cderait sous cette pousse l'entre Verdun tait, cette fois, certaine; on apercevait les tours de la cathdrale et il semblait que, la
l'avis
;

y serait en vingt-quatre heures. Les drapeaux des rgiments, mesure insolite, avaient t amens de l'arrire pour tre dploys l'entre dans la ville et l'empereur Guillaume tait l, tout prt y entrer avec eux. Nous, nous serrions les dents : Va
voir
s'ils

barrire rompue, on

passeront

crivait

Ds

le

21 juin, ce fut

un soldat. un bombardement sans

prc-

dent sur la zone Froideterre-Fleury-Souville. Il dura deux jours. L'infanterie allemande se massait, qui, par tous les ravins convergeant vers le plateau, s'infiltrerait vers

LA BATAILLE DE VERDUN
la crte.

183

ma

vie

La

soire

du 22
:

je

me

la rappellerai toute
le

fut

sinistre

l'ennemi inondait
:

plateau
tirs
;

entier de ses obus gaz

100 000, dit-on, furent


;

l'atmosphre tait irrespirable, la nuit enflamme


bien

c'tait

l'enfer

dont parlaient nos hommes.


Elle semblait

Le

20, l'infanterie s'lana l'assaut.


:

cinq rgiments sur Thiaumont dtruit, en dmesure sur Sou ville, toute une dividirection de Froideterre sion et, sur le misrable village de Fleury dj presque
;

disparu, le
tables

fameux corps

alpin

l'un des plus redou-

de l'arme germaine. Les Sturmbataillons marchaient rangs serrs derrire, les rserves, troupes de soutien et d'exploitation, se tassaient dans les ravins. L'ouvrage de Thiaumont fut submerg avec ses der:

niers dfenseurs.
il

Le

flot

bavarois dferla sur

le

plateau

vint se heurter Froideterre que,


:

Minute
dain

critique c'taient les portes de

un instant, il recouvrit. Verdun brises. Sou:

les

casques bleus de France reparurent

ce fut une
et

terrible contre-attaque. Chasss


culs,
les

de Froideterre

bous-

Bavarois taient reconduits jusqu' Thiau-

mont. Mais Thiaumont restant occup, Fleury tait dcouvert au nord-ouest, et le ravin de Chambitoux, forc, donnait, par ailleurs, accs la lisire est. Les alpins bavarois dbordrent le village. Notre artillerie cependant faisait le ravin du Bazil, une heure avant bond de rage troupes, fut bientt plein de morts. Toutefois un rgiment bavarois parvint Fleury, se jeta dans la partie est du village, s'y cramponna. Le flot enfin roulait plus au sud sur Souville. Mais l il fut arrt net. Les premires vagues, ayant franchi notre premire ligne, furent brutalement rompues par nos feux et vinrent mourir, brises, en face du fort de
:

Souville sauv.

La journe

avait t terrible; l'Allemand n'avait

pu

184
passer,

LE CHEMIN DB LA VICTOIRE
mais notre dfense restait dmantele et nos
reints.

hommes

Qu'arriverait-il si l'ennemi

reprenait

l'attaque?

Ce

soir-l,

Nivelle

une angoisse pathtique

faisait

appel

avec
:

aux soldats de Verdun

L'heure est dcisive. Se sentant traqus de toutes

Allemands lancent sur notre front des attaques furieuses et ds :spres dans l'espoir d'arriver aux portes de Verdun avant d'tre attaqus eux-mmes par les forces runies des armes allies. Vous ne les laisserez pas passer, mes camarades. Le pays vous demande encore cet effort suprme l'arme de Verdun ne se laissera pas intimider par les obus et cette infanterie allemande dont elle saura garder elle brise les efforts depuis quatre mois
parts, les
;

sa gloire intacte.

Mais quand, en cette nuit d'angoisse, les muscles se l'Allemand, lui, renonait. La et les curs bandaient journe avait t pour lui si meurtrire, que l'assaillant, une fois de plus, se terrait, crev, sur ses mdiocres gains. parfois C'est nous qui, les 24, 25, 26 juin, essayions de reprendre un peu du terrain perdu. succs avec Le 27 juin, l'Allemand tentait bien encore de nous chasser il tait de la partie de Fleury que nous occupions dsarroi, nous sautions sur repouss et, profitant de son

Thiaumont

le 28.

Or, cette heure


se massaient

mme,

les

armes
le

allies

de

la

Somm

pour attaquer. Le l'assaut avec l'admirable lan et

marchaient bonheur que je dcrirai sous peu. Verdun tait secouru. Verdun tait sauv. La Somme allait, en effet, suivant les prvisions de
Joffre, faire

I er juillet, elles

ventouse

obligeant, trs brve chance,

l'ennemi retirer du

front de

Verdun

forces et

moyens

pour les porter en ce secteur de bataille o il tait si vigoureusement attaqu par les armes allies. Le kronprinz entendit cependant faire contre mauvaise fortune bon visage et essaya d'en imposer encore. Utilisant les forces encore considrables qui lui restaient pour

LA BATAILLE DE VERDUN
quinze jours,
quis,
il

185

essaya, le 12 juillet, de reprendre l'attaque


si

sur la ligne assaillie

vainement

le

23 juin.

Il

avait con-

du

I er

au

11, quelques positions;

c'avait t, sur
:

toute

la lisire

des deux fronts, une guerre pre, terrible

des ruines de Thiaumont l'entre

du

sinistre tunnel

de

Tavannes, dans Fleury disput, dans les fourrs du bois de Vaux-Chapitre, aux lisires du bois de la Laufe, dans la fameuse batterie de Damloup, c'taient chaque jour

de l'assaut. Il ne russit que sur Fleury qui fut entirement occup. La vague roula
le signal

combats courts et donna de nouveau

violents.

Le 12

juillet, le

kronpfinz

jusqu' cette mythique

chapelle Sainte-Fine

point
de
celle

d'intersection des routes de

Verdun Vaux

et

de Souville * Fleury. Quelques units, entranes par l'lan, allrent mme jusqu'aux fosss du fort de Souville o elles furent ananties. L'Allemand se cramponna la

chapelle Sainte-Fine

En

ce lieu, on devra lever une


C'est,

grande borne de granit qui sera symbolique.


effet,

en

ce point prcis que,


le flot

le

12 juillet 1916, aura dfi-

nitivement expir
C'tait
fini.

qui avait menac Verdun.

La

dernire tentative

du Kronprinz avait

fait long feu et l'heure sonnait des reprises.

* *

a dit avec raison que l'histoire de la bataille de Verdun se rsume en deux mots tenir et retenir .
:

On

Jusqu'au de tenir
sion de

I er juillet,

Verdun
i eT

a,

comme
Verdun

unique mission,
reoit la mis-

Aprs

le

juillet,

l'ennemi qui maintenant voudrait Verdun, porter toutes ses forces sur bien, renonant la Somme o il est gravement menac. Ds le 9 juillet, une dpche de Joffre formulait ce nouveau devoir. En attendant la grande contre-offensive qui, rpondant aux vux impatients de Nivelle, viserait
retenir

reprendre tout ce que, depuis

le

21 fvrier 1916, l'en-

l86

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

nemi nous avait arrach, des attaques locales devraient, tout en permettant de reconstituer une bonne base du dpart, inquiter constamment l'ennemi et aussi fixer ses forces dans les champs de Meuse.
Nivelle prparait les grandes reprises.

l'instrument
tait

le

en avait trouv secteur de bataille d'o l'on partirait


Il

maintenant aux mains d'un terrible entraneur d'hommes, et, si j'ose dire, d'un forceur de destine. On avait donn au gnral Mangin le 11e corps, le secteur nord-est et la mission de tout reprendre. Il tait rsolu y aller . Notre petit sanglier aiguise ses dfenses, crit un officier, tout prt en dcoudre. Les troupes aussi y taient prtes. Aprs avoir travers dans la deuxime quinzaine de juin une crise de tristesse sombre, nos hommes retrouvaient, sinon encore toute leur belle humeur, du moins leur foi ardente en l'avenir Jamais ils ne prendront Verdun, crit l'un d'eux. Maintenant, c'est trop tard. Ils riaient de la dconvenue du Boche et leur ardeur se fortifiait d'ironie. Leur affaire est bel et bien loupe et tu sais qu'on va les reconduire coups de bottes dans le... C'est notre
:

division qui

commence

Fleury.

De
23

fait,

juillet

Fleury fut repris aprs d'pres combats, du au 5 aot, et avec 3 000 prisonniers. C'est ce

que Mangin appelait, avec une belle coquetterie, peloter en attendant partie . La belle partie se prpara encore deux mois. Pendant qu'on l'organisait savamment, le gouvernement de la Rpublique avait entendu marquer par une dmarche retentissante la victoire de Verdun dj acquise. Le 12 septembre, je fus un des tmoins privilgis de ce que j'ai appel l'apothose dans la casemate. J'aimerais lire ce que j'ai crit ce soir-l, reproduire ici le rcit de ces inoubliables heures o, sous la vote de ces catacombes de Verdun, tandis que les obus achevaient de ruiner la
ville

le

prsident Poincar, entour des ministres, des

LA BATAILLE DE VERDUN
reprsentants de l'Europe

187

allie, des gnraux Joffre, Mangin, attacha sur la poitrine dchire Ptain, Nivelle, de la ville la croix de la Lgion d'honneur. Heures inoubliables pour ceux qui les ont vcues. A la sortie, je vis un spectacle que j'aime voquer. Le gnral Nivelle venait de recevoir la plaque de la Lgion d'honneur lorsqu'il apparut sur le seuil de l'coute, Ptain, qui l'attendait, d'un mouvement spontan, se jeta, dans ses bras. A voir ces deux beaux soldats de Verdun s'embrasser, nous sentmes nos curs battre du plus bel moi. La victoire, dj acquise, et qu'on venait de consacrer, tait le fruit, autant que de la surhumaine vaillance des sol:

de cette constante communion des chefs dans l'amour de la France. Quelques jours aprs, le kronprinz adressait son arme un piteux ordre du jour, o il s'en remettait l'avenir du soin de fixer si les efforts faits Verdun par les troupes allemandes avaient t vains . L'avenir allait rpondre plus tt qu'il n'et voulu et nous l'y
dats,

aiderions.
* *

du drame. Et je me ferai bref. Les magnifiques oprations du 24 octobre et du 15 dcembre 1916, qui allaient nous rendre en quelques heures les terres que par lambeaux l'Allemand avait mis quatre

Nous touchons

la fin

mois nous arracher, mriteraient

elles

seules

de

longues pages. Elles ont, d'ailleurs, trouv leur historien.

nous avait dcrit les dernires fort de Vaux, nous a, en un volume o la prcision le dispute au coloris, dit comment les captifs furent dlivrs . Les captifs , ce sont les forts de Douaumont et de Vaux (1). Rsumer un pareil ouvrage est impossible essayer de
crivain, qui
;

Le mme heures du

(1)

Henry Bordeaux,

les

Captifs dlivrs Pion., 1917.

l88

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE
de
si

traiter en quelques paroles

belles oprations serait

presque trahir.

Rappelons simplement que, prpare trs mrement savamment par le gnral Nivelle avec l'troite collaboration du gnral Ptain, confie au gnral Mangin et aux trois belles divisions Guyot de Salins, Passaga et de Lardemelle, la premire opration nous rendait, en quelques heures, matres des carrires d'Haudromont, du village et du fort de Douaumont, du ravin de la Fausse-Cte, du fort de Vaux, des villages de Vaux et de Damloup avec 6 ooo prisonniers. En cet assaut, o la valeur endiable des troupes n'eut d'gale que l'admirable faon dont tait mene par les chefs l'opration prpare, nos troupes se montrrent dans l'offensive suprieures encore ce qu'elles avaient t dans la dfensive. Il faut, avec Henry Bordeaux, assister la marche vers les carrires d'Haudromont des fantassins du 11 e chantant Nous entrerons dans la carrire, quand les Boches n'y seront plus. Il faut lire surtout l'arrive sur le fort de Douaumont du bataillon Nicolay, dcrite par le hros lui-mme, voquer ces soldats qui, arrivant devant le foss de ce Douaumont Les ttes depuis quatre mois lgendaire, s'arrtrent de colonne, crit le commandant, s'immobilisrent et
et trs
:
:

regardrent...

On

croit

voir

les

Croiss

se

jetant

genoux devant Jrusalem, enfin atteint. Toute l'arme de Verdun se rappelle cette matine o, le brouillard pais s'tant dissip au canon, de tous les points du camp de Verdun, au bout des lorgnettes braques sur la cime fabuleuse, on vit soudain le drapeau tricolore flotter sur le fort reconquis. Vaux n'avait pas t enlev mais il tait si menac que, dans la nuit du ce jour-l er au 2 novembre, les Allemands, pris soudain de paI nique, l'abandonnrent brusquement aux dernires heures de la nuit. Dpart brusqu, crit Bordeaux, qui ressemble celui des voleurs quand l'aube menace.
:

LA BATAILLE DE

VERDUN
incitait

l8g

Le foudroyant succs de cette opration prparer une autre qui la complterait.

en

Le gnral

Nivelle y mit encore six semaines et ce fut encore Mangin qui fut appel l'excuter. Les journes des 15 et 16 dcembre furent pour nos troupes encore plus brillantes

que

celle

du 24

octobre. Je renvoie l'article tout fait

inform qui, au lendemain de l'assaut, fut publi par un tmoin , signature anonyme cachant un dlicat et savoureux crivain, Louis Gillet, alors l'tat-major de l'arme de Verdun (1). Les divienlev et par
ailleurs si

sions Muteau, Garnier

du

Plessis,

Passaga donnrent

l'as-

saut sur toute la ligne allant de Vacherauville au nord aux


dernires pentes de

Vaux au

sud-est. Brisant

une

rsis-

tance dsespre de l'Allemand, nos troupes, en deux jours, enlevaient Vacherauville, la cte du Poivre, Lou-

vemont, les bois en avant de Douaumont, la ferme des Chambrettes, le plateau de Hardaumont et Bezonvaux, reconstituant ainsi au nord-est le camp de Verdun en
son intgralit.
Ainsi tait rdifie la dfense de

Verdun
:

tout ce
Victoire

demi-cercle de collines, qui couvraient la ville dsormais


inviolable, tait

retomb en notre pouvoir


ses troupes.

clatante

,
!

criait Nivelle

s'adressait

rptait tout le pays. Et son hommage ne pas seulement aux vainqueurs des 15 et 16 dcembre. Il allait toute cette arme de Verdun

Victoire

qui, aprs avoir, avec les

Herr, mis entre la rempart de poitrines bientt troues, aprs avoir, avec les opinitres troupes du gnral Ptain, couvert d'un bouclier, sans cesse et sans cesse martel, le pays en train de forger ses armes, venait, aux journes du 24 octobre, 15 et 16 dcembre, sous le commandement du gnral Nivelle, au milieu des applaudissements du monde pench
Dans
du

malheureuses troupes du gnral France et la rue allemande leur

(1)

{'Illustration

13 janvier

1917.

IO

LE CHEMIN DE LA VICTOIRE

depuis dix mois sur cette cuve bouillonnante, de donner la nation l'immense joie d'une victoire toute franaise.

Dans un cercle de bois, de coteaux, de vallons, La ple mort mlait les sombres bataillons.

la

Les vers de notre grand pote pique chantent dans mmoire. Mais c'est de Waterloo qu'il parlait. Ici la

ple mort prpara la victoire immortelle. J'ai revu ce champ de bataille lorsque je revenais de Metz o, le

19 novembre 1918, le marchal Ptain venait de faire avec les soldats de France une entre triomphale. J'ai couru le camp c'est la cuve o, dix mois, bouillonna un monde, le Colyse o nos soldats reurent la palme du martyre avant que leurs vengeurs moissonnassent les
:

lauriers

de

la victoire.

Dix mois, l'arme de Verdun

avait, sans se lasser,

tenu et retenu. Grce des chefs magnifiques et des soldats incomparables, l'Allemagne tait venue se briser contre un mur qui, sans cesse dmantel, sans cesse se rdifiait par miracle. Se heurtant ce mur, l'Allemagne y rpandit son sang, ces dix mois durant, par tous les
pores. Elle en restera, des mois, exsangue. En mars 1918, on pourra croire qu'elle s'en est releve. En fait, la blessure aura laiss chapper trop de sang. L'Empire y aura perdu trop de ses meilleurs soldats de fvrier dcembre 1916, a sombr Verdun cette magnifique arme de 1914 que nos victoires de la Marne et de
;

de 1918, Ludendorff, pourchass par Foch, cherchera, pour couvrir l'Empire, des rserves qui lui manqueront, il sera sans doute tent de se retourner vers le vaincu de Verdun,
l't

l'Yser n'avaient fait qu'entamer.

Quand,

vers le kronprinz, et de lui crier Guillaume, Guillaume, rends-moi mes lgions. Verdun aura sans procurer la victoire au prince saign l'Allemagne
:

LA BATAILLE DE VERDUN
et

ICI

par

l,

lointainement, prpar la suprme dfaite.

Dans
fondre
;

ce creuset gant, l'arme de France est venue se

sur cette gigantesque enclume, elle s'est reforge.


bleue

Varme

vient

de

se

rvler,

acier

maintenant

tremp, souple, rsistant, l'preuve des plus effroyables coups. Ces hommes ont dpass la vertu humaine. Leurs dont vingt se firent tuer la officiers, des colonels
tte de leur

rgiment aux hroques chefs de


comme Augustin

section,

tous eussent crit

Cochin qui en tait : Il faut que les officiers fassent un peu trop pour que les hommes fassent assez. Et les officiers ayant appliqu cette belle consigne, les soldats n'avaient pas seulement fait assez, mais, si tant est qu'on puisse jamais faire
trop pour la Patrie, eux aussi avaient fait de cet abme de souffrance et de gloire,
:

trop
ils

Sortis

pourront,

devant toutes les preuves, s'crier On a vu pire Verdun. L'arme franaise qui, seule, a combattu dix mois Verdun, en jaillit confirme, fortifie et, ayant
vaincu en de telles circonstances, assure de vaincre. La nation en sort si grandie, qu'aucune dans l'histoire n'a peut-tre connu un moment de prestige comparable.

Nous vous avons toujours aims, disait un de nos homme d'tat un minent Amricain aprs la Marne,

nous vous avons admirs


pectons.

aprs Verdun, nous vous res-

imperturbable dans sa foi, s'tait ainsi tout entire associe la gloire de Verdun. Cette gloire n'est pas seulement faite de hauts faits militaires incomparables. Elle jaillit d'une vertu qui,
C'est
la France, reste

que

dans tout le pays, avait atteint, dans les jours d'atroce angoisse, une grandeur vraiment surhumaine. Nos fils ils diront de leurs pres : se pareront de cette gloire a Us taient de ceux de Verdun.
;

I.

LA CONCENTRATION ET LA BATAILLE DES FRONTIRES

2.

LA BATAILLE DE LA MARNE.

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3.

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4.

LA MLE DES FLANDRES.

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Marienbourg

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Cracovie

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H^Q^N"
FRONT ORIENTAL.

5.

6.

D'ARRAS A LA BASSE.

I
7.

REIMS ET LA CHAMPAGNE.

TABLE DES MATIRES

Pages.

Le premier choc La victoire de la Marne La course a la mer III. IV. Le drame des tranches V. La bataille de Verdun
I.
II.

40
81

116
157

PARIS. TYP.

PLON-NOURRIT ET C ip

8,

RUE GARANCIERE.

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BIBLIOTHQUE

PL ON

LE ROMAN ROMANESQUE DE L'ADOLESCENCE


3=.....

Bibliothque

Plon.....3=

VALERY LARBAUD

FERMIN A
MARQUEZ

LON- NOURRIT
8.

C<.

M PR M EU R9.D1T EUR
I

rue Garancire

6'

PARIS

Voici l'un des romans les plus dlicats qu'ait produits la jeune cole de romanciers franais. Fermina Marquez, qui attira, ds son appan, l'attention de l'Acadmie Goncourt, c'est, bai-ne de tendresse, l'histoire de notre a-' De cet ge charmant, Valry Larbaud a su nous rvler les ardeurs et les rves. On a, en le lisant, le got rcs, d'une, vie qu'on sent relle et qui pourtant de la V) laisse ue part au romanesque. Et c'est toute notre jeunesse qu'il

voque avec

ses merveillements et ses

tonnements sans

lin.

BIBLIOTHEQUE PLON

L'CHANCE
TAR

Paul

BOURGET

Dl L'ACADMIE FRANAIS!

Depuis ses premires uvres, les volumes de vers par lesquels il dbuta ou ces Essais de Psychologie contemporaine qui assurrent son entre dans la clbrit, M. Paul Bourget est rput le premier psychologue de notre temps. Ce grand clinicien des mes a consacr sa vie et son uvre scruter les curs, mais au lieu d'en dmontrer le mcanisme par la voie d'une analyse inanime, il a toujours su donner la vie des tres et difier des constructions romanesques qui font l'admiration des hommes du mtier par l'intelligence de l'ordonnance et la solidit de la charpente. Psychologue et romancier, M. Bourget n'a pourtant jamais voulu se contenter de n'tre que cela. Il est encore

un

moraliste.

Avant mme
il

l'volution qui le conduisit


l'ide

au catholicisme,
sabilit morale,

tait

proccup par

de

la respon-

mde rites. Son matre livre, le Disciple, l'atteste, comme aussi la premire des nouvelles qui paraissent aujourd'hui en volume dans la BIBLIOTHQUE PLON 3 francs, V Echance, qui montre un drame de famille poie?nant t tout entier construit sur cette ide de la responsabilit et de la solidarit des gnrations pages qui font songer au meilleur Balzac, celui de V Interdiction, par exemple, dont M. Bourget est l'hritier et le continuateur.
la rversibilit des fautes et des
:

BIBLIOTHQUE
Jeanne d'Arc
monument de pit dont on ne possdait jusqu'ici qu'une dition de luxe. Jamais cette belle histoire n'avait t voque avec autant de talent et de bonheur dans le cadre politique et l'atmosphre morale de son temps.
Voici un vritable
franaise,

PLON
PAR
G.

HANOTAUX

G B
al
priodes les plus
et leurs faiblesses.

on

de Marbot
MEMOIRES*
( '

Ce premier volume embrasse l'une des passionnantes de notre histoire. Nous y surprenons les premires et intimes penses de Nopolon, et nons saisissons la vritable physionomie des principaux chefs d'arme, avec leurs mrites

G neS-Austerlitz)
'

Mes

Origines.

Mmoires

et Rcits
DE
F.

Une suite de contes pleins de soleil, o passent les lgendes, les facties du terroir ; toute la tradition, toute la gat, tout et de sa race l'esprit de la Provence heureuse. Que d'anecdotes, et contes avec
quel art!

MISTRAL

Le Tournoi de
C'est toute la socit

Vauplassans
PAR

du seizime

sicle,

avec ses pres querelles religieuses, sa fivre guerrire et amoureuse, son ardeur sentir
et vivre, ses

murs

violentes et libres,

M.

MAINDRON

de cadre aux amours du galant Franois de Bernage et del belle Madeleine de Gardefort.
qui sert
ici

DERNIRES NOUVEAUTS
LA BATAILLE DE FRANCE DE 19(8
PAR

Louis

MADELIN

, a proclam le marchal l'Allemagne abattue cdait la lortune. Et dfinitif corps corps les sicles futurs ratifieront ce jugement aprs une guerre de quarante-quatre mois, en effet terrible o, dans l'arne immense qui allait de la mer du Nord la valle de Il appartenait la Moselle, sept millions d'hommes s'affrontrent.

La

plus grande bataille' de l'histoire

Foch au moment o

l'auteur de Fouch, de de l'Aveu, par o s'avra


la Victoire de la

la

Rome

de Napolon, de la Rvolution,

la dfaite de l'envahisseur Verdun, de

Marne, comparable celle des Champs Catalauniques, et de la Mle des Flandres, de restituer, en une sorte de fresque pique, l'ensemble de cette action libratrice. Mais, tout en nous faisant saisir, d'un coup d'il, les grandes lignes et les pripties tragiques de la bataille gigantesque, M. Louis Madelin essentiels avec un soin s'est attach en retracer les dtails qui dnonce l'officier renseign de prs sur les ralits minutieux de la technique militaire. Sur la scne, admirablement dcrite, apparaissent bien en relief les protagonistes du drame, Foch, Ludendorff, Hindenburg, Ptain, Douglas Haig, etc. Nous assisaux trois offensives tons angoisss, la rue allemande de mars,
de l'invasion d'abord, puis premier repli de et au cette l'assaut concentrique des Allis, aprs la l'ennemi. Enfin, c'est de la bte aux abois, bataille de Picardie, la suprme rsistance allemand criant grce pour l'effort dcisif, le grand tat-major merveille s'pargner de plus sanglantes humiliations, sachant Foch. Rcit pathtique qu'il plus de parade opposer

du printemps qui marqurent


seconde bataille

l'arrt

de

la

Marne

qu'il n'a

qu'il unit un extraordinaire faut avoir dans sa bibliothque, parce et parfois sentiment de la vie les prcisions les plus instructives,
les rvlations les

plus curieuses grce une documentation de

tout premier ordre.

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DERNIRES

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LA JUSTE PAIX
ou

LA VRIT SUR LE TRAIT DE VERSAILLES


Quelques opinions de On
lira

ia

presse

avec profit ce volume qui remet les choses au point et paradoxes dangereux qu'on essaie de rpandre dans le monde au sujet de la situation conomique de l'Allemagne. Il dmontre victorieusement que le trait de Versailles est aujourd'hui la charte de l'Europe, que le seul but poursuivre par les hommes d'tat est l'excution intgrale de ce pacte, solennellement et librement consenti par ceux qui l'ont sign.
dissipe, la lumire des ralits, les

(U Alliance

Rpublicaine dmocratique.)

Analysant les ressources dont l'Allemagne dispose ds maintenant, mettant en vidence les rductions de charges qu'elle obtiendra en raison mme de l'obligation o elle est de limiter ses dpenses militaires, M. Raphal- Georges Lvy rfute le plaidoyer progermain. Il rappelle quelle tait la iortune allemande avant la guerre et dcrit la situation actuelle de notre dbiteur. Sa conclusion est retenir La Juste Paix. A peine juste pour les vainqueurs, qui elle n'assure qu'une partie des sommes dpenses, ou dpenser, par eux; juste vis-vis des vaincus, qui elle n'impose que des sacrifices qui ne
:

dpassent pas leurs forces.

(Le Temps.)

Il s'est trouv parmi les Allis certains hommes qui se sont at'a. ches prendre en main la dfense de la mauvaise cause des vaincus Le livre de M. Keynes en est la preuve. M. Raphal- Georges Lvv
a Un crivain, dont le talent gale l'inconscience, a en un volume qui s'est rpandu dans le monde anglo-saxon, le procs du trait de Versailles. Il a prtendu dmontrer l'impossibilit pour l'Allemagne d'excuter la plupart des engafcmets souscrits par Notre but est de prouver le contraire. L'Allemagne peut nous H!<

crit, ce sujet
fait,

payer, absolument et relativement...

(Les Dbats.)

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