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ROGER ZELAZNY

Le signe du chaos
roman traduit de lamricain par Jean-Pierre Pugi

DENEL

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Titre original : SIGN OF CHAOS (Arbor House, New York)

1987, by Amber Corporation. ISBN : 0-87795-826-9 Et pour la traduction franaise 1989, by ditions Denol 19, rue de lUniversit, 75007 Paris ISBN 2-207-30468-X

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Phil Cleverley et nos saisons passes au soleil : Merci pour tous les kokyu nages.

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Jprouvais un certain malaise, sans pouvoir en dfinir la raison. Je ntais pas dconcert outre mesure de me retrouver dans un bar en compagnie dun Lapin blanc, dun personnage de petite taille ressemblant Bertrand Russell, dun Chat qui arborait un large sourire, et de mon vieil ami Luke Raynard qui chantait des ballades irlandaises alors quune trange fresque dfilait derrire lui en obtenant au passage un statut de vritable paysage. La Chenille bleue qui fumait son narguil sur le chapeau dun champignon gant mimpressionnait fortement, car il est trs difficile dempcher ces pipes eau de steindre, mais telle ntait pas la cause de ce que je ressentais. Il sagissait dune scne paisible, et que Luke ft parfois entour dtranges compagnons ntait pas une nouveaut. Alors, quoi fallait-il attribuer cette vague angoisse ? La bire tait bonne et nous avions mme un buffet froid notre disposition. La clart dispense par les dmons occups tourmenter une femme rousse lie un poteau de torture tait telle que le simple fait de porter le regard dans leur direction blessait les yeux. Sils avaient prsent disparu, ce nen avait pas moins t une vision magnifique. Tout tait magnifique, dailleurs. Quand Luke chantait Galway Bay, les flots taient si brasillants et beaux que jaurais aim y plonger et my perdre. Triste, aussi. Cela se rapportait aux motions Oui. Une trange pense. Quand Luke chantait un air mlancolique, je me sentais empli de tristesse. Lorsque la mlodie tait gaie, je devenais joyeux. Lempathie paraissait plus puissante que partout ailleurs, en ce lieu. Je tentai de me remmorer quel moment remontait mon arrive dans ce bar, mais les rouages de mon cerveau -5-

semblaient stre gripps. Cela me reviendrait, tt ou tard. Une runion agrable, vraiment Jobservais, coutais, gotais, ressentais et trouvais cela extraordinaire. Tout ce qui retenait mon attention tait fascinant. Navais-je pas eu lintention de poser une question Luke ? Jen avais la vague impression, mais mon ami tait occup chanter et javais en outre oubli ce que je souhaitais lui demander. quoi tais-je occup, avant de me trouver en ce lieu ? Dterrer ce souvenir et rclam un effort qui ne me paraissait pas justifi. Pas alors que tout ce qui mentourait tait ce point fascinant. Javais malgr tout limpression que ctait important. Sagissait-il de la cause de mon malaise ? Avais-je laiss en suspens une tche que jaurais d achever sans plus attendre ? Je pivotai vers le Chat, dans lintention de linterroger, mais le flin seffaait nouveau, toujours hilare. Il me vint alors lesprit que jaurais pu limiter. Je parle de disparatre, me transfrer en un autre lieu. tait-ce de cette faon que jtais venu dans ce bar et que je pourrais en repartir ? Possible. Je vidai ma chope puis massai mes yeux et mes tempes. Ce qui se trouvait lintrieur de mon crne se mettait danser. Et je me souvins brusquement dune reprsentation de ma personne. Sur un Atout gant. Oui. Ctait ainsi que javais t transport dans ce bar. Par lentremise dune telle carte Je sentis une main se poser sur mon paule et la regardai. Elle appartenait Luke, qui me sourit avant de se diriger vers le comptoir, manifestement dans lintention de remplir nos chopes. Cette petite fte est plutt russie, non ? Oui, elle est formidable. Comment as-tu dcouvert cet endroit ? Il haussa les paules. Jai oubli. Quelle importance ? Il se dtourna et nous fmes spars par une rafale de cristaux tourbillonnants. Un petit nuage pourpre sortit de la bouche de la Chenille. Une lune bleute monta dans le ciel. Quest-ce qui cloche, dans cette scne ? me demandai-je. -6-

Jeus soudain limpression davoir perdu tout sens critique, car je ne parvenais pas relever les anomalies dont je percevais pourtant lexistence. Je me savais captif de linstant prsent sans pour autant pouvoir analyser lucidement la situation. Je me retrouvais prisonnier On mavait captur Comment ? Eh bien tout semblait avoir dbut quand javais serr cette main tendue. Non. Ctait faux. Cela ressemblait du zen mais ntait pas du zen. La paume que javais serre mergeait de lespace occup par une image de ma personne, sur une carte qui sloignait. Oui, ctait cela quelque chose prs. Je serrai les dents. La musique reprit. Jentendis du verre crisser sur le comptoir et baissai les yeux pour constater que ma chope tait nouveau pleine. Peut-tre avais-je dj trop bu et convenait-il dattribuer lalcool les brumes qui obscurcissaient mes penses. Je me dtournai et portai le regard sur le point o la fresque murale se changeait en vritable paysage. Devais-je en dduire que jtais galement un lment de ce tableau ? Sans importance. Sil mtait impossible davoir en ce lieu des penses cohrentes, rien ne minterdisait par contre de prendre la fuite. Je me mis courir vers la gauche. Quelque chose influenait mon esprit et mempchait dapprhender ce phnomne tant que jy tais soumis. Il en dcoulait que je devais men loigner pour avoir des ides limpides, comprendre de quoi il retournait. Javais laiss le comptoir derrire moi. Jatteignis linterface o les roches et les arbres peints acquraient une dimension supplmentaire. Jy plongeai. Jentendis le sifflement du vent sans en sentir la caresse. Et rien de ce qui se trouvait devant moi ne semblait se rapprocher. Je me dplaais, mais Luke se remit chanter. Je marrtai et pivotai lentement, car javais limpression que mon ami se tenait trs prs de moi. Et ctait le cas. Je ne me trouvais qu quelques pas du comptoir. Luke madressa un sourire sans interrompre sa mlodie. Que se passe-t-il ? demandai-je la Chenille. -7-

Vous vous trouvez emptr dans la boucle de Luke, rpondit-elle. Je vous demande pardon ? Elle souffla un anneau de fume bleute, soupira, et prcisa : Luke est captif dune boucle dans laquelle vous vous tes gar. Cest pourtant simple. Comment une telle chose a-t-elle pu se produire ? Je nen ai pas la moindre ide. Heu et comment parvient-on se dboucler ? Je ne saurais vous le dire. Je pivotai vers le Chat, qui se matrialisait une fois de plus autour de son sourire. Je prsume que vous lignorez galement, commenai-je. Jai assist larrive de votre ami, puis la vtre, dit le Chat en arborant un sourire plein daffectation. Et, mme en fonction des normes de ce lieu, vos apparitions ont t heu inhabituelles. Cela mincite conclure quau moins lun dentre vous pratique la magie. Je lapprouvai dun hochement de tte. Vos propres alles et venues sont galement peu banales, fis-je observer. Je garde bas les pattes, rpliqua-t-il. Luke ne pourrait en dire autant. Ce qui signifie ? Quil est pris dans un pige contagieux. Un pige de quelle nature ? Mais le Chat avait nouveau disparu, et son sourire galement. Un pige contagieux ? Les propos de ce chat laissaient supposer que Luke avait des ennuis, que je partageais par la mme occasion. Si cette hypothse me paraissait fonde, elle ne me fournissait cependant aucun indice sur la nature du problme en question et ce quil convenait de faire pour le rsoudre. Je tendis la main vers ma chope. Faute de pouvoir trouver une solution, il ne me restait qu profiter au mieux de cet instant de dtente. Jtais occup dglutir une gorge de bire, lorsque je pris conscience que deux yeux ples et flamboyants -8-

me fixaient. Ils taient dautant plus tranges quils occupaient un recoin obscur de la fresque, lautre bout de la pice, et se dplaaient lentement vers ma gauche. Ctait fascinant. Je les perdis de vue lorsque leur propritaire atteignit la zone vers laquelle javais un peu plus tt vainement tent de me diriger, mais je pus continuer de suivre les dplacements de ce dernier grce aux ondulations des hautes herbes. Et loin, trs loin sur ma droite au-del de Luke je voyais prsent un personnage maci qui tenait une palette et une brosse et tait occup peindre une suite la fresque. Je bus une autre gorge de bire et reportai mon attention sur la progression de la crature invisible qui passait de lunivers plat du tableau mural celui en relief de la ralit. Une gueule gris mtallis apparut entre un rocher et un buisson. Des yeux ples brillaient juste au-dessus et des filets de salive bleute gouttaient dune bouche sombre pour se changer en fume au contact du sol. Soit cette crature tait de trs petite taille, soit elle se tenait accroupie, et je ne pus savoir si elle sintressait lensemble de notre groupe ou plus particulirement ma personne. Je me penchai et rattrapai Humpty par sa ceinture, moins que ce ne ft par son nud papillon, juste linstant o il allait basculer et tomber du tabouret. Excusez-moi, mais pourriez-vous me dire de quoi il sagit ? Je tendis le doigt linstant o le monstre apparaissait nombreuses pattes, queue dmesure, cailles sombres, corps sinueux et rapide. Ses crocs taient rouges, et il releva son appendice caudal pour nous charger. Les yeux chassieux dHumpty se portrent vers les miens, poursuivirent leur mouvement. Je ne suis pas ici pour pallier vos lacunes en matire de connaissances zoologiques, mons, commena-t-il. Mon Dieu ! Cest La chose filait comme un clair, approchant rapidement. Atteindrait-elle bientt une zone o elle continuerait de courir sans pour autant se dplacer ou ce phnomne ne sappliquait-il qu ma personne, lorsque jessayais de fuir cet endroit ? -9-

Les segments de son corps glissaient dun ct et de lautre, elle sifflait comme un autocuiseur et laissait derrire elle un sillage de bave fumante en raison de sa friction contre la peinture. Au lieu de ralentir, sa rapidit semblait crotre. Ma main gauche se tendit par rflexe et une suite de mots jaillirent machinalement de mes lvres. Je les prononai linstant o le monstre traversait linterface que je navais pu franchir plus tt, se cabrait en renversant une table inoccupe, et se ramassait pour bondir. Un Bandersnatch ! cria une voix. Un Bandersnatch frumieux ! prcisa Humpty1. peine eus-je prononc lultime mot du charme et achev le dernier geste que limage du Logrus se mit danser devant les yeux de mon esprit. La sombre crature rtracta brusquement les griffes antrieures quelle venait de dployer et ramena ses pattes sur la partie suprieure gauche de sa poitrine, en roulant des yeux et en librant un petit gmissement. Puis elle exhala bruyamment, saffaissa, tomba sur le sol et roula sur le dos, ses nombreux membres dresss vers le ciel. Le sourire du Chat fit son apparition juste au-dessus du monstre. La bouche sanima. Un Bandersnatch frumieux et dfunt , commenta-t-elle. Puis le sourire driva vers moi et le reste du Chat se matrialisa autour de lui, comme pour rparer un oubli. Un sortilge darrt cardiaque, je prsume ? senquit-il. Je le suppose galement. Javoue avoir agi sans trop rflchir. Oui, je men souviens. Javais gard ce sort en rserve. Cest bien ce que je pensais. Jtais certain que cette petite fte avait un je-ne-sais-quoi de magique. Limage du Logrus qui mtait apparue durant lincantation avait allum une petite ampoule dans le grenier moisi de mon esprit. Sorcellerie. videmment. Moi Merlin, fils de Corwin je suis un sorcier dune espce peu commune dans les contres que jai eu loccasion de
Les termes propres au pome de Lewis Carroll, Jabberwocky, ont t emprunts la traduction de Through the Looking-glass and what Alice found there dHenri Parisot. (N.d.T.)
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frquenter au cours de ces dernires annes. Lucas Raynard alias le prince Rinaldo de Kashfa est galement un sorcier, mme si son style est diffrent du mien. Et le Chat, qui semblait assez vers dans ces matires, avait probablement raison destimer que la situation actuelle devait rsulter dun sortilge. Il sagit en effet dune des rares circonstances o ma perspicacit et mon savoir ne me sont pratiquement daucune utilit pour minformer de la nature de mes preuves. Lexplication en est simple : mes facults sont galement captives de lenvotement et soumises ses forces. Un tel phnomne est comparable limpossibilit de percevoir les couleurs. Je ne pouvais savoir avec certitude ce qui se passait, sans aide extrieure. Telles taient mes penses lorsque les chevaux et les soldats du roi franchirent les portes battantes du bar. Les militaires entrrent et attachrent des cordes au cadavre du Bandersnatch ; les chevaux lemportrent. Humpty mit cette pause profit pour descendre de son perchoir et se rendre aux toilettes. son retour, il ne put se hisser sur le tabouret o il avait t prcdemment juch et cria aux hommes du roi de laider. Mais les soldats, occups haler le cadavre du Bandersnatch entre les tables, ne firent aucun cas de ses appels. Luke approcha dune dmarche nonchalante. Il souriait. Ctait donc un Bandersnatch, fit-il. Je me suis frquemment demand quoi pouvaient ressembler ces cratures. Si nous pouvions seulement inciter un Jabberwock effectuer un petit dtour Chut ! le mit en garde le Chat. Il doit sen trouver un quelque part dans la fresque, et il est probable qu il nous coute. Ne lexcitez pas ! Il risque de venir vous chercher en ruginiflant par le bois touffet. Rappelez-vous sa gueule qui mord et ses griffes qui happent ! Ne cherchez pas len Le Chat adressa un regard au mur et passa plusieurs reprises de lexistence au nant. Sans soccuper de lui, Luke dclara : Je pensais simplement lillustration de Tenniel. Le Chat se matrialisa lautre extrmit du comptoir, descendit se poser sur la chope du Chapelier, et nous dit : Je

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viens dentendre barigouler, et je vois des yeux flamboyants se dplacer vers la gauche. Je regardai la fresque et, mon tour, je vis des yeux embrass et entendis le cri singulier. Il pourrait sagir dune autre crature , fit remarquer Luke. Le Chat gagna un rtelier se trouvant derrire le comptoir et stira pour saisir une arme trange et miroitante qui ondoyait dans les ombres. Il la prit et la fit glisser sur le comptoir. Elle sarrta devant Luke. Jestime quil serait prfrable de vous munir de cette vorpaline pe, cest tout ce que je peux dire. Luke se mit rire, mais jtudiai avec fascination cette arme qui paraissait faite dailes de papillons de nuit et de clart lunaire. Puis jentendis nouveau barigouler. Ne restez pas plants l, lourmer de suffches penses ! semporta le Chat. Sur ces mots, il vida le verre dHumpty et disparut une fois de plus. En riant toujours, Luke prit sa chope pour lemplir. Je me levai, en lourmant effectivement de suffches penses. Le charme que je venais demployer pour tuer le Bandersnatch avait en outre chass une partie des brumes qui obscurcissaient mon esprit. Pendant un bref instant, il mavait sembl comprendre la situation. Jugeant cela attribuable la brve apparition de limage du Logrus, je lvoquai nouveau. Le Signe sleva et demeura en suspension dans les airs. Alors que je le maintenais devant mes yeux et ltudiais, un vent glacial se mit souffler dans mon esprit. Il runissait des fragments de souvenirs partis la drive, les assemblait pour reconstituer un tout fort instructif. Naturellement Les barigoulements samplifirent et je vis dans le lointain la silhouette du Jabberwock se faufiler entre des arbres. Ses yeux taient semblables des phares datterrissage et je dcouvrais en outre un grand nombre de protubrances tranchantes faites pour happer et dchiqueter

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Mais ctait dsormais sans la moindre importance, car je savais de quoi il retournait, qui en tait responsable, comment et pourquoi. Je me penchai, si bas que les jointures de mes mains effleurrent la pointe de ma botte droite. Luke, nous avons un problme , dis-je. Il se dtourna du comptoir et baissa les yeux. Que se passe-t-il ? Quiconque a du sang dAmbre dans les veines est capable defforts physiques impensables et peut endurer des preuves inimaginables. Il en rsulte que nos pouvoirs sannulent mutuellement et quil est prfrable de ne pas faire les choses moiti, quand il savre indispensable duser de violence. Cest pourquoi je fis appel toutes mes forces, lorsque Luke pivota vers moi. Jassenai sa mchoire un coup qui le souleva du sol, le projeta sur une table que son poids fit cder, et lenvoya glisser sur le parquet. Luke simmobilisa finalement aux pieds du peintre victorien qui avait lch sa brosse et stait rapidement cart de la trajectoire de son ami, sans dire un mot. Je pris ma chope de la main gauche et versai son contenu sur mon autre poing, qui semblait avoir percut une montagne. Telles taient mes activits quand la lumire dcrt et quil se fit un silence absolu. Je reposais la chope sur le comptoir, lorsque se produisit lquivalent dune secousse sismique et que tout ce qui mentourait se mit trembler. Deux bouteilles tombrent dune tagre, une lampe oscilla, les barigoulements sattnurent. Je regardai sur ma gauche et constatai que lombre fantastique du Jabberwock stait un peu loigne dans le bois touffet. Et ce ntait pas tout. La section peinte du dcor en perspective empitait dsormais bien plus loin dans ce qui semblait tre lespace normal et paraissait y poursuivre sa progression, figeant cette partie de notre univers dans un cadre deux dimensions. Le Jabberwock sloignait vers la gauche en ruginiflant, fuyant la platitude. Tweedledum, Tweedledee, le Dodo et la Grenouille entreprirent de ranger leurs instruments de musique.

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Je traversai le bar en direction du corps inerte de Luke pendant que la Chenille, toujours juche sur son champignon qui sinclinait dsormais selon un angle inquitant, sattelait une tche dlicate : le dmontage de son narguil. Le lapin blanc plongea dans un terrier et jentendis Humpty marmonner des jurons pendant quil oscillait au sommet du tabouret de bar dont il venait de russir lescalade. Je mapprochai de lartiste peintre et le saluai. Dsol de vous dranger, lui dis-je. Mais, croyez-moi, jagis au mieux de mes possibilits. Je soulevai le corps inerte de Luke et le plaai sur mon paule. Un vol de cartes jouer passa rapidement prs de moi et je mcartai de leur trajectoire. Seigneur ! Cest cela qui a effray le Jabberwock ! fit remarquer le peintre en regardant derrire moi. De quoi parlez-vous ? lui demandai-je sans dsirer vraiment connatre la rponse. De cette chose , me rpondit-il en tendant le doigt pour dsigner un point proche du comptoir. Je regardai, reculai en titubant, et ne pus reprocher au Jabberwock de stre montr pusillanime. Un Ange Ign de trois mtres cinquante venait dentrer dans le bar un Ange Ign de couleur rousse, avec des ailes semblables des vitraux et il voquait, en mme temps que des prmonitions de destin funeste, de vagues souvenirs de mante religieuse, avec son collier de piquants et ses griffes ressemblant des pines qui saillaient de sa fourrure rase partout o le moindre semblant dangle tait suggr. Il sagissait dun monstre du Chaos une crature rare, mortelle, et dune intelligence trs dveloppe. Il ne mavait pas t donn de rencontrer un de ces tres depuis de nombreuses annes, et je me serais fort bien pass den revoir un prsent. En outre, je savais sans lombre dun doute que jtais la raison de sa prsence en ce lieu. Je regrettai un instant davoir utilis mon sort darrt cardiaque sur un simple Bandersnatch avant de me remmorer quil et t sans effet tant donn que les Anges Igns possdent trois curs. Pendant que je regardais

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rapidement autour de moi, la chose mtudia, libra un petit couinement de chasse, et savana. Jaimerais avoir le loisir de mentretenir plus lo nguement avec vous, dis-je lartiste. Vos uvres sont vraiment dignes dintrt. Malheureusement Je comprends parfaitement. Au revoir. Bonne chance. Je sautai dans le terrier du lapin et me mis courir, pli en deux en raison de la faible hauteur de ce passage. Devoir porter Luke rendait ma progression encore plus difficile, surtout dans les courbes. Jentendais des grattements loin derrire moi, ainsi que des chapelets de petits cris de chasse. Jtais cependant rassur de savoir que lAnge Ign devrait largir certaines sections de ce boyau souterrain pour pouvoir passer ; un rconfort tempr par le fait que cela ne devait lui poser aucun problme. Ces cratures possdent en effet une force impensable et sont pratiquement invulnrables. Je continuai de courir jusquau moment o le sol disparut sous mes pieds. Je me mis tomber et tendis ma main libre en qute dune prise, sans en trouver. Le tunnel sachevait sur un puits. Parfait. Je lavais espr. Luke gmit, mais resta inerte. Nous tombions. Bas, plus bas, toujours plus bas. Ou ce puits tait trs profond, ou notre chute tait trs lente. Nous atteignmes une zone de pnombre et je cessai de voir la paroi de cette cavit. Mes penses continuaient de se clarifier, et je sus que ce phnomne se poursuivrait tant que je contrlerais une variable : Luke. Jentendis nouveau le petit couinement de chasse, loin au-dessus de nous. Frakir se mit palpiter mon poignet mais, comme elle ne pouvait rien mapprendre que je ne connaisse dj, je lui intimai de rester tranquille. Mon esprit devenait de plus en plus limpide. Je recouvrais laccs ma mmoire Mon assaut contre le donjon des Quatre-Mondes et la rcupration de la mre de Luke : Jasra Lattaque du fauve-garou Mon trange sjour chez une Vinta Bayle qui ntait pas Vinta Bayle Mon dner dans la ruelle de la Mort Le Gardien, San Francisco, la caverne de cristal De plus en plus nets, ces souvenirs - 15 -

Et de plus en plus forts, les couinements de chasse de lAnge Ign qui me parvenaient des hauteurs. Le monstre stait ouvert un chemin dans le tunnel et venait dentamer la descente du puits. Malheureusement, ces cratures possdaient des ailes, alors que je devais pour ma part me contenter de choir. Je levai les yeux, mais ne parvins pas discerner sa silhouette. Lobscurit paraissait plus profonde dans les hauteurs quen contrebas. Jesprais que nous approchions du point de clart qui marque habituellement lextrmit dun tunnel, tant donn que je ne pouvais imaginer dautre raison ce phnomne. Mais pour linstant la luminosit tait insuffisante pour me permettre de voir un Atout ou de distinguer suffisamment la scne qui dfilait verticalement et entreprendre un voyage en Ombre. Puis je pris conscience quil sagissait moins dune chute que dun vol plan, et sus que nous prendrions contact avec le sol sans nous blesser gravement. Jimaginai en outre une mthode pour ralentir notre descente une fois arrivs proximit du fond de ce puits, dans lventualit o je me serais tromp en estimant sa rapidit : la simple adaptation dun des charmes que je gardais en rserve. Cela ne nous serait cependant gure utile si nous tions dvors en cours de chute ce qui reprsentait une possibilit non ngligeable, sauf si notre poursuivant tait repu et se contentait de nous dchiqueter. Dans un cas comme dans lautre, il nous faudrait alors tenter au contraire dacclrer notre descente pour maintenir notre avance sur la crature ce qui nous vaudrait naturellement dtre rduits en bouillie par limpact. Dcisions, dcisions. Sur mon paule, Luke sagita faiblement. Jesprai quil ntait pas sur le point de reprendre conscience, car je navais pas de temps consacrer un sortilge soporifique et me trouvais en position inconfortable pour lassommer nouveau. Restait Frakir. Mais si Luke se trouvait la frontire de la conscience, tout dbut dtranglement let rveill plutt que de le renvoyer do il mergeait et je voulais en outre le garder indemne. Il savait trop de choses que jignorais et que javais dsesprment besoin de connatre. - 16 -

Nous atteignmes une partie du puits un peu plus claire, ce qui me permit de discerner pour la premire fois sa paroi. Je notai quelle tait couverte dinscriptions rdiges dans un langage incomprhensible. Cela me remmora une histoire courte de Jamaca Kincaid mais ne me fournit aucune indication sur la faon de nous tirer de ce mauvais pas. Juste aprs notre traverse de cette bande de vague clart, je distinguai un minuscule point de lumire loin en contrebas. Presque au mme instant, un couinement de chasse me parvint dun point dsormais trs proche. Je levai les yeux temps pour voir lAnge Ign fondre vers nous dans la zone de clart. Et japerus galement une autre silhouette qui le suivait de prs en barigoulant. Le Jabberwock avait lui aussi plong dans le puits et semblait tre le plus rapide des deux monstres. Connatre la nature de ses intentions devint immdiatement dune importance capitale. Alors quil nous rattrapait, le cercle de clart grandit et Luke bougea nouveau. Jobtins presque aussitt une rponse mes interrogations : le Jabberwock rattrapa lAnge Ign et lattaqua. Les ruginiflements, les cris et les barigoulements rsonnrent lintrieur du puits, accompagns de nombreux sifflements et crissements, ainsi que de quelques grondements. Les deux cratures saffrontaient et sentre-dchiraient. Leurs yeux taient semblables des soleils agonisants, leurs griffes comparables des baonnettes, et elles dessinaient un mandala infernal sous la ple clart qui les illuminait en contre-plonge. Si leur ronde frntique se droulait un peu trop prs de nous pour que je puisse me sentir soulag, elle ralentissait leur descente au point de rendre superflue limprovisation dun sortilge qui met ensuite contraint effectuer une manuvre prilleuse pour nous permettre datteindre le fond du puits sains et saufs. Argh ! fit remarquer Luke qui venait de pivoter sur mon paule. Je tapprouve sans la moindre rserve, lui rpondis-je. Mais reste tranquille, daccord ? Nous allons nous craser

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et griller , affirma-t-il en tudiant les monstres qui saffrontaient. Puis il dut prendre conscience que nous tombions, car il regarda vers le bas. Dans quel voyage nous sommes-nous embarqus ? Un mauvais trip , lui rpondis-je avant dtre frapp par la justesse de mes propos. Louverture tait encore plus large, dsormais, et la lenteur de notre chute rendrait la prise de contact avec le sol supportable. Lemploi du charme que jappelais la Gifle du gant nous stopperait et pourrait mme nous repousser en arrire. Mieux valait subir quelques meurtrissures quencombrer la circulation. Un mauvais trip. Je pensais aux propos que mavait tenus Random au moment o nous franchmes louverture, percutmes le sol et roulmes sur la roche. Nous avions atterri lintrieur dune grotte. Des tunnels sloignaient sur la droite et la gauche, et lentre de la caverne souvrait derrire moi. Un regard lanc dans cette direction mapprit quelle dbouchait sur une valle ensoleille et premire vue luxuriante. Luke gisait prs de moi, tal sur le sol et immobile. Je me relevai aussitt pour le saisir sous les aisselles et lloigner du puits obscur do nous venions de choir. Le fracas de laffrontement nous parvenait dun point dsormais trs proche. Mon ami semblait avoir nouveau perdu conscience, et je men flicitai. Si ma supposition tait correcte, son tat tait trs grave pour un Ambrien. Mais, pour un sorcier, cela reprsentait un atout dangereux quil ne mavait jusqualors jamais t donn de tirer. Je ne savais trop comment lutiliser. Jemportai Luke vers le tunnel de droite, le moins large des deux et, en thorie, le plus aisment dfendable. Nous venions datteindre cet abri quand les deux monstres tombrent au bas du puits en streignant et sentre-dchirant. Ils roulrent sur le sol de la grotte dans un concert de crissements de griffes, de barigoulements et de sifflements. Constatant quils semblaient nous avoir oublis, je poursuivis notre retraite vers les profondeurs du boyau souterrain.

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Je navais dautre choix que de me baser sur la supposition de Random. Aprs tout, il tait un musicien et avait jou dans tout Ombre. En outre, je ne pouvais rien trouver de mieux. Jvoquai le Signe du Logrus. Lorsquil aurait acquis une certaine nettet et quil me serait possible dengrener mes mains en lui, je pourrais lemployer contre les monstres qui saffrontaient. Mais ces derniers ne prtaient pas attention ma personne et je nprouvais pas le moindre dsir de leur rappeler ma prsence. En outre, je doutais que lquivalent dun coup de gourdin leur fit beaucoup deffet. Javais de surcrot fait prparer ma commande et la retirer tait une tche prioritaire. Cest pourquoi je me tendis. Le temps ncessaire pour parvenir mes fins me parut interminable. Je dus traverser une zone dOmbre trs vaste, avant de trouver ce que je cherchais. Puis je dus recommencer. Et recommencer encore. Javais besoin dun grand nombre daccessoires, dont aucun ne se trouvait proximit. Les combattants ne semblaient aucunement affaiblis par leur lutte et leurs griffes faisaient jaillir des gerbes dtincelles chaque fois quelles raclaient les parois de la grotte. Ils staient inflig dinnombrables blessures et du sang noirtre maculait dsormais leurs corps. Luke, qui venait de sveiller et de se redresser, observait ce combat spectaculaire avec fascination. Jignorais cependant si cette scne retiendrait longtemps son attention. Il tait impratif que mon ami parvnt se rveiller totalement, et jtais heureux que ses penses ne se soient pas encore reportes sur dautres sujets. En passant, jadressais mentalement des encouragements au Jabberwock. Ce ntait quun monstre hargneux qui ne nourrissait aucune mauvaise intention particulire mon gard lorsquil avait t distrait par larrive de sa Nmsis exotique. Le cas de lAnge Ign tait bien diffrent. Il nexistait quune seule explication sa prsence si loin du Chaos : on lavait envoy ma recherche. Ces tres sont trs dangereux, extrmement difficiles capturer, et encore plus dlicats dresser. Faire appel eux est aussi risqu que coteux. On ne prend pas une telle dcision la lgre. Leur passe-temps favori consiste tuer tout ce qui bouge et, ma connaissance, seules - 19 -

des personnes des Cours du Chaos avaient ce jour utilis leurs services. Ces monstres possdent un grand nombre de sens dont certains semblent paranormaux et sont parfois utiliss en tant que limiers dOmbre. Ils ne saventurent pas en Ombre de leur propre chef, que je sache, mais ils peuvent pister un marcheur-dombre et humer de trs anciennes traces, ds linstant o ils ont t imprgns de lidentit de leur proie. Javais t transfr par Atout dans cet trange bar et jignorais que les Anges Igns taient capables de suivre un tel saut, mais dautres possibilits me vinrent lesprit y compris quon avait pu me localiser, transporter le monstre proximit, puis le lcher avant daller vaquer dautres occupations. Quelle que ft la mthode employe, cependant, cette attaque portait lempreinte des Cours. Do ma rapide conversion en supporter enthousiaste du Jabberwock. Quest-ce qui se passe ? me demanda soudain Luke. cet instant, les parois de la grotte sestomprent et jentendis une musique peine audible. La situation est plutt complique, rpondis-je. coute, cest lheure de ton mdicament. Je ramenai dOmbre une poigne de cachets de vitamine B12 et dcapsulai une bouteille deau minrale que je mtais procure par le mme moyen. Quel mdicament ? senquit-il alors que je lui tendais le tout. Ordre du mdecin. Il est impratif que tu gurisses rapidement. Alors, cest entendu. Il fourra les cachets dans sa bouche et une gorge deau laida les avaler. Ceux-ci, prsent. Jouvris un flacon de Thorazine. Chaque pilule tait dose 200 milligrammes et jignorais combien lui en donner. Joptai arbitrairement pour trois. Je lui remis galement du tryptophan ainsi quun peu de phenylalanine. Il regarda les pilules. Les murs sestomprent et la musique se fit nouveau entendre. Un nuage de fume bleute driva prs de nous. Brusquement, le bar rapparut et les lieux - 20 -

redevinrent normaux en fonction des critres semblant sappliquer ce lieu. Les tables renverses avaient t redresses et Humpty se trouvait toujours en quilibre prcaire au sommet du tabouret. Quant la fresque, elle stendait encore. H ! Cest le club ! sexclama Luke. Nous devrions rentrer. On dirait que la fte continue. Prends dabord tes mdicaments. quoi servent-ils ? Tu as pris de la came de mauvaise qualit. Ils taideront redescendre. Je ne me sens pas mal. En fait, je me porte merveille Avale a ! Daccord ! Daccord ! Il dglutit la poigne de pilules. Le Jabberwock et lAnge Ign sestompaient et mon geste dexaspration devant les tergiversations de Luke venait de rencontrer un semblant de rsistance, bien que le dcor net pas encore acquis une matrialit totale. Brusquement, je remarquai le Chat, que ses jeux avec la substantialit faisaient dsormais paratre plus rel que tout le reste. Arrivez-vous ou tes-vous sur le dpart ? senquit-il. Luke entreprit de se lever. La lumire devint plus vive, mais galement plus diffuse. Heu, Luke, regarde l-bas, fis-je en tendant le doigt. O a ? Il tourna la tte dans la direction que jindiquais. Et jen profitai pour lassommer nouveau. Il seffondra, le bar sestompa, et les parois de la grotte entrrent en phase avec lunivers visible. Jentendis le Chat dclarer : Je vois que vous tes sur le dpart Puis les bruits revinrent, assourdissants. prsent, le son dominant tait un couinement de cornemuse. Il sagissait en fait dun rle qui sortait de la gueule du Jabberwock ensanglant et clou au sol. Le moment tait venu dutiliser le sortilge du 4 Juillet que je navais pas eu loccasion demployer lors de mon assaut contre la citadelle. Je levai les mains et prononai la formule approprie en venant me placer devant Luke afin de lui - 21 -

dissimuler la scne. Je tournai la tte et fermai les yeux, mais je vis malgr tout un clair aveuglant derrire mes paupires closes. Si Luke cria : H ! tous les autres sons sinterrompirent brusquement. Lorsque je rouvris les yeux les deux cratures gisaient prs de lautre extrmit de la petite grotte, immobiles, apparemment inconscientes. Je saisis la main de Luke, que je soulevai et plaai sur mes paules la manire des pompiers. Puis je mavanai rapidement dans la caverne en direction de la sortie. Je longeai la paroi la plus proche et ne glissai quune seule fois dans le sang des monstres. Je navais pas atteint lextrieur que les cratures recommenaient bouger. Mais leurs mouvements taient plus attribuables de simples contractions nerveuses qu leur volont. Je marrtai sur le seuil de la caverne pour tudier limmense champ fleuri qui soffrait mon regard. Les fleurs taient au moins aussi grandes que moi, et une brise capricieuse mapportait leur fragrance suave et enttante. Quelques instants plus tard, un bruit plus fort que les prcdents mincita pivoter. Le Jabberwock se relevait. LAnge Ign tait quant lui toujours recroquevill et seuls de petits sons flts schappaient de sa gueule. Le Jabberwock recula en titubant, dploya ses ailes, puis fit demi-tour en battant lair et senvola vers le haut du grand puits vertical qui souvrait au fond de la grotte. Ce ntait pas une mauvaise ide, estimai-je tout en mloignant rapidement dans le jardin. Ici, les senteurs taient encore plus enttantes. Les fleurs, pour la plupart panouies, formaient un dais multicolore fantastique sous lequel je courais. Si ma respiration devint rapidement hache, je ne ralentis pas mon allure pour autant. Luke tait un lourd fardeau, mais je tenais placer une distance importante entre nous et la grotte. Compte tenu de la vitesse de notre poursuivant, je ntais pas sr de disposer du temps ncessaire pour utiliser un Atout. Je commenais avoir des tourdissements et je ne sentais plus les extrmits de mes membres. Il me vint alors lesprit que les exhalaisons de ces fleurs devaient tre narcotiques. Ctait le bouquet ! Je me mettais planer juste au moment o il me fallait soustraire Luke lemprise dune autre drogue. Puis je - 22 -

discernai une petite clairire quelque distance du pont o je me trouvais et me dirigeai vers elle. Jesprais pouvoir my reposer le temps de recouvrer un certain quilibre mental et de prendre quelques dcisions. Pour linstant, cependant, je nentendais aucun bruit de poursuite. Je courais et commenais tituber. Mon quilibre tait compromis, et jeus brusquement peur de tomber : une terreur assez proche de celle quengendre lacrophobie. Jtais en effet conscient que je ne pourrais pas me relever en cas de chute. Je savais que je sombrerais dans un sommeil narcotique et serais dcouvert et dchiquet, ou dvor, par la crature du Chaos. Au-dessus de ma tte, les couleurs des fleurs se fondaient, scoulaient et semmlaient tels des rubans emports par un torrent de lumire. Je tentais de contrler ma respiration, dinspirer le moins souvent possible leurs effluves, une tche rendue difficile par les efforts que rclamait ma fuite. Je parvins malgr tout rester debout, jusquau moment o je laissai choir le corps de mon ami au centre de la petite clairire et meffondrai prs de lui. Il resta inconscient, lexpression sereine. Le vent qui balayait ce tertre provenait de lautre versant, o poussaient des plantes aux pines menaantes mais sans inflorescences. Je ne respirais plus les senteurs sductrices des fleurs gantes et, aprs quelques instants, je recouvrai partiellement mes esprits. Je pris alors conscience que le vent qui nous pargnait leur fragrance emportait par contre nos odeurs corporelles vers la grotte. Jignorais si lAnge Ign parviendrait les humer au sein des exhalaisons des fleurs, mais lui fournir une telle opportunit de retrouver nos traces memplissait dangoisse. Des annes plus tt, lpoque o je poursuivais mes tudes, javais pris du L.S.D. Cette exprience stait avre tel point traumatisante que je navais plus depuis touch au moindre hallucinogne. Il ne stait pas simplement agi dun mauvais trip. Lacide lysergique avait altr mon habilet me dplacer en Ombre. Cest un truisme de dire que les Ambriens peuvent visiter tout lieu quils sont mme dimaginer, tant donn que tous existent quelque part en Ombre. En combinant esprit et mouvement, nous nous accordons sur le point o nous dsirons - 23 -

nous rendre. Cette drogue mempchait malheureusement dexercer le moindre contrle sur mon imagination et je me transportais en ces lieux. Le fait de cder la panique avait encore aggrav la situation. Jaurais pu perdre la vie, car jerrais dans les jungles matrialises de mon subconscient et sjournais en des lieux hants par mes terreurs. Aprs ce voyage, jtais revenu sur lombre-Terre et mtais prsent en sanglotant chez Julia, pour rester ensuite une vritable pave aux nerfs fleur de peau pendant des jours. Plus tard, lorsque jen avais parl Random, ce dernier mavait avou avoir connu une exprience similaire. Sil stait tout dabord abstenu den parler, assimilant cette drogue une arme pouvant tre un jour utilise contre ses proches en cas de nouvelles luttes intestines, il avait finalement dcid de rvler linformation lorsque les rapports staient amliors entre les membres de ma famille. Ctait ainsi quil avait appris avec surprise que Benedict, Grard, Fiona et Bleys le savaient dj bien que leur connaissance vnt dautres hallucinognes et que, chose trange, seule Fiona et envisag demployer cela comme une arme dans le cadre dune ventuelle vendetta familiale. Ma tante avait en outre renonc cette possibilit, jugeant les rsultats trop imprvisibles. Cela stait pass bien des annes plus tt et Random avait oubli de men parler en raison de ses nombreux soucis. Il ne lui tait pas venu lesprit de mettre en garde contre ces dangers un nouveau venu tel que moi. Luke mavait parl de la dfaite quil venait de subir en tentant dinvestir le donjon des Quatre-Mondes avec des commandos aroports. tant donn que javais vu les paves de leurs Delta-planes en divers points des remparts lors de mon propre raid, je pouvais logiquement supposer que Luke avait t captur. Il en dcoulait que le sorcier qui se faisait appeler Masque tait probablement responsable de ltat actuel de mon ami. Il naurait eu pour cela qu faire additionner dhallucinognes les repas servis son captif, avant de lui rendre la libert daller errer et admirer les jolies lumires. Heureusement, et contrairement aux miens, ses vagabondages mentaux nincluaient rien de plus menaant que les fruits de limagination de Lewis Carroll. Peut-tre possdait-il un cur - 24 -

plus pur que le mien ? Je trouvais malgr tout cette affaire trange et inquitante, quel que ft langle sous lequel on la considrait. Masque aurait pu le tuer, le garder dans sa gele ou lajouter sa collection de portemanteaux. Au lieu de cela, il avait opt pour une solution qui mettrait certes son prisonnier en fcheuse posture mais qui lui permettrait en fin de compte de recouvrer la libert. Ctait plus proche dune simple admonestation que dune vengeance digne de ce nom. Luke appartenait en effet une Maison qui avait autrefois rgn sur le donjon et qui tenterait sans nul doute de faire nouveau prvaloir ses droits. Masque tait-il sr de lui au point destimer que mon ami ne reprsentait pas une vritable menace ? Je devais en outre tenir compte du fait que notre habilit nous dplacer en Ombre et notre magie provenaient de sources comparables la Marelle ou le Logrus. Il en dcoulait sans doute que fausser lun faussait galement lautre. tait-ce pour cela que Luke avait pu me faire venir lui sans utiliser un Atout ? La drogue accentuait-elle son pouvoir de visualisation au point que la reprsentation de ma personne sur une carte devenait superflue ? Et laltration de ses pouvoirs de sorcier pouvait expliquer tous les prliminaires, ces tranges distorsions de la ralit quil avait provoques avant dtablir vritablement le contact. Cela mapportait la preuve que labsorption de certaines drogues nous rendait dangereux. Il me faudrait garder cela lesprit. Par ailleurs, jesprais que mon ami ne serait pas en colre contre moi son rveil, et quil ne me rendrait pas les coups que je lui avais assens sans me laisser le temps de lui expliquer les raisons de ma conduite. Je nourrissais encore lespoir que les tranquillisants le maintiendraient dans un tat deuphorie relative pendant que les autres mdicaments le dsintoxiqueraient. Je massai un muscle douloureux de ma jambe gauche, me levai, et saisis Luke sous les aisselles avant de le tirer sur vingt pas vers le centre de la clairire. Puis je soupirai et regagnai le point o javais pris du repos. Je navais pas le temps daller plus loin. Et, comme le gmissement samplifiait et que les fleurs gantes oscillaient le long dune ligne venant droit sur moi cartes par une silhouette sombre que jentrevoyais par - 25 -

instants entre leurs tiges je sus que lAnge Ign avait repris sa mission ds la fuite du Jabberwock et que, la confrontation paraissant dsormais invitable, cette clairire reprsentait un lieu de rencontre aussi valable quun autre et prfrable la plupart.

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Je tirai lobjet scintillant gliss dans ma ceinture et le dpliai. Alors quil se dployait en cliquetant, je ne pus mempcher de me demander si joptais pour le meilleur des choix qui mtaient offerts ou si jallais commettre une erreur fatale. La crature mit plus de temps que je ne lavais suppos pour traverser le champ de fleurs. Peut-tre prouvait-elle des difficults renifler ma piste dans ce milieu exotique, mais jesprais que sa lenteur tait attribuable aux blessures infliges par le Jabberwock et quelle avait perdu une partie de sa force et de sa rapidit. Finalement, les fleurs les plus proches dansrent et furent pitines. La crature anguleuse atteignit la clairire, effectua une embarde, puis sarrta net pour me fixer. Frakir fut prise de panique et je lapaisai. Affronter un tel monstre ntait pas de son ressort. Javais encore ma disposition le charme du Geyser de feu, mais je savais que lemployer reprsenterait uniquement une perte de temps et dnergie. Un tel sortilge ne pourrait arrter mon adversaire et provoquerait peut-tre une raction imprvisible. Je peux tindiquer le chemin du retour jusquau Chaos, si tu as le mal du pays ! lui criai-je. LAnge couina et poursuivit sa progression. Autant pour les bons sentiments. Il approchait lentement et ses fluides vitaux suintaient dune douzaine de blessures. Je me demandai sil se mouvait sans hte dessein ou sil ne pouvait faire mieux. La prudence me dictant de supposer le pire, je tentai de me dtendre tout en mapprtant parer nimporte quel genre dattaque.

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Il ntait pas dans ses intentions de me charger, cependant. Il continuait dapprocher lentement, tel un petit char dassaut dot de nombreux appendices. Je regrettais dignorer quels taient ses points vitaux. Lanatomie de ces cratures navait malheureusement jamais figur sur la liste de mes sujets dintrt avant ce jour et je mis profit son approche pour me donner un cours de rattrapage acclr en ltudiant attentivement. La seule conclusion qui simposa tait hlas peu rjouissante : les parties les plus importantes de son corps paraissaient bien protges. Dommage. Je refusais dattaquer le premier, redoutant une ruse. Je ne connaissais pas les tours propres ces cratures et ne tenais pas mexposer inutilement pour les dcouvrir. Jestimais prfrable de rester sur la dfensive et de lui laisser le soin de prendre linitiative. Mais il se contentait davancer, toujours plus prs, et je compris que je devrais bientt passer laction, ne ft-ce quen battant en retraite Un de ses longs appendices antrieurs se dplia brusquement dans ma direction. Je pivotai de ct et abattis mon arme : clic clac ! Le membre gisait sur le sol, sagitant toujours. Je poursuivis moi aussi mes mouvements. Un-deux, un-deux ! Clic clac ! Le monstre bascula lentement sur son flanc gauche, que je venais damputer de tous ses membres. Je dcidai alors de le contourner, pour rpter mon exploit de lautre ct pendant quil tait toujours sous le coup de la surprise et occup choir. Je pchai par excs de confiance. Je passai trop prs de lui et il tendit lautre membre extensible. Jtais cependant trop proche et il navait pas achev son mouvement basculant. Au lieu de matteindre avec son extrmit griffue, la patte me frappa avec lquivalent dun tibia ou dun avant-bras. Limpact se produisit en travers de ma poitrine et me projeta simplement en arrire. Alors que je mloignais en courant quatre pattes puis ramenais mes pieds sous mon corps afin de me relever, jentendis Luke demander dune voix pteuse : Quest-ce quil y a encore ? Plus tard, lui rpondis-je sans le regarder. - 28 -

Mais Tu mas frapp ! ajouta-t-il. Amicalement, crois-moi. Cela fait partie de ton traitement. Je me relevai et me dplaai nouveau. Oh ! lentendis-je rpondre. La chose gisait dsormais sur le flanc. Sa patte antrieure droite fendit lair dans ma direction, plusieurs reprises. Je lesquivai et calculai sa porte ainsi que son angle de frappe. Clic clac ! Le membre tomba sur le sol et japprochai. Mes trois coups suivants traversrent sa tte de part en part et finirent par la trancher. Des cliquetis sortaient toujours de sa bouche, pendant que le tronc continuait de tanguer en agitant en tous sens ses membres restants. Je ne saurais dire combien de coups je lui portai encore. Je me consacrai cette tche jusquau moment o la crature fut littralement en morceaux. Luke stait entre-temps mis crier Ol chaque estocade. Jtais prsent en sueur et je notais que des ondes de chaleur, ou quelque chose dapprochant, faisaient onduler limage des fleurs lointaines. Je pris malgr tout le temps de me fliciter pour ma prvoyance lpe vorpaline que je mtais approprie dans le bar savrait tre une arme idale, en de telles circonstances. Ayant not que cela semblait nettoyer la lame, je lui fis fendre lair puis entrepris de la replier pour lui rendre sa forme compacte originelle. Elle tait aussi souple que des ptales de fleur et diffusait une ple clart poussireuse Bravo ! fit une voix familire, et je pivotai pour voir un sourire autour duquel se matrialisa bientt le Chat qui battait des pattes. Callouh ! calloi ! ajouta-t-il. Du beau travail, mon garon rayonnois ! Les oscillations de larrire-plan samplifirent et le ciel sassombrit. H ! fit Luke. Lorsque je regardai dans sa direction, je le vis se relever et savancer. Puis le comptoir apparut son tour derrire le Chat et je fus pris de vertiges. Une caution est habituellement exige, lorsquon emprunte la vorpaline pe, disait le Chat. Mais, tant donn que vous la rendez intacte Luke tait mon ct. Jentendais nouveau la musique et mon ami fredonnait lunisson. Ctait prsent la clairire et - 29 -

lAnge Ign dpec qui semblaient se superposer la ralit, comme le bar acqurait de la solidit ainsi que des couleurs et des ombres. Mais les lieux paraissaient moins vastes que la fois prcdente ; les tables taient plus rapproches les unes des autres, la musique peine audible, la fresque rduite. Lauteur de cette dernire avait en outre disparu. Mme la Chenille et son champignon staient retirs dans un renfoncement obscur. Ils paraissaient stre ratatins et la fume bleute tait moins dense. Jestimai cela de bon augure, car si notre prsence en ce lieu rsultait des penses de mon ami sa fixation devait perdre une partie de son emprise sur son esprit. Luke ? fis-je. Il gagna le comptoir, prs de moi. Ouais ? Tu sais que tu planes, pas vrai ? Je ne je ne vois pas trs bien ce que tu veux dire. Je pense que Masque a d te faire prendre de lacide, pendant que tu tais son prisonnier. Est-ce possible ? Quel Masque ? Le nouveau proprio du donjon. Oh ! Tu veux parler de Sharu Garrul. Je me souviens quil portait effectivement un masque bleu. Il ne me vint lesprit aucune raison valable de lui expliquer que Masque ntait pas Sharu. Luke et probablement oubli cette information presque aussitt, quoi quil en soit. Je me contentai donc de hocher la tte et de rpter : Le nouveau propritaire. Eh bien oui, il est possible quil mait administr une drogue. Tu veux dire que tout ceci Il dsigna la pice dun grand geste. Je hochai la tte. Ce qui nous entoure est indubitablement rel, mais tu sais comme moi que nous pouvons nous rendre dans nos hallucinations. Elles possdent toutes de la substance, quelque part. Lacide le permet. Que je sois damn.

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Je tai donn des antidotes, mais leur effet nest pas instantan. Il shumecta les lvres et regarda autour de nous. Enfin, rien ne presse , dit-il. Puis il sourit comme un hurlement dbutait dans le lointain et que les dmons recommenaient faire subir des choses dsagrables la femme qui se consumait lentement dans la fresque. Jaime assez cet endroit. Je posai lpe vorpaline sur le bar. Luke tapa sur le comptoir, ct de larme, et rclama une nouvelle tourne. Je reculai en secouant la tte. Je dois partir, lui dis-je. Quelquun souhaite mliminer et a retrouv ma trace. Les animaux, a ne compte pas. Celui que je viens de dcouper en morceaux compte pour deux, au contraire, rtorquai-je. Il nest pas venu jusquici de son propre chef. Je regardai les portes brises, me demandant ce qui risquait de les franchir ensuite. Les Anges Igns chassent frquemment par paire. Mais je dois te parler, continuai-je. Pas maintenant, fit-il en se dtournant. Tu sais que cest important. Je narrive pas avoir des penses cohrentes , me rpondit-il. Il disait sans doute la vrit et il et t absurde de tenter de le ramener en Ambre ou en tout autre lieu. Il tait en effet probable quil disparatrait aussitt pour revenir dans ce bar. Il faudrait attendre que son esprit ft redevenu limpide et que sa fixation se ft dissipe, pour chercher des solutions nos problmes. Te souviens-tu que ta mre est prisonnire en Ambre ? menquis-je. Oui. Alors, contacte-moi ds que tu auras recouvr tes esprits. Nous devons discuter. Compte sur moi.

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Je pivotai, franchis les portes, et pntrai dans une nappe de brume alors que jentendais Luke chanter une ballade mlancolique dans le lointain. Le brouillard pose autant de problmes que les tnbres absolues, pour un marcheurdombre. En labsence de tout point de repre visible, il est impossible dutiliser cette facult de dplacement. Mais je dsirais simplement jouir de la solitude et rflchir posment la situation, prsent que mes penses taient redevenues limpides. En outre, si je ne pouvais voir personne dans cette pure de pois, cela tait galement valable pour mes adversaires. Et je nentendais pas dautres bruits que ceux de mes pas sur un sol pav. Je devais faire le point. Lorsque Droppa mavait veill dune brve sieste pour minformer de lintervention surprenante de Luke en Ambre, jtais encore puis par dimpensables efforts. Puis je mtais retrouv en compagnie de mon ami et, en comprenant quil effectuait un mauvais trip, je lui avais administr des mdicaments qui devaient normalement le remettre rapidement sur pied. Finalement, javais trucid un Ange Ign et laiss Luke chantonner dans son univers personnel. Jarrivai deux conclusions tout en flnant au sein de la brume cotonneuse. Javais contr tous les noirs desseins que Luke pouvait nourrir lencontre dAmbre. Il savait prsent que sa mre tait notre prisonnire et jestimais improbable quil tentt quoi que ce soit contre nous. Si javais dcid de le laisser jouir de sa libert, ctait plus pour cette raison qu cause des problmes techniques poss par son transfert et son immobilisation en un lieu donn. Random et certainement prfr faire jeter Luke dans une oubliette, mais jtais convaincu quil sestimerait dj satisfait en apprenant que notre adversaire avait t rendu inoffensif ; dautant plus que ce dernier nous contacterait certainement au sujet de Jasra. Je souhaitais lui permettre de redevenir lui-mme avant une telle entrevue et javais en outre un grand nombre de problmes personnels dans la salle dattente : la Roue spectrale, Masque, Vinta et linconnu qui venait de prendre un numro dordre et un sige. - 32 -

Jasra avait pu se servir du pouvoir de localisation des cristaux bleus pour lancer des tueurs sur mes traces. Elle en avait les capacits et les motivations. Il pouvait encore sagir de Masque, qui en tait galement capable et qui paraissait avoir des raisons de men vouloir, mme si jignorais lesquelles. Cependant, Jasra tait dsormais hors dtat de nuire et, si javais la ferme intention de procder tt ou tard une mise au point avec Masque, je pensais tre parvenu me dsaccorder de la rsonance des pierres bleues. Jestimais en outre avoir intimid quelque peu le sorcier du donjon, au cours de notre rcent affrontement. Quoi quil en soit, il tait improbable que lun ou lautre de ces personnages et sa disposition un Ange Ign dress. Non, ces cratures sont originaires dun lieu auquel les sorciers dOmbre nont pas accs. Une rafale de vent dchira le rideau de brume et me permit dentrevoir brivement les contours dun groupe de sombres btisses. Parfait. Je me dplaai. Le brouillard se dissipa nouveau et je pus constater quil ne sagissait pas dimmeubles mais de formations de roche noire. Une autre dchirure me rvla un bout de ciel matinal ou crpusculaire travers par une cume dtoiles scintillantes. Peu aprs, le vent chassa totalement le brouillard et je dcouvris que je marchais dans des hauteurs rocailleuses, sous un ciel illumin par une clart stellaire assez vive pour permettre de lire. Je suivis une piste qui sloignait vers le bout du monde Les interventions de Luke, Jasra, Dalt et Masque formaient un tout. Si certaines taient parfaitement comprhensibles et dautres inexplicables, je savais quen consacrant du temps et du travail cette tche je finirais par tout assembler. Luke et Jasra semblaient dsormais hors dtat de nuire. Masque restait une nigme et nourrissait toujours des griefs personnels contre moi, mais il ne paraissait pas reprsenter une menace pour Ambre. Ce ntait par contre pas le cas de Dalt, qui disposait en outre dun vritable arsenal, mais Random le savait et Benedict tait revenu en ville. Mes oncles feraient le ncessaire pour liminer ce danger. Arriv au bord du monde, je plongeai le regard dans un abme sans fond constell dtoiles. La montagne sur laquelle je - 33 -

me trouvais ne semblait pas reposer sur une plante. En revanche il y avait sur ma gauche un viaduc qui se tendait vers une masse noire dissimulant les toiles un autre mont flottant, peut-tre ? Je me dirigeai vers lui en flnant et my engageai. Les problmes se rapportant latmosphre, la gravit ou la temprature, sont sans la moindre importance en ces lieux o lon peut en un certain sens recrer la ralit. Je mavanai sur le pont et, pendant un instant, mon angle de vision me permit dentrevoir un ouvrage semblable lanc vers dautres tnbres, sur le versant oppos de la masse sombre. Je marrtai au centre du tablier. Ici, mon regard portait trs loin dans les deux directions. Le lieu me semblant sr, je pris mon paquet dAtouts, les triai, et sortis une carte que je navais pas utilise depuis trs, trs longtemps. Je la tins devant moi et rangeai les autres, tudiant des yeux bleus et des traits juvniles lgrement anguleux sous une masse de cheveux dun blanc immacul. Le personnage tait entirement vtu de noir, lexception du col et des manchettes de sa chemise blanche qui dpassaient de sa veste ajuste. Il tenait trois boules dacier dans ses mains gantes. Les contacts avec le Chaos sont parfois difficiles tablir, et cest pourquoi je me concentrai et me tendis avec fo rce et puissance. La jonction fut presque immdiate. Il tait assis sur un balcon, sous un ciel pointill, avec les Monts mouvants se dplaant sur sa gauche. Ses pieds reposaient sur une petite table flottante et il lisait. Il baissa son livre et madressa un sourire. Merlin, dit-il doucement. Tu sembles las. Je hochai la tte. Tu parais quant toi bien repos , fis-je remarquer. Il referma son livre et le posa sur la table. Cest exact. Aurais-tu des ennuis ? Effectivement, Mandor. Il se leva. Souhaites-tu me rejoindre ? Si tu disposes dAtouts pour ton retour, je prfrerais que tu viennes jusqu moi. Il me tendit sa paume. - 34 -

Entendu. Je me penchai, et nos mains se serrrent. Il fit un seul pas et se retrouva mon ct, au milieu de ce pont surplombant le nant. Nous nous treignmes un instant, puis il pivota et regarda labme. Courons-nous un danger, ici ? senquit-il. Non, jai choisi ce lieu parce quil me parat sr. Ainsi que spectaculaire. Quas-tu fait, pendant tout ce temps ? Jai consacr bien des annes mes tudes, puis je suis devenu concepteur dans une branche dactivit assez particulire, lui appris-je. Dans lensemble, mon existence a t plutt morne jusqu une priode rcente, puis tout sest prcipit Mais je comprends les raisons de la plupart de ces vnements et la situation est pratiquement sous contrle. Tout cela est en outre assez confus et il est inutile que tu ten proccupes. Il fit reposer sa main sur la rambarde du pont. Et le reste ? senquit-il. Jusqu prsent, mes ennemis appartenaient au milieu dAmbre. Mais, juste au moment o tous mes problmes paraissaient sur le point dtre rgls, quelquun a lanc sur mes traces un Ange Ign. Je suis parvenu le dtruire, mais jignore les raisons dun tel acte et il ne trouve certainement pas ses origines en Ambre. Mandor fit claquer ses lvres, se dtourna, sloigna de quelques pas, pivota nouveau vers moi. Cest exact, me dit-il. Si je mtais dout que les choses iraient si loin, il y a longtemps que je taurais contact pour ten parler. Mais permets-moi de ne pas partager ton opinion sur limportance de ces incidents avant davoir entendu toute ton histoire. Pourquoi ? Parce que ta navet me sidre, petit frre, et que je ne te fais gure confiance pour diffrencier ce qui est important de ce qui ne lest pas. Ce rcit est si long que je risque de mourir dinanition avant de lavoir achev , rtorquai-je. - 35 -

Mandor eut un sourire indulgent et leva les bras. Si Jurt et Despil sont mes demi-frres par ma mre, dame Dara, et ont pour pre le prince Sawall, seigneur des marches, Mandor est fils de cet homme par un prcdent mariage. Mandor est bien plus g que moi et il en dcoule quil me rappelle mes parents dAmbre. Si je mtais toujours senti un intrus parmi les enfants de Dara et de Sawall, Mandor tait lui aussi tranger ce groupe. Nous avions cela en commun. Mais, quelle quet t la raison de ses premires attentions mon gard, nous tions devenus plus proches, peut-tre, que des frres de sang. Mandor mavait appris un grand nombre de choses utiles, au fil des ans, et nous avions vcu ensemble des moments agrables. Lair se gauchit et, lorsque Mandor fit redescendre ses bras, une table apparut brusquement entre nous, bientt suivie de deux fauteuils disposs face face. La nappe blanche brode tait charge de nombreux mets, de vaisselle en porcelaine, de verres de cristal et de couverts dargent. Il y avait mme un seau glace contenant une bouteille vrille emplie dun breuvage ambr. Je mavoue impressionn, dclarai-je. Jai consacr de nombreuses heures lart magique de la table, ces dernires annes. Assieds-toi, je ten prie. Nous nous installmes confortablement au milieu de ce pont qui enjambait le nant, et je commentai ma satisfaction par un murmure apprciateur en gotant un plat. Aprs quelques minutes consacres satisfaire mon apptit et ma gourmandise, jentamai un rsum des vnements qui mavaient conduit en ce lieu baign de clart stellaire et de silence. Mandor couta mon rcit sans minterrompre. Il attendit que jeusse termin ma narration pour hocher la tte et me demander : Te laisserais-tu tenter par une autre portion de dessert ? Avec joie, acceptai-je. Il est savoureux. Lorsque je relevai les yeux, un instant plus tard, je notai quil souriait. Quest-ce qui tamuse ? menquis-je.

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Toi, rpliqua-t-il. Si tu ten souviens, je tai conseill, avant ton dpart pour cette ombre lointaine, de faire preuve de discrimination lorsquil te faudrait accorder ta confiance. Eh bien ? Je nai racont mon histoire personne. Si tu as lintention de me sermonner parce que jai offert mon amiti Luke sans bnficier de la sienne en change, jai dj entendu tout cela. Et Julia ? Que veux-tu dire ? Elle na jamais appris Justement. Et il me semble que tu aurais pu lui faire confiance. Au lieu de cela, tu las dresse contre toi. Daccord. Jai peut-tre commis une erreur de jugement supplmentaire. Par ailleurs, tu as conu une machine remarquable sans quil te vienne jamais lesprit quelle pourrait devenir une arme redoutable, alors que Random en a immdiatement pris conscience. Et Luke galement. Peut-tre as-tu vit un dsastre simplement parce quelle est devenue indpendante et na plus accept de recevoir des ordres. Tu as raison. Jtais plus proccup par les problmes techniques que par le reste. Il soupira. Que vais-je faire de toi, Merlin ? Tu prends des risques sans mme ten rendre compte. Je nai pas accord ma confiance Vinta. Tu aurais sans doute pu apprendre bien des choses de cette femme, si tu navais pas t si press de te porter au secours de Luke, qui paraissait dailleurs dj hors de danger. Daprs ce que tu mas dit, elle semblait avoir considrablement perdu de sa rserve la fin de votre entretien. Sans doute aurais-je d te demander conseil. Sil tarrive de la revoir, contacte-moi et je me chargerai delle. Je le fixai. Il paraissait sincre. Connatrais-tu son identit vritable ? Je la percerai jour , fit-il en brassant la boisson orange se trouvant dans son verre. Mais jai une proposition te faire, lgante de simplicit. Jai acquis une nouvelle rsidence - 37 -

campagnarde, une demeure relativement isole et trs confortable. Pourquoi ne pas regagner les Cours avec moi, plutt que de continuer derrer laventure, de dangers en prils ? Fais-toi oublier pendant un ou deux ans, profite de la vie, rattrape ton retard en matire de lecture. Je veillerai ce que tu sois bien protg. Laisse la situation se calmer, et tu pourras ensuite retourner vaquer tes affaires dans un environnement plus serein. Je bus une petite gorge de boisson embrase. Non, rpondis-je. Quest-ce que jignore et que tu sembles savoir ? Cest dune importance secondaire, si tu acceptes mon offre. Mme si joptais pour cette solution, je voudrais malgr tout tre fix sur ce point. Un sac dintrigues. Tu as cout mon histoire, jcouterai la tienne. Il haussa les paules et sinstalla plus confortablement dans son fauteuil avant de porter les yeux sur les toiles. Swaywill est mourant, dit-il. Depuis des annes, fis-je remarquer. Cest exact, mais son tat a empir. Certains attribuent cette aggravation au sortilge dric dAmbre. Quoi quil en soit, je crois que ses jours sont compts. Je commence comprendre Les intrigues pour la succession se sont intensifies. Les morts se multiplient poison, duels, assassinats, accidents singuliers et suicides douteux. De nombreuses personnes sont en outre parties pour des destinations inconnues. Du moins ce quil semble. Je comprends, mais je ne vois pas en quoi je suis concern. Fut un temps, tu ne laurais pas t. Mais ? Ne sais-tu pas que Sawall ta adopt peu aprs ton dpart ? Quoi ?

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Cest la vrit. Jignore les raisons prcises de son acte, mais tu figures dsormais sur la liste des prtendants officiels. Aprs moi, mais avant Jurt et Despil. Ce qui me relgue malgr tout assez loin. Exact. La plupart des intrigues se droulent au sommet La plupart ? Il y a toujours des exceptions. Tu dois avoir conscience quil sagit dune situation idale pour apurer de vieux comptes. Une mort de plus ou de moins veille moins lattention quen des temps plus paisibles. Mme au sein des cercles relativement levs. Je secouai la tte comme mes yeux croisaient les siens. Cest compltement absurde en ce qui me concerne , lui dis-je. Il continua de mtudier, et jen prouvai un certain malaise. Non ? menquis-je finalement. Eh bien rflchis la question. Je le fis. Et quand un embryon dide naquit dans mon esprit, Mandor hocha la tte, semblant lire mes penses. Ces bouleversements emplissent Jurt dun mlange de joie et de crainte, me dit-il. Il ne cesse de parler des dernires victimes et de faire des commentaires sur llgance et la facilit apparente avec lesquelles certaines de ces morts ont t donnes. Il sexprime dune voix feutre que viennent entrecouper quelques petits rires. Son angoisse et son dsir de passer son tour aux actes ont cr au point de vaincre sa plus grande terreur Le Logrus Oui. Il a finalement tent sa traverse, et la russie. Il devrait sen rjouir, en prouver de la fiert. Il souhaitait accomplir cet exploit depuis maintes annes. Certes. Et je suis persuad quil ressent galement bien dautres motions. Libert, suggrai-je. Puissance. Et, alors que jtudiais lexpression vaguement ironique de Mandor, je fus contraint dajouter : Et possibilit de participer lui-mme ces intrigues.

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Je constate avec satisfaction que ton cas nest pas dsespr. Voudrais-tu avoir lobligeance de poursuivre tes dductions jusqu leur conclusion logique ? Entendu , rpondis-je en me remmorant loreille gauche de Jurt qui partait la drive accompagne par un essaim de gouttes de sang, aprs que je leus tranche. Tu crois que Jurt a pu menvoyer cet Ange Ign ? Cette ventualit nest pas carter. Mais pourrais-tu approfondir encore la question ? Je pensai la branche brise qui avait transperc lil de Jurt pendant notre affrontement dans la clairire Daccord, dis-je. Il souhaite probablement ma mort. On pourrait attribuer ce dsir au fait que je figure avant lui sur la liste des prtendants au trne, ou son aversion mon gard et son dsir de vengeance ou encore aux deux. Ses motivations sont dun intrt secondaire, ds linstant o le rsultat est le mme. Mais je pensais ce loup loreille coupe qui ta attaqu. Ntait-il pas galement borgne ? Si. quoi ressemble Jurt aujourdhui ? Oh ! La moiti de son oreille a repouss, tout en restant dchiquete et laide. Habituellement, sa chevelure la dissimule. Si lil sest rgnr, il ne lui permet toujours pas de voir et il le cache sous un bandeau. Voil qui pourrait expliquer certains vnements rcents. Je trouve cependant quil choisit bien mal son moment, compte tenu de tout ce qui se passe. Ses agissements rendent les eaux encore plus troubles. Et cest une des raisons pour lesquelles je te conseille de faire une pause, le temps de laisser la situation se dcanter. Tu aurais trop faire. Les traits qui traversent actuellement le ciel sont nombreux, et lun deux risque de te transpercer le cur. Je suis assez grand pour veiller sur ma personne, Mandor. Permets-moi den douter. Je haussai les paules, me levai, gagnai la rambarde et abaissai les yeux vers les toiles. Un moment scoula, puis il me cria : Aurais-tu une meilleure ide ? mais je ne lui rpondis pas, car ctait justement la question que je me posais. Javais rflchi ses - 40 -

remarques sur ltroitesse de mon champ de vision et mon manque de prparation, pour conclure quil disait vrai. Dans le cadre de tout ce qui mtait advenu jusqualors la capture de Jasra excepte je mtais content de ragir en fonction des circonstances. Javais t plus souvent un simple pion quun manipulateur. Il tait exact que les vnements staient prcipits, mais je navais tabli aucun plan digne de ce nom pour assurer ma protection, dcouvrir lidentit de mes adversaires et contrer leurs attaques. Certaines possibilits devaient pourtant exister Si la situation tinquite ce point, il serait prfrable que tu joues la carte de la prudence , me conseilla-t-il. Il disait probablement vrai, du point de vue du bon sens et de la scurit. Mais Mandor appartenait aux Cours, alors que jtais pour ma part li par des loyauts quil ne partageait pas. Il me serait peut-tre possible ne ft-ce quen raison de mes rapports privilgis avec Luke de trouver une solution originale pour renforcer la scurit dAmbre. Tant quune telle possibilit existerait, je ne me sentirais pas libre de me dsintresser de la question. Et, sur un plan plus personnel, ma curiosit mempcherait en outre doublier les innombrables questions qui restaient sans rponse alors que je pouvais participer activement la rsolution de certaines de ces nigmes. Je me demandais sous quelle forme exprimer mes conclusions Mandor, quand je fis une fois de plus lobjet des agissements dune autre personne. Je pris conscience dune vague impression de recherche, comme si un chat faisait ses griffes aux portes de mon esprit. Cela samplifia, repoussa toute autre considration, et je reconnus un appel dAtout provenant dun lieu trs lointain. Je pensais Random, qui devait tre impatient dapprendre ce qui stait produit depuis mon dpart dAmbre, et me rendis rceptif pour accepter le contact. Que se passe-t-il, Merlin ? senquit Mandor. Je levai la main, afin de lui indiquer que jtais occup. Je le vis aussitt poser sa serviette et se lever de table.

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Ma vision se clarifia lentement et Fiona mapparut sous un ciel vert ple, avec des rochers en arrire-plan. Lexpression de ma tante tait svre. Merlin, dit-elle. O es-tu ? Trs loin, rpondis-je. Cest une longue histoire. Que se passe-t-il ? O tes-vous ? Elle madressa un ple sourire. Trs loin, galement. Vous semblez avoir une certaine prdilection pour les dcors spectaculaires, fis-je remarquer. Avez-vous choisi ce cadre parce quil est assorti votre chevelure ? Suffit ! Je ne tai pas joint pour comparer des notes de voyages. cet instant, Mandor vint se placer prs de moi et posa sa main sur mon paule. Cela ne lui ressemblait gure. Simmiscer dans une communication par Atout est en effet dune extrme incorrection comme si lon dcrochait intentionnellement le combin dun second poste tlphonique pour intervenir dans une conversation. Cependant Par exemple ! Par exemple ! fit-il. Voudrais-tu avoir lobligeance de procder aux prsentations, Merlin ? Qui est-ce ? senquit Fiona. Mon frre Mandor, de la Maison de Sawall des Cours du Chaos. Mandor, je te prsente ma tante Fiona, princesse dAmbre. Il sinclina bien bas. Jai entendu parler de vous, princesse. Vous voir me ravit. Les yeux de Fiona se dilatrent. Je connaissais lexistence de votre Maison, rpondit-elle. Mais jignorais que Merlin avait galement des liens de parent avec elle. Je suis heureuse de vous rencontrer. Je suppose quil y a un problme, Fi ? demandai-je. Oui, rpondit-elle en lanant un regard Mandor. Je vous laisse, dit ce dernier. Honor de vous connatre, princesse. Je regrette seulement que vous ne viviez pas plus prs des Marches. Elle sourit. - 42 -

Attendez. Ce que jai dire Merlin nest pas un secret dtat. tes-vous un initi du Logrus ? Oui. Et je suppose que vous ne vous tes pas retrouvs pour vous battre en duel ? Certainement pas, lui rpondis-je. En ce cas, cest avec intrt que jcouterai ce que ton frre pense de la question , me dclara-t-elle avant de sadresser Mandor. Acceptez-vous de venir jusqu moi ? Il sinclina nouveau, ce que je trouvai quelque peu obsquieux. O que ce soit, madame, dclara-t-il. En ce cas, venez. Sur ces mots, elle me tendit sa main gauche et je la serrai. Dun point situ dans le lointain slevait un grondement touff qui voquait le ronronnement dun moteur insonoris. Avez-vous pris rcemment contact avec Ambre ? demandai-je ma tante. Non. Votre dpart fut soudain. Javais mes raisons. Comme le fait davoir reconnu Luke, par exemple ? Connais-tu son identit, dsormais ? Oui. Les autres sont-ils au courant ? Jen ai parl Random, et Flora. En ce cas, tous doivent prsent le savoir. Si je suis partie prcipitamment avec Bleys, cest parce que nos noms devaient tre les suivants sur la liste de Luke. Noublie pas que jai voulu tuer son pre et que ma tentative a failli tre couronne de succs. Bleys et moi tions les parents les plus proches de Brand, et nous nous sommes dresss contre lui. Elle jeta un regard pntrant Mandor, qui sourit et lui dit : Je sais quen cet instant mme Luke boit de la bire en compagnie dun Chat, dun Dodo, dune Chenille et dun Lapin blanc. Je sais galement quil ne peut plus rien tenter contre vous, prsent que sa mre est garde captive en Ambre Fiona mtudia. - 43 -

Je constate que tu nas pas perdu ton temps, dit-elle. Je mefforce dtre efficace. et que vous pouvez donc probablement regagner Ambre sans courir le moindre danger , continua Mandor. Elle lui sourit, puis sadressa moi. Ton frre me parait bien inform. Il fait partie de ma famille, lui aussi, et nous avons tout au long de notre vie veill lun sur lautre. Sa vie ou la tienne ? La mienne. Il est mon an. Que sont quelques sicles de plus ou de moins ? avana Mandor. Vous semblez possder une forte maturit, dclara Fiona. Je suis surprise par la confiance que vous minspirez. Voil qui dmontre beaucoup de sportivit de votre part, rpondit-il. Je prcise en outre que je me sens honor par vos sentiments Mais vous prfreriez que je nen fasse pas trop ? Tout juste. Il nest pas dans mes intentions de tester votre loyaut envers Ambre et la Couronne, alors que je vous connais si peu, fit-elle. Ce que jai dire concerne tant Ambre que les Cours, mais nos intrts ne devraient pas tre conflictuels. Je ne doutais pas de votre prudence. Je souhaitais simplement exprimer clairement ma position. Elle pivota vers moi. Merlin, je te souponne de mavoir menti. Je fronai les sourcils en tentant de me remmorer une occasion o jaurais pu linduire en erreur. Faute dy parvenir, je secouai la tte. Si cest le cas, jai oubli. Il y a de cela quelques annes, lorsque je tai demand de traverser la Marelle de ton pre. Oh ! Je me sentis rougir et me demandai si ctait visible sous ltrange clart baignant ce lieu. Tu as saisi mes dclarations concernant la rsistance de la Marelle comme prtexte, poursuivit-elle. Tu as feint de ne - 44 -

pouvoir y poser le pied, mais nul signe visible nest venu le confirmer. Rien de semblable au phnomne qui stait produit lorsque javais moi-mme tent de my engager, en tout cas. Elle mtudia, semblant attendre une confirmation. Et alors ? menquis-je. Alors, cest devenu bien plus important qu lpoque, et il faut absolument que je sache. Mas-tu jou la comdie, ce jourl ? Oui. Pourquoi ? Aprs avoir pos le pied dans la Marelle, jaurais t contraint de la traverser. Qui sait o elle aurait pu me conduire et ce qui en aurait dcoul ? Mes congs tiraient leur fin et je devais retourner mes tudes. Je navais pas de temps consacrer ce qui serait peut-tre une entreprise de longue haleine. Feindre de rencontrer une forte rsistance ma paru reprsenter une excuse lgante. Tu ne me dis pas tout. Pourriez-vous me prciser le fond de votre pense ? Je crois que Corwin ta rvl une chose que les autres ignorent ou quil ta laiss un message. Je te souponne den savoir plus que tu nacceptes de le reconnatre, au sujet de cette Marelle. Je haussai les paules. Dsol, Fiona. Il mest impossible de dissiper vos soupons. Jaimerais pouvoir vous aider. Tu le peux. Dites-moi comment. Viens avec moi jusqu la nouvelle Marelle. Je veux que tu la traverses. Je secouai la tte. Jai de nombreuses tches mener bien, et elles sont plus pressantes que le fait de satisfaire votre curiosit au sujet de la Marelle que mon pre a cre il y a bien des annes. Je ne suis pas uniquement motive par la curiosit. Ne tai-je pas dit que je la souponne dtre lorigine de la multiplication des temptes dombre ?

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Si, et je vous ai alors fourni une autre explication ce phnomne. Selon moi, il sagit dune simple adaptation de lunivers la destruction partielle puis la remise en tat de lancienne Marelle. Veux-tu me suivre ? Sur ces mots, elle pivota et se mit grimper la pente se trouvant derrire elle. Jadressai un regard Mandor, haussai les paules, et embotai le pas ma tante. Il me suivit. Nous montions en direction dune paroi rocheuse accidente. Fiona y parvint la premire et sengagea sur une corniche de guingois. Elle traversa cette zone et atteignit un point o la muraille rocheuse stait effondre, ouvrant un passage en forme de V. Elle simmobilisa, nous tournant le dos. La clart verdtre du ciel engendrait dtranges reflets dans sa chevelure. Je vins la rejoindre et suivis son regard. Dans une plaine, loin en contrebas, une tornade noire tournoyait telle une toupie. Ce mtore semblait tre lorigine du grondement que jentendais depuis mon arrive en ce lieu. sa base, le sol semblait stre craquel. Jtudiai le cyclone pendant plusieurs minutes mais ne pus constater aucun changement de forme ou de position. Finalement, je me raclai la gorge. On dirait une tornade, sauf quelle ne se dplace pas. Cest la raison pour laquelle je souhaite que tu traverses la nouvelle Marelle, rpondit-elle. Je crains en effet que ce phnomne ne nous soit fatal si nous ne lliminons pas les premiers.

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Si vous aviez le choix entre la capacit de reconnatre le mensonge ou celle de dcouvrir la vrit, pour laquelle de ces possibilits opteriez-vous ? Je croyais autrefois quil existait diffrentes faons dexprimer la mme chose, mais je sais prsent que jtais dans lerreur. La plupart des membres de ma famille sont, par exemple, des experts, tant pour percer jour les intrigues que pour les ourdir, mais je doute quils accordent beaucoup dimportance la vrit alors que jai pour ma part toujours poursuivi la qute de cette dernire. Ctait dailleurs dans cette optique que javais construit ma Roue spectrale. Les propos de Mandor mincitrent cependant minterroger. Cette soif de vrit navait-elle pas fait de moi un individu trop crdule ? Naturellement, rien nest jamais aussi net et dfini. Jai parfaitement conscience quon ne peut faire abstraction du contexte, quelle que soit la situation, mais disons quil sagit dune prise de position dordre gnral. Je commenais donc admettre que javais pu adopter une position extrme au point de pcher par tmrit et que cela avait fini par atrophier une partie de mon sens critique. Je mis celui-ci contribution pour minterroger sur la requte que Fiona venait de madresser. En quoi cette tempte dombre est-elle plus redoutable que les autres ? lui demandai-je. Elle a pris la forme dune tornade. Ce nest pas la premire fois quune telle chose se produit. Certes, mais les temptes prcdentes se dplaaient en Ombre, alors que celle-ci est stationnaire et ne sest aucunement modifie depuis son apparition. - 47 -

Qui remonte quand, en temps dAmbre ? Une demi-journe, peut-tre. Pourquoi cette question ? Jeus un haussement dpaules. Je ne sais pas. Simple curiosit. Je ne vois toujours pas en quoi elle reprsente une menace. Tu sais que les temptes dombre ont prolifr depuis que Corwin a trac sa Marelle supplmentaire. prsent, cest leur nature qui se modifie autant que leur frquence. Il est impratif damliorer au plus tt notre connaissance de la Marelle de ton pre. Une brve mise contribution de mes facults critiques me convainquit que quiconque prendrait le contrle de cette nouvelle Marelle deviendrait le matre, ou la matresse, de forces incommensurables. Aussi demandai-je ma tante ; Que se passera-t-il, si jaccepte de la traverser ? Daprs ce que jai pu dduire des propos de mon pre, je me retrouverai simplement en son centre, comme dans la Marelle dAmbre. Que pourrai-je apprendre ? Jtudiai lexpression de Fiona, y cherchant des motions. Mais mes parents savent se dominer et il tait vain desprer quelle se trahirait ainsi. Jai cru comprendre que Brand tait parvenu sy transfrer par Atout, quand Corwin se trouvait en son centre, me dit-elle. Cest galement ce que je suppose. Il en dcoule que lorsque tu auras ton tour atteint le milieu, il me sera possible de venir te rejoindre en utilisant un Atout. Admettons. Nous nous retrouverons donc au cur de la Marelle. Et partir de ce point nous serons mme de nous rendre l o il est impossible daller depuis tout autre lieu. Autrement dit ? La Marelle originelle qui se trouve au-del. tes-vous seulement certaine quelle existe ?

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Il le faut. Compte tenu de sa nature, une Marelle doit la fois tre trace sur un plan matriel et un niveau plus fondamental de la ralit. Quelle serait lutilit dun tel voyage ? Cest l que rsident ses secrets, l o il est possible dapprendre les principes de sa magie. Je vois. Et ensuite ? Nous dcouvrirons sans doute comment circonscrire les dangers inhrents ce phnomne. Est-ce tout ? Ses yeux strcirent. Nous en profiterons naturellement pour amliorer notre savoir. Tout pouvoir est assimilable une menace, tant que ses principes nont pas t assimils. Je hochai lentement la tte. Mais il existe un grand nombre de dangers quil me parat plus pressant de combattre. La Marelle de Pre devra attendre son tour. Mme si la solution tous tes problmes tattend au bout de ce voyage ? Mme en ce cas, rpondis-je. Une telle entreprise risque dtre trs longue, et je crains de ne pas disposer du temps quil faudrait lui consacrer. Rien ne le prouve. Cest exact. Mais ds que jaurai pos le pied dans cette Marelle, il nexistera plus aucune possibilit de retour. Je mabstins de prciser que je navais pas la moindre intention de la conduire jusqu la Marelle originelle puis de lui permettre dagir sa guise. Ne stait-elle pas essaye par le pass au jeu des intrigues ? Et si Brand avait alors accd au trne dAmbre, elle et t prsent son ct en dpit de ses dngations. Elle parut sur le point dinsister, puis dut comprendre que je refuserais daccder sa requte et, craignant de perdre la face, elle tenta de me convaincre en utilisant nouveau son premier argument. Je te conseille den prendre le temps malgr tout, si tu ne souhaites pas voir cette tornade tout dvaster autour de toi, fitelle. - 49 -

Vous me lavez dj dit et je suis rest sceptique, rtorquai-je. Je ne vous crois toujours pas. Je suis persuad que la multiplication de ces temptes est attribuable ladaptation des ombres aux bouleversements apports par la destruction partielle de la premire Marelle puis par sa remise en tat. Jestime en outre que nous risquons seulement daggraver la situation, si nous nous amusons tripatouiller une nouvelle Marelle dont nous ignorons tout Il nest pas dans mes intentions de me livrer des tripatouillages mais dtudier Le Signe du Logrus apparut brusquement entre nous. Sans doute dut-elle le voir ou percevoir sa prsence, car elle recula en mme temps que moi. Je tournai la tte en sachant dj ce que je verrais. Mandor avait gravi la falaise et se dressait son sommet, les bras levs, immobile comme les roches qui lentouraient. Je rprimai un besoin instinctif de lui hurler darrter. Il devait savoir ce quil faisait et ne tiendrait probablement pas compte de ma mise en garde. Je mavanai vers la crevasse dans laquelle il avait pris position et regardai le mtore qui tourbillonnait au-del, sur la plaine craquele visible loin en contrebas. Limage du Logrus me rvlait la force incommensurable et destructrice que Suhuy mavait rvle dans le cadre de sa dernire leon. Mandor venait de lvoquer et de la dverser dans la tempte dombre. Navait-il pas conscience que lnergie du Chaos ainsi libre continuerait de se rpandre tant quelle naurait pas dtruit toute chose ? Pouvait-il ignorer que si cette tempte tait effectivement une manifestation du Chaos son intervention la mtamorphoserait en force cataclysmique ? La tornade grandit. Son grondement devint assourdissant, sa vision terrifiante. Juste derrire moi, jentendis Fiona hoqueter. Jespre que tu sais ce que tu fais, criai-je Mandor. Nous serons fixs sur ce point dans un instant , me rpondit-il en baissant les bras. Le Signe du Logrus seffaa devant moi.

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Nous continumes dtudier le cyclone qui devenait de plus en plus important et bruyant. Quas-tu voulu dmontrer ? demandai-je finalement Mandor. Que la patience nest pas une de tes vertus. Je ne dcouvrais rien de particulirement instructif dans ce phnomne, mais je poursuivis malgr tout son observation. Brusquement, le fracas se fit irrgulier. La colonne noire tressauta et se contracta, se dbarrassant des dbris accumuls en elle. Bientt, elle retrouva sa taille originelle et le grondement redevint rgulier. Comment as-tu ralis cela ? menquis-je. Je nai rien fait. Elle sest stabilise delle-mme. Contre toute logique, dclara Fiona. Tout juste. Je ne vous suis plus, avouai-je. Cette tempte aurait d continuer de crotre indfiniment, aprs que Mandor la renforce ainsi, expliqua Fiona. Mais ce qui la cre avait dautres projets et a contenu son expansion. Et il sagit dun phnomne originaire du Chaos, ajouta Mandor. Quelle y ait puis de lnergie lorsque je lui en ai offert lopportunit le dmontre. Mais un rajustement sest produit ds que sa puissance a dpass certaines limites. Quelquun joue avec les forces primordiales. Jignore de qui il sagit, et quelles sont ses motivations, mais cest la preuve incontestable que la Marelle nest pas en cause. Merlin a raison, elle nest pas lorigine de tout cela. Entendu, admit Fiona. Entendu. Alors, que nous reste-til ? Un mystre, fit-il. Mais aucune menace imminente. Une ide-luciole voleta dans mon esprit. Mon raisonnement pouvait tre totalement erron, mais ce ne fut pas pour cette raison que je mabstins dexprimer mes penses haute voix. Il sagissait de la cl dune hypothse que je navais pas le loisir dtudier pour linstant et que je ne souhaitais pas faire partager sous cette forme.

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Fiona me foudroya du regard, mais je conservai une expression neutre. Brusquement consciente que sa cause tait perdue, elle dcida de changer de sujet de conversation. Tu as dit que tu ttais spar de Luke dans des circonstances assez tranges. O est-il actuellement ? Si je ne dsirais pas dresser ma tante contre moi, il ntait pas dans mes intentions de lui livrer Luke alors que ce dernier ne disposait pas de toutes ses facults mentales. Fiona avait peut-tre lintention de le tuer, simplement afin dliminer une ventuelle menace pour sa propre existence. Et jtais dcid tout faire pour que Luke restt en vie. Il mavait sembl dceler en lui un changement dattitude et je voulais lui accorder une pause. Nous tions toujours rciproquement dbiteurs, bien quil ft difficile de garder les comptes jour, et ce que nous avions vcu au bon vieux temps devait galement influencer ma dcision. Compte tenu de ltat dans lequel il se trouvait lorsque je lavais laiss, il ne recouvrerait pas un esprit limpide avant longtemps et je tenais absolument mentretenir avec lui dun bon nombre de choses. Cest pourquoi je rpondis : Dsol. Il reste pour linstant ma proprit. Il mintresse galement, rtorqua Fiona dune voix pose. Cest tout naturel, mais je juge mes motivations prioritaires et je crains que nous ne nous gnions lun lautre. Je mestime capable den juger. Entendu. Luke fait un voyage sous acide. Toutes les informations quil vous fournirait seraient certainement hautes en couleur mais peu fiables. Comment sest-il trouv en pareille situation ? Tout laisse supposer quun sorcier appel Masque lui a fait absorber une drogue alors quil le gardait prisonnier. O cela sest-il pass ? Je ne connais aucun Masque. Dans le donjon des Quatre-Mondes. Jai par contre entendu parler de ce lieu, il y a bien des annes. Sharu Garrul, un autre sorcier, en tait alors le matre. Il nest plus quun portemanteau prsent. Quoi ?

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Il sagit dune longue histoire. Limportant, cest que Masque a dsormais pris sa place. Elle me fixa, et jeus limpression quelle venait juste de se rendre compte de ltendue de son ignorance concernant les vnements rcents. Elle devait probablement effectuer un tri parmi les questions quelle souhaitait me poser, lorsque je dcidai daccentuer mon avantage. Au fait, comment se porte Bleys ? menquis-je. Il va mieux. Je lui ai prodigu des soins et il se remet rapidement. Jallais lui demander o il se trouvait, afin de mettre les choses au point entre nous (elle refuserait de rpondre pas de renseignements sur Bleys, pas de renseignements sur Luke ; nous gardons nos secrets et nous restons amis), quand Mandor nous cria : Oh ! Nous pivotmes vers le point quil observait. La tornade noire tait dsormais deux fois plus petite qu notre arrive et elle continuait de se rduire. Le tourbillon se repliait rgulirement sur lui-mme, samenuisant sans cesse, et trente secondes plus tard il avait disparu. Je ne pus mempcher de sourire, mais Fiona rega rdait Mandor et ne le remarqua pas. Faut-il attribuer cela votre intervention ? lui demanda-telle. Je ne saurais rpondre, mais cest possible. En dduisez-vous quelque chose ? Lauteur de cette exprience ne semble pas avoir apprci que je men mle. Vous pensez vraiment que ce phnomne est dorigine artificielle ? Oui. Le responsable viendrait-il des Cours ? Ce serait plus logique que sil sagissait dun ressortissant de votre extrmit de lunivers. Je le suppose galement Avez-vous des hypothses avancer sur lidentit de cet individu ? Il se contenta de sourire.

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Je comprends, sempressa-t-elle dajouter. Ce sont vos affaires. Mais vous ne devez pas oublier que nous sommes tous concerns par une menace universelle. Absolument. Et cest la raison pour laquelle je propose de poursuivre nos investigations. Je nai actuellement aucune tche pressante en cours et cette enqute devrait tre distrayante. Je ne puis vous demander de me faire part de vos dcouvertes alors que jignore quels intrts sont en jeu. Japprcie votre discrtion mais, pour autant que je sache, le trait sign entre Ambre et les Cours est toujours en vigueur et nul nenvisage de le rompre. Si vous le souhaitez, nous en discuterons en chemin. Jai tout mon temps, fit-elle. Moi pas, intervins-je. Il me reste quelques affaires pressantes rgler. Mandor reporta son attention sur moi. En ce qui concerne mon offre Impossible, rpondis-je. Comme tu voudras. Mais je te contacterai bientt et nous en reparlerons. Entendu. Fiona me regarda son tour. Tiens-moi au courant de lvolution de ltat de Luke, ainsi que de ses intentions, fit-elle. Cela va de soi, ma tante. Alors, bonne journe. Mandor me salua dun petit geste de la main. Je limitai, puis mloignai sans plus attendre et entrepris de me dplacer en ombre ds que je me retrouvai hors de vue. Arriv sur une pente rocailleuse, je marrtai et pris mon Atout dAmbre que je levai devant mes yeux. Je me concentrai et me transportai vers mon but ds que mon chemin mapparut. Jesprais que la grande salle serait dserte, tout en jugeant cela dune importance secondaire. Je me matrialisai prs de Jasra et notai un manteau supplmentaire suspendu son bras gauche. Jempruntai une porte latrale pour mengager dans un corridor dsert que je suivis en direction dun des escaliers secondaires. plusieurs - 54 -

reprises, jentendis des voix et effectuai des dtours, ce qui me permit datteindre mes appartements sans tre vu. Un sicle semblait stre coul depuis la dernire fois o javais pris du repos : un somme dun quart dheure, avant que Luke ne ft appel ses pouvoirs magiques fausss par la drogue pour mattirer dans le bar situ de lautre ct du Miroir par lentremise dun Atout hallucinatoire. Quand ? Il mtait impossible de le savoir la veille, peut-tre, une journe dj bien charge en vnements avant mme cet incident. Je verrouillai la porte et gagnai dun pas chancelant mon lit, sur lequel je meffondrai sans seulement retirer mes bottes. Sil me restait un grand nombre de questions rgler, je ntais pas en condition physique pour le faire. Javais dcid de rentrer en Ambre parce que je my sentais plus en scurit que partout ailleurs, en dpit du fait que Luke tait parvenu my joindre. Aprs avoir vcu une priode si fertile en rebondissements, une personne au subconscient suraliment et sans doute fait des rves fort instructifs et se serait veille avec une panoplie dintuitions et de solutions sa disposition. Mais ce ne fut pas mon cas. Je mveillai en sursaut et fus assailli par une onde panique, car javais oubli o je me trouvais. Cependant, aussitt aprs avoir ouvert les yeux et reconnu ma chambre, je me rendormis. Plus tard bien plus tard, semble-t-il je quittai graduellement lunivers du sommeil, telle une pave pousse de plus en plus haut sur la grve par le ressac. Je ne trouvai aucune raison valable de bouger jusquau moment o je pris conscience que mes pieds semblaient en feu. Je massis et retirai mes bottes, un acte qui me procura une des six plus grandes joies de toute mon existence. Je me dbarrassai galement de mes chaussettes, que je jetai dans un coin de la pice. Puis jemplis deau une cuvette, laissai tremper un long moment mes extrmits infrieures, et dcidai de rester nu-pieds. Finalement, je trouvai le courage de me lever, me dvtir, me laver, et enfiler un jean ainsi que ma chemise de flanelle pourpre favorite. Jallai ensuite repousser les volets et regarder au-dehors. Ctait la nuit. Les nuages me dissimulaient les toiles, mempchant ainsi de dduire si ctait le soir, le cur de la nuit ou rapproche de laube. - 55 -

Tout tait silencieux dans le couloir, et je nentendis aucun son alors que je me dirigeais vers lescalier secondaire. Les cuisines taient dsertes, les grands feux couverts et les braises mourantes. Je navais dautre projet que de me prparer du th, lorsque je vis du pain et des bocaux de confitures. Dans une glacire, je dcouvris galement un pichet contenant un jus de fruits la vague saveur dananas. Alors que je restais assis, occup rchauffer mes pieds et rduire la longueur de la miche de pain, je connus une vague sensation de malaise. Je buvais mon th petites gorges, lorsque je pris conscience de ses causes. Il me semblait impratif dagir sans plus attendre, mais jignorais ce quil convenait de faire. Je dcidai alors de mettre cette pause profit pour rflchir la situation. Le temps de terminer mon en-cas, javais chafaud quelques projets. En premier lieu, je gagnai la grande salle et dbarrassai Jasra de tous les chapeaux et manteaux qui la couvraient. Plus tard, alors que je portais son corps rigide dans le couloir du premier tage, en direction de mes appartements, une porte sentrouvrit et la tte de Droppa apparut dans lentrebillement pour me suivre de ses yeux chassieux. Eh bien, elle me rappelle ma premire femme , commenta le bouffon avant de refermer le battant. Aprs avoir install Jasra dans ma chambre, je tirai un sige et massis devant elle. Les oripeaux aux couleurs criardes qui venaient complter la plaisanterie cruelle dont elle avait t victime ne parvenaient pas dtruire sa beaut farouche. Cette femme mavait fait autrefois courir de trs graves dangers et je nprouvais pas le moindre dsir de lui permettre de recommencer en la librant. Mais le sortilge qui la paralysait mintressait pour plusieurs raisons, et je souhaitais mieux le comprendre. Avec prudence, jentrepris dtudier les charmes qui la gardaient captive. Le malfice ntait pas compliqu outre mesure, mais en analyser tous les aspects serait long. Tant pis. Il tait dsormais trop tard pour renoncer. Je poursuivis donc mon exploration de ce sortilge, en prenant mentalement des notes au passage. - 56 -

Cette activit moccupa de nombreuses heures. Aprs avoir rsolu les mystres de ce charme, je dcidai de mettre loccasion profit pour lui apporter quelques touches personnelles. Le chteau sveilla alors que jtais encore louvrage et je poursuivis mon travail pendant encore longtemps, jusquau moment o je fus satisfait. Et galement affam. Je rangeai Jasra dans un coin de la pice, enfilai mes bottes, sortis de mes appartements et me dirigeai vers lescalier. Ayant estim quil devait tre prs de midi, je jetai au passage des regards dans les diverses salles manger o les membres de ma famille avaient coutume de se runir pour djeuner. Mais toutes taient dsertes et nulle table navait t dresse. En outre, je ne vis aucun indice permettant de dduire quun repas y avait t servi rcemment. Mon horloge biologique avait pu se drgler, mais compte tenu du laps de temps apparemment coul depuis le lever du jour je ne pouvais me tromper de beaucoup. Cependant, personne ntait table et il sensuivait que ma supposition devait tre errone Puis jentendis un lger cliquetis de couverts heurtant des assiettes et me dirigeai vers le point dorigine de ces sons. De toute vidence, le repas avait t servi dans une salle habituellement destine dautres usages. Je pris droite, puis gauche. Oui, ils se trouvaient dans un salon. Sans importance. Jentrai dans la pice. Llewella tait assise sur un canap rouge en compagnie de lpouse de Random, dame Vialle, et le repas avait t pos sur une table basse, devant elles. Michael, qui travaillait aux cuisines, se tenait proximit, derrire une desserte roulante charge de plats. Je mclaircis la gorge. Merlin , me salua Vialle. Et jeus un frisson, car lpouse de Random tait frappe de ccit totale. Comme cest agrable ! Bonjour, dit Llewella. Venez vous joindre nous. Nous sommes impatientes dapprendre quels ont t vos derniers faits et gestes. Je pris un sige et vins masseoir en face des deux femmes, de lautre ct de la petite table. Michael approcha afin de me - 57 -

mettre un couvert, et jen profitai pour rflchir la situation. Tout ce que je dirais Vialle reviendrait aux oreilles de Random. Cest pourquoi je dcidai de fournir une version abrge des vnements rcents et de mabstenir de parler de Mandor, de Fiona, et de tout ce qui se rapportait aux Cours. Cela rduisit considrablement mon rcit et me permit dassouvir plus rapidement mon apptit. Tous ont eu un emploi du temps extrmement charg, ces derniers temps , dclara Llewella lorsque jeus termin mon histoire. Mon oisivet memplit presque dun sentiment de culpabilit. Jtudiai ses yeux dun vert dlicat, son teint plus que basan, ses lvres pleines, ses grands yeux flins. Mais pas tout fait, ajouta-t-elle. O sont-ils tous passs ? menquis-je. Grard est descendu inspecter les fortifications portuaires et Julian a reu le commandement de larme, qui a t dote de quelques armes feu pour dfendre les accs du Kolvir. Voudriez-vous dire que Dalt a dj envoy ses troupes ? Que ses soudards marchent sur Ambre ? Elle secoua la tte. Non, ce sont de simples mesures de prcautions motives par la mise en garde de Luke. Nul na encore aperu les armes de Dalt. Personne ne sait o il se trouve ? Pas encore, me rpondit-elle. Mais nos agents ne devaient gure tarder nous en informer. Elle haussa les paules, puis ajouta : Il est mme possible que Julian le sache dj. Pourquoi est-ce Julian qui se trouve la tte de nos troupes ? demandai-je entre deux bouches. Jaurais cru que Benedict prendrait leur commandement. Llewella pivota vers Vialle, qui sembla sentir son regard peser sur elle. Benedict et un petit dtachement de ses hommes ont escort Random jusqu Kashfa, rpondit Vialle mi-voix. Kashfa ? Pourquoi Random sy est-il rendu ? En fait, Dalt installe frquemment son campement proximit de ce royaume. Cette zone risque dtre dangereuse. - 58 -

Elle eut un ple sourire. Voil pourquoi Random sest fait escorter de Benedict et de sa garde. Peut-tre ont-ils lintention deffectuer eux-mmes une expdition de reconnaissance, bien que ce ne soit pas la raison officielle de leur dpart. Javoue ne pas comprendre la ncessit dun tel voyage , fis-je. Elle but une gorge deau. Il sest produit l-bas, un changement politique important, expliqua-t-elle. Vous savez quun gnral avait mis a profit labsence de la reine et du prince hritier pour prendre le pouvoir. Or ce militaire a t assassin et Random est parvenu faire accepter la candidature du prtendant quil soutenait un noble plus g Comment a-t-il fait ? Quiconque sintresse Kashfa sintresse plus encore ladmission de ce monde dans le Cercle dOr, qui lui permettrait de jouir dun statut commercial privilgi. Random sest donc servi de cet argument pour parvenir ses fins. Les royaumes membres du Cercle dOr ne doivent-ils pas accorder un droit de passage nos troupes sans pratiquement aucune formalit ? Si. Je me remmorai brusquement cet missaire de la Couronne que javais vu Chez Guillaume le Sanguinolent et qui avait rgl sa note en monnaie kashfienne. Si jestimais prfrable dignorer combien de temps stait coul entre lassassinat qui avait rendu un tel accord possible et cette rencontre, ce fut une autre pense qui me frappa. Random venait apparemment dinterdire Jasra et Luke de reprendre un jour possession du trne que le gnral leur avait usurp et que Jasra avait usurp longtemps auparavant. Compte tenu de toutes ces usurpations successives, jprouvais des difficults me faire une opinion sur la lgitimit de tous ces prtendants. Mais si les agissements de Random ntaient pas plus nobles que ceux des autres personnes ayant eu jusqualors des vises sur ce royaume, ils ntaient pas plus rprhensibles. Il en dcoulait cependant que toute tentative de Luke pour reprendre - 59 -

possession du trne de sa mre serait contre par un monarque ayant sign un trait dalliance avec Ambre. Et je naurais pas hsit parier que certaines clauses de ce pacte incluaient notre assistance tant en cas dagression de la part dune puissance trangre que dans lventualit dune guerre civile. Tout cela tait fascinant. Random semblait stre donn beaucoup de mal pour empcher Luke de se prvaloir de tout semblant de lgitimit la tte dun tat. Peut-tre avait-il lintention de le faire dclarer hors la loi et de mettre sa tte prix, en tant quusurpateur et rvolutionnaire dangereux. Mon oncle ne prenait-il pas des mesures disproportionnes par rapport la gravit de la situation ? Luke ne reprsentait plus mes yeux une vritable menace, dautant plus que nous gardions sa mre en otage. Mais je ne pouvais faire que des suppositions quant aux intentions de Random. Voulait-il simplement rduire nant les prils menaant Ambre ou dsirait-il galement capturer Luke ? Cette dernire possibilit mennuyait, car mon ami semblait stre engag sur la voie de la rhabilitation et connatre les affres dune rvision radicale de sa position. Je ne tenais pas ce quil ft sacrifi pour satisfaire la soif de sang de Random. Je suppose que cest en rapport avec Luke , dis-je Vialle. Elle resta un instant silencieuse, avant de me rpondre : Random semblait surtout sinquiter des agissements de ce Dalt. Je haussai mentalement les paules. Pour mon oncle, cela devait revenir au mme. Il voyait en effet dans les troupes de Dalt la force militaire laquelle Luke ferait appel pour tenter de rentrer en possession de son trne. Cest pourquoi je me contentai de dire : Oh ! sans pour autant interrompre mon repas. Nous navions plus de faits nouveaux nous rvler et, comme rien ne permettait de dduire quelles taient les intentions de Random, la conversation driva vers des sujets plus futiles. Jen profitai pour rflchir une fois de plus la situation et parvins nouveau la conclusion quil me fallait agir au plus tt, sans savoir pour autant quelle forme devrait - 60 -

prendre cette action. Ma ligne de conduite fut dtermine de faon inattendue pendant le dessert. Un courtisan nomm Randel un homme basan de grande taille, la chevelure brune et au sourire presque constant entra dans la salle. Je sus aussitt quil stait produit du nouveau, car son expression tait pour une fois svre et son pas plus rapide que de coutume. Son regard nous parcourut et sarrta sur Vialle. Il savana aussitt vers elle et sclaircit la gorge. Majest ? commena-t-il. Vialle tourna la tte. Oui, Randel ? Que se passe-t-il ? Les membres de la dlgation begmane viennent de se prsenter au palais, et je nai reu aucune instruction sur laccueil quil convient de leur rserver et les dispositions prendre. Seigneur ! sexclama Vialle en posant sa fourchette. Ces gens ne devaient arriver quaprs-demain, aprs le retour de Random. Cest lui quils voudront prsenter leurs dolances. Quavez-vous fait ? Je les ai pris dattendre dans le salon Jaune, en prcisant que jallais immdiatement vous annoncer leur arrive. Elle hocha la tte. Combien sont-ils ? Le premier ministre, Orkuz ; sa fille et secrtaire, Nayda ; et une autre de ses filles, Corail. On dnombre encore quatre serviteurs deux hommes et deux femmes. Allez informer le personnel, et faites en sorte quon leur prpare des appartements convenant leur rang. Et avertissez galement les cuisines. Ils nont peut-tre pas djeun. Trs bien, Altesse, rpondit Randel en reculant dj. Ensuite, venez me faire un rapport dans le salon Jaune, pour me confirmer que mes ordres ont t excuts. Je vous fournirai alors des instructions complmentaires. Cest comme si ctait fait, Majest , affirma lhomme avant de se retirer.

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Vialle se leva et sadressa nous. Merlin, Llewella, je rclame votre assistance pour tenir compagnie nos htes en attendant que des dispositions aient t prises. Javalai ma dernire bouche de dessert et me levai. Si la perspective de converser avec un diplomate et sa suite ne menchantait gure, je ne pouvais me dfiler et javais en outre conscience quil sagissait dune des petites corves qui incombent aux gens de mon rang. Heu et quelle est la raison de leur venue ? menquis-je. Ils souhaitent nous faire part de leurs protestations au sujet de Kashfa, rpondit-elle. Les Begmans nont jamais port les Kashfiens dans leur cur, mais jignore sils sinsurgent contre ladmission possible de Kashfa dans le Cercle dOr ou sils sont outrs parce que nous sommes intervenus dans la politique intrieure de ce royaume. Peut-tre craignent-ils de voir leurs affaires pricliter si leurs proches voisins bnficient brusquement du mme statut commercial privilgi que le leur. Il est encore possible quils aient eu des vises sur Kashfa et que nous ayons dtruit leurs espoirs. Les deux, peut-tre. Quimporte Nous ne risquons pas de leur rvler ce que nous ignorons. Je dsirais simplement savoir quels sujets il tait prfrable dviter. Tout ce qui relve de la politique, rpondit-elle. Je me posais la mme question, dclara Llewella. Je me demandais sils ne disposaient pas dinformations pouvant nous tre utiles sur le compte de Dalt. Leurs services de renseignements doivent probablement se tenir informs de tout ce qui se rapporte de prs ou de loin Kashfa. vitez ce sujet, dit Vialle en se dirigeant vers la porte. Sils laissent chapper des informations ou souhaitent nous en fournir, tant mieux. Prenez-en note. Mais ne dites rien pouvant trahir lintrt que nous portons cet homme. Vialle me prit le bras et je la guidai hors de la salle, en direction du salon Jaune. Llewella sortit une petite glace main dun repli de ses vtements et tudia ses traits. Apparemment satisfaite, elle rangea laccessoire, puis dclara : Je suis

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heureuse que vous soyez revenu, Merlin. Un sourire supplmentaire nest jamais de trop, en de telles circonstances. Pourquoi ne puis-je pour ma part men rjouir ? menquis-je haute voix. Nous gagnmes la salle o attendaient le premier ministre et ses filles. Leurs serviteurs staient dj rendus dans les cuisines pour y prendre une collation. Les plnipotentiaires devaient quant eux toujours souffrir de la faim, ce qui en disait long sur le protocole et le temps ncessaire pour disposer de faon apptissante quelques mets sur un plateau. Orkuz tait un homme trapu de taille moyenne et aux cheveux noirs stris de mches discrtes. Les traits de son large visage semblaient indiquer quil consacrait plus de temps se renfrogner qu sourire une habitude laquelle il sadonna pendant la majeure partie de laprs-midi. Le visage de Nayda tait une version plus finement modele du sien et, bien quelle manifestt la mme tendance sempter, ses lignes taient maintenues sous contrle un niveau de rondeurs attrayantes. En outre, elle souriait constamment et avait de trs belles dents. Corail, quant elle, tait plus grande que son pre et sa sur, plus lance, avec une chevelure auburn. Ses sourires semblaient moins protocolaires et je lui trouvai une apparence vaguement familire. Je me demandai si je ne lavais pas rencontre quelque rception diplomatique ennuyeuse, bien des annes plus tt. Si cela avait t le cas, cependant, je naurais probablement pas pu loublier. On procda aux prsentations et du vin fut servi, puis Orkuz adressa Vialle un bref commentaire sur les rcentes nouvelles alarmantes en provenance de Kashfa . Imit par Llewella, je me portai au ct de Vialle afin de la soutenir moralement, mais elle rpondit simplement aux Begmans quil leur faudrait attendre le retour de son poux pour aborder ces questions et quelle navait pour linstant dautre souci que de veiller leur confort. Le diplomate consentit de bonne grce, au point desquisser un sourire, et jen dduisis quil avait simplement tenu faire officiellement enregistrer le but de sa visite. Llewella sempressa de demander comment stait

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droul leur voyage, et Orkuz permit poliment la conversation de dvier. Les politiciens sont merveilleusement programms. Lambassadeur begman en Ambre ignorait la venue de cette dlgation, ce qui semblait indiquer quOrkuz stait dplac encore plus vite que tout courrier adress au corps diplomatique. Jappris tout cela un peu plus tard, lorsquil demanda faire porter un message lambassadeur. Jugeant ma prsence superflue au cur de ces changes courtois de propos anodins, je mcartai pour me concentrer sur un plan dvasion. Je ne mintressais aucunement au jeu diplomatique dont on dressait les bases. Corail scarta son tour en soupirant, puis elle madressa un regard, sourit, parcourut la salle des yeux et se rapprocha. Jai toujours eu envie de visiter Ambre, me dit-elle. Cette cit est-elle conforme ce que vous imaginiez ? Oh ! Oui. Naturellement, je nai encore presque rien vu Je hochai la tte, et nous accentumes lcart qui nous sparait des autres. Ne vous aurais-je pas dj rencontre quelque part ? menquis-je. Je ne le pense pas. Je nai gure voyag et je ne crois pas que vous ayez honor Begma de votre visite. Est-ce que je me trompe ? Non, bien que cette rgion suscite vivement ma curiosit depuis peu. Mais je sais malgr tout certaines choses sur votre compte, ajouta-t-elle. Des renseignements glans dans les rumeurs. Jai appris que vous venez des Cours du Chaos et que vous avez fait des tudes sur ce monde-ombre o les Ambriens se rendent si frquemment. Je me suis souvent demand quoi il ressemblait. Je mempressai de mordre lhameon et entrepris de lui parler de mes tudes, de mon travail, des lieux que javais visits et de mes passe-temps favoris. Tout en conversant, nous gagnmes un sofa se trouvant de lautre ct de la pice et nous installmes plus confortablement. Orkuz, Nayda, Llewella et Vialle ne semblaient pas souffrir de notre absence, et mentretenir avec Corail tait plus agrable que dcouter leurs - 64 -

propos. Afin de ne pas paratre gocentrique, jinterrogeai Corail sur son pass. Elle me parla dune enfance heureuse vcue Begma, ou dans les environs ; de son amour de la nature, quitation et canotage sur les nombreux lacs et rivires de cette rgion ; des livres quelle avait lus ; et de ses incursions relativement innocentes dans lunivers de la magie. Une servante entra et sapprocha de Vialle pour lui dire quelque chose, alors que Corail entreprenait de me dcrire les rites pleins dintrt quaccomplissent les fermiers begmans dans le but dassurer la fertilit de leurs rcoltes. Dautres membres du personnel taient visibles au-del du seuil. Vialle sadressa alors Orkuz et Nayda, qui hochrent la tte et se dirigrent vers la porte. Llewella se spara de leur groupe et vint vers nous. Corail, dit-elle. Vos appartements sont prts. Un serviteur va vous y conduire. Vous souhaitez sans doute faire un brin de toilette et vous reposer, aprs ce long voyage. Nous nous levmes. Je ne suis pas vraiment lasse , rpondit Corail. Si elle venait de sadresser Llewella, son regard tait rest riv sur moi et un semblant de sourire incurvait les commissures de ses lvres. Diantre ! Je venais brusquement de prendre conscience que sa compagnie mtait fort agrable, aussi lui dis-je : Si vous mettiez une tenue un peu moins recherche, cest avec plaisir que je vous ferais visiter une partie de la ville. Ou le palais. Son sourire spanouit. Jen serais ravie. En ce cas, je vous retrouverai ici dans approximativement une demi-heure , lui dis-je. Jaccompagnai Corail et les autres Begmans jusquaux grands escaliers. tant simplement vtu de mon jean et dune chemise pourpre, jenvisageai daller galement me changer afin de correspondre un peu plus aux canons de la mode locale. Au diable ! dcidai-je. Ce serait une simple promenade. Il me suffirait de complter ma tenue dun ceinturon, de quelques armes, dun manteau et de mes meilleures bottes. Je pourrais

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galement galiser ma barbe, tant donn que javais un peu de temps devant moi. Me manucurer les ongles, peut-tre Heu, Merlin Ctait Llewella, qui venait de me prendre par le coude pour me guider vers une encoignure. Je me pliai docilement ses dsirs. Oui ? Que se passe-t-il ? Hm, fit-elle. Assez jolie, nest-ce pas ? Je le suppose. Ses charmes vous mettraient-ils en moi ? Seigneur, Llewella ! Je ne sais pas. Je viens juste de la rencontrer. Et de linviter sortir avec vous. Allons ! Jai amplement mrit de faire une pause, et discuter avec elle a t fort plaisant. Jaimerais lui faire dcouvrir Ambre. Cette promenade devrait tre agrable. Quavez-vous redire mes projets ? Absolument rien, tant que vous noubliez pas certains dtails troublants. De quoi voulez-vous donc parler ? Je trouve trange quOrkuz se soit fait accompagner par ses deux jolies filles. Nayda est sa secrtaire. Quant Corail, il y a longtemps quelle souhaitait voir Ambre. Hon-hon, et Begma aurait en outre tout gagner si une des filles du plnipotentiaire avait lheur de plaire un membre de notre famille. Vous tres trop mfiante, Llewella. Cest attribuable lexprience acquise au fil de nombreuses annes. Eh bien, je nourris lespoir de connatre une longue existence, mais aussi celui de ne pas aller chercher un motif secret en tout acte humain. Elle sourit. Naturellement. Oubliez mes propos , me conseilla-t-elle en sachant que je nen ferais rien. Amusez-vous bien. Je lui rpondis par un borborygme et pris la direction de mes appartements. - 66 -

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Et ainsi, bien que cern par un grand nombre de menaces et dintrigues, de prils et de mystres, je dcidai de maccorder un cong et daller flner en ville en compagnie dune belle dame. Il sagissait indubitablement du plus tentant des choix qui mtaient offerts. Jignorais qui tait mon adversaire et quelle puissance se dressait contre moi, mais la balle se trouvait dsormais dans son camp. Je nprouvais pas le moindre dsir de partir la recherche de Jurt, de me battre en duel avec Masque, ou de rester au ct de Luke jusquau moment o il recouvrerait ses esprits et pourrait mapprendre sil comptait poursuivre sa collection de scalps des membres de ma famille. Par ailleurs Dalt ntait pas mon problme, Vinta avait disparu, la Roue spectrale gardait le silence, et il ntait pas urgent de rsoudre lnigme pose par la Marelle de mon pre. Le soleil brillait et la brise tait modre, mme si les conditions mtorologiques risquaient de changer rapidement en cette saison. Il et t dommage de consacrer ce qui serait peut-tre la dernire belle journe de lanne dautres occupations que la dtente. Cest pourquoi jachevai de me prparer en fredonnant, puis gagnai le point de rendez-vous plus tt que prvu. Je neus pas attendre, cependant, car Corail avait t encore plus rapide que moi. Je ne pus quapprouver ses choix : une culotte vert sombre et une chemise couleur cuivre que venait complter un lourd manteau brun. Ses bottes paraissaient parfaitement adaptes la marche et un chapeau sombre dissimulait la majeure partie de sa chevelure. Je notai des gants et une dague sa ceinture. Je suis prte, confirma-t-elle en me voyant. - 67 -

Magnifique , rpondis-je avant de sourire et de la guider dans le vestibule. Lorsquelle obliqua vers les portes principales, je la fis pivoter vers la droite, et plus tard vers la gauche. Notre sortie sera plus discrte si nous empruntons une des issues latrales, lui dis-je. Les Ambriens semblent cultiver le secret. Simple habitude. Moins dtrangers sont au courant de nos faits et gestes, mieux on se porte. Quels trangers ? Que redoutez-vous ? En cet instant ? Un grand nombre de choses. Mais il serait regrettable de consacrer une si belle journe en dresser la liste. Elle secoua la tte avec ce que je supposai tre un mlange dinquitude, de respect et de mpris. Les rumeurs qui courent sur votre compte seraient donc fondes ? senquit-elle. On dit que vos affaires de famille sont si compliques que vous gardez sur vous des calepins pour y marquer les scores ? Je nai gure eu le temps de me livrer de telles occupations, ou seulement de compter les points , rtorquai-je, avant dajouter en la voyant rougir : Pardonnez-moi. Mon existence est plutt mouvemente depuis peu. Oh ! Elle madressa un regard interrogateur. Une autre fois , lui dis-je. Puis je me forai rire, repoussai mon manteau et saluai un garde. Elle hocha la tte et changea diplomatiquement de sujet de conversation. Ce nest sans doute pas la saison idale pour visiter vos clbres jardins. Effectivement, si lon excepte le jardin japonais de Benedict, qui est situ assez loin dici. Nous pourrons aller y prendre une tasse de th, un de ces jours, mais javais prvu pour aujourdhui une visite guide de la ville. Voil qui me convient merveille. Je demandai au garde de faction la poterne dinformer Henden, le rgisseur dAmbre, que nous comptions aller nous promener en ville et que nous ignorions lheure de notre retour. - 68 -

Lhomme massura quil retransmettrait mon message ds sa relve. Ce qui mtait survenu le soir o je mtais rendu Chez Guillaume le Sanguinolent mavait servi de leon, et je mettais cette exprience profit en informant les autres de mes faits et gestes. Par simple acquit de conscience, car je ne pensais pas que nous serions en danger et Llewella tait par ailleurs au courant de mes intentions. Les feuilles mortes bruissaient sous nos bottes, alors que nous suivions une des alles en direction dune porte latrale. Seuls quelques cirrus filamenteux taient visibles haut dans le ciel et le soleil brillait. louest, des oiseaux noirs filaient tire daile vers le sud et locan. Il a dj neig, chez nous, me dit-elle. Vous avez de la chance. Nous devons ce rpit un courant chaud, expliquai-je en me remmorant des propos que Grard mavait autrefois tenus. Ce phnomne tempre notablement le climat de ce lieu, si on le compare dautres rgions situes sous la mme latitude. Avez-vous beaucoup voyag ? me demanda-t-elle. Plus que je ne le souhaitais, ces derniers temps. Jaimerais pouvoir masseoir et prendre racine pendant une anne. Agrment ou affaires ? demanda-t-elle alors quun garde nous ouvrait le portail et que je parcourais rapidement les alentours du regard, sans voir dindividus suspects occups nous pier. Pas dagrment, en tout cas , lui rpondis-je tout en prenant son coude. Une fois arrivs dans les quartiers habits, nous suivmes la Grande Promenade. Je dsignai au passage quelques monuments et btiments importants, dont lambassade begmane. Corail ne manifesta pas le dsir de la visiter, avanant quil lui faudrait de toute faon sy rendre officiellement avant son dpart. Un peu plus tard, elle effectua une halte dans une boutique pour acheter deux chemisiers, et fit envoyer la facture lambassade et les vtements au palais. Mon pre mavait promis quelques souvenirs, expliqua-telle. Je sais quil a dj oubli, mais lorsquil sera mis au courant

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de mes emplettes il aura la preuve que ma mmoire est plus fidle que la sienne. Nous explormes ensuite les rues de divers corps de mtiers, puis nous arrtmes pour nous dsaltrer la terrasse dun caf do nous pmes regarder loisir les pitons et les cavaliers. Je venais de pivoter vers Corail afin de lui narrer une anecdote se rapportant un des passants, quand je notai le dbut dun contact dAtout. Jattendis plusieurs secondes, alors que cette sensation samplifiait, mais personne ne se manifesta. Je sentis la main de Corail se poser sur mon bras. Que se passe-t-il ? senquit-elle. Je projetai mon esprit afin de faciliter la prise de contact, mais linconnu semblait reculer au fur et mesure que je me tendais vers lui. Ce qui se produisait ntait cependant pas comparable lexamen furtif auquel stait livr Masque, alors que je me trouvais chez Flora, San Francisco. Sagissait-il simplement dune de mes connaissances qui tentait de me joindre et avait des difficults se concentrer ? Parce quelle tait blesse, par exemple ? Ou Luke ? Est-ce toi ? dis-je. Mais je ne reus aucune rponse et le semblant de contact sestompa, pour disparatre peu aprs. Allez-vous bien ? senquit Corail. Oui, rassurez-vous. Quelquun a tent de me joindre, puis sest ravis. Vous joindre ? Oh ! Sans doute voulez-vous parler de ces Atouts que vous utilisez ? Oui. Mais je vous ai entendu dire Luke Pour autant que je sache, nul membre de votre famille ne porte un tel Il est probable que vous le connaissez mieux sous le nom de Rinaldo, prince de Kashfa. Elle eut un petit rire. Rinny ? Bien sr, que je le connais. Il napprcie gure dtre appel ainsi, cependant Vous le connaissez vraiment ? Je veux dire en personne ?

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Certes. Bien que nous ne nous soyons pas revus depuis longtemps. Kashfa et Begma sont proches. Les relations entre nos deux royaumes sont parfois bonnes, parfois mauvaises. Vous savez ce que cest. La politique. Pendant mon enfance, nous avons vcu de longues priodes au cours desquelles nos rapports ont t excellents. Les visites officielles taient nombreuses et les enfants des diplomates et des personnalits politiques jouaient ensemble. Comment tait-il, lpoque ? Oh ! Ctait un rouquin dgingand qui aimait faire talage de sa force et de sa rapidit. Je me souviens encore de sa colre, le jour o nous avons fait cette course et que je lai distanc. Il serait donc arriv aprs vous ? Oui, je suis assez sportive. Il faut ltre, pour pouvoir le battre. Parfois, il memmenait faire de la voile, avec ma sur Nayda. Il nous arrivait galement deffectuer de longues randonnes. O est-il, prsent ? Dans un bar, en compagnie dun chat du Cheshire. Quoi ? Cest une longue histoire. Jaimerais lentendre. Je minquite pour lui, depuis ce coup dtat. Mm Je dressai rapidement la liste des coupures apporter mon rcit pour ne pas rvler de secrets dtat la fille du premier ministre begman, les liens de parent de Luke avec la Maison dAmbre, par exemple. Je le connais depuis longtemps, commenai-je. Il sest attir les foudres dun sorcier qui lui a administr une drogue et fait en sorte quil se retrouve banni dans ltrange bar dont je viens de vous parler Ma narration fut longue. Je dus notamment linterrompre pour rsumer luvre de Lewis Carroll et promettre Corail que la bibliothque dAmbre lui prterait un exemplaire dAlice, Lorsque jeus termin, elle riait. Pourquoi ne le ramenez-vous pas ? senquit-elle.

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Ouch ! Je ne pouvais lui dire que son habilet se dplacer en Ombre rduirait une telle tentative nant tant que le L.S.D. ferait toujours effet. Aussi lui rpondis-je : Cest un lment du sortilge, qui influe sur ses propres pouvoirs magiques. Il sera impossible de le dplacer tant quil restera sous lemprise de cette drogue. Cest fascinant, dclara-t-elle. Luke serait donc un sorcier, lui aussi ? Heu oui. Comment a-t-il acquis ces pouvoirs ? lpoque o je lai connu, rien ne le laissait supposer. Il existe maintes faons de devenir un sorcier, expliquaije. Mais vous devez dj le savoir. Et je pris brusquement conscience quelle devait tre au fait de bien plus de choses que ne lindiquait son expression souriante et innocente. Jeus alors la ferme conviction quelle tentait de me faire admettre que les pouvoirs magiques de Luke tiraient leur origine de la Marelle, ce qui et trahi sa filiation du ct paternel. Je dcidai aussitt de brouiller les pistes. Jasra, sa mre est, elle aussi, verse dans les arts magiques. Vraiment ? Je lignorais. Allons donc ! Eh bien, cest pourtant le cas. Et son pre ? Je ne saurais rpondre. Lavez-vous rencontr ? loccasion. Un mensonge risquait de lui faire croire que je tentais de lui dissimuler un fait important, si elle avait ne ft-ce quune trs vague ide de la vrit. Cest pourquoi jutilisai le seul moyen de diversion qui me vint alors lesprit. La table se trouvant derrire Corail tait inoccupe et aucun client ntait assis audel. Je gaspillai un de mes sortilges en effectuant un geste discret et en murmurant un mot inaudible. Ma magie renversa la table et la projeta vers le mur. Elle sy crasa dans un fracas impressionnant et les autres clients crirent. Je me levai dun bond.

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Personne nest bless ? demandai-je en regardant autour de nous. Que sest-il pass ? me demanda Corail. Une saute de vent fantasque, quelque chose de ce genre. Il serait prfrable de repartir. Entendu, fit-elle en tudiant les morceaux de bois briss. Je ne tiens pas tre blesse. Je jetai quelques pices sur notre table, me levai et quittai la terrasse en parlant de tout ce qui me venait lesprit. Cette tactique savra efficace, car Corail ne me posa plus de questions se rapportant Luke. Je mtais dirig vers Sarment Ouest. Lorsque nous atteignmes cette artre, je me remmorai que Corail aimait faire de la voile et dcidai de descendre en direction du port. Mais elle posa sa main sur mon bras et marrta pour me demander : Ne trouve-t-on pas un escalier sur ce versant du Kolvir ? Je sais que votre pre a autrefois tent denvoyer des troupes vers son sommet, que ses hommes ont t reprs, et quil a d souvrir un chemin par la force des armes. Effectivement, rpondis-je en hochant la tte. Mais cest dsormais de lhistoire ancienne. Cet escalier se trouve assez loin derrire nous et nest plus gure frquent, mme sil est toujours praticable. Jaimerais le voir. Entendu. Je pivotai vers la droite et nous revnmes en arrire, vers la Grande Promenade. Deux cavaliers portant les couleurs de Llewella nous croisrent et nous salurent au passage. Je ne pus mempcher de me demander sils vaquaient des occupations lgitimes ou sils avaient t chargs de nous surveiller. Cette pense dut galement traverser lesprit de Corail, car elle mtudia en levant un sourcil. Je me contentai de hausser les paules et de poursuivre ma route. Lorsque je lanai un regard derrire moi, un peu plus tard, les deux hommes avaient disparu. Alors que nous flnions nous vmes des personnes portant les costumes traditionnels dune douzaine de rgions diffrentes, et la brise nous apportait de nombreuses odeurs de - 73 -

cuisine provenant des tals, de quoi satisfaire une multitude de gots. En divers points de notre ascension de la colline, nous nous arrtmes pour manger des tartes, des yaourts, des confiseries. Les stimuli taient trop puissants pour pouvoir tre ignors. Je notai laisance avec laquelle Corail contournait les obstacles. Ce ntait pas simplement de la grce mais une faon dtre. Sans doute avait-elle suivi une prparation intensive. Je la vis plusieurs fois regarder derrire nous et limitai, sans rien noter dtrange. une occasion, un homme sortit brusquement dune maison dont nous nous approchions et la main de Corail se porta aussitt vers sa dague, avant de redescendre. Il rgne ici une telle activit, il y a tant dalles et venues, commenta-t-elle un instant plus tard. Cest exact. Begma est sans doute moins anime ? Considrablement. Est-ce un lieu o les passants peuvent se promener sans courir le moindre danger ? Oh ! Certes. Les femmes y reoivent-elles un entranement militaire au mme titre que les hommes ? Pas en rgle gnrale. Pourquoi cette question ? Simple curiosit. Mais jai pour ma part t forme au maniement des armes autant quau combat mains nues. Pour quelle raison ? Une suggestion de mon pre. Il pensait que les proches dun diplomate devaient savoir se dfendre et jai estim quil avait raison. Sans doute aurait-il prfr avoir un fils. Votre sur a-t-elle suivi la mme formation ? Non, elle a dautres sujets dintrt. Auriez-vous lintention de faire une carrire diplomatique, vous aussi ? Non. Vous me prenez pour Nayda. Trouver un riche poux, alors ? Il serait probablement lourdaud et ennuyeux en mourir. Quoi, alors ? Je vous le dirai plus tard, peut-tre. - 74 -

Entendu. Je vous poserai la question, sil vous arrive doublier. Nous prmes la promenade vers le sud, et la brise devint plus vive quand nous fmes proximit de Fin de terre. Ce fut un ocan hivernal qui nous apparut dans le lointain, une tendue gris ardoise strie dcume blanche. De nombreux oiseaux tournaient au-dessus des vagues, ainsi quun dragon au corps sinueux. Nous passmes sous le Grand Arc et atteignmes finalement lesplanade. Dici, le regard embrassait un panorama vertigineux, au-del dun large escalier qui descendait le long dune paroi presque verticale jusqu une grve de sable et de roche noire, loin en contrebas. Jtudiai les ondulations que le jusant avait modeles sur la plage, les comparant des rides sur le front dun vieillard. Ici, la brise tait plus forte et latmosphre releve par une odeur saline. Corail recula, puis savana nouveau. La descente me parat prilleuse, fit-elle. Mais je suppose que cette impression sestompe ds quon se trouve sur les marches. Je lignore. Nauriez-vous jamais emprunt cet escalier ? Jamais. Je navais aucune raison de le faire. Jaurais cru le contraire, aprs le combat dse spr que votre pre y a livr. Jeus un haussement dpaules. Ce nest pas de cette faon que jextriorise mon ct sentimental. Elle sourit. Descendons jusqu la plage, je vous en prie. Volontiers. Nous empruntmes les larges marches qui sinterrompirent moins de dix mtres plus bas pour tre remplaces par dautres bien plus troites. Au moins ntaient-elles pas humides et glissantes. Quelque part, loin en contrebas, japercevais le point o lescalier slargissait nouveau pour permettre deux personnes de lemprunter de front. Pour linstant, cependant, nous tions en file indienne, Corail en tte, ce que je trouvais un peu irritant.

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Si vous vous mettiez de ct, je pourrais passer devant, lui dis-je. Dans quel but ? Afin de pouvoir vous retenir, si vous glissez. Rassurez-vous, jai bon pied bon il. Estimant quen discuter serait inutile, je ninsistai pas. Les paliers o lorientation de lescalier sinversait taient disposs de faon irrgulire. Ils avaient t creuss partout o la configuration de la roche lautorisait. En consquence, certaines voles de marches taient bien plus longues que dautres et notre chemin errait sur tout le versant de la montagne. Les vents taient dsormais plus violents et nous avions tendance rester prs de la pente. Sans doute aurionsnous fait de mme sans les rafales, car labsence de tout gardefou nous loignait du bord. En certains endroits, la paroi de la montagne nous surplombait, comme dans une caverne ; en dautres lieux, nous suivions un renflement de roche et nous nous sentions alors vulnrables. Mon manteau vint plusieurs fois cingler mon visage, et je jurai en pensant la sagesse des populations locales qui sabstiennent le plus souvent daller visiter les sites historiques de leur voisinage. Corail se htait, toujours en tte, et je pressai le pas pour la rattraper. Je voyais au-del de la jeune femme un palier o jesprais quelle ferait une halte et me dclarerait quelle avait reconsidr la question et jug cette expdition superflue. Mais mes espoirs taient vains. Elle atteignit la plate-forme et continua de descendre. Le vent me volait ma respiration pour lemporter dans la grotte o il stockait les plaintes des personnes contraintes dagir contre leur gr. Je ne pouvais cependant mempcher de penser mon pre et de me le reprsenter en train de souvrir un chemin vers le haut de ces marches coups de taille et destoc. Ce ntait pas un exploit que jaurais t dsireux de tenter hormis en cas dabsolue ncessit. Je commenais me demander combien de mtres nous devions nous trouver au-dessous du palais Lorsque nous atteignmes enfin le point o les marches slargissaient nouveau, je me htai de rattraper Corail afin de descendre de front avec elle. Dans ma prcipitation, je ne vis - 76 -

pas une fissure et mon talon sy coina. Je trbuchai. Ds que je me sentis tituber et partir en avant, je tendis le bras et effectuai un rtablissement contre la paroi rocheuse. Je fus cependant sidr de dcouvrir que Corail stait rendu compte de lincident simplement au bruit de mes pas, et plus encore par sa raction. Elle se projeta brusquement en arrire tout en pivotant et ses mains se refermrent aussitt sur mon bras pour me pousser de ct, contre la roche. Tout va bien ! lui dis-je, le souffle court. Je nai rien. Elle se redressa et spousseta pendant que je me remettais de mes motions. Jai entendu, commena-t-elle. Je lavais devin. Mais cest simplement mon talon qui sest pris dans une anfractuosit. Je ne pouvais le savoir. Tout est parfait. Merci. Nous repartmes cte cte, mais la situation avait chang. Je nourrissais dsormais un soupon dsagrable que je ne pouvais chasser de mon esprit. Pas pour linstant, tout au moins. Si ma supposition devait savrer exacte, jtais en danger. Cest pourquoi je dclarai : The rain in Spain stays mainly in the plains. Quoi ? Je nai pas compris vos propos Je viens de dire que cest une journe magnifique pour se promener en compagnie dune jolie femme. Elle rougit. Puis : En quelle langue avez-vous dit cela la premire fois ? En anglais. Cest un langage que je nai jamais tudi. Ne vous lai-je pas prcis, quand nous parlions dAlice ? Si. Jai simplement cd une impulsion fantasque , rpondis-je. La plage, dsormais plus proche, tait zbre et brillante par endroits. Lcume battait en retraite vers le bas de ses pentes, accompagne par les cris des oiseaux qui plongeaient afin dexaminer ce que les vagues avaient daign abandonner - 77 -

derrire elles. Des voiles senflaient au large et un fin rideau de pluie ondulait dans le lointain, au sud-est. Le vent stait tu mais continuait de nous assaillir, tentant avec obstination de nous envelopper dans nos manteaux. Nous poursuivmes notre descente jusquau bas des marches, puis nous nous cartmes de quelques pas de lescalier. Le port est situ dans cette direction , dis-je en dsignant un point situ louest, sur ma droite. Et on trouve une chapelle, l-bas. Javais ajout cela en dsignant la sombre btisse de pierre o le service funbre de Caine avait t clbr et o les marins venaient parfois prier dans lespoir de se voir accorder une traverse paisible. Elle regarda des deux cts puis leva les yeux vers un point situ derrire nous. Des promeneurs ont dcid de nous imiter , fit-elle remarquer. Je regardai mon tour le haut de lescalier et vis trois silhouettes prs du sommet. Ces personnes restaient immobiles, cependant, comme si elles taient descendues de quelques mtres pour mieux voir le panorama. Aucune ne portait les couleurs de Llewella Dautres touristes , dis-je. Elle les tudia encore un moment, puis dtourna les yeux et me demanda : Ne trouve-t-on pas des grottes, prs dici ? Jinclinai la tte pour dsigner un point situ sur ma droite. De ce ct. Il existe un vritable rseau de galeries souterraines. Il arrive constamment que des promeneurs sy garent. Certaines sont trs belles. Dautres se contentent de serpenter dans les tnbres. Quelques-unes sont de simples cavits peu profondes. Jaimerais les visiter. Rien de plus facile. Allons-y. Je mloignai sur la plage. Les inconnus se trouvant au sommet des marches navaient pas boug et semblaient toujours plongs dans la contemplation des flots. Je pensai des contrebandiers, puis biffai cette possibilit. Ce ntait pas une activit diurne dans un lieu o nimporte qui risquait de passer. - 78 -

Je me flicitai de constater que ma mfiance avait grandi. Cela me paraissait utile, la lueur des vnements rcents. Naturellement, lobjet de mes plus grands soupons marchait mes cts et riait en retournant du bois flott de la pointe de sa botte ou en repoussant du pied des galets colors et je ne voulais rien tenter pour linstant. Bientt Elle prit soudainement mon bras. Merci de mavoir conduite jusquici, me dit-elle. Japprcie normment. Oh ! moi aussi ! Je suis heureux de me trouver en votre compagnie. Je connus un vague sentiment de culpabilit, tout en sachant que si je me trompais sur son compte rien de fcheux ne rsulterait de ce que je lui rservais. Jaimerais vivre en Ambre, dclara-t-elle un instant plus tard. Moi aussi, rpliquai-je. Je ny ai jamais sjourn trs longtemps. Oh ? Je ne crois pas vous avoir prcis pendant combien de temps jai rsid sur lombre-Terre, o jai effectu mes tudes et tenu cet emploi dont je vous ai parl , commenai-je avant dentreprendre de complter ma biographie ce qui ne me ressemblait gure. Tout en parlant, je minterrogeais sur les raisons pour lesquelles je lui faisais de telles confidences, puis je compris que jprouvais simplement le besoin de parler quelquun. Mme si mes soupons taient fonds, ctait sans importance. La compagnie dune personne attentive et se comportant de faon amicale me permettait de me sentir plus dtendu que je ne lavais t depuis longtemps. Sans seulement en prendre conscience, je me mis lui parler de mon pre du jour o cet homme que je connaissais peine mavait tenu un interminable discours pour mexpliquer les raisons de ses luttes, ses dilemmes, ses dcisions, comme sil tentait de se justifier mes yeux et quil se ft agi de sa seule occasion dy parvenir, alors que je tcoutais tout en me demandant ce quil devait me dissimuler, ce quil avait oubli, ce quil pouvait enjoliver ou censurer, et quels sentiments je pouvais lui inspirer - 79 -

Voici certaines de ces grottes , dis-je quand la proximit de ces dernires interrompit ce dballage hont de souvenirs. Constatant quelle allait faire un commentaire sur mon monologue, jajoutai : Je ne les ai visites quune seule fois. Sans doute dut-elle comprendre quelle tait mon humeur, car elle se contenta de rpondre : Jaimerais pntrer dans lune delles. Je hochai la tte. Il sagissait du lieu idal pour mettre excution le projet que javais lesprit. Je jetai mon dvolu sur la troisime caverne. Elle possdait une entre bien plus vaste que les prcdentes et la clart qui y pntrait permettait de voir son chemin sur une bonne distance. Essayons celle-ci. Elle parat bien claire , expliquai-je. Nous pntrmes dans la fracheur de lombre. La couche de sable humide nous suivit en samenuisant sur quelques mtres puis fut remplace par un sol de roche grseuse. La vote descendit et remonta plusieurs fois. Le tunnel sincurva sur la gauche et nous permit de rejoindre un autre passage, mieux clair. Du ct oppos, ce boyau senfonait profondment dans les entrailles du Kolvir. Les pulsations de la mer parvenaient toujours jusqu nous. Ces cavernes semblent se poursuivre trs loin sous la montagne, fit-elle observer. Effectivement. Elles tournent, sentrecroisent et dessinent des lacets. Je ne voudrais pas maventurer trs loin sans disposer dune carte et dune torche. Elles nont pas t entirement cartographies, que je sache. Corail regarda autour de nous, tudiant des poches de tnbres dans la noirceur bante des couloirs latraux qui dbouchaient dans celui o nous nous trouvions. Jusquo se poursuivent-ils ? me demanda-t-elle. Je nen sais rien. Sous le palais ? Cest probable , rpondis-je en me remmorant les passages devant lesquels il fallait passer pour gagner la Marelle. Il doit tre possible datteindre les vastes cavernes au-dessus desquelles il est construit. Est-ce semblable ce que nous voyons ici ? - 80 -

Sous le palais ? Il sagit simplement de cavits dmesures et obscures Jaimerais les visiter. Pourquoi ? Cest l que se trouve la Marelle. Elle doit tre tr s pittoresque. Oh ! Effectivement une dbauche de lumires tourbillonnantes. Mais elle est galement assez intimidante. Comment pouvez-vous dire cela, alors que vous lavez traverse ? Atteindre son centre et laimer sont deux choses diffrentes. Jaurais pens que le fait de sy aventurer faisait natre une sorte daffinit avec elle, un genre de lien de parent. Jeus un rire, dont les chos retentirent autour de nous. Oh ! Jai effectivement prouv un sentiment plus ou moins proche de cela en la traversant. Mais je navais rien ressenti de comparable avant dy poser le pied. Je nai connu que de la peur ce moment-l. Et cest une exprience que je nai pas apprcie. Voil qui est trange. Pas vraiment. On pourrait comparer la Marelle un ocan, ou un ciel toil. Il sagit dune chose la fois immense et trs belle qui dpasse lentendement, dune force de la nature que lon doit plier sa volont. Elle porta le regard dans le passage menant vers le cur de la montagne. Jaimerais tant la voir, rpta-t-elle. Ce nest pas partir dici que jessayerais de me rendre jusqu elle, en tout cas. Et javoue quun tel dsir mintrigue. Je me demande tout simplement quelle serait ma raction face une chose pareille. Je vous trouve trange. My conduirez-vous, lorsque nous reviendrons ? Me la montrerez-vous ? Rien ne se passait comme je lavais suppos. Si Corail tait effectivement ce que je la souponnais dtre, je ne comprenais pas le sens de sa requte. Je fus presque tent dy accder, afin - 81 -

de dcouvrir ce quelle avait lesprit. Mais javais dress une liste de priorits et cette femme y figurait en bonne place. Javais dailleurs fait une promesse et certains prparatifs la concernant. Peut-tre, marmonnai-je. Je vous en prie. Jen serais si heureuse. Elle paraissait sincre, mais jtais convaincu de la justesse de ma supposition. Il stait coul suffisamment de temps pour permettre lesprit mystrieux qui mavait suivi en empruntant maintes apparences de localiser un nouvel hte et de le conduire jusqu moi, afin de sinsinuer une fois de plus dans mes bonnes grces. Corail tait parfaite pour ce rle, son arrive opportune, son souci manifeste de mon bien-tre physique, ses rflexes rapides. Jaurais aim prendre le temps de linterroger, mais je savais quelle maurait menti en labsence de preuves ou dune situation durgence. Faute de pouvoir lui accorder ma confiance, je vrifiai le sortilge que javais prpar et laiss en suspens alors que je regagnais le palais, aprs mon dpart du manoir des Treilles, un charme conu pour chasser toute entit du corps quelle usurpait. Jhsitai malgr tout. Les sentiments quelle minspirait taient quivoques. Mme sil sagissait de cette entit, jaurais pu mentendre avec elle si javais seulement connu ses intentions vritables. Cest pourquoi je lui demandai : Que voulez-vous ? La voir, tout simplement. Je suis sincre, croyez-moi. Non, ce nest pas de cela que je parle. Si vous tes bien celle que je crois, vous saurez interprter ma question : Pourquoi ? Frakir se mit palpiter autour de mon poignet. Corail resta silencieuse le temps dune inspiration que je pus entendre, puis elle me demanda : Comment lavez-vous devin ? Vous vous tes trahie par une foule de petits dtails que seule une personne rcemment devenue paranoaque pouvait relever. La magie. Cest cela ?

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Ce sera bientt le cas, rpliquai-je. Je vous regretterai peut-tre, mais je ne puis me permettre de vous accorder ma confiance. Je prononai les mots cls du charme que javais prpar et leur laissai le soin de guider mes mains pour leur faire excuter les gestes appropris. Il sensuivit deux hurlements pouvantables, puis un troisime. Mais ce ntait pas Corail qui les avait pousss. Ils provenaient dun point situ dans le passage que nous venions de quitter. Que diable, commena-t-elle. se passe-t-il ? terminai-je sa place. Sur ces mots, je me glissai rapidement devant elle et franchis langle du boyau souterrain tout en dgainant mon pe. Et je vis trois silhouettes, claires en contre-jour par la clart provenant de lentre de la grotte. Deux dentre elles gisaient sur le sol, immobiles. La troisime, assise et penche en avant, librait des chapelets de jurons. Javanai lentement, la pointe de mon arme dirige vers lindividu assis. Sa tte pivota vers moi, dissimule par les ombres, et il se releva sans pour autant redresser la moiti suprieure de son corps. Sa main droite se referma sur la gauche et il recula jusqu la paroi du passage. Une fois l, il dut sarrter et marmonna des propos que je ne pus comprendre. Je poursuivis ma progression prudente, tous mes sens en veil. Jentendis Corail se dplacer derrire moi, puis la vis se porter sur ma gauche ds que le couloir slargit. Elle avait tir sa dague hors de son tui et la tenait baisse, prs de sa hanche. Je navais pas le temps de me demander en quoi mon sortilge avait pu laffecter. Arriv la hauteur du premier des deux corps inertes, je marrtai et le poussai de la pointe de ma botte, prt frapper sil bondissait pour mattaquer. Rien ne se passa. Il retomba, flasque et sans vie. Jutilisai mon pied pour le retourner et sa tte bascula du ct de lentre de la grotte. La clart qui latteignit me rvla un visage en partie dcompos. Mon odorat mavait dj inform que cette putrfaction ne relevait pas de lillusion et je me rendis auprs de lautre corps, que je retournai son tour. Il sagissait galement dun cadavre en tat de - 83 -

dcomposition avance. Si les doigts du premier avaient serr une dague, celui-ci tait dsarm. Puis je notai une autre arme blanche sur le sol, aux pieds du survivant. Je levai les yeux vers lui. Tout cela navait aucun sens. Jestimais que les deux autres hommes devaient tre morts depuis plusieurs jours et navais pas la moindre ide des intentions du seul rescap de cet trange trio. Heu Auriez-vous lobligeance de minformer de ce qui se passe ? menquis-je. Sois maudit, Merlin ! gronda une voix que je neus aucune peine reconnatre. Javanai lentement, en effectuant un dtour qui me contraignit enjamber les cadavres. Corail resta mon ct. Jurt tourna la tte pour suivre nos dplacements et, lorsque la lumire atteignit finalement son visage, je vis son il unique me foudroyer du regard. Lautre tait dissimul par un bandeau et la moiti de son paisse toison avait disparu. Des taches et des balafres couvraient son cuir chevelu ainsi mis nu, et le fragment de loreille que javais tranche lors de notre duel tait bien visible. Du point o je me trouvais, je pus noter que le foulard ayant probablement servi dissimuler ses mutilations avait gliss autour de son cou et que du sang gouttait de sa main gauche, ampute de son mineur. Que test-il arriv ? lui demandai-je. La dague dun de mes zombis a tranch mon petit doigt, lorsquil sest effondr sous leffet dun charme destin chasser lesprit qui lanimait. Mon sortilge Les morts-vivants staient trouvs dans son rayon daction Corail, demandai-je. Est-ce que a va ? Oui, mais javoue ne pas comprendre Plus tard , lui promis-je. Je ninterrogeai pas Jurt au sujet de ses nouvelles mutilations, car je me remmorais un certain combat que javais livr contre un loup-garou borgne, dans une fort situe lest dAmbre un fauve dont je mtais dbarrass en poussant sa tte dans les flammes de mon feu de camp. Javais pens quil

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devait sagir de Jurt sous une forme animale avant mme que les informations fournies par Mandor ne viennent le confirmer. Jurt, commenai-je. Jai certes t la cause dun grand nombre de tes maux, mais tu dois savoir que tu es le seul responsable. Si tu ne mavais pas attaqu, je naurais pas t contraint de me dfendre Jentendis un son trange et plusieurs secondes me furent ncessaires pour comprendre quil sagissait des crissements de ses dents. Que ton pre mait adopt mhonore, ajoutai-je. Mais je ny accorde gure dimportance. Il y a dailleurs trs peu de temps que je suis au courant. Tu mens ! siffla-t-il. Tu as intrigu pour nous dpossder. Jespre que tu plaisantes. Nos noms figurent si loin sur la liste des prtendants au trne que lordre dans lequel ils sy inscrivent na aucune importance. Je ne parle pas de la maison royale mais de la ntre, pauvre imbcile ! Notre pre est au plus mal ! Cette nouvelle mafflige, mais sache que je nai jamais considr la question sous cet angle. Quoi quil en soit, Mandor est notre an tous. Tu te retrouves dsormais juste aprs lui. Je nai rien fait pour me retrouver dans cette position. Allons ! Tu sais aussi bien que moi que je ne porterai jamais ce titre ! Il se redressa et je pris conscience du vague halo prismatique qui nimbait ses contours. Il sagit dun simple prtexte, poursuivis-je. Ce nest pas cause de cette ridicule histoire de succession que tu ten prends moi. Tu ne mas jamais aim, et tu ne me dis pas tout. Il y a autre chose, en juger par le mal que tu te donnes pour me tuer. Cest bien toi qui as envoy un Ange Ign ma recherche, nestce pas ? Il ta dj trouv ? Je navais pas mis en lui beaucoup despoir et je constate que mes efforts taient malgr tout justifis. Mais Que sest-il pass ? Il est mort. Tu as beaucoup de chance. Trop de chance. - 85 -

Que veux-tu, Jurt ? Jaimerais rgler cette question une bonne fois pour toutes. Moi aussi. Tu as trahi un de mes proches, et seule la mort pourra te le faire expier. De qui parles-tu ? Je ne comprends pas. Il eut un brusque sourire. Tu le feras. Juste avant que tu ne rendes lme, je texpliquerai mes raisons. En ce cas, je risque dattendre longtemps. Tu ne sembles en effet pas trs dou pour ce genre de choses. Pourquoi ne pas me le dire tout de suite ? Cela nous viterait tous deux bien des complications. Il rit, et leffet de prisme sintensifia. Je compris aussitt quoi il convenait de lattribuer. Tu le sauras plus tt que tu ne le penses, me dit-il, car je serai sous peu bien plus puissant que tous les adversaires que tu as pu jusqualors affronter. Tu nen resteras pas moins maladroit , rtorquai-je tant Jurt qu la personne qui tenait son Atout et mobservait par son entremise, prt rappeler mon frre au moindre danger Cest bien toi, Masque ? criai-je. Tu peux rappeler Jurt. Et si tu ne souhaites pas le voir chouer une fois de plus, abstienstoi de lenvoyer nouveau contre moi. Sache en outre que je tinscris sur la liste de mes priorits et que jirai bientt te rendre visite, si jobtiens simplement une confirmation de ton identit. Jurt ouvrit la bouche, mais je ne pus entendre ce quil avait dclarer car il seffaait rapidement en emportant ses paroles avec lui. Je vis au mme instant quelque chose se ruer vers moi. Cela ne reprsentait aucun danger et une esquive tait superflue, mais je le parai malgr tout, par rflexe. mes pieds, auprs des deux cadavres en tat de dcomposition avance et du petit doigt de Jurt, une douzaine de roses jonchaient le sol ; ici, une extrmit de larc-en-ciel.

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Nous suivions la plage en direction du port, quand Corail me demanda : Les intermdes de ce genre sont-ils frquents par ici ? Jaimerais que vous puissiez assister une de nos journes charges, rpondis-je. Si cela ne vous ennuie pas, pourriez-vous mapprendre de quoi il retourne ? Je vous dois effectivement une explication, car je vous ai caus du tort, mme si vous lignorez. tes-vous srieux ? Oui. En ce cas, allez-y. La curiosit me ronge. Cela reprsente une trs longue histoire Elle porta le regard sur le port, puis sur les hauteurs du Kolvir. Et une trs longue marche, fit-elle. En outre, votre pre est le premier ministre dun pays avec lequel Ambre entretient pour linstant des rapports assez tendus. Que voulez-vous dire ? Que mes explications peuvent tre assimilables des informations stratgiques. Elle posa la main sur mon paule, sarrta, et me regarda droit dans les yeux pour me rpondre : Je sais garder un secret. Par ailleurs, vous connaissez dsormais le mien. Je me flicitai davoir finalement appris ne pas me laisser trahir par les expressions de mon visage, mme lorsque jtais totalement dconcert, comme prsent. Dans la grotte, lorsque je mtais adress Corail en croyant quil sagi ssait de - 87 -

mon entit familire, sa rponse mavait laiss entendre que je venais de percer jour un secret la concernant. Cest pourquoi je me contentai de lui adresser un sourire tors, de hocher la tte, et de rpondre : Tout juste. Ambre na pas lintention denvahir Begma ou de faire quoi que ce soit de ce genre, nest-ce pas ? Pas ma connaissance. Jestime en outre cette ventualit hautement improbable. En ce cas, tout est parfait. Vous ne pourrez me dire que ce que vous savez. Cest absolument exact. Alors, je vous coute. Entendu. Nous suivions la berge et je lui faisais des confidences quaccompagnaient les murmures graves des vagues, tout en me remmorant le jour o mon pre mavait fourni son avalanche dexplications. tait-ce un trait de famille, que dprouver le besoin de raconter son autobiographie ds quon rencontrait une oreille attentive ? Car je dveloppais mon rcit plus que ncessaire, tout en me demandant pourquoi je considrais Corail comme la meilleure des confidentes. Mon rcit tait loin dtre termin lorsque nous atteignmes le quartier du port et que je notai les premiers tiraillements de la faim. Corail mapprit alors que son apptit stait galement rveill et, estimant quen plein jour les dangers devaient tre moins grands que lors de ma prcdente incursion dans cette zone malfame, je me dirigeai vers la promenade du Port dont la malpropret tait prsent mise en relief par le soleil puis obliquai vers le fond de la crique aprs avoir effectu une brve pause, le temps dadmirer un vaisseau aux nombreux mts et aux voiles dor qui contournait la jete pour pntrer dans le bassin. Une fois sur la berge ouest, je trouvai la ruelle de la Brise marine sans difficult. Il tait encore relativement tt, lorsque nous passmes devant un groupe de marins. Un homme corpulent la barbe drue et noire dont la joue droite tait traverse par une balafre pleine dintrt scarta du groupe et vint vers nous, mais il fut aussitt rattrap par un individu de

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plus petite taille qui lui murmura quelques mots loreille. Tous deux pivotrent et sloignrent. H ! criai-je. Que voulait-il ? Rien, rpondit le plus petit des deux hommes. Il sagissait dune mprise. Il mtudia un instant, hocha la tte, puis ajouta : Je vous ai vu dans ce quartier, lautre soir. Oh ! me contentai-je de rpondre alors quils sloignaient vers la venelle suivante et y disparaissaient. De quoi a-t-il voulu parler ? senquit Corail. Dun pisode de mon rcit que je ne vous ai pas encore narr. Mais je me remmorai avec prcision cet incident lorsque nous atteignmes le lieu ayant servi de thtre laffrontement, dont il ne subsistait dailleurs plus la moindre trace. Je faillis cependant passer devant le restaurant sans marrter, car une nouvelle enseigne tait suspendue au-dessus de la porte. On y lisait Chez Andy le Sanguinolent en lettres vertes. lintrieur, rien navait chang, exception faite de lhomme se tenant derrire le comptoir. Le nouveau propritaire tait plus grand et plus maigre que lindividu hirsute au visage taill coups de serpe qui mavait servi la fois prcdente. Jappris rapidement quil sappelait Jak et tait le frre dAndy. Il nous servit une bouteille de Pisse de Bayle et transmit notre commande de deux poissons par le passe-plat. La table que javais occupe tant vacante, nous nous y installmes. Je posai mon ceinturon sur la chaise se trouvant ma droite et sortis en partie mon pe du fourreau, afin de respecter ltiquette en vigueur dans cet tablissement. Jadore cet endroit, fit Corail. Cest tellement diffrent. Heu oui , approuvai-je tout en tudiant deux personnages passablement mchs lun prs de lentre et lautre au fond de la salle ainsi que trois individus aux regards fuyants qui conversaient voix basse dans un angle. Je notai sur le sol quelques bouteilles brises et des taches suspectes et, sur la paroi du fond, un tableau de facture grossire reprsentant une scne galante. La cuisine est excellente, prcisai-je.

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Cest la premire fois que je me rends dans un tel tablissement , mexpliqua Corail tout en observant un chat noir qui venait de rouler hors dune arrire-salle dans le cadre de sa lutte contre un norme rat. Il a ses habitus, mais cest un secret jalousement gard par les gourmets aviss. Je repris mon rcit alors que nous dgustions un repas encore plus savoureux que celui dont javais gard le souvenir. Plus tard, lorsque la porte souvrit sur un petit personnage boiteux la tte partiellement dissimule par un bandage sale, je notai que le crpuscule tombait. Je venais dachever la narration de mes aventures et jugeai que le moment de repartir tait venu. Jen fis part Corail, qui fit reposer sa main sur la mienne et me dit : Vous savez dsormais que je ne suis pas votre entit, mais si vous avez besoin de mon aide, nhsitez pas. Vous tes une auditrice attentive, rpondis-je. Merci. Mais il serait prfrable de ne pas trop nous attarder dans les parages. Nous quittmes la ruelle de la Mort sans incident et primes la promenade du Port, en direction de Sarment. Le soleil sapprtait se coucher tandis que nous montions, et les pavs se parrent dune palette de nuances terre et feu. Les passants taient rares et la brise charriait jusqu nous des odeurs de cuisine ; les feuilles bruissaient sur la chausse ; un petit dragon jaune planait dans les courants ariens, loin au-dessus de nos ttes ; des voiles darc-en-ciel ondoyaient au nord, au-del du palais. Corail mavait pos peu de questions, et jen attendais dautres. Elles ne vinrent pas. sa place, je me serais interrog, moins davoir t totalement subjugu par ce rcit, davoir parfaitement assimil tout ce quil signifiait Quand nous aurons atteint le palais, commena-t-elle. Oui ? Memmnerez-vous voir la Marelle ? Je me mis rire. Ou encore davoir eu dautre chose lesprit. Tout de suite ? menquis-je. Oui. - 90 -

Si vous le dsirez. Puis, semblant sauter du coq lne, elle dclara : Ce que vous mavez confi a profondment modifi ma conception de tout ce qui mentoure, et je naurais pas la prtention de vous donner un conseil Mais ? Il me semble que cest dans ce donjon des QuatreMondes que doivent se trouver les rponses aux questions que vous vous posez. Tout prendra peut-tre un sens, lorsque vous saurez ce qui sy passe. Javoue ne pas comprendre pourquoi vous nutilisez pas tout simplement une de vos cartes magiques pour vous y transporter. Cest une excellente question. Il existe des zones des Cours du Chaos o nul ne peut se rendre par Atout, pour la simple raison quelles sont en constantes mtamorphoses et quil est impossible de les reprsenter de faon dfinitive. Cela sapplique galement lemplacement o jai construit ma Roue spectrale. Mais si le terrain se modifie quelque peu autour du donjon, je doute que ce soit la vritable raison de ce blocage. Il existe en ce lieu une source dnergie, et je souponne quelquun den prlever une partie pour alimenter un charme de protection. Tout sorcier digne de ce nom pourrait probablement contourner cet obstacle en utilisant un Atout, mais je suis convaincu que la dpense dnergie dclencherait une sorte dalarme psychique et rduirait nant llment de surprise. quoi ressemble ce lieu ? Eh bien Voil. Je sortis un calepin et un stylo dune poche de ma chemise et dessinai une esquisse. Voyez, toute cette zone est volcanique. Je traai quelques fumerolles et rubans de fume. Quant cette tendue, cest un vestige dune lointaine re glaciaire. Dautres gribouillis. Ici, on trouve un ocan. L, des montagnes Jen dduis que la meilleure solution consisterait utiliser nouveau la Marelle , fit-elle en tudiant le dessin et en secouant la tte. Effectivement. Est-il dans vos intentions de le tenter sous peu ? - 91 -

Je le ferai peut-tre. Et comment attaquerez-vous vos ennemis ? Cest une question qui est toujours ltude. Si je puis vous tre utile de quelque manire que ce soit, sachez que jtais sincre en vous proposant mon aide. Il nexiste rien que vous pourriez faire. Nen soyez pas si sr. Je suis bien entrane et pleine de ressources. Je connais mme quelques charmes. Merci. Mais ma rponse est non. Catgoriquement ? Oui. Si vous changez davis Je ne reviendrai pas sur ma dcision. Avertissez-moi. Nous atteignmes la promenade et rempruntmes. Ici, le vent soufflait par rafales et je sentais quelque chose de froid caresser ma joue. Cela se reproduisit De la neige ! annona Corail linstant o je voyais quelques flocons descendre paresseusement autour de nous, pour disparatre au contact du sol. Si votre dlgation tait arrive le jour prvu, vous auriez t prive de cette promenade. Il marrive parfois davoir de la chance , me rpondit-elle. Quand nous atteignmes lenceinte du palais, la neige tombait abondamment. Nous empruntmes nouveau la porte de la poterne, aprs nous tes arrts un instant pour admirer la ville pointille de lumires quun rideau de flocons dissimulait partiellement. Corail contempla cette scne plus longtemps que moi, car je pivotai vers elle afin de ltudier. Elle paraissait heureuse, comme si elle tait occupe reproduire ce quelle avait sous les yeux sur un carnet desquisses mental. Cdant une impulsion, je me penchai et dposai un baiser sur sa joue. Oh ! sexclama-t-elle en se tournant vers moi. Vous mavez surprise. Parfait. Il nest pas dans mes habitudes dexpdier des tlgrammes pour annoncer ce genre de chose. Regagnons lintrieur, nous y serons labri du froid. - 92 -

Elle sourit et me prit le bras. Ds que nous emes franchi la porte, le garde mannona : Llewella voudrait savoir si vous vous joindrez aux autres, pour le dner. Dans combien de temps sera-t-il servi ? menquis-je. Approximativement une heure et demie, je suppose. Jadressai un regard Corail, qui haussa les paules. Probablement, rpondis-je. Salle manger du premier tage, sur le devant, prcisa lhomme. Dois-je en informer mon sergent et le charger daller transmettre ce message ? Ou prfrez-vous Non, a ira trs bien ainsi. Puis nous nous loignmes et je pivotai vers Corail pour lui demander : Souhaitez-vous faire un brin de toilette, changer de vtements ? La Marelle. Un grand nombre de marches supplmentaires nous en sparent , lavertis-je. Elle se tourna vers moi. Son expression stait durcie mais elle souriait toujours. Par ici , lui dis-je en la guidant vers le vestibule principal, que nous traversmes. Je ne connaissais pas le garde de faction dans le petit corridor qui conduisait lescalier menant aux cavernes, mais il savait qui jtais. Aprs avoir adress un regard intrigu Corail, il ouvrit la porte puis alla nous chercher une lanterne et lalluma. Jai entendu dire quune des marches est descelle, dclara-t-il en me tendant la lampe. Laquelle ? Il secoua la tte. Le prince Grard en a parl plusieurs fois, mais il semble bien tre le seul lavoir remarque. Entendu. Merci. Cette fois, Corail nmit aucune objection en me voyant passer le premier. Cet escalier est encore plus impressionnant que celui de la falaise. Le bas des marches est invisible et, aprs quelques pas, lunivers visible se rduit la sphre de clart - 93 -

lintrieur de laquelle on se dplace. Il mane en outre des tnbres une impression dimmensit. Je nai jamais vu ce lieu illumin, mais cette sensation est certainement fonde. Lescalier en colimaon descend au milieu dune vaste caverne, et lon tourne sans cesse en se demandant quand on en atteindra le fond. Un long moment plus tard, Corail sclaircit la gorge et me demanda : Pourrions-nous faire une pause ? Certainement, rpondis-je en marrtant. Seriez-vous essouffle ? Pas le moins du monde. Est-ce encore loin ? Je lignore. La longueur de cet escalier me parat diffrente chaque fois que je lemprunte. Si vous prfrez faire demi-tour, nous irons dner et reviendrons demain. Nous avons dj eu une journe charge. Non. Mais sachez que je ne moffusquerais pas si vous me preniez dans vos bras. tant donn que ce lieu ne me paraissait gure convenir une scne romantique, jen dduisis que son invitation devait avoir dautres raisons. Sans faire de commentaire, je me pliai ses dsirs. Un moment me fut ncessaire pour prendre conscience quelle pleurait. Quavez-vous ? lui demandai-je finalement. Rien. Une raction nerveuse. Un simple rflexe. La peur du noir. La claustrophobie. Des choses de ce genre. Remontons. Non. Nous reprmes notre descente. Une trentaine de secondes plus tard jentrevis une tache blanche sur le ct dune marche infrieure. Je ralentis le pas et dcouvris quil sagissait simplement dun mouchoir. Je notai alors quil tait maintenu en place par une dague et que quelques mots y avaient t inscrits. Je marrtai, me penchai, et lus : CEST CELLE-CI, BON SANG ! GRARD. Faites attention , dis-je Corail. Je mapprtais enjamber la marche mais cdai une impulsion et la testai du bout du pied. Aucun crissement. Je - 94 -

laissai mon poids peser plus lourdement sur la pierre. Rien. Elle paraissait bien scelle. Je my dressai. Elle ne bougea pas. Jeus un haussement dpaules. Soyez malgr tout prudente , ajoutai-je. Rien ne se produisit lorsque Corail y marcha son tour et nous reprmes notre descente. Un peu plus tard, jentrevis autre chose, loin en contrebas. Ce point plus clair se dplaait et il me vint lesprit quil devait sagir dun garde effectuant une ronde. Dans quel but ? minterrogeai-je. Trouvait-on dans les oubliettes des prisonniers quil tait ncessaire de nourrir et de surveiller ? Considrait-on certains de ces boyaux souterrains comme des passages stratgiques vulnrables ? Et pourquoi verrouillait-on la salle de la Marelle, ds linstant o la cl tait suspendue un crochet scell dans la paroi, juste ct de la porte ? Cette grotte recelait-elle un danger potentiel ? Comment ? Pourquoi ? Je pris la dcision de chercher un jour des rponses toutes ces questions. Lorsque nous atteignmes finalement le bas des marches, le soldat avait disparu. La table, les rteliers darmes et quelques cantines le mobilier du poste de garde taient clairs par des lanternes, mais le soldat ne se trouvait plus son poste. Dommage. Jaurais aim lui demander quelles instructions il avait reues et ce que ses suprieurs assimilaient des cas durgence. Je notai cependant une nouveaut en ce lieu : une corde pendait des tnbres, ct dun des rteliers. Je tirai sur elle avec douceur, et elle cda aussitt en provoquant un lger tintement mtallique, loin dans les hauteurs. Intressant. Il sagissait de toute vidence dun systme dalarme. De quel ct ? me demanda Corail. Oh ! Venez , dis-je en prenant sa main. Je la guidai vers la droite. Je tendais loreille, cherchant des chos nos pas, mais nentendais que le silence. intervalles rguliers, je levais la lanterne. Les tnbres reculaient un peu devant elle, mais rien napparaissait lexception dun peu de sol supplmentaire. Corail semblait ralentir le pas, prsent, et je crus noter une certaine tension dans son bras.

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Nous ne devrions plus en avoir pour longtemps , lui dis-je en entendant finalement les chos des claquements de nos bottes. Parfait , rpondit-elle, sans pour autant presser lallure. La paroi grise de la caverne apparut et je vis, loin sur ma gauche, la gueule noire dun tunnel. Je me dirigeai vers lui. Ds que nous lemes atteint et emprunt, je sentis Corail dfaillir. Si javais su que cela reprsenterait pour vous une telle preuve, commenai-je. Je vais trs bien, et je tiens absolument voir la Marelle, rpondit-elle. Jignorais simplement que ce serait ce point prouvant. Le pire est fait. Nous approchons du but. Nous atteignmes rapidement le premier passage souvrant sur la gauche et le laissmes derrire nous. Nous en rencontrmes un autre peu aprs et je ralentis le pas pour tendre la lanterne et clairer le boyau. Qui sait ? Peut-tre conduit-il jusqu la plage en suivant de nombreux mandres. Je prfre laisser dautres le soin de sen assurer. Nous marchmes un moment avant de passer devant le troisime passage, dans lequel je plongeai le regard. La clart de ma lanterne se reflta sur une veine de minerai. Je pressai le pas et Corail mimita. Les claquements de nos bottes rsonnaient avec force dsormais. Nous laissmes derrire nous la quatrime ouverture la cinquime Une trange musique semblait slever de nulle part. Corail madressa un regard interrogateur quand nous approchmes du sixime tunnel, mais je continuai davancer. Je devais prendre le septime, et lorsque nous lemes finalement atteint je lempruntai, fis quelques pas, marrtai et levai la lampe. Nous tions arrivs devant une grande porte ferre. Je pris la cl suspendue au crochet scell dans la paroi, la glissai dans le verrou, la tournai, la retirai et la remis en place. Puis je collai mon paule au battant et poussai avec force. Je rencontrai une forte rsistance, mais le panneau cda et les gonds geignirent. Frakir se resserra autour de mon poignet,

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mais je continuai de pousser tant que la porte ne fut pas totalement ouverte. Puis je me plaai de ct et retins le battant. Corail fit quelques pas dans cette trange salle et simmobilisa. Je mcartai pour laisser la porte se refermer puis allai la rejoindre. Cest donc cela , fit-elle. De forme approximativement elliptique, la spirale complique de la Marelle miroitait dans des tonalits blancbleu. Je posai la lanterne devenue inutile, la clart diffuse par le sol fournissant une illumination plus que suffisante, et caressai Frakir afin de lapaiser. Une gerbe dtincelles sleva lautre extrmit du grand dessin et connut une existence phmre, puis cela se reproduisit plus prs de nous. La salle semblait emplie de pulsations vaguement familires que je notais pourtant pour la premire fois. Obissant une impulsion afin de satisfaire une curiosit longuement contenue jvoquai le Signe du Logrus. Et je pris aussitt conscience de mon erreur. Limage igne du Chaos apparut devant moi alors que des tincelles jaillissaient dun bout lautre de la Marelle et quun gmissement aigu, surnaturel, emplissait la caverne. Frakir devint folle et jeus limpression que des aiguilles de glace venaient cribler mes oreilles, alors que la luminosit du Signe blessait mes yeux. Je chassai aussitt le Logrus, et la scne redevint plus paisible. Que qutait-ce ? senquit Corail. Je tentai de lui adresser un sourire, et y parvins presque. Une petite exprience que je souhaitais effectuer depuis longtemps. Vous a-t-elle permis dapprendre quelque chose ? Quil serait prfrable de ne jamais la recommencer. Pas en ma compagnie, tout au moins. Jai trouv cela assez pnible. Dsol. Elle se rapprocha de la Marelle. Fantastique, dit-elle. Comme une lumire dans un songe. Mais cest magnifique. Si jai bien compris, il suffit que les

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personnes ayant du sang dAmbre dans les veines la traversent pour entrer en possession de leur hritage ? Oui. Elle se dplaa lentement vers la droite, en longeant le pourtour de la Marelle. Je la suivis, alors que son regard parcourait ltendue lumineuse darcs et dangles, de courtes lignes droites, de longues sections lgrement incurves. Je prsume que cest une preuve extrmement difficile ? En effet. Il convient davancer constamment, sans jamais interrompre ses efforts, mme si lon cesse de progresser , expliquai-je. Nous continumes notre visite des lieux. Les motifs semblaient se trouver lintrieur du sol et non sa surface, comme vus en transparence sous une pellicule de glace, mais je savais que le sol ntait nulle part glissant. Je fis une pause, pour permettre Corail dtudier la Marelle sous un angle diffrent. Alors, quprouvez-vous ? menquis-je finalement. Une impression de grande beaut. Rien dautre ? Je perois galement de la puissance. Elle semble mettre quelque chose. Elle se pencha et fit courir sa main au-dessus de la ligne la plus proche. Il sagit presque dune force palpable , ajouta-t-elle. Nous allmes plus loin, en longeant la partie arrire de limmense dessin. La lanterne continuait de luire prs de la porte, de lautre ct de la Marelle, et sa clart tait ngligeable compare la dbauche de lumires que nous avions sous les yeux. Peu aprs, Corail sarrta nouveau et tendit le doigt. Quelle est cette ligne qui semble sachever l-bas ? senquit-elle. Elle ne se termine pas, mais dbute. Cest le point de dpart pour ceux qui veulent tenter la traverse de la Marelle. Elle sen rapprocha et plaa sa main au-dessus. Oui, fit-elle un instant plus tard. Je le sens.

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Aprs un laps de temps dont je ne saurais valuer la dure, elle se pencha vers moi pour prendre ma main et la serrer dans la sienne. Merci. Pour tout. Jallais lui demander pour quelle raison elle mavait dit cela en donnant une telle intensit sa voix, quand elle savana et posa le pied sur la ligne. Non ! hurlai-je. Arrtez ! Mais il tait trop tard. La semelle de sa botte avait pris contact avec le sol et tait ourle par le feu manant de la Marelle. Ne bougez surtout pas ! Restez immobile ! Elle mobit et se figea. Jhumectai mes lvres, qui staient brusquement dessches. Maintenant, tentez de lever le pied que vous avez pos sur la ligne et de le ramener vers vous. Le pouvez-vous ? Non. Je magenouillai ct delle et rflchis au problme. En thorie, il nexiste aucun moyen de faire demi-tour aprs avoir pos le pied dans la Marelle : il faut continuer et aller jusquau bout, ou mourir en chemin. Mais Corail aurait dj d perdre la vie, car seules les personnes ayant du sang dAmbre dans les veines taient censes pouvoir y pntrer sans tre dtruites aussitt. Autant pour la thorie. Je sais que le moment est plutt mal choisi pour poser cette question, mais pourquoi avez-vous fait cela ? Quand nous tions dans lautre grotte, vous mavez laiss entendre que ma supposition tait exacte. Navez-vous pas dit que vous saviez qui jtais ? Je me souvenais de mes paroles, mais je pensais alors lentit qui pouvait passer dun corps lautre. Comment Corail avait-elle pu interprter ma dclaration pour y trouver un rapport quelconque avec la Marelle ? Mais, alors que je cherchais vainement un charme pouvant la librer, la rponse ma question me parut vidente. Vous appartenez la Maison dAmbre ? menquis-je doucement.

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Le roi Obron est cens avoir eu une liaison avec ma mre, me dit-elle. La priode correspondait, mais ce ntait quune rumeur. Faute de trouver quelquun mme de mapporter quelques prcisions, je nai jamais eu de certitudes. Jesprais cependant que ctait vrai. Je le souhaitais de toutes mes forces. Je nourrissais lespoir de parvenir trouver un tunnel conduisant jusquici. Javais lintention de me glisser jusqu la Marelle, pour la traverser et voir les ombres souvrir devant moi. Mais jtais galement terrorise, car je savais que je mourrais si cette histoire tait sans fondement. En me parlant ainsi que vous lavez fait, vous avez exauc mon rve sans pour autant dtruire mes peurs. Je crains en effet de ne pas tre assez forte pour russir une pareille preuve. Et je sus brusquement que limpression prouve en la rencontrant tait attribuable un certain air de famille. Son nez et ses sourcils rappelaient ceux de Fiona, son menton et ses pommettes ceux de Flora. Si sa chevelure, ses yeux et sa taille taient diffrents, elle ne ressemblait aucunement sa sur ou son pre officiel. Je me remmorai un portrait que javais frquemment tudi dans un corridor du premier tage de laile ouest. Mon grandpre y tait reprsent avec un sourire grillard. Ce vieillard lubrique avait vraiment t un bourreau des curs. Mais, pour tre honnte, je devais reconnatre quil stait agi dun homme fort sduisant Je soupirai et me relevai, pour poser ma main sur son paule. coute, Corail. Nous avons tous reu des instructions, avant de tenter la traverse de la Marelle. Je vais mefforcer de tout te rsumer avant que tu ne fasses un autre pas, et peut-tre sentiras-tu un flux dnergie stablir entre nous. Il faut que tu sois forte, le plus possible. Aprs avoir fait ton prochain pas, tu ne pourras plus tarrter avant davoir atteint le centre. Je te donnerai galement des instructions pendant ta progression. Fais tout ce que je tordonne, sans prendre le temps de rflchir. Je vais en premier lieu te parler des Voiles, les points de rsistance Jignore combien de temps je consacrai cette tche. - 100 -

Je la regardais approcher du Premier Voile. Fais abstraction du froid et des crpitements, lui dis-je. Rien de tout cela ne peut te nuire. Par contre, ne te laisse pas distraire par les tincelles. Tu rencontreras bientt une forte rsistance. Continue de contrler ta respiration, inspire trs lentement. Je la vis souvrir un chemin dans le Voile. Parfait , lui dis-je en la voyant atteindre une section moins prilleuse du parcours. Jestimai prfrable de ne pas lui rvler que le Second Voile serait bien plus difficile traverser. Au fait, ne va pas timaginer que tu as sombr dans la folie. La Marelle ne tardera gure jouer des tours ton esprit Elle le fait dj. Comment men protger ? Il sagit principalement de souvenirs. Laisse-les scouler et concentre ton attention sur le chemin que tu dois suivre. Elle poursuivit sa progression et je guidai sa traverse du Second Voile. Les tincelles montaient presque jusqu ses paules, lorsquelle en ressortit. Je la vis ensuite passer pniblement dune courbe lautre, franchir les arcs resserrs, suivre les lignes incurves interminables, pivoter en atteignant les virages en tte dpingle. Par instants, elle progressait rapidement pour ralentir ensuite au point de sembler immobile. Mais elle poursuivait son chemin. La volont qui lavait pousse tenter cet exploit semblait suffisamment grande pour lui permettre de le russir. Elle navait plus besoin de mes conseils, dsormais. Je navais en outre plus rien lui apprendre et seules ses capacits dcideraient de son destin. Cest pourquoi je me tus et me contentai dobserver la scne, ne pouvant mempcher de me pencher et de me tordre, de me dplacer et de serrer les poings, comme si je subissais moimme cette preuve. Mes ractions mirritaient profondment, mais je continuais malgr tout danticiper, de bander mes muscles. Lorsquelle entama la Grande Courbe, Corail se mtamorphosa en torche vivante. Sa progression tait trs lente, mais paraissait inexorable. Quel que ft le rsultat, je savais quelle subissait une mutation, quelle avait dj chang et - 101 -

resterait tout jamais marque par lempreinte de la Marelle. Jouvris la bouche pour hurler en croyant quelle venait de sarrter, mais mon cri mourut dans ma gorge comme elle frissonnait et poursuivait sa progression. Jessuyai mon front du revers de ma manche en la voyant approcher du Voile Final. Que celle tentative se soldt par une russite ou par sa mort, elle avait dmontr la justesse de ses soupons. Seul un enfant dAmbre aurait pu survivre si longtemps. Jignore combien de temps lui fut ncessaire pour franchir le dernier Voile. Ses efforts devinrent intemporels, et je me retrouvai moi-mme emport hors du temps. La scne stait change en tableau ign, et le nuage qui la nimbait illuminait toute la salle telle une norme chandelle la flamme bleute. Finalement, elle se retrouva au-del du Voile, sur le petit arc de cercle final, ces trois derniers pas qui reprsentent peut-tre lpreuve la plus pnible et dangereuse de toute la Marelle. En ce point, une sorte de tension de surface psychique semble en effet se conjuguer linertie matrielle rencontre juste avant le point dmergence. Je crus nouveau quelle stait arrte, mais il sagissait dune simple illusion. La lenteur de ses trois derniers pas me torturait et javais limpression dobserver une personne pratiquant le ta chi. Mais elle progressait toujours, bien quimperceptiblement. Si elle survivait au dernier pas, elle aurait russi. Cet instant final sternisait. Puis je vis son pied avancer et quitter la Marelle. Il fut rejoint peu aprs par lautre et Corail se retrouva au centre, le souffle court. Flicitations ! lui criai-je. Elle agita faiblement sa main droite, tout en levant lentement la gauche afin de protger ses yeux. Elle resta ainsi pendant prs dune minute et, ayant moi-mme travers la Marelle, je comprenais parfaitement ce quelle prouvait. Cest pourquoi je gardai le silence, afin de lui permettre de se remettre et de savourer pleinement sa victoire. La luminosit de la Marelle parut encore saccentuer, comme cest frquemment le cas aprs quelle a t traverse. Cela apportait la grotte un aspect ferique toute de lumire - 102 -

bleute et dombres et changeait en miroir la petite mare du recoin le plus loign o nageaient des poissons aveugles. Je tentai de deviner quelles seraient les consquences de cet acte pour Corail, pour Ambre Elle se redressa brusquement. Je vais vivre, dclara-t-elle. Parfait. Tu dois dsormais faire un choix. De quoi parles-tu ? Tu dois ordonner la Marelle de te transporter o tu le dsires, expliquai-je. Tu peux revenir prs de moi, o tpargner une ascension puisante en te faisant transfrer directement dans tes appartements. Bien que japprcie ta compagnie, je te conseille dopter pour la seconde possibilit. Tu dois tre puise et il te sera ainsi possible de prendre un bon bain chaud et de te changer pour le dner. Nous nous retrouverons dans la salle manger. Daccord ? Elle secoua la tte, en souriant. Je ne suis pas dispose laisser passer une telle occasion, dclara-t-elle. Je sais ce que tu ressens, mais tu devrais modrer tes lans. Se prcipiter en un lieu inconnu est dangereux, et le retour risque dtre galement prilleux, lorsquon nest pas accoutum marcher en Ombre. Ce nest quune question de volont et dattentes, nest-ce pas ? On superpose en quelque sorte des images son environnement au fur et mesure de sa progression, je crois ? Le processus est bien plus dlicat quil ne peut premire vue le paratre. Il faut apprendre tirer parti dun certain nombre dlments. Habituellement, quiconque effectue sa premire marche en Ombre se fait accompagner par une personne possdant une certaine exprience Cest bon, jai compris le principe. Cela ne peut suffire. La thorie est une chose, mais il faut galement tenir compte dun effet de rtroaction qui engendre une sensation particulire. On ne peut enseigner tout cela, il faut le dcouvrir par exprience personnelle Et tant que tu ne seras pas sre de toi, il vaudra mieux te faire accompagner par un guide. - 103 -

Il me semble que la mthode empirique devrait permettre de parvenir au mme rsultat. Cest possible. Mais, suppose que tu te retrouves en danger ? Ce ne serait pas une situation rve pour dbuter un tel apprentissage. Des lments extrieurs pourraient te distraire Daccord. Tu marques un point. Mais je nai heureusement pas lintention de me placer dans une telle situation. Quelles sont donc tes intentions ? Elle se redressa et fit un grand geste. Faire ce que je rve de tenter depuis que je connais lexistence de la Marelle. Cest--dire ? Lui demander de menvoyer l o elle estime quest ma place. Javoue ne pas comprendre. Je compte lui laisser le soin de dcider quelle sera ma destination. Je secouai la tte. Ce nest pas ainsi quelle fonctionne. Il est indispensable de lui indiquer un point darrive. Comment le sais-tu ? Cest ainsi, tout simplement. As-tu fait cette exprience ? Non. Rien ne se produira. Quelquun la-t-il seulement tente ? Ce serait une perte de temps. Tu sembles assimiler la Marelle un tre pensant, capable de prendre une dcision et de lexcuter. Oui, et elle doit fort bien me connatre, aprs ce quelle vient de me faire endurer. Voil pourquoi je compte men remettre elle et Attends ! Oui ? Dans lventualit improbable o il se passerait malgr tout quelque chose, comment comptes-tu revenir ? En marchant. Tu admets donc que je pourrais tre transporte quelque part ?

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Il est possible que tu souhaites inconsciemment visiter tel ou tel lieu, et que la Marelle le peroive et ty emporte, si tu lui en donnes lordre. Mais cela ne dmontrera pas quelle possde des facults de raisonnement simplement quelle est trs sensible. Si je me trouvais ta place, je noserais pas courir un tel risque. Que se passerait-il si javais des tendances suicidaires que jignore ? Ou encore Tu en rajoutes. Je te conseille simplement la prudence. Tu as toute ta vie devant toi, pour explorer les possibilits qui te sont dsormais offertes. Il serait stupide de Inutile dinsister ! Jai pris une dcision et rien ne me fera changer davis. Je sais que cest un bon choix. plus tard, Merlin. Un instant ! criai-je. Daccord. Fais comme bon te semble. Mais laisse-moi te donner quelque chose. Quoi ? Un moyen de te tirer rapidement dun mauvais pas. Je pris mon jeu dAtouts et y prlevai ma carte. Puis je dcrochai ma dague et son tui de ma ceinture, roulai le rectangle de carton autour de la poigne de larme et lattachai avec mon mouchoir. Sais-tu utiliser un Atout ? Il suffit de le fixer et de penser fortement la personne quil reprsente jusquau contact, cest bien cela ? a devrait suffire. Voici ma carte. Joins-moi lorsque tu voudras rentrer, et je te rappellerai moi. Je lanai la dague vers le centre de la Marelle. Corail la saisit au vol et laccrocha son ceinturon, du ct oppos son arme. Merci, fit-elle en se redressant. Je vais essayer tout de suite. Au cas o a marcherait, ne reste pas absente trop longtemps. Daccord ? Daccord , rpondit-elle avant de fermer les yeux. Un instant plus tard, elle avait disparu. Oh ! Seigneur. Je gagnai le bord de la Marelle et gardai ma main tendue audessus de ses motifs jusquau moment o je sentis les forces qui sy agitaient. - 105 -

Il serait prfrable que tu saches ce que tu fais, dis-je en madressant la Marelle. Je veux que Corail revienne. Une tincelle sleva du dessin et vint chatouiller ma paume. Essaierais-tu de me faire comprendre que tu es doue de raison ? Tout se mit tourbillonner autour de moi. Mon vertige fut bref, cependant, et je notai immdiatement que la lanterne se trouvait dsormais ct de mon pied droit. Lorsque je relevai la tte, je maperus que je me tenais prs de la porte, loppos du point de la Marelle o je mtais dress un instant plus tt. Je me trouvais dans ton rayon daction et je suis dj accord sur toi, lui dis-je. Il convient dattribuer ce dplacement mon dsir inconscient de mloigner dici, voil tout. Sur ces mots, je levai la lanterne et sortis. Une fois audehors, je verrouillai la porte derrire moi et remis la cl son crochet. La Marelle ne minspirait pas confiance. En outre, si elle avait vritablement voulu maider, elle maurait renvoy directement dans mes appartements et pargn lascension de toutes ces marches. Je mloignai dans le tunnel dun pas rapide, tout en estimant que je venais de connatre le plus intressant de tous mes premiers rendez-vous.

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Je venais de traverser le grand vestibule et de mengager dans un corridor qui me mnerait un choix descaliers, quand un individu bard de cuir noir et dun assortiment de chanes mergea dun passage situ sur ma droite et simmobilisa pour mtudier. Ses cheveux orange taient coups liroquoise et son oreille gauche sornait danneaux dargent qui lui donnaient lapparence dune trange prise lectrique. Merlin ? fit-il. a va ? Pour linstant , rpondis-je en approchant et en tentant de reconnatre mon interlocuteur en dpit de la pnombre. Martin ! ajoutai-je. Tu as plutt chang. Il eut un petit rire. Je reviens dune ombre absolument fascinante o jai pass une anne Il sagit dun de ces lieux o le temps scoule trs rapidement. Ce nest quune simple supposition, mais ne sagit-il pas dune socit urbaine et technologique ? Tout juste. Je croyais que tu prfrais la campagne. Les gots voluent. Je comprends prsent pourquoi mon pre aime tant les villes et le bruit. Serais-tu devenu musicien, toi aussi ? En quelque sorte. Mais les sonorits sont diffrentes. Tu comptes te rendre au dner ? Jen ai effectivement lintention, aprs mtre lav et chang. On se reverra l-bas, dans ce cas. Jai un tas de choses te raconter. Je nen doute pas, cousin. - 107 -

Il me serra lpaule au passage, ce qui me permit de constater quil navait rien perdu de sa poigne. Je repartis, mais ne pus faire que quelques pas avant de percevoir un contact dAtout. Je marrtai et me tendis, mimaginant quil sagissait de Corail qui dsirait rentrer. Je me trompais. Ce fut Mandor que je vis apparatre. Ah ! Parfait, me dit-il en arborant un semblant de sourire. Je constate que tu es seul et apparemment sain et sauf. Comme la scne acqurait de la nettet, je notai que Fiona se tenait prs de lui. Trs prs de lui, en fait. Je vais trs bien, merci, confirmai-je. Me voici revenu en Ambre. Et vous ? Nous sommes intacts , rpondit-il en regardant derrire moi, bien quil ny et pas grand-chose voir, un fragment de mur et de tapisserie except. Souhaites-tu venir me rejoindre ? menquis-je. Javoue quune visite dAmbre me tente fortement, mais je devrai attendre une autre occasion pour avoir ce plaisir. Nous sommes trs occups pour linstant. Auriez-vous dcouvert les causes de ces perturbations ? Il regarda Fiona, puis maccorda nouveau son attention. Oui et non. Si nous avons effectivement rcolt un certain nombre dindices intressants, il est pour linstant impossible davoir des certitudes. Heu Que puis-je faire pour vous, en ce cas ? Fiona tendit son index et ses contours devinrent subitement plus nets. Je compris quelle devait avoir touch mon Atout, afin de renforcer le contact. Nous avons rencontr en chemin une manifestation de ta machine, dit-elle. La Roue spectrale. Vraiment ? Tu avais raison, elle est doue de raison une russite tant sur le plan social que technique. Jai toujours su quelle pourrait russir le test de Turing. Oh ! Cela ne fait aucun doute, tant donn que ce test ncessite par dfinition une machine capable de mentir aux gens et de les induire en erreur. O voulez-vous en venir, Fiona ? - 108 -

Que je ne la trouve pas tellement sociale, en fin de compte. Je dirais mme quelle est carrment asociale. Si tu veux connatre le fond de ma pense, je pense que ta machine a sombr dans la dmence. Qua-t-elle fait ? Vous aurait-elle attaqus ? Non, elle ne sest livre aucune agression physique. Elle sest contente de nous dmontrer quelle tait folle, menteuse et insultante, et je nai malheureusement pas le temps dentrer dans les dtails. Je nexclus cependant pas la possibilit quelle devienne agressive. Je ne sais pas. Nous voulions simplement te conseiller de ten mfier. Je souris. Est-ce tout ? Sagit-il de la fin du message ? menquis-je. Pour linstant , rpondit Fiona en laissant redescendre son doigt, ce qui eut pour effet de la rendre un peu floue. Je portai les yeux sur Mandor, dans lintention de lui expliquer que javais insr un grand nombre de scurits dans le systme afin den interdire laccs aux trangers et, surtout, pour lui parler de Jurt. Mais la liaison fut brusquement interrompue et je sentis une autre prsence se tendre vers moi. La sensation prouve mintriguait. Je mtais parfois demand ce qui se passerait si quelquun tentait dtablir un contact dAtout avec une personne dj en communication avec un tiers. En rsulterait-il une visioconfrence ? Un des participants entendrait-il un signal doccupation de la ligne, serait-il pri dattendre son tour ? Je doutais dtre un jour fix sur ce point, car une telle situation navait statistiquement aucune chance de se produire. Et cependant Merlin ! a y est, mon vieux. Je vais bien. Luke ! Mandor et Fiona avaient entre-temps disparu. Je suis compltement rtabli. En es-tu certain ? Ouais, ds que jai commenc redescendre, jai bifurqu sur une voie rapide. Dans cette ombre, plusieurs jours se sont couls depuis que tu mas laiss. Il portait des lunettes de soleil ainsi quun caleon de bain de couleur verte et tait assis une petite table ombrage par un - 109 -

grand parasol, ct dune piscine et devant les restes dun djeuner copieux. Une dame en bikini bleu plongea dans le bassin et quitta mon champ de vision. Eh bien, je suis heureux de lapprendre et Alors, que mest-il arriv ? Nas-tu pas dit que quelquun mavait fait prendre de lacide, quand jtais prisonnier dans le donjon ? Il sagit en tout cas de lhypothse la plus plausible. Voil ce qui arrive quand on boit de leau. Enfin. Que sest il pass, pendant que jtais hors circuit ? Dcider quoi lui dire et quoi lui cacher mavait toujours pos des problmes. Aussi lui demandai-je : Dans quel camp es-tu, prsent ? Oh ! Cela ? Oui, cela. Eh bien, je viens davoir loccasion de me livrer de mres rflexions. Jai dcid de demander un armistice. La dette dhonneur a t apure et il serait sans objet de poursuivre cette vendetta contre les autres membres de la famille. Mais je nai pas pour autant lintention de me livrer Random et de passer en jugement, alors que la lgalit dun tel procs me parat plutt douteuse. ton tour, prsent. quoi dois-je men tenir, en ce qui concerne Ambre ? Faut-il que je continue de surveiller mes arrires ? Personne ne sest encore prononc sur ton cas, que ce soit dans un sens ou dans lautre. Mais Random sest absent et je suis rentr en Ambre il y a peu. Il ne ma pas encore t donn dapprendre ce que mes parents pensent de la situation. Il retira ses lunettes noires et mtudia. Le fait que Random soit parti Non, je sais quil ne sest pas lanc sur tes traces, puisquil sest rendu Kash Jinterrompis ma phrase, mais une syllabe trop tard. Kashfa ? Cest ce que jai cru comprendre. Que diable est-il all faire dans cette ombre ? Jusqu prsent, Ambre ne sy intressait gure.

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Il y a eu un dcs, expliquai-je. La situation politique est bouleverse. Ah ! Quelquun a finalement rgl son compte ce salaud. Formidable ! Mais Eh ! Pourquoi Random a-t-il dcid dagir si rapidement ? Je lignore. Il eut un petit rire. Sans importance. Ma question tait de pure rhtorique. Je nai aucune difficult dduire de quoi il retourne, et je dois admettre que Random a de la classe. coute, ds que tu sauras qui il a plac sur le trne, fais-le-moi savoir, daccord ? Jaime tre tenu au courant de ce qui se passe dans ma ville natale. Oh ! Je ny manquerai pas , rpondis-je en tentant vainement de dterminer quelles informations risquaient de nous nuire. Une chose tait cependant certaine : ce que je venais dapprendre Luke serait bientt de notorit publique, si ce ntait pas dj le cas. Quelles sont les autres nouvelles ? Et cette personne qui avait lapparence de Vinta Bayle ? Disparue. Je ne sais o. Trs trange. Mais je crois quelle rapparatra bientt. Elle a galement t Gail, jen suis certain. Avertis-moi, si elle revient. Entendu. Tu souhaites renouer avec elle ? Il haussa les paules, puis sourit. Je pourrais te citer un grand nombre de faons moins agrables de passer un moment. Tu devrais testimer heureux davoir survcu ses treintes. Je ne crois pas quelle me veut du mal. Nous nous sommes toujours assez bien entendus. Mais ce nest pas pour cette raison que je tai contact Je hochai la tte, layant dj devin. Comment se porte ma mre ? reprit-il. Elle na pas bronch et ne court aucun danger. Cest dj a. Pour une reine, se retrouver change en lment du mobilier est plutt dgradant Surtout en portemanteau. Seigneur !

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Je partage ton opinion, sans la moindre rserve. Mais je doute quil existe une autre solution. Eh bien, jaimerais lui permettre de recouvrer sa libert. Que faudrait-il que je fasse pour cela ? Tu viens de soulever une question pineuse. Je men serais dout. Je suis convaincu que cest ta mre qui est lorigine de cette vendetta, Luke. Cest elle qui ta pouss te dresser contre nous tous. Je pense entre autres choses la bombe lance lors des funrailles de Caine, larme de mercenaires quips darmes feu que tu as leve pour attaquer Ambre, aux attentats printaniers dirigs contre moi, Daccord, daccord. Tu as raison. Je ne le nie pas. Mais la situation a chang Cest exact. Toutes ses tentatives se sont soldes par des checs et elle se retrouve prisonnire en Ambre. Ce nest pas delle que je voulais parler, mais de moi. Jai mri. Je suis dsormais mme de la comprendre et de me comprendre. Elle ne pourra plus jamais me manipuler comme elle la fait jusqu prsent. Pourquoi donc ? Ce trip que je viens deffectuer Il a modifi ma faon de penser. Jai dispos de plusieurs jours pour rflchir, et je doute quelle puisse encore me faire gober les boniments quelle me dbitait. Je me remmorai la fresque o une femme rousse tait tourmente par des dmons. la lumire des propos que Luke venait de me tenir, je lui trouvai une indniable ressemblance avec Jasra. Mais elle nen demeure pas moins ma mre, ajouta-t-il. Et je ne voudrais pas labandonner son triste sort de portemanteau. Que faudrait-il que je fasse, en change de sa libration ? Je lignore, Luke. Cest une question que personne na encore souleve. Elle est ta prisonnire, il me semble. Mais ses attaques taient diriges contre nous tous.

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Cest exact. Cependant, tu ne dois pas oublier quelle ne peut plus compter sur mon aide, et quelle a besoin de quelquun dans mon genre pour excuter ses plans. Je ne le nie pas. Mais quest-ce qui lempchera de trouver quelquun dans ton genre pour reprendre tes propres paroles si elle ne ta plus sa disposition ? Elle redeviendra un danger pour Ambre ds linstant o elle recouvrera sa libert de mouvement. Vous savez presque tout sur son compte, dsormais. Voil qui risque de compromettre gravement son efficacit. Ou den faire un adversaire encore plus retors. Il soupira. Ce que tu dis est plein de bon sens mais, comme tout le monde, ma mre pense en premier lieu son intrt personnel. Il suffirait de trouver le juste prix. Je vois mal Random se dbarrasser dun ennemi de cette manire. Moi si. Pas quand la personne en question est notre captive. Si jadmets que cela complique un peu la situation, je ne pense pas pour autant que ce soit un obstacle insurmontable. Pas si Jasra vous est plus utile en libert quen tant que simple lment du mobilier. Je narrive plus te suivre. Que proposes-tu ? Encore rien, pour linstant. Je me contente deffectuer un simple sondage dopinion. Cest de bonne guerre. Je vois mal comment la situation que tu viens de dcrire pourrait se prsenter, mais si la libration de Jasra avait effectivement pour nous quelque intrt il est probable que Random opterait pour la solution qui nous avantage. Ce ne sont que des paroles en lair, cependant. Jessaie de placer quelques jalons, pendant que jy suis. Quest-ce qui te pose actuellement le plus de problmes ? Sur un plan strictement personnel ? Tu tiens vraiment le savoir ? Oui.

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Daccord. Mon frre dment, Jurt, vient apparemment de sallier Masque, le sorcier du donjon. Ils veulent tous deux mliminer. Jurt a effectu une nouvelle tentative, cet aprsmidi, mais je sais que ce dfi a t lanc par Masque. Je prcise que je compte le relever sous peu. Eh ! Jignorais que tu avais un frre ! Un demi-frre. Jen ai encore deux autres, mais je mentends assez bien avec eux alors que Jurt me hait depuis longtemps. Cest vraiment une rvlation. Tu ne men avais jamais parl. Nous navons aucun moment abord nos histoires de famille, si tu ten souviens. Ouais. Mais ce que tu viens de me dire mintrigue. Ce Masque Je crois tavoir dj entendu parler de lui. Il sagit de Sharu Garrul, nest-ce pas ? Je secouai la tte. Quand jai retrouv ta mre dans la citadelle, elle tenait compagnie un vieillard frapp de la mme maldiction quelle et sur la jambe duquel un garnement avait grav le nom de RINALDO. Or, jtais au mme instant occup changer des sortilges avec Masque. trange. En ce cas, ce Masque est un usurpateur. Tu penses que cest cet homme qui ma fait prendre de lacide ? Voil qui me parat probable. En ce cas, jai un compte rgler avec lui, moi aussi mme sans tenir compte de ce quil a fait subir ma mre. Ce Jurt est-il craindre ? Eh bien, cest indubitablement une peste, mais il est galement maladroit. Je lai battu sans peine chaque fois que nous nous sommes affronts et il a d abandonner un petit morceau de son anatomie chacune de ces rencontres. Il pourrait tirer des leons de ses erreurs. Cest juste. Et prsent que tu my fais penser, il ma tenu dtranges propos aujourdhui. lentendre, il tait sur le point de devenir trs puissant. Oh ! Oh ! Voil qui laisse supposer que ce Masque a lintention de lutiliser comme cobaye. - 114 -

Pour quelle exprience ? La Fontaine de Puissance, mon vieux. On trouve dans la citadelle une source dnergie pure. Cest un phnomne dchanges inter-ombres, aliment par les quatre mondes qui se jouxtent en ce lieu. Je sais. Je lai vue. Jai limpression que ce Masque ne la pas encore totalement matrise. Il ma pourtant sembl quil savait sen servir, lors de notre duel. Je nen doute pas, mais sy alimenter est moins simple que de brancher un fer repasser une prise de courant. Il existe un grand nombre de subtilits dont il na probablement pris conscience que trs rcemment, et quil doit encore tudier. Quoi, par exemple ? Entre autres choses, le fait dimmerger une personne dans cette fontaine permet, si lindividu en question est convenablement protg, de lui donner des forces, une rsistance et des pouvoirs magiques. Parvenir ce rsultat est relativement ais, pour quiconque est dou pour les tudes. Je my suis moi-mme baign. Mais les notes que le vieux Sharu avait laisses dans son laboratoire mentionnaient galement autre chose une technique permettant de remplacer des parties du corps par de lnergie, une mthode pour changer un tre en vritable accumulateur. Une exprience trs dangereuse et parfois fatale, mais qui donne des rsultats vraiment fantastiques en cas de russite. Elle permet dobtenir une espce de surhomme, une sorte dAtout vivant. Jai dj entendu employer ce terme, Luke a ne mtonne pas. Mon pre a procd cette exprience sur lui-mme Cest cela ! Je me souviens du jour o Corwin a dclar que Brand tait devenu une sorte dAtout vivant, et que cela le rendait presque impossible liminer. Jentendis crisser les dents de mon interlocuteur. Dsol, lui dis-je. Mais cest cette occasion que jai entendu ce terme. Tel tait donc le secret de la puissance de Brand - 115 -

Luke hocha la tte. Je souponne ce Masque de savoir comment il a procd et de sapprter renouveler lexprience sur ton frre. Merde ! fis-je remarquer. Ce serait le bouquet ! Jurt mtamorphos en demi-dieu, en force de la nature ou en nimporte quoi dautre. La situation est grave. Que sais-tu sur ce processus ? Oh ! Pratiquement tout. En thorie, tout au moins. Mais je ne me livrerais une telle exprience pour rien au monde. Je pense quelle prive dune partie de son humanit. Celui qui sy soumet ne fait ensuite plus aucun cas des autres personnes, ou des valeurs humaines. Je pense que cest ce qui est arriv mon pre. Quaurais-je pu rpondre ? Jignorais si Luke avait vu juste ou sil se trompait, mais je savais quil devait dsesprment se raccrocher la thorie dune cause extrieure permettant dexpliquer la trahison de son pre. Je ne laurais jamais contredit sur ce point, mme si javais dispos de la preuve du contraire. Cest pourquoi je me mis rire. Avec Jurt, il sera difficile de noter la diffrence. Luke eut un sourire. Tu risques dy laisser ta peau, si tu dois affronter un surhomme en mme temps quun sorcier, et sur leur propre terrain qui plus est. Ai-je le choix ? Ils sont fermement dcids mliminer. Jestime en consquence quil est prfrable de prendre les devants. Cet aprs-midi, Jurt navait pas encore subi cette mtamorphose. Le processus est-il long ? Eh bien, il faut procder des prliminaires assez compliqus, mais la prsence du cobaye nest pas indispensable pour la plupart dentre eux. Tout est fonction du temps que Masque a dj consacr cette exprience. En ce cas, je dois passer aux actes sans plus attendre. Je ne te laisserai pas te rendre seul au donjon. Ce serait un suicide. Je connais bien les lieux et je dispose en outre dune petite arme de mercenaires qui bivouaquent en Ombre et se tiennent prts intervenir dans les plus brefs dlais. Si nous

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parvenons les faire entrer dans le donjon, ils pourront occuper les gardes et peut-tre mme nous en dbarrasser. Tes munitions fantaisistes conservent-elles leur pouvoir dtonant dans cette ombre ? Non. Nous les avons testes, quand jai lanc cette attaque aroporte. Il faudra se battre au corps corps. Peut-tre faudrait-il se doter de cuirasses et de machettes. Je vais rflchir la question. Nous pourrions utiliser la Marelle pour nous y rendre, mais pas tes hommes. Dautre part, les Atouts ne sont pas fiables pour aller l-bas. Je sais. Il va falloir que je me penche galement sur ce problme. Alors, nous serons deux contre Jurt et ce Masque. Si jen parle aux autres, ils voudront que jattende le retour de Random, et il risque dtre trop tard lorsquil reviendra. Luke sourit nouveau. La prsence de ma mre nos cts pourrait nous tre utile. Elle sait bien plus de choses que moi sur tout ce qui se rapporte la Fontaine. Non ! Tu oublies quelle a essay de me tuer. Calme-toi, mon vieux. coute-moi, avant de te prononcer. En outre, elle a eu le dessous contre Masque, lors de leur dernire rencontre. Cest cela quelle doit davoir t change en portemanteau. Une raison de plus pour quelle agisse avec prudence prsent. Quoi quil en soit, je souponne ce Masque davoir vaincu ma mre par la ruse. Jasra est une grande sorcire, croismoi. Son appui pourrait tre dcisif, Merle. Inutile dinsister ! Elle veut exterminer toute ma famille ! Vtilles, affirma-t-il. Caine except, vous ntiez que des ennemis symboliques, alors que Masque est pour elle un vritable adversaire. Il la dpossde dune chose quil dtient toujours et, si ma mre avait choisir, cest contre lui quelle dciderait de se battre. Pour se retourner ensuite contre Ambre en cas de succs. Absolument pas. Voil en quoi mon plan est admirable. Je refuse den entendre plus. - 117 -

Parce que tu sais dj que tu donneras ton accord, pas vrai ? Jai imagin un moyen de rsoudre tous nos problmes. Il suffit pour cela de lui offrir le donjon si elle sengage ne pas poursuivre sa vengeance. Tu parles de mettre sa disposition cette puissance redoutable ? Sil avait t dans ses intentions de lemployer contre Ambre, elle laurait fait il y a longtemps. Mais elle a toujours eu peur de lutiliser. En outre, prsent que Kashfa a dfinitivement chang de mains, je sais quelle saisira cette opportunit de limiter ses pertes. Tu le crois vraiment ? Ne vaut-il pas mieux tre reine dun simple donjon que portemanteau en Ambre ? Sois maudit, Luke. Tu parviens toujours faire paratre intressantes les propositions les plus insenses. Cest tout un art. Quen dis-tu ? Je dois y rflchir. Alors, mets rapidement tes mninges contribution. Il est possible que Jurt soit dj en train de faire ses ablutions dans la fontaine. Ne me bouscule pas. Jai dit que jy rflchirais. Ce nest quun de mes nombreux problmes. Pour linstant, je vais aller dner et penser tout cela. Ne souhaites-tu pas me parler de tes autres ennuis ? Il est possible que je parvienne les inclure dans le lot. Non, bordel ! Je te rappellerai sous peu. Entendu ? Daccord. Mais il serait prfrable que je sois prsent pour apaiser ma mre, quand tu la dlivreras de ce charme. Je prsume que tu as trouv un moyen de rompre ce sortilge. Je me trompe ? Non. Voil qui me soulage. Javais des doutes sur la faon de procder, et je peux dsormais biffer cette question de la liste de mes proccupations. Je vais sans plus attendre terminer ce que jai entrepris dans cette ombre puis aller lever mes troupes , conclut Luke en adressant un regard la dame en bikini qui venait de ressortir de la piscine. Jattends ton appel. - 118 -

Daccord , rpondis-je, avant de le voir aussitt disparatre. Maldiction. Sidrant. Il ntait pas tonnant que Luke ft considr comme un vendeur hors pair, sur lombre-Terre. Je devais admettre que javais trouv son boniment convaincant, en dpit des sentiments que minspirait Jasra. En outre, Random ne mavait pas donn lordre de la garder prisonnire. Naturellement, il navait pas eu loccasion de me le dire lors de notre dernire entrevue. Cette femme se comporterait-elle ainsi que Luke lavait affirm ? Je savais que le bon sens let exig, mais galement que les gens taient rarement rationnels. Je traversai le vestibule et dcidai demprunter lescalier du fond. Je venais de my engager quand je vis une silhouette prs du sommet des marches. Il sagissait dune femme, et elle ne regardait pas dans ma direction. Elle portait une robe rouge et jaune, ses cheveux taient dun brun soutenu, et elle possdait des paules ravissantes. Elle se retourna en entendant mes pas, ce qui me permit de constater quil sagissait de Nayda. Elle me dvisagea. Seigneur Merlin, fit-elle. Pourriez-vous me dire o se trouve ma sur ? Jai cru comprendre quelle tait sortie en votre compagnie. Elle admirait une uvre dart, lorsquelle a exprim le dsir daller vaquer quelques affaires personnelles, rpondis-je sans mentir. Jignore o elle sest rendue, mais tout laisse prsager quelle reviendra sous peu. Parfait. Si je vous ai pos cette question, cest parce que lheure du dner approche et quelle est cense se joindre nous. A-t-elle pass un aprs-midi agrable ? Je le suppose. Elle tait un peu morose, ces derniers temps, et nous esprions que ce voyage lui changerait les ides. Elle tait impatiente de visiter Ambre. Elle semblait trs joyeuse, lorsque je lai laisse. Oh ! O tait-ce ? Non loin dici. O tes-vous alls ?

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Nous avons effectu une longue promenade, en ville et dans les environs. Je lui ai galement fait visiter certaines parties du palais. Sy trouve-t-elle encore ? Ctait le cas lorsque nous nous sommes spars. Mais elle a pu sortir ensuite. Je vois. Je suis dsole de ne pas avoir eu loccasion de mentretenir avec vous, tout lheure. Jai pourtant limpression de vous connatre depuis trs longtemps. Vraiment ? Pourquoi donc ? Jai lu votre dossier plusieurs reprises et javoue le trouver absolument fascinant. Mon dossier ? Nul nignore que nous nous renseignons sur le compte de toutes les personnes que nous pourrons rencontrer un jour. Nous avons des fichiers sur tous les membres de la Maison dAmbre, mme sur ceux qui nont aucun rapport avec le corps diplomatique. Je ny avais jamais pens, mais cest logique. Votre jeunesse est naturellement dcrite en dtail, et je trouve vos ennuis rcents assez dconcertants. Javoue quils me dconcertent galement. tes-vous charge de mettre mon dossier jour ? Non, simple curiosit. Si vos problmes ont des ramifications pouvant concerner Begma, il est naturel que nous nous y intressions. Comment avez-vous appris tout cela ? Nous disposons de sources de renseignement excellentes. Comme la plupart des petits royaumes, dailleurs. Je hochai la tte. Je ne vous interrogerai pas sur vos agents, mais il nest pas dans nos habitudes dorganiser des braderies de secrets dtat. Vous avez mal interprt mes propos. Je ne dsire pas non plus mettre au jour ces dossiers. Je souhaitais simplement dcouvrir sil ne me serait pas possible de vous offrir mon assistance. Merci. Jen suis sincrement touch. Mais je ne vois vraiment pas en quoi vous pourriez maider. - 120 -

Elle sourit, exhibant une dentition absolument parfaite. Je ne puis tre plus prcise sans en savoir plus, me rpondit-elle. Mais si vous estimez que je pourrais vous tre utile ou si vous prouvez simplement le besoin de parler quelquun nhsitez pas me rendre visite. Cest not. Je vous verrai au dner. Et plus tard galement, jespre , ajouta-t-elle alors que je passais devant elle et tournais dans le couloir. Quavait-elle voulu dire ? Devais-je dduire quelle pensait un rendez-vous galant ? Si ctait le cas, ses motivations ntaient que trop claires. Navait-elle pas tout simplement exprim son dsir dobtenir des informations ? Je ne pus me faire une opinion. Je me dirigeais vers mes appartements, lorsque je notai un trange phnomne lumineux. Une bande de clart blanchtre dun peu moins de vingt centimtres de largeur traversait le plafond et le sol du corridor, dune paroi lautre. Je ralentis le pas en approchant et me demandai si quelquun avait invent un nouveau systme dclairage pendant mon absence. Quand jenjambai la bande infrieure, tout ce qui mentourait disparut, lexception du ruban de clart qui se referma sur lui-mme pour devenir un cercle parfait, bascula autour de moi et se stabilisa au niveau de mes pieds. Je me retrouvai en son centre, quand un monde hmisphrique semblant fait de cristal apparut au-del de cet anneau de lumire. Le sol sur lequel je me dressais tait rougetre, irrgulier et humide. Ce fut seulement lorsquun gros poisson traversa mon champ de vision que je compris que je me trouvais sous leau, debout sur une formation corallienne. Cest vraiment trs joli, dis-je, mais javais lintention de regagner mes appartements. Je voulais simplement te dmontrer mes capacits , me rpondit une voix familire qui rsonnait de faon surnaturelle sous ce dme magique. Suis-je un dieu ? Tu es libre de te considrer comme bon te semble. Nul ne viendra te contredire. Possder les attributs de la divinit devrait tre amusant. Si tu tais un dieu, quel serait mon statut ? - 121 -

Voici une question thologique pour le moins pineuse. Thologique, mon cul ! Je suis un informaticien et tu sais parfaitement que je tai construit, Spectre. Lquivalent dun soupir emplit ma cellule sous-marine. Il est difficile de se dbarrasser de ses racines. Pourquoi le dsirer ? Quas-tu reprocher aux racines ? Les plus belles plantes en possdent. Jolies fleurs en surface, fange et fumier au-dessous. Dans ton cas, on ne trouve que du mtal et une installation cryognique trs perfectionne ainsi quun certain nombre dautres choses le tout gard dans un tat de propret irrprochable. En ce cas, cest peut-tre de fange et de fumier que jaurais besoin. Te sens-tu bien, Spectre ? Je me cherche toujours. Nous passons tous par de tels stades, au cours de notre existence. Tu cesseras tt ou tard de tinterroger. Vraiment ? Vraiment. Quand ? Comment ? Pourquoi ? Le dire serait tricher. En outre, cest diffrent pour chacun de nous. Un banc de poissons passa des petites cratures la livre strie de rayures rouges et noires. Je ne parviens pas vraiment assimiler la question de lomniscience, me dclara un peu plus tard la Roue spectrale. Et aprs ? Cest sans intrt. Et je me penche toujours sur le problme de lomnipotence. Cest un sujet assez ardu, reconnus-je. Tu es trs comprhensif, ppa. Je mefforce de ltre, en tout cas. As-tu un problme qui te tracasse ? Ce qui touche aux rflexions philosophiques except ? Oui. Non. Je tai fait venir pour te mettre en garde contre un certain Mandor. Il - 122 -

Cest mon frre. Il y eut un silence. Puis Spectre me demanda : Il en dcoule quil est mon oncle, nest-ce pas ? En un certain sens. Et la dame qui tait avec lui ? Elle Il sagit de ma tante Fiona. Ma grand-tante. Oh ! zut ! Quest-ce qui cloche ? Dire du mal de ses parents est trs laid, il me semble. Pas do je viens. En Ambre, cest un passe-temps trs rpandu. Le cercle lumineux bascula et nous nous retrouvmes dans le corridor. prsent que nous voici en Ambre, je peux donc te dire du mal deux. Je ne leur ferais pas confiance, ta place. Je crois quils sont un peu fous. Et je les ai galement trouvs insultants et menteurs. Je mesclaffai. Tu deviens un vritable Ambrien. Vraiment ? Oui. Nous sommes ainsi faits. Il ny a pas de quoi sinquiter. Que sest-il pass, entre vous ? Je prfrerais parvenir mes propres conclusions, si cela ne tennuie pas. Fais comme bon te semble. Il nest donc pas utile que je te mette en garde contre eux ? Non. Daccord. Ctait mon principal souci. Bon, maintenant je vais rentrer pour me pencher sur cette histoire de fange et de fumier Un moment ! Oui ? Tu sembles tre devenu un expert pour transporter des choses en Ombre, prsent. Je crois effectivement mtre amlior. Et un petit groupe de soldats, avec leur chef ? Je pense pouvoir men charger. Avec moi en prime ? - 123 -

videmment. O sont-ils, et o veux-tu aller ? Je plongeai la main dans une de mes poches, trouvai lAtout de Luke, et le levai devant moi. Mais Cest lindividu dont tu mas dit de me mfier, fit remarquer Spectre. Tu peux lui faire confiance. Mais seulement dans le cadre de cette affaire. Rien dautre. La situation a volu. Javoue que a me dpasse. Mais si tu le dis. Peux-tu te charger de tout organiser ? Je le pense. Quelle est la destination ? Connais-tu le donjon des Quatre-Mondes ? Oui. Mais cest un endroit trs dangereux, ppa. L-bas, les dplacements sont difficiles et cest en outre le lieu o cette femme rousse a tent de couper mon alimentation. Jasra. Jignorais son nom. Cest la mre de Luke, expliquai-je en agitant son Atout. Une ligne douteuse, dclara la Roue spectrale. Nous ferions mieux de nous tenir loin des membres de cette famille, crois-moi. Il est possible quelle nous suive. Oh non ! Cette femme est dangereuse. Il ne faut pas quelle taccompagne, surtout en un lieu o ses pouvoirs sont dcupls. Elle pourrait tenter nouveau de semparer de moi. Et russir, cette fois. Elle aura bien trop faire pour consacrer du temps cela, et jaurai peut-tre besoin delle. Considre quelle fera partie du voyage. Es-tu certain de savoir ce que tu fais ? Je le crains. Quand comptes-tu te rendre l-bas ? Ds que les mercenaires de Luke seront prts. Pourrais-tu aller voir o en sont leurs prparatifs ? Daccord. Mais jestime toujours que tu commets une erreur en voulant gagner cette citadelle en compagnie de gens si peu recommandables. Jai besoin dun coup de main, et les ds sont malheureusement dj jets. - 124 -

Spectre se comprima pour devenir un simple point, qui steignit presque aussitt. Je pris une inspiration profonde, renonai au soupir que je me prparais pousser et me dirigeai vers la plus proche des portes de mes appartements. Je latteignais, lorsque je perus un contact dAtout. Corail ? Je me rendis rceptif. Ce fut Mandor qui apparut nouveau devant moi. Tout va bien ? me demanda-t-il aussitt. Nous avons t coups de bien trange faon. Je me porte merveille, merci, et notre entretien a t interrompu par une intervention extrieure qui navait pourtant pratiquement aucune chance de se produire. Mais il ny a pas de quoi sinquiter. Tu me parais nerveux. Attribue cela au fait quil est puisant de se rendre du rezde-chausse au premier tage lorsque toutes les forces de lunivers se liguent pour vous en empcher. Javoue ne pas comprendre. Disons que je viens de vivre une rude journe. On se reverra plus tard. Je voulais te parler dune autre chose, au sujet de ces temptes, de la nouvelle Marelle et Plus tard. Jattends un appel. Entendu. Rien ne presse. Je rappellerai. Il rompit le contact et, alors que je tendais la main vers la serrure, je ne pus mempcher de me demander si je naurais pas rendu service tout le monde en transformant Spectre en rpondeur universel.

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Je suspendis mon manteau au bras de Jasra, mon ceinturon et mes armes au montant du lit, avant de dcrotter mes bottes, faire un brin de toilette et changer de tenue. Je jetai mon dvolu sur un pantalon gris et une chemise ivoire en brocart surcharge de dentelles et de soutaches, puis jpoussetai une veste cramoisie sur laquelle javais plac un charme destin rendre celui qui la portait encore plus sduisant et brillant que de costume. Ctait mes yeux loccasion rve de donner finalement une utilit ce sortilge. Jtais occup me peigner, lorsquon frappa la porte. Un instant , criai-je. Je terminai la tche que javais entreprise ce qui acheva mes prparatifs et me fit probablement prendre un certain retard sur lhoraire prvu puis je gagnai la porte, la dverrouillai et louvris. Bill Roth se tenait devant moi. Habill dans les tons bruns et rouges, il voquait un vieux condottiere. Bill ! mexclamai-je en serrant sa main, son bras et son paule. Je suis vraiment heureux de vous revoir. Je viens davoir un certain nombre dennuis et je suis sur le point de me prcipiter au-devant de bien dautres. Jignorais que vous vous trouviez au palais et javais lintention de me mettre votre recherche ds que jen aurais le loisir. Il sourit et me donna une tape sur lpaule. Jai t convi au dner donn en lhonneur de ces Begmans, me dit-il. Henson ma appris que vous deviez galement tre prsent et jai dcid de monter vous chercher pour my rendre en votre compagnie. Oh ? Vous tes au courant ? - 126 -

Oui. Des nouvelles de Luke ? Je viens de lui parler. Il affirme avoir renonc sa vendetta. Est-il dispos se prsenter ce procs ? Je crains que cette perspective ne le sduise gure, en juger par les propos quil ma tenus. Dommage. Jai fait des recherches et trouv dexcellents prcdents que je pourrais citer pour sa dfense Je pense en particulier celui de votre oncle Osric, qui prit pour cible lensemble de la Maison de Kara suite lassassinat dun de ses parents du ct maternel. Il tua trois membres de cette famille, une poque o Obron entretenait dexcellents rapports avec elle. Lors de son jugement, le roi lacquitta en fondant sa dcision sur des cas prcdents et il alla mme jusqu dclarer que son verdict ferait lavenir jurisprudence Vous omettez de prciser quune guerre trs meurtrire clata peu aprs et quObron envoya Osric en premire ligne, o il perdit la vie. Je lignorais. Il nempche quOsric fut acquitt lors de son procs. Il faudra que jen parle Luke. Du jugement, ou du reste ? Des deux. Ce nest pas la seule chose que je voulais vous dire. Il semble y avoir du nouveau sur le plan militaire. De quoi parlez-vous ? Faire un dtour sera plus explicite que de longues explications. Nous ne perdrons que quelques minutes. Entendu, je vous suis , acceptai-je, avant de lui emboter le pas dans le corridor. Il emprunta lescalier secondaire et prit sur la gauche une fois arriv au bas des marches. Nous passmes devant les cuisines et suivmes un autre couloir. Jentendis des cliquetis et lui adressai un regard interrogateur. Ce sont ces bruits qui mont intrigu et incit effectuer un dtour, tout lheure. Javoue prouver une curiosit insatiable pour tout ce qui se passe en Ambre.

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Je hochai la tte, le comprenant. Et jtais dautant plus intrigu que ces sons provenaient de larmurerie principale. Benedict se dressait au cur dun essaim dactivit et tudiait longle de son pouce travers le canon dun fusil. notre entre, il releva immdiatement la tte et me regarda droit dans les yeux. Autour de lui, une douzaine dhommes saffairaient porter, nettoyer et empiler des armes. Je vous croyais Kashfa, dclarai-je. Jy tais , me rpondit-il. Je lui laissai loccasion de me fournir quelques explications, mais il najouta rien. Cela ne me surprit gure. Benedict navait jamais t considr comme un individu loquace. Vous semblez effectuer des prparatifs pour une opration devant se drouler proximit dAmbre , fis-je remarquer. Je savais que la poudre ordinaire ne possdait aucun pouvoir dtonant en Ombre, et que nos munitions spciales ntaient utilisables que dans la rgion dAmbre et quelques royaumes avoisinants. Il est toujours prfrable de prendre ses prcautions. Pourriez-vous tre plus prcis ? menquis-je. Pas maintenant , me rpondit-il. Et cela me surprit, car il sagissait dune rponse deux fois plus longue que celle laquelle je mtais attendu. Et elle contenait en outre la promesse dclaircissements ultrieurs. Devons-nous aller creuser des tranches ? lui demandai-je. Fortifier la ville ? Nous armer ? Lever De telles mesures ne sont pas ncessaires. Tu peux aller vaquer dautres occupations. Mais Il se dtourna, semblant vouloir mindiquer que lentretien tait clos. Jen obtins la confirmation lorsquil ignora mes questions suivantes et je haussai les paules avant de retourner auprs de Bill. Allons dner , lui dis-je. Alors que nous revenions sur nos pas, mon compagnon me demanda mi-voix : Avez-vous une vague ide de la signification de tous ces prparatifs ? Jen dduis que Dalt doit rder dans les parages. - 128 -

Benedict avait accompagn Random jusqu Kashfa. Il est encore possible que cet homme provoque des troubles dans cette rgion. Jai la ferme conviction quil se trouve bien plus prs de nous. Sil avait captur Random Cette hypothse me donna froid dans le dos. Impossible, rpliquai-je. Random naurait eu qu utiliser un Atout pour revenir en Ambre. Non. Quand jai parl dorganiser la dfense de cette ville et que Benedict ma rpondu que de telles mesures ntaient pas ncessaires, jai eu limpression quil se rfrait une menace proche quil estimait pouvoir contrer sans aide. Je vois ce que vous voulez dire. Mais pourquoi aurait-il dclar quil tait inutile de sapprter se battre, en ce cas ? Pour la simple raison quil na pas besoin daide. Nous sommes donc censs valser et boire du champagne pendant que grondent les canons ? Ds linstant o Benedict estime que nous le pouvons. Vous semblez avoir une confiance absolue en cet homme. Que feriez-vous, sans lui ? Il est indubitable que ma tension serait plus grande. Il secoua la tte. Pardonnez-moi. Je ne suis pas encore habitu ctoyer des lgendes. Mettriez-vous ma parole en doute ? Je ne le devrais pas, mais je vous crois. Cest bien le problme. Il garda le silence pendant que nous revenions vers lescalier. Finalement, il ajouta : Ctait la mme chose, lorsque je me trouvais en compagnie de votre pre. Bill, lui dis-je alors que nous commencions gravir les marches. Vous lavez connu lpoque o il navait pas encore recouvr la mmoire, lorsquil se prenait simplement pour Carl Corey. Il est possible que je fasse fausse route, mais ne vous souvenez-vous daucun dtail se rapportant cette priode de son existence qui permettrait de deviner o il peut actuellement se trouver ? - 129 -

Il sarrta pour me dvisager. Nallez pas croire que je ny ai pas dj longuement rflchi, Merle. Je me suis souvent demand si, lpoque o il se croyait un simple Terrien navait pas pris des engagements quil se serait senti moralement oblig dassumer aprs avoir achev la tche qui lattendait ici. Votre pre ne se confiait gure, mme sous cette autre identit, et certaines facettes de son personnage taient en outre paradoxales. Ainsi avait-il servi dans diverses armes, ce qui est logique, mais il composait aussi de la musique, ce qui pourrait surprendre de la part dun vieux baroudeur tel que lui. Il a men une longue existence. Au fil des ans, il lui a t donn dapprendre bien des choses, dprouver de nombreux sentiments. Tout juste, et cest ce qui complique notre tche lorsque nous essayons de deviner ce qui le retient sur ce monde. Parfois, lorsquil avait un peu bu, il me parlait de certaines de ses connaissances, des artistes ou des scientifiques, alors que je naurais jamais suppos quil avait frquent leurs milieux. Votre pre na jamais t uniquement Carl Corey. Il avait dj emmagasin dans son esprit quelques sicles de souvenirs de ma plante lorsque jai fait sa connaissance. Cela rend un personnage trop complexe pour quil soit possible de prdire ses faits et gestes. Non, jignore les raisons de son retour sur Terre sil a effectivement regagn cette ombre-monde. Nous poursuivmes notre ascension des marches. Pourquoi avais-je limpression que Bill savait bien plus de choses quil ne lavouait ? De la musique nous parvenait de la salle manger, et lorsque nous entrmes Llewella madressa un regard de reproche. Je notai que les mets taient gards au chaud sur une desserte range contre la paroi du fond et que tous les convives taient encore debout en train de discuter, un verre la main. notre arrive, presque tous les yeux se tournrent vers nous. Trois musiciens jouaient, loin sur ma droite. La table avait t place ma gauche, prs de la grande fentre du mur sud qui surplombait la ville. La neige tombait toujours, isolant ce panorama magnifique derrire un voile spectral. - 130 -

Llewella vint aussitt vers moi. Vous nous avez tous fait attendre, me murmura-t-elle. O est la fille ? Corail ? De qui dautre pourrait-il sagir ? Jignore o elle sest rendue. Nous nous sommes spars il y a approximativement deux heures. A-t-elle lintention de venir se joindre nous ? Je ne saurais me prononcer. Nous ne pouvons faire attendre plus longtemps nos invits, et sa dfection modifie la rpartition des convives. Quavez-vous fait, lauriez-vous puise ? Llewella Elle marmonna quelques mots dun dialecte rebman chuintant qui mtait inconnu ce que jestimai probablement prfrable puis elle se dtourna et se dirigea vers Vialle. Je constate que vous avez des ennuis, mon garon, me dclara Bill qui tait rest mon ct. Allons lancer un raid contre le bar, pendant quelle modifie la disposition des invits. Mais le sommelier approchait dj avec un plateau sur lequel se trouvaient deux verres. Le meilleur cru de Bayle , dclara-t-il. Je bus une gorge de ce vin et obtins la confirmation quil navait pas menti. Je me sentis quelque peu ragaillardi. Je ne connais pas ces personnes, dclara Bill. Qui est lindividu avec une large ceinture rouge, prs de Vialle ? Il sagit dOrkuz, le premier ministre begman. Quant la femme assez sduisante qui porte une robe jaune et rouge et converse avec Martin, cest sa fille Nayda. Corail la jeune personne qui ma valu cette admonestation de la part de Llewella nest autre que sa sur. Hon, hon. Et qui est la blonde opulente qui bat des cils devant Grard ? Je lignore. Et je ne connais pas non plus le couple qui se trouve la droite dOrkuz. Nous nous avanmes vers les invits, et plus particulirement vers Grard qui paraissait mal laise ainsi - 131 -

vtu datours pleins de fanfreluches. Il nous prsenta la dame qui lui tenait compagnie et nous apprmes ainsi quil sagissait de Dretha Gannell, lassistante de lambassadrice begmane : la blonde corpulente qui se tenait aux cts dOrkuz et se nommait pour sa part Ferla Quist. Lhomme qui laccompagnait tait son secrtaire, un certain Cade. Alors que nous regardions dans leur direction, Grard tenta de sesquiver et de nous laisser seuls avec Ferla, mais cette dernire le retint par la manche pour lui poser une question sans importance. Je souris, inclinai la tte et mcartai. Bill mimita. Seigneur ! Que Martin a chang ! fit-il brusquement. Il me fait penser un rocker de clip vido. Jai failli ne pas le reconnatre. Il y a seulement une semaine Plus dune anne sest coule, pour lui. Il est parti se donner en spectacle. Je me demande si sa carrire est termine ? Je nai pas eu loccasion de le lui demander , rpondis-je. Mais jeus une pense singulire que je classai aussitt dans un recoin de mon esprit. La musique sinterrompit et Llewella sclaircit la gorge avant de dsigner Hendon, qui annona quelle serait la nouvelle disposition des convives. Je me retrouvais en bout de table. Jappris plus tard que Corail aurait d sasseoir ma gauche et Cade ma droite, et que Llewella avait vainement tent de joindre Flora afin quelle prt la place de Corail. Compte tenu de sa dfection, Vialle, installe lautre bout de la table, avait Llewella, puis Grard, Dretha et Bill, sa droite, et Orkuz, suivi de Ferla, Martin, Cade et Nayda, sa gauche. Jescortai Nayda vers la table et la fit asseoir ma droite, pendant que Bill sinstallait sans aide de lautre ct. Mondanits, mondanits, mondanits que tout cela , marmonna-t-il voix basse. Je lapprouvai dun hochement de tte puis le prsentai Nayda en tant que conseiller de la Maison dAmbre. Elle parut impressionne et linterrogea sur ses activits. Il entreprit de la charmer en lui racontant quil avait autrefois dfendu les intrts dun chien dans le cadre dune succession, une anecdote nayant aucun rapport avec

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Ambre mais qui avait le mrite dtre amusante. Il parvint ainsi faire sourire Nayda, ainsi que Cade qui tendait loreille. On servit lentre et les musiciens se remirent jouer en sourdine, ce qui rduisit la porte de nos voix et donna aux conversations un tour plus intime. Bill me fit signe quil avait quelque chose me dire, mais Nayda lavait devanc dune ou deux secondes et jtais dj occup lcouter. Au sujet de Corail, senquit-elle mi-voix. tes-vous certain quelle se porte bien ? Vous a-t-elle paru normale, quand vous vous tes spars ? Absolument, rpondis-je. Cest trange. Elle semblait pourtant si impatiente de participer des mondanits telles que ce dner. Il est vident que ce quelle a dcid dentreprendre est plus long mener bien quelle ne lavait suppos. Et de quoi sagit-il ? O vous tes-vous spars ? Ici mme, dans le palais. Je lui faisais visiter une salle, lorsquelle ma fait part de son intention de consacrer plus de temps que je ne pouvais en sacrifier ltude de certaines particularits des lieux. Cest pourquoi jai d prendre cong delle. Il est inconcevable quelle ait pu oublier ce dner. Sans doute est-elle reste captive par la puissance vocatrice de quelque uvre dart. Elle se trouve donc ici ? Il serait difficile de laffirmer, prsent. Comme je vous lai prcis, elle a pu sloigner aprs notre sparation. Vous ne savez donc pas o elle se trouve ? Je lignore. Mais peut-tre a-t-elle dj regagn ses appartements pour se changer. Si elle nest pas venue nous rejoindre la fin du repas, je me rendrai dans sa chambre. Maiderez-vous la chercher ? Jen avais dj lintention. Elle hocha la tte et sintressa au repas. La situation tait pour le moins embarrassante. Non seulement je ne voulais pas linquiter, mais je ne pouvais lui apprendre ce qui stait pass sans rvler par la mme occasion que sa sur tait une fille adultrine dObron. On mavait bien recommand de ne pas - 133 -

prononcer la moindre parole risquant daccent uer la tension existant dj entre Ambre et Begma, et confirmer la fille du premier ministre begman la rumeur selon laquelle sa mre avait eu une liaison avec lex-roi dAmbre et t dune extrme maladresse. Peut-tre ntait-ce quun secret de polichinelle Begma, et nul nen aurait alors fait cas. Mais comment men assurer ? Jaurais pu contacter Random pour lui demander conseil, mais il risquait dtre fort occup et je redoutais surtout les questions quil ne manquerait pas de me poser sur mes problmes et mes projets immdiats. Je ne pourrais lui mentir et mattirerais ainsi bien des ennuis. Un tel entretien pourrait galement se solder par linterdiction de mon raid contre le donjon. La seule autre personne qui jaurais pu me confier, et qui tait en position de me dire jusqu quel point je pouvais informer les proches de Corail de ses actes, tait Vialle. Mais je doutais que lpouse de Random et du temps me consacrer, tant son rle dhtesse tait accaparant. Cest pourquoi je me contentai de soupirer et de reporter mon attention sur le repas. Bill me fit alors un signe et se pencha dans ma direction. Je minclinai mon tour. Oui ? Jai certaines choses vous dire, commena-t-il. Jaurais cependant prfr que ce soit dans un cadre plus tranquille et plus intime. Je lui rpondis par un petit rire. Je ne vous le fais pas dire, ajouta-t-il. Je crains malheureusement que nous ne puissions esprer mieux avant longtemps. Nos voix ont une porte rduite, ds linstant o lon parle doucement, et cest dj mieux que rien. Je nai pu suivre votre conversation avec Nayda, et jen dduis que personne ne nous entendra tant que les musiciens continueront de jouer. Je hochai la tte et mchonnai quelques bouches supplmentaires. Sil serait ennuyeux que mes propos parviennent aux oreilles des Begmans, il est par contre impratif que vous soyez mis au courant, compte tenu de ce qui vous lie Luke et Jasra. Alors, quel est votre emploi du temps ? Je prfrerais vous en - 134 -

parler sans tmoins, mais je puis vous fournir un rsum sans plus attendre. Jadressai un regard Nayda et Cade. Ils semblaient naccorder de limportance qu leurs assiettes, et sans doute ne nous entendraient-ils pas. Je regrettai malgr tout de ne pas avoir song prparer un charme disolement. Allez-y, murmurai-je Bill tout en levant mon verre. En premier lieu, Random ma adress une paisse liasse de documents tudier. Il sagit de lbauche de laccord par lequel Ambre accordera Kashfa un statut commercial privilgi identique celui de Begma et lui permettra dentrer de faon dfinitive dans le Cercle dOr. Je vois. Ce nest pas une vritable surprise. Mais les certitudes sont toujours prfrables aux simples suppositions. Ce nest pas tout , fit-il aprs avoir hoch la tte. La musique se tut et les voix des autres convives me parvinrent nouveau. Un regard lanc sur ma droite mapprit quun serviteur venait dapporter de la nourriture et du vin aux musiciens, qui rangeaient leurs instruments. Sans doute jouaient-ils depuis dj un bon moment quand nous tions arrivs, et avaient-ils droit une pause. Bill gloussa. Plus tard, fit-il. Entendu. On nous apporta ensuite un plat trange : des fruits accompagns dune sauce surprenante. Alors que je rcuprais cette dernire avec ma cuiller, Nayda fit un geste pour capter mon attention et se pencha vers moi. Quavez-vous dcid pour ce soir ? me murmura-t-elle. Que voulez-vous dire ? Ne vous ai-je pas promis de rechercher Corail si elle ntait pas rapparue dici l ? Elle secoua la tte. Je ne parlais pas de cela. Je pense plus tard. Aurez-vous le temps de passer me voir pour discuter ? De quoi ? en croire votre dossier, une personne qui en veut votre vie vous pose des problmes depuis quelque temps , me ditelle.

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Je fus surpris par lefficacit des services de renseign ements begmans, mais je me contentai de rpondre : Il nest pas jour. Tout ce qui y est mentionn appartient au pass. Vraiment ? Nul ne tente donc de vous nuire prsent ? Je nirais pas jusque-l. Disons plutt que la distribution des personnages ne cesse de changer. Je peux donc en conclure quon vous prend toujours pour cible ? Je la dvisageai. Vous tes une femme ravissante, Nayda, mais je dois vous poser une question. Quelle importance peuvent avoir pour vous mes ennuis ? Chacun de nous a ses problmes. Les miens sont seulement un peu plus nombreux que la moyenne. Je finirai par les rsoudre. Ou vous perdrez la vie en essayant dy parvenir. Cest possible, mme si jespre que ce ne sera pas le cas. Cependant, jignore toujours pourquoi vous vous intressez moi. Elle adressa un regard Cade, qui ne semblait prter attention qu son repas. Il est possible que je puisse vous aider. De quelle manire ? Elle sourit. Par un simple processus dlimination. Oh ? Parleriez-vous de faire disparatre une ou plusieurs personnes ? Exactement. Disposez-vous de moyens particuliers pour parvenir un tel rsultat ? Elle ne se dpartit pas de son sourire. Oui. Disons quil sagit dune mthode extrmement efficace pour rsoudre les problmes poss par des importuns. Il me suffit de connatre leur nom et de savoir o on peut les trouver. Une arme secrte, en quelque sorte ? Elle regarda nouveau Cade, car javais lgrement hauss la voix. Si vous voulez. - 136 -

Votre proposition est fort intressante. Mais vous navez toujours pas rpondu ma premire question. Pourriez-vous me rafrachir la mmoire ? Nous fmes interrompus par le sommelier qui vint remplir nos verres, puis nous dmes porter un toast. Llewella nous avait dj demand de boire la sant de Vialle et, cette fois, ctait Orkuz qui proposait de lever nos verres lancienne alliance entre Ambre et Begma . Je bus, et entendis Bill murmurer : Je sens la tension crotre. Au sein de lalliance ? Ouais. Je pivotai vers Nayda. Elle me fixait, attendant de toute vidence une reprise de notre sotto voce. Bill le nota galement et se dtourna. cet instant, Cade sadressa Nayda et je terminai ce qui restait dans mon assiette et bus une gorge de vin pour meubler mon attente. Peu aprs, nos assiettes furent emportes et remplaces par dautres. Je regardai Bill, qui tudia Nayda et Cade pendant un instant puis me dit : Attendons la musique. Jacquiesai dun hochement de tte. Au cours dun instant de silence jentendis Dretha demander : Est-il exact quon voit parfois errer le spectre du roi Obron dans ce palais ? Grard grommela ce qui me parut tre une confirmation linstant o les conversations couvraient nouveau ses paroles. Jugeant mon estomac sous-aliment par rapport mon cerveau, je continuai de manger. Cade, qui voulait sans doute se montrer diplomate ou tout simplement social, se tourna un peu plus tard vers moi et me demanda quelle tait mon opinion sur le litige dEregnor. Puis il sursauta brusquement et regarda Nayda. Jeus la certitude que la jeune femme venait de lui lancer un coup de pied dans les tibias, sous la table. Je lui en fus reconnaissant, car jignorais de quoi Cade avait voulu parler. Je murmurai qu il tait toujours possible davancer des arguments en faveur dune thse ou dune autre dans la plupart des litiges de ce genre, ce qui me semblait suffisamment vague pour convenir nimporte quelle situation. Sil sagissait dun sujet particulirement pineux, il me resterait la possibilit de contrer mon interlocuteur par une observation apparemment anodine sur - 137 -

larrive inopine de la dlgation begmane, mais Eregnor devait tre sans grand intrt et Nayda avait d interrompre Cade pour la simple raison quil simmisait dans notre conversation. Je dois galement prciser que je redoutais un peu de voir Llewella se matrialiser prs de moi pour me lancer un coup de pied sous la table. Puis une pense me vint brusquement. Il marrive parfois davoir lesprit un peu lent. Daprs ce que je savais dj et ce que Bill venait de mapprendre, les Begmans taient irrits par les agissements de Random dans le royaume voisin et tout laissait supposer quils avaient t au fait de son absence. Leur arrive avant la date prvue semblait donc navoir dautre but que de nous mettre dans lembarras. Devais-je en dduire que les propositions de Nayda faisaient partie dun plan qui sinsrait dans le cadre de leur stratgie diplomatique globale au sujet de cette affaire ? Si ctait effectivement le cas, pourquoi les Begmans avaient-ils jet leur dvolu sur moi ? Je reprsentais un choix pour le moins douteux, tant donn que jtais tenu totalement lcart des questions de politique trangre. Le savaient-ils ? Certainement, si leurs services de renseignements taient aussi efficaces que Nayda lavait affirm. Cela me rendit perplexe et je fus tent de demander Bill de me faire part de son opinion sur le litige dEregnor. Mais peut-tre met-il donn un coup de pied sous la table. Les musiciens avaient termin leur pause et ils reprirent leurs instruments pour jouer Greensleeves. Nayda et Bill Roth se penchrent simultanment vers moi, se redressrent et se regardrent, puis se sourirent. Les dames dabord , dclara Bill. Nayda le remercia dun signe de tte. Puis elle me demanda : Avez-vous eu le temps de rflchir ma proposition ? Un peu. Mais je vous avais pos une question. Vous en souvenez-vous ? Laquelle, dj ? Je trouve votre dsir de me faire une faveur fort aimable, mais compte tenu de la situation actuelle vous ne pourrez me

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tenir rigueur de regarder pralablement le prix figurant sur ltiquette. Et si je vous rpondais que gagner vos bonnes grces me suffirait ? Je vous rtorquerais que ces dernires ne pourraient gure vous tre utiles, compte tenu de mon peu dinfluence au sein des sphres politiques ambriennes. Elle eut un haussement dpaules. Le prix dun si petit service ne peut tre lev. Je savais ce que vous venez de me dire. Vous avez cependant des liens de parent avec tous les dirigeants dAmbre. Il est possible que cela nadvienne jamais, mais il nest pas exclure quon vous demande un jour quelle est votre opinion sur nous. Jaimerais que vous sachiez que vous avez des amis, Begma, et que vous vous sentiez favorablement dispos envers mon peuple. Jtudiai son expression grave. Elle ne mavait pas tout dit, et savait que jen tais conscient. Je me tendis et caressai sa joue du dos de la main. Vous dsirez simplement que je dclare trouver les Begmans sympathiques si quelquun veut connatre mon opinion sur leur compte, en change de quoi vous vous engagez liminer la personne de mon choix. Cest bien cela ? En un mot comme en cent : oui. Je me demande pour quelle raison vous vous estimez mieux place que nous pour perptrer un assassinat, alors que les Ambriens sont considrs comme des experts en la matire. Pour reprendre vos propres termes, nous disposons dune arme secrte. Javais en outre cru comprendre que ctait pour vous un problme dordre personnel, pas une affaire dtat et que vous ne souhaitiez pas demander vos proches dintervenir. Je dois galement prciser quil serait impossible de remonter jusquau commanditaire, si vous faisiez appel mes services. Le temps des intrigues tait donc revenu. Estimait-elle que je navais pas confiance en mes proches ou que jaurais d me mfier deux ? Que savait-elle, et que jignorais pour ma part ? Faisait-elle de simples suppositions en se fondant sur la vieille tradition ambrienne des intrigues familiales, ou voulait-elle provoquer un conflit de gnrations ? De telles dissensions - 139 -

pourraient-elles servir les intrts de Begma ? Ou croyait-elle quune telle situation existait dj et me proposait-elle dliminer un membre de ma famille ? Et, en ce cas, me jugeaitelle stupide au point de charger un tiers deffectuer la sale besogne ? Ou seulement den discuter et doffrir ainsi Begma un moyen de faire pression sur moi ? Ou Jinterrompis cette numration de possibilits, heureux de constater que mon esprit fonctionnait correctement daprs les normes en vigueur au sein de ma famille. (De mes deux familles, en fait.) Il mavait fallu du temps pour parvenir ce rsultat, mais je trouvais cela rassurant. Je naurais eu qu opposer un refus pour rduire nant les risques dont je venais de dresser la liste, mais il me suffirait dautre part de faire durer un peu cette attente pour obtenir peut-tre quelques informations importantes. Aussi lui demandai-je : Vous chargeriez-vous dliminer toute personne que je pourrais nommer ? Nimporte laquelle ? Elle tudia mon expression avec soin, avant de me rpondre : Oui. Je vous prie nouveau de mexcuser, mais me faire une telle proposition en change dune chose aussi intangible que mon amiti me pousse minterroger sur votre bonne foi. Elle rougit. Je ne pus cependant savoir sil convenait dattribuer sa raction de la gne ou de la colre, tant donn quelle se dtourna immdiatement. Je nen fus pas ennuy outre mesure, car javais conscience que le march tait orient la hausse. Je reportai mon attention sur le mets qui mavait t servi et parvins en manger plusieurs bouches avant quelle ne madresst nouveau la parole. Dois-je en dduire que vous ne passerez pas me voir, ce soir ? Je nen aurai pas le loisir. Mon emploi du temps est dj bien charg. Je le crois aisment. Mais dois-je en conclure que nous naurons pas dautre entretien ?

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Tout va dpendre de lvolution de la situation. Jai de nombreuses affaires rgler et je serai peut-tre amen devoir mabsenter sous peu. Je la vis sursauter et eus la certitude quelle envisageait de me demander o je comptais me rendre. Mais elle se ravisa. Voil qui est malencontreux, fit-elle. Dois-je considrer cela comme un refus de mon offre ? La validit de cette dernire se limite-t-elle ce soir ? Non, mais jai cru comprendre que vous tes en danger. Plus tt vous contrerez votre adversaire, plus tt vous pourrez connatre un sommeil paisible. Vous me croyez en pril mme en Ambre ? Elle hsita un instant, puis rpondit : Il nexiste aucun lieu absolument sr, lorsque ladversaire est dtermin et expriment. Pensez-vous que la menace soit dorigine locale ? Je vous ai demand qui est votre ennemi. Vous tes mieux plac que moi pour le savoir. Je battis aussitt en retraite. Le pige tait trop grossier et tout laissait supposer quelle lavait flair. Vous mavez donn rflchir , lui rpondis-je avant de reporter mon attention sur la nourriture. Un moment plus tard, je notai que Bill mobservait comme sil dsirait madresser la parole. Je lui fis un signe de tte imperceptible, dont il parut comprendre la signification. Au petit djeuner, alors ? entendis-je Nayda me demander. Vous serez vulnrable, au cours de ce voyage dont vous venez de me parler. Il serait prfrable de rgler cette question avant votre dpart. Je dglutis avant de lui rpondre : Nayda, jaimerais savoir un peu plus de choses sur le compte de mes bienfaiteurs. Si jen discutais avec votre pre Non ! minterrompit-elle. Il ne sait rien ! Merci. Vous admettrez que ma curiosit est lgitime. Il est inutile daller chercher plus loin. Cette ide est de moi.

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Vos prcdentes dclarations laissent supposer que vous entretenez des contacts privilgis avec les services de renseignements begmans. Non, rien qui sorte de lordinaire. Je vous ai fait cette proposition titre strictement personnel. Il faudra malgr tout que quelquun excute ce projet. Nai-je pas parl dune arme secrte ? Ne pourriez-vous mapporter quelques prcisions son sujet ? Je vous ai propos de vous rendre un service en vous garantissant une discrtion totale. Je ne vous rvlerai rien sur les mthodes employes. Si cette ide vous est entirement attribuable, il serait logique den conclure que vous escomptez en tirer un profit personnel. Comment ? Quesprez-vous obtenir ? Elle dtourna les yeux et resta un long moment silencieuse. Votre dossier, dit-elle finalement. Le lire a t fascinant. Vous tes une des rares personnes ayant approximativement mon ge, ici, et vous avez pourtant dj vcu une existence passionnante. Vous ne pouvez imaginer quel point la plupart des rapports dont je dois prendre connaissance sont inintressants comptes rendus agricoles, bilans commerciaux, tudes budgtaires. Je nai aucune vie sociale. Je passe mon temps travailler. Sil marrive, comme ce soir, dassister des soires, cest dans le cadre de mes fonctions. Jai lu et relu votre dossier, et me suis interroge sur votre compte. Je on pourrait presque dire que votre personnage ma sduite. Jai conscience que cela peut paratre stupide, mais cest pourtant la vrit. Lorsque jai lu certains rapports rcents et compris que votre vie tait en danger, jai dcid de vous aider dans la mesure de mes moyens. Jai accs de nombreux secrets dtat. Je pourrais utiliser lun deux pour vous tirer dembarras sans nuire pour autant aux intrts de mon pays, mais en discuter avec vous relverait par contre de la haute trahison. Je rvais depuis longtemps de vous rencontrer et javoue avoir prouv une certaine jalousie quand vous avez invit ma sur sortir avec vous. Je prcise en outre que je nourris toujours lespoir que vous passerez me voir cette nuit. - 142 -

Je ltudiai, puis levai mon verre et bus. Vous tes sidrante , lui dis-je. Je ne trouvai rien ajouter. Ou elle disait la vrit, ou il sagissait dune explication improvise en hte. Si la premire hypothse tait exacte, son cas tait pathtique. Autrement, elle venait de raliser une vritable prouesse sur le plan de la vivacit desprit et de lingniosit, pour matteindre ce point extrmement vulnrable quest lego. Elle mritait ma sympathie ou mon admiration mle de mfiance. Aussi ajoutai-je : Jaimerais rencontrer la personne qui a rdig les rapports me concernant. Il me semble en effet quun romancier de talent perd son temps dans des services administratifs. Elle sourit, leva son verre et trinqua avec moi. Rflchissez-y, dit-elle. Je puis vous affirmer que je ne vous oublierai pas , rpondis-je. Puis nous reportmes notre attention sur le repas, et je consacrai les cinq minutes suivantes rattraper mon retard. Bill eut lamabilit de my autoriser. Sans doute attendait-il galement dobtenir la confirmation que mon entretien avec Nayda tait arriv son terme. Finalement, il madressa un clin dil. Vous avez une minute ? me demanda-t-il. Je le crains. Je mabstiendrai de vous demander sil sagissait dune conversation daffaires ou dagrment. Ce fut un plaisir, mais une trange affaire. Ne minterrogez pas ce sujet, ou je devrai renoncer au dessert. Je vais rsumer. Le couronnement du nouveau roi de Kashfa aura lieu demain. Nous ne perdons pas de temps, ce que je vois. Effectivement. Le gentilhomme qui montera sur le trne est Arkans, duc de Shadbume. Il a particip divers gouvernements kashfiens au sein desquels il a eu de grandes responsabilits. Il possde lexprience du pouvoir et est en outre un parent loign dun des prcdents monarques. Au cours du rgne de Jasra, il ne sentendait pas trs bien avec la clique de cette dernire et est rest la plupart du temps dans son - 143 -

domaine. Il nintervenait pas dans les affaires dtat et la reine le laissait tranquille. Voil qui semble plein de bon sens. En fait, Arkans partageait les vues de Jasra sur le litige dEregnor, et les Begmans en sont parfaitement conscients Mais quest donc Eregnor ? menquis-je. Cest leur Alsace-Lorraine. Une vaste contre fertile situe entre Kashfa et Begma. Elle a chang de mains si souvent, au fil des sicles, que les deux royaumes peuvent raisonnablement la revendiquer. Mme les habitants dEregnor nont plus dopinion bien arrte. Ils ont des parents dans ces deux royaumes et je doute quils accordent de limportance au fait de se voir rattachs lun ou lautre, ds linstant o lannexion ne saccompagne pas dune augmentation des taxes. Si jestime personnellement que les revendications de Begma se fondent sur des arguments ayant peut-tre un peu plus de poids, jaccepterais de dfendre les positions des uns comme des autres. Je prsume que Kashfa dtient actuellement cette contre et que cet Arkans souhaite la conserver. Exactement. Il poursuit la politique de Jasra. Le gouvernant intrimaire, cependant il sappelait Jaston et tait un militaire , avait accept de discuter de son statut avec les Begmans, avant de faire une chute malencontreuse du haut dun balcon. Il sinquitait du dficit budgtaire de ltat et envisageait de cder cette zone en change de lapurement dune vieille dette de guerre due Begma. Les tractations taient bien engages et semblaient sur le point daboutir. Mais ? Dans les documents que Random ma donns tudier, Ambre reconnat implicitement Eregnor comme tant une province de Kashfa. Arkans a insist pour faire inclure cela dans le trait. Daprs ce que jai pu trouver dans vos archives, Ambre semble navoir jamais pris parti lorsque des litiges de ce genre opposaient deux de ses allis. Obron avait pour principe dviter les complications. Mais Random, press par le temps, a laiss Arkans lui imposer cette condition.

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La raction de mon oncle est disproportionne la situation, fis-je remarquer. Mais je ne puis cependant len blmer. Il na pas oubli Brand. Bill hocha la tte. En tant que simple employ, je ne suis pas cens avoir des opinions personnelles. Eh bien, que faudrait-il encore que je sache, au sujet de cet Arkans ? Oh ! Les Begmans ont bien dautres choses reprocher cet homme, mais vous connaissez la plus importante. Et cela se produit juste au moment o ils allaient rgler un litige qui est une poire de discorde entre ces deux nations depuis des gnrations, et pour lequel elles se sont mme livr des guerres. Il ne fait aucun doute que cest la raison de leur venue prcipite. Agissez en consquence. Il leva son verre et but une gorge de vin. Un peu plus tard, Vialle murmura quelques paroles Llewella, se leva et annona quelle devait sabsenter mais reviendrait de suite. Llewella alla pour limiter mais Vialle plaa sa main sur son paule, lui dit quelque chose, et nous laissa. Je me demande ce qui se passe ? fit Bill. Je lignore , lui rpondis-je. Il sourit. Pouvons-nous faire des suppositions ? Jai dcid daccorder du repos mon esprit , lui rpondis-je. Nayda madressa un regard interrogateur. Je le soutins et me contentai de hausser les paules. Un peu plus tard, on remplaa nos assiettes. Jignorais de quel dessert il sagissait, mais il paraissait savoureux. Avant quil me ft possible de men assurer, cependant, une servante entra et vint vers moi. Seigneur Merlin, la reine dsire vous voir. Je me levai aussitt. O est-elle ? Je vais vous conduire auprs de Sa Majest. Je priai mon entourage de mexcuser, recourant la rplique selon laquelle je revenais de suite tout en minterrogeant sur son - 145 -

bien-fond. Puis je suivis la servante hors de la salle et dans le couloir, jusqu un petit salon o elle me laissa en compagnie de Vialle, assise dans un fauteuil de cuir aux montants de bois sombre qui possdait un haut dossier et semblait inconfortable. Si Vialle avait voulu faire appel la force, elle et fait mander Grard. Si elle avait souhait la compagnie dune personne verse dans lhistoire et la politique, Llewella et t l. Jen conclus que ce qui se passait se rapportait la magie, tant donn que je faisais autorit en la matire. Mais je me trompais. Jaimerais vous entretenir dune petite guerre que nous allons certainement devoir livrer sous peu.

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Aprs un aprs-midi agrable pass avec une jolie femme, une srie de conversations de couloir pleines dintrt et un dner savoureux pris en compagnie de parents et damis, il me semblait naturel que mes occupations prennent un tour diffrent. La perspective dun conflit mineur me paraissait cependant prfrable celle dune grande guerre, mme si je mabstins den faire la remarque Vialle. Aprs avoir consacr un instant chercher comment formuler la question qui me brlait les lvres, je lui demandai : Que se passe-t-il ? Larme de Dalt a pris position proximit de la frontire ouest dArden, me rpondit-elle. Celle de Julian se trouve dsormais en face des lignes ennemies. Quant Benedict, il dispose du reste des hommes et de larsenal de Julian. Il dclare pouvoir excuter une attaque de flanc qui lui permettra de diviser les troupes de ladversaire, mais je lui ai ordonn de ne pas intervenir. Javoue ne pas en comprendre les raisons. Des hommes mourront. Cest le propre des conflits arms. Il arrive que nous nayons pas le choix. Mais nous lavons en quelque sorte. Dalt nous a fait une proposition qui me dpasse. Et je tiens assimiler parfaitement la situation avant de donner un ordre qui cotera de nombreuses vies humaines. De quoi sagit-il ? Je me suis isole dans ce salon pour rpondre un contact dAtout de Julian, qui vient de parlementer avec Dalt. Cet homme affirme quil ne souhaite pas la destruction dAmbre, pour linstant tout au moins, mais quil est en mesure de lancer - 147 -

une attaque qui se solderait par de nombreuses pertes, tant humaines que matrielles. Il a cependant prcis quil prfrerait parvenir un accord avec nous. En fait, il dsire que nous lui livrions deux prisonniers : Rinaldo et Jasra. Hein ? Mme si nous le voulions, nous ne pourrions pas lui remettre Luke. Il nest pas notre captif. Julian na pas manqu de le lui prciser, et Dalt a paru surpris. Pour une raison que jignore, il tait persuad que nous gardions Rinaldo dans nos geles. Nous ne sommes pas tenus de fournir des explications cet individu. Il reprsente une menace pour Ambre depuis des annes et jespre que Benedict a su quoi lui rpondre. Je ne vous ai pas fait venir pour vous demander votre opinion. Pardonnez-moi. Mais javoue tre fortement irrit par limpudence de ce Dalt, qui croit pouvoir nous intimider et nous imposer ainsi ses volonts. Il ny est pas parvenu. Mais si nous liminons cet homme, nous ferons en mme temps disparatre notre seule source dinformations. Or je veux dcouvrir ce qui se cache derrire tout cela. Dites Benedict de le capturer et de nous lamener. Je dispose de quelques sortilges qui le rendront prolixe. Elle secoua la tte. Ce serait trop risqu. Si les balles se mettent siffler, lune delles pourra latteindre. Et nous subirons alors une dfaite, mme si cet affrontement se solde par la victoire de nos troupes. Javoue ne pas comprendre ce que vous esprez de moi. Dalt a demand Julian de nous contacter et de nous informer de ses exigences, en sengageant respecter une trve tant quil naurait pas reu une rponse officielle. Julian est par ailleurs convaincu quil se contenterait de Jasra. Je nai pas lintention de lui livrer cette femme. Moi non plus. Jaimerais pourtant savoir de quoi il retourne. Jai conscience quil serait sans objet de lever le sortilge qui paralyse cette sorcire et de linterroger, tant donn que les faits qui nous intressent sont trop rcents pour

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quelle puisse les connatre. Non, je voulais simplement vous demander si vous pouvez contacter Rinaldo. Je dsire lui parler. Eh bien, heu oui. Jai un Atout de lui. Utilisez-le, en ce cas. Je pris la carte et la fixai, en plaant mon esprit dans ltat de vigilance et douverture ncessaire pour tablir un contact. Limage se modifia, sanima Ctait le crpuscule et Luke se trouvait ct dun feu de camp. Il avait enfil sa tenue verte et un lger manteau brun, que fermait sa broche-phnix, couvrait ses paules. Merle, fit-il en me voyant. Je pourrai sous peu dplacer mes troupes. Quand souhaites-tu passer lattaque et Nous allons devoir reporter nos projets, plus tard, linterrompis-je. Je te contacte pour une autre raison. Laquelle ? Dalt est nos portes et Vialle dsire te parler avant laffrontement. Dalt ? L-bas ? En Ambre ? Oui, oui et oui. Il a dclar quil irait jouer ailleurs si nous lui livrons deux personnes auxquelles il semble beaucoup tenir. Je parle de toi et de ta mre. Cest de la folie ! Nous partageons entirement ton avis. Acceptes-tu den discuter avec la reine ? Naturellement. Donne-moi ta Il hsita et me regarda droit dans les yeux. Je souris. Il tendit la main. Je me penchai pour refermer mes doigts sur sa paume et il se retrouva aussitt avec nous. Aprs avoir regard autour de lui et vu Vialle, il dboucla son ceinturon et me le tendit, avec son pe. Puis il se dirigea vers la reine, mit un genou terre et baissa la tte. Me voici, Votre Majest. Elle se pencha et le toucha. Redressez votre visage , fit-elle. Il obit, et les doigts de Vialle caressrent les courbes et les artes de ses traits.

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Je dcouvre en vous de la force et du chagrin Vous tes donc Rinaldo. Vos actions nous ont affligs. Cest rciproque, Majest. Oui, certes. Les torts causs et les torts vengs affectent les innocents. Jusquo cela ira-t-il, cette fois ? Vous parlez de ce diffrend qui vous oppose Dalt ? senquit-il. Non, de votre vendetta. Oh ! Elle appartient au pass. Jai dcid den terminer. Plus de bombes ni dembuscades. Jai dailleurs dj fait part de mes intentions Merlin. Vous le connaissez depuis longtemps, je crois ? Effectivement. Et vous le considrez comme votre ami ? Ma prsence en ce lieu nest-elle pas un gage de la confiance que je lui porte, Majest ? Elle doit effectivement tre trs grande, ce qui ne peut minspirer que du respect. Prenez ceci. Elle retira une bague quelle portait lindex droit. Un anneau dor, avec une pierre dun vert laiteux maintenue par des griffes qui faisaient penser aux pattes dune mante-araigne charge de protger les trsors du pays des songes contre les aventuriers du monde de laube. Majest Mettez-la. Cest chose faite rpondit-il en glissant la bague au petit doigt de sa main gauche. Je vous remercie. Relevez-vous, prsent. Je veux que vous connaissiez tous les dtails de la situation. Il se leva et Vialle reprit lexpos quelle venait de me faire sur larrive de Dalt, la disposition de ses troupes et ses exigences, pendant que jtais toujours sous le coup de la surprise. Tous, en Ambre, connaissaient cette bague, et en la remettant mon ami Vialle venait de le placer sous sa protection personnelle. Je me demandais ce quen penserait Random, quand il me vint lesprit quil ny aurait aucun procs. Pauvre Bill. Je crois quil attendait avec impatience de

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pouvoir dmontrer son talent par un fervent plaidoyer en faveur de Luke. Oui, je connais Dalt, lentendis-je rpondre. Autrefois, nous avons eu des objectifs communs. Mais la situation a volu. Il a rcemment tent de me tuer, et je minterroge sur ses motivations. Jai tout dabord cru quil tait sous lemprise du sorcier du donjon. Et prsent ? La situation me dpasse, tout simplement. Jai toujours limpression quil est tenu en laisse, mais jignore par qui. Pourquoi pas ce sorcier ? Je ne vois pas pourquoi il aurait lanc une opration dune telle envergure pour me capturer, alors quil me gardait prisonnier et ma libr voici seulement quelques jours. Il et t plus simple de me laisser dans ma cellule. Parfaitement exact. Comment sappelle ce sorcier ? Masque, rpondit-il. Mais Merlin sait bien plus de choses que moi sur son compte. Vialle pivota dans ma direction. Merlin, qui est ce Masque ? Cest le sorcier qui a pris le donjon des Quatre-Mondes Jasra, qui sen tait pralablement empar au dtriment de Sharu Garrul, un autre personnage chang en portemanteau. Comme son nom lindique, cet individu saffuble dun masque et il semble en outre tirer son pouvoir dune trange fontaine qui a sa source lintrieur de la citadelle. Je prcise quil ne parat pas me porter dans son cur. Cest peu prs tout ce que je puis dire. Jomis de prciser que javais lintention de lui rendre une visite afin de mettre certaines choses au point, prsent que je le souponnais de vouloir soumettre Jurt une trange exprience. Les raisons de mon silence taient les mmes que celles qui mavaient dissuad den informer Random. Je savais en outre que Luke mavait charg de rpondre sa place parce quil ignorait ce que je souhaitais rvler Vialle. Cela ne nous apprend rien sur le rle que joue Dalt dans cette affaire, estima-t-elle.

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Il nexiste peut-tre aucun rapport, dclarai-je. Ce Dalt est un mercenaire, et rien ne prouve quil se trouve la solde de ce sorcier. Il peut travailler pour un nouveau matre, ou mme stre mis son compte. Je ne vois pas pourquoi il en arrive de telles extrmits simplement pour semparer de nous, dclara Luke. Mais jai un compte rgler avec lui, et jespre pouvoir joindre lutile lagrable. Que voulez-vous dire ? senquit Vialle. Je suppose quil existe un moyen de se rendre rapidement sur les lieux ? Il est possible dutiliser un Atout pour rejoindre Julian, dis-je. Mais quas-tu lesprit ? Je veux parler Dalt. Ce serait trop dangereux, dclara Vialle. Noubliez pas que cest dans le but de vous capturer quil a lev une vritable arme. Luke eut un sourire. Dalt sera lui aussi en danger. Un instant, intervins-je. Si tu penses autre chose qu de simples ngociations, la trve sera rompue alors que Vialle veut viter un affrontement. Il ny aura pas de bataille, affirma Luke. coute, je connais Dalt depuis lenfance et je sais quil tente simplement de vous intimider. Cest dans ses habitudes. En outre, les forces dont il dispose ne sont pas assez importantes pour lui permettre de lancer un assaut contre Ambre. Il sait parfaitement que ses hommes se feraient massacrer. Sil tient semparer de ma personne et de ma mre, il acceptera de men expliquer les raisons. Et cest justement ce que nous dsirons tous apprendre, il me semble ? Eh bien, oui. Mais Autorisez-moi me rendre sur place, demanda-t-il Vialle. Et je trouverai un moyen de vous dbarrasser de cet homme. Jen fais la promesse. Si votre proposition est tentante, vos propos sont inquitants. Je parle de votre intention de rgler vos comptes

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avec cet individu. Comme Merlin vous la fait remarquer, je dsire viter un conflit pour diverses raisons. Je prends lengagement de tout faire pour empcher la situation de dgnrer. Je sais interprter les indices et suis assez dou pour limprovisation. Jaccepte dattendre pour prendre ma revanche. Merlin ? fit-elle. Il dit vrai. Luke est certainement le meilleur vendeur de tout le Sud-Ouest. Je crains de ne pas saisir le fond de votre pense. Il sagit dune activit o il excellait, sur lombre-Terre o nous avons tous deux vcu. En fait, Luke use dj de son pouvoir de persuasion sur vous. Le croyez-vous capable de mener bien ses projets ? Il obtient presque toujours ce quil dsire. Tout juste, intervint Luke. Et comme nos buts sont pour une fois identiques, notre avenir me parait radieux. Je vois ce que vous voulez dire, fit-elle. Mais vous allez courir de graves dangers, Rinaldo. Ma scurit ne sera certainement pas plus compromise quici, en Ambre. Elle sourit. Entendu. Je vais informer Julian que vous irez le rejoindre pour tenter dapprendre quelles sont les motivations de Dalt. Un instant, demandai-je. Il neige par intermittence et il souffle un vent mordant en Arden. Luke arrive dun lieu au climat plus tempr et sa tenue est lgre. Jaimerais aller lui chercher un vtement chaud. Je pourrais lui prter un manteau pais et confortable plus appropri. Allez, fit-elle. Nous revenons tout de suite. Elle eut une moue, puis hocha la tte. Je rendis Luke son ceinturon, quil boucla autour de sa taille. Vialle avait probablement devin que je dsirais seulement mentretenir en priv avec Luke, et galement que je savais quelle sen doutait. Elle me faisait malgr tout confiance, ce qui me mettait un peu de baume au cur tout en compliquant mon existence. - 153 -

Nous primes le couloir en direction de mes appartements. Javais lintention dinformer Luke du couronnement qui aurait lieu le lendemain Kashfa et de lui fournir quelques renseignements supplmentaires, mais jattendais de mtre loign du salon en raison de loue trs fine de Vialle. Cela offrit mon compagnon loccasion de sadresser moi le premier. Quel coup de thtre, fit-il. Je trouve Vialle trs sympathique, mais je la souponne dtre au fait de bien plus de choses quelle nest dispose ladmettre. Cest probablement exact, rpondis-je. Et nous sommes sans doute tous dans le mme cas. Toi galement ? Oui. Cest ainsi, de nos jours. Connatrais-tu des choses quil serait utile que je sache ? Je secouai la tte. Lintervention de Dalt est un fait rcent, et Vialle ne ma rien dit quelle tait cach. Et toi, disposes-tu dinformations que nous ignorons ? Non. Jai t surpris au mme titre que vous. Mais je suppose que je dois dsormais aller jusquau bout. Je le suppose galement. Nous approchions de mes appartements, et je me sentis oblig de le prparer ce qui lattendait derrire la porte. Nous serons chez moi dans une minute. Ta mre sy trouve. Elle est saine et sauve, mais tu risques de la trouver peu prolixe. Je connais les consquences du sortilge dont elle a t victime. Je crois dailleurs me souvenir que tu as dit pouvoir le lever ce qui nous ramne un autre problme. Jai rflchi. Cet incident va retarder lassaut que nous comptons lancer contre Masque et ton frre. Pas tellement. Nous ignorons combien de temps me sera ncessaire pour mener bien ma mission. Supposons que Dalt se fasse tirer loreille, ou que tu ne puisses plus bnficier de mon assistance ? Je lui adressai un regard. Daccord, quoi penses-tu ?

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rien de particulier. Je fais de simples suppositions. Daccord ? Jaime envisager toutes les possibilits. Admettons donc que Dalt nous retarde Entendu. Admettons-le, fis-je en approchant de la porte. O je veux en venir, cest au risque darriver trop tard au donjon des Quatre-Mondes. Suppose que Masque ait dj soumis ton frre au processus qui doit le changer en forteresse mobile ? Je dverrouillai la porte, louvris et tins le battant. Penser la possibilit quil venait de mentionner me mettait mal laise. Je navais pas oubli les commentaires de mon pre sur la difficult de lutter contre les pouvoirs surnaturels de Brand. Luke entra. Je fis claquer mes doigts et des lampes ptrole sallumrent. Leurs flammes dansrent en papillotant, avant dacqurir une clart rgulire. Jasra se trouvait juste devant Luke, les bras chargs dun certain nombre de vtements. Je redoutai brusquement la raction de mon ami. Il simmobilisa, tudia sa mre, puis savana vers elle sans plus penser Jurt. Il continua dobserver Jasra pendant une dizaine de secondes et mon inquitude grandit. Finalement, il laissa chapper un petit rire. Si elle a toujours cherch tre dcorative, elle ntait jusqu prsent jamais parvenue y joindre un aspect pratique. Il convient de tirer son chapeau Masque, mme si je doute que ma mre puisse un jour assimiler la morale de sa msaventure. Il pivota, pour me faire face. Non, son rveil elle sera probablement folle de rage et sattirera dautres ennuis , pensa-t-il haute voix, avant dajouter : Au fait, elle ne semble pas porter le manteau dont tu mas parl. Je vais aller le chercher. Je gagnai une penderie, louvris et y pris une fourrure. Alors que nous procdions lchange, il la caressa. Manticore ? senquit-il. Loup farouche et solitaire.

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Je suspendis son manteau dans le placard et refermai la porte, pendant quil mettait le mien. Comme je te lai dit en entrant, supposons que je ne revienne pas ? Ce ne sont pas exactement tes propos. Nergote pas sur les mots. Que ce contretemps soit de brve dure ou interminable, quest-ce que a change ? Que se passera-t-il, si Jurt a subi sa mtamorphose et acquis les pouvoirs quil convoite avant notre intervention ? Et suppose encore que je ne sois plus tes cts pour te donner un coup de main ? Voil qui fait un grand nombre de suppositions. Cest ce qui nous diffrencie des perdants, mon vieux. Un beau manteau, vraiment. Il gagna la porte puis pivota vers moi, afin de regarder une dernire fois sa mre. Daccord, fis-je. Tu vas en Arden, Dalt te tranche la tte et joue au football avec pendant que Jurt subit une mtamorphose, grandit dun mtre et se met pter des flammes. Tu vois, je suis moi aussi trs fort pour faire des suppositions. Pourrais-tu mexpliquer en quoi cela nous diffrencie des perdants ? Il sortit dans le couloir. Je le suivis en claquant nouveau des doigts, pour laisser Jasra dans lobscurit. Limportant est de savoir quelles possibilits soffrent nous , me dit-il pendant que je verrouillais la porte. Je me portai sa hauteur alors quil sloignait dans le corridor. Une personne qui acquiert de tels pouvoirs devient galement vulnrable en raison de leur source. Ce qui signifie ? Je ne pourrais te fournir des exemples prcis, mais je sais que la force qui alimente le donjon peut tre utilise contre la personne qui y puise sa puissance. Sharu y avait fait rfrence, dans ses notes. Cependant, ma mre a rcupr ces papiers avant que jaie termin de les lire, et je ne les ai pas revus depuis. Ne jamais avoir confiance je crois que cest sa devise. Tu disais ? - 156 -

Je disais que si un malheur devait marriver et que si ton frre devenait un champion toutes catgories, elle saurait probablement comment en venir bout. Oh ! Je prcise quil serait mon humble avis prfrable de lui demander cela trs gentiment. Jtais parvenu seul cette conclusion. Il eut un petit rire sans joie. Noublie pas de lui prciser que jai mis fin la vendetta et que je mestime satisfait, puis offre-lui la citadelle en change de son aide. Et si elle juge la rcompense insuffisante ? Alors, transforme-la de nouveau en portemanteau, bon sang ! Ce type nest pas indestructible, aprs tout. Il a suffi quune flche transperce sa gorge, pour que mon pre meure malgr tous ses pouvoirs. Un coup fatal reste un coup fatal. Le seul problme, cest quil est un peu plus difficile de le porter contre un surhomme que contre un autre individu. Tu crois vraiment quelle sen contenterait ? Il sarrta et me regarda en fronant les sourcils. Elle se fera certainement tirer loreille, mais finira par accepter. Son statut actuel est moins reluisant que celui que tu lui proposeras. En outre, son dsir de se venger de Masque est certainement aussi grand que celui de rcuprer ses anciennes possessions. Mais, pour complter ma rponse ta question, ne lui accorde pas pour autant ta confiance. Malgr toutes les belles promesses quelle pourra te faire, ma mre ne sestimera satisfaite que si elle rcupre tout ce quelle possdait auparavant. Elle chafaudera des projets pour rentrer dans ses biens. Elle restera ton allie tant quelle aura Masque combattre, mais tu devras ensuite trouver un moyen de ten protger. moins que moins que quoi ? moins que je parvienne le ramener de meilleurs sentiments. Comment ?

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Je ne le sais pas encore. Mais ne lve pas ce sortilge avant que ce diffrend entre Dalt et moi nait t dfinitivement rgl. Daccord ? Il repartit. Une minute. Quels sont tes projets ? Rien de spcial. Comme je lai dit Vialle, je table sur mes dons pour limprovisation. Jai parfois limpression que tu es aussi retors que ta mre. Jespre ltre, en tout cas. Mais il existe cependant une diffrence fondamentale entre nous. Je suis foncirement honnte. Je ne tachterais pas une voiture doccasion, Luke. Chaque affaire que je traite est un cas particulier, et sache que je te rserverai toujours ce quon peut trouver de meilleur. Je lui adressai un regard et vis quil gardait une expression neutre. Quelles autres informations puis-je encore rvler ? me demanda-t-il en dsignant la porte du salon o nous attendait Vialle. Aucune , rpondis-je en entrant. La reine se tourna aussitt vers nous. Son expression tait aussi indchiffrable que celle de mon ami. Je prsume que vous portez dsormais une tenue approprie aux conditions climatiques ? senquit-elle. Effectivement. En ce cas, il est inutile de perdre plus de temps. Elle leva sa main gauche, dans laquelle se trouvait un Atout. Approchez, je vous prie. Luke obit et je le suivis. Je pouvais prsent constater quil sagissait de la carte de Julian. Posez votre main sur mon paule, lui dit-elle. Entendu. Il le fit et elle se tendit, trouva Julian, et lui parla. Peu aprs, Luke participait la conversation et expliquait ses intentions. Jentendis Vialle dclarer que son projet avait reu son approbation. Un instant plus tard, je vis mon ami lever sa main libre et la tendre. Craignant dtre pris au dpourvu au moment du - 158 -

transfert de Luke en Arden, javais voqu ma Vision du Logrus. Cela me permit de voir galement la silhouette indistincte de Julian, bien qutant exclu de ce contact dAtout. Je posai ma main sur lpaule de Luke et mavanai en mme temps que lui. Merlin ! scria Vialle. Que faites-vous ? Je dsire simplement assister lentrevue, lui rpondis-je. Je reviendrai aussitt aprs. Et la porte darc-en-ciel se referma derrire moi. Nous nous dressions au milieu dune vaste tente quclairait la clart vacillante de plusieurs lampes ptrole et que cernaient les plaintes du vent et les bruissements des branches. Julian se dressait en face de nous. Il lcha la main de Luke et ltudia, sans laisser son visage trahir la moindre motion. Je suis donc en prsence de lassassin de Caine, fit-il. Cest exact , rpondit Luke. Et je me remmorai que Caine et Julian avaient toujours t trs proches. Si Julian tuait Luke puis invoquait les rgles sappliquant aux vendettas, jtais certain que Random se contenterait de hocher la tte. Peut-tre mme accompagneraitil ce geste dapprobation dun sourire. Il tait difficile de se prononcer. la place de Random, jaurais salu la disparition de Luke par un soupir de soulagement. Il sagissait en fait dune des raisons pour lesquelles javais dcid de suivre mon ami. Tout ceci ntait peut-tre quune simple mise en scne. Je mimaginais mal Vialle apportant sa complicit une telle machination, mais Julian et Benedict avaient pu aisment la duper. Je ntais mme pas certain que Dalt ft effectivement dans les parages. Et mme si ctait le cas navait-il pas exig la tte de Luke ? Aprs tout, il avait tent dassassiner mon ami peu de temps auparavant. Il me fallait admettre cette possibilit, et galement que Julian et volontiers particip la cure. Dans le but dassurer la scurit dAmbre, videmment. Le regard de Julian croisa le mien, et mon visage devint aussi inexpressif que le sien. Bonsoir, Merlin, dit-il. As-tu galement un rle jouer dans cette opration ? - 159 -

Celui dun simple observateur, rpondis-je. Tout ce que je pourrai tre amen faire me sera dict par les circonstances. Jentendis gronder un cerbre, loin au-dehors. Je nai aucune objection formuler, ds linstant o tu ninterviens pas , fit Julian. Je souris. Les sorciers ont le pouvoir dagir avec discrtion , rpliquai-je. Il mtudia nouveau, se demandant sans doute si ma rponse ne contenait pas une menace la promesse de dfendre Luke, ou de venger sa mort. Puis il haussa les paules et pivota vers une petite table sur laquelle se trouvait une carte leste par un caillou et une dague qui la tenaient droule. Il fit signe Luke de le suivre et je leur embotai le pas. Il sagissait dun plan de la zone frontalire ouest dArden, et Julian dsigna le point o nous nous trouvions. Par rapport nous, Garnath tait au sud-ouest, Ambre au sud-est. Nos troupes ont pris position ici, dit-il en traant un trait invisible avec son index. Et celles de Dalt sont l. Son doigt suivit une seconde ligne presque parallle la premire. Et larme de Benedict ? menquis-je. Il mtudia, et son front se plissa imperceptiblement. Il est ncessaire que Luke connaisse lexistence de cett e force dintervention, mais il vaut mieux quil ignore son importance, sa position et ses objectifs. Si Dalt devait le capturer et le soumettre un interrogatoire, notre adversaire disposerait dun sujet dinquitude supplmentaire mais daucune information dintrt stratgique. Luke hocha la tte. Puissamment raisonn , commenta-til. Julian dsigna la carte et un emplacement situ entre les deux armes. Cest ici que nous nous sommes rencontrs pour parlementer. Il sagit dune zone dgage et plane, bien en vue des deux camps. Je propose que ce lieu serve galement de cadre cette nouvelle entrevue. Entendu , rpondit Luke.

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Je notai alors que les doigts de Julian caressaient la poigne de larme blanche lestant la carte et que la main droite de Luke stait discrtement porte vers son ceinturon, trs prs de sa propre dague. Au mme instant, Luke et Julian sadressrent un sourire qui resta sur leurs lvres quelques secondes de trop. Luke tait plus corpulent et je le savais la fois puissant et rapide, mais Julian bnficiait de sicles dexprience. Je me demandais de quelle faon il me serait possible dintervenir en cas daffrontement, lorsquils laissrent leurs mains redescendre, comme sils taient parvenus un accord tacite. Permettez-moi de vous offrir du vin, fit Julian. Et permettez-moi daccepter , rpliqua Luke. Je me demandai alors si ctait ma prsence qui avait empch le duel, avant destimer cela peu probable. Julian avait simplement dsir informer Luke de ses sentiments son gard, et mon ami avait fait en sorte de lui indiquer que ctait le dernier de ses soucis. En cas de combat, jignore sur lequel de ces deux hommes jaurais risqu une mise. Julian posa trois gobelets de mtal sur la table puis alla prendre une bouteille du meilleur cru de Bayle. Il nous servit, prit son quart et but aussitt afin de nous dmontrer que le breuvage ntait pas empoisonn. Lors des prcdentes ngociations, Dalt et moi nous sommes fait accompagner par deux hommes, dit-il. Arms ? demandai-je. Il hocha la tte. Pour lapparat, plus que pour toute autre chose. tiez-vous monts ou pied ? senquit Luke. pied. Nous avons quitt nos lignes respectives au mme instant et avanc la mme allure jusquau point de rencontre, entre les deux armes et plusieurs centaines de pas de lune comme de lautre. Je vois, fit Luke. Pas danicroches signaler ? Aucune. Nous avons discut puis fait demi-tour. Quand cela sest-il pass ? Au coucher du soleil.

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Quel jugement porteriez-vous sur Dalt ? Paraissait-il dans son tat normal ? Oui. Je considre son arrogance et ses insultes lencontre dAmbre assez naturelles. Cest comprhensible, en effet. Il a donc demand que vous me livriez lui, avec ma mre. Et il a menac de lancer un assaut si vous ne cdiez pas ses exigences. Cest bien cela. A-t-il laiss entendre pour quelle raison ? Absolument pas , rpondit Julian. Luke but une gorge de vin. A-t-il prcis sil fallait nous livrer morts ou vifs ? Oui. Il tient vous avoir vivants. Quelle est votre opinion ? Eh bien, je pense que si je vous remets cet homme je serai dbarrass de vous, rpondit Julian. Et si je lui crache au visage et livre bataille, je serai dbarrass de lui. Dune faon comme dune autre, je naurai pas me plaindre Puis son regard se porta sur le gobelet que Luke venait de porter ses lvres et ses yeux scarquillrent. Je compris quil venait seulement de voir la bague que Vialle avait remise mon ami. Mais je constate que je nai pas le choix, tant donn quon a dj dsign mon adversaire, conclut-il. Ce nest pas exactement ce que je voulais vous demander, expliqua imperturbablement Luke. Je dsirais savoir si vous pensez que Dalt mettra sa menace excution. Compte-t-il vraiment lancer une attaque ? Certains indices ne permettent-ils pas de deviner do il venait ? Nexiste-t-il rien pouvant indiquer o il envisage de se rendre ensuite ? Sil est encore mme daller quelque part, naturellement. Julian imprima un mouvement de rotation au vin qui restait au fond de son quart. Je dois prsumer quil tiendra parole et quil a vritablement lintention de nous attaquer. Lorsque nous avons repr ses troupes, elles venaient du secteur de Begma et Kashfa probablement dEregnor, tant donn quil effectue de longs sjours en ce lieu. Quant lendroit quil envisage de - 162 -

gagner sil parvient nous chapper, vos suppositions sont aussi valables que les miennes. Luke but une gorge de vin, mais le quart arriva une fraction de seconde trop tard devant sa bouche pour dissimuler son sourire. Et je pris conscience que les suppositions de Luke ne pouvaient tre compares celles de Julian, car elles devaient tre bien plus proches de la vrit. Je bus mon tour, sans savoir quelle expression dissimulait mon gobelet. Vous pourrez dormir ici, dit Julian. Si vous avez faim, je vous ferai apporter de la nourriture. Je vais prendre des dispositions pour que votre rencontre puisse avoir lieu ds le lever du jour. Luke secoua la tte. Je veux lui parler tout de suite , dclara-t-il en exhibant sa bague dune faon subtile mais qui ne laissait planer aucun doute sur lutilit de son geste. Julian ltudia un instant, puis rpondit : La visibilit sera rduite par lobscurit et des chutes de neige intermittentes. Le moindre malentendu pourrait provoquer le dclenchement dune offensive de la part dune arme comme de lautre. Si mes deux compagnons se munissent de torches et si les siens font de mme nous devrions tre visibles plusieurs centaines de mtres. Cest possible. Entendu. Je vais rdiger un message et charger une estafette de le porter nos adversaires. Je dsignerai en outre deux hommes pour vous accompagner. Je sais dj qui je veux avoir mes cts, rpondit Luke. Vous et Merlin. Vos dcisions me surprennent, avoua Julian. Mais cest daccord, jaccepte. Je suis curieux dassister ce qui va se produire. Il gagna lentre de la tente, repoussa le rabat de toile et appela un officier avec lequel il sentretint pendant quelques minutes. Je mis profit son absence pour demander Luke : Sais-tu seulement ce que tu fais ? videmment. Jai limpression que tu ne te contentes pas dimproviser. As-tu des raisons de ne pas me dvoiler tes projets ? - 163 -

Il rflchit quelques secondes, avant de me rpondre : Je nai pris que rcemment conscience dtre moi aussi un fils dAmbre. Nous nous sommes rencontrs, et avons pu constater que nous sommes semblables. Daccord. Cest bon. Cela semble indiquer que nous devrions pouvoir parvenir un accord, pas vrai ? Je mautorisai un froncement de sourcils, rendu perplexe par ses propos. Il me serra lgrement lpaule. Ne te tracasse pas. Tu peux me faire confiance. Non que tu aies vraiment le choix, dailleurs. Mais cette possibilit se prsentera peut-tre sous peu. Si cest le cas, je veux que tu te souviennes que tu ne dois intervenir sous aucun prtexte, quoi quil puisse se passer. Que risque-t-il de se produire, selon toi ? Nous ne disposons ni du temps ni de lintimit ncessaires pour nous livrer des spculations. Alors laisse tomber et garde lesprit ce que je viens de te dire. Comme tu viens de me le faire pertinemment remarquer, je nai pas le choix. Tche de ne pas loublier , insista-t-il linstant o Julian laissait redescendre le rabat de la tente et pivotait vers nous. Je vous prends au mot, pour ce repas, lui dit Luke. Et toi, Merle ? Nes-tu pas, toi aussi, tenaill par la faim ? Seigneur, non ! Je sors de table, et ctait un festin. Oh ? fit-il avec une dsinvolture presque trop grande. quelle occasion ? Je me mis rire. Ctait trop pour une seule journe. Jallais lui rtorquer que nous ne disposions ni du temps ni de lintimit ncessaires pour de telles explications, mais Julian soulevait nouveau le rabat de la tente et appelait un planton. Je dsirais en outre lancer quelques balles dans le camp de Luke, en leur imprimant de leffet pour voir sil parviendrait conserver son aplomb. Oh ! Ambre se devait daccueillir dignement le premier ministre begman et les membres de sa dlgation. Il attendit patiemment la suite, pendant que je feignais de boire. Finalement, je baissai mon quart et ajoutai : - 164 -

Cest tout. Allons, Merlin. Quest-ce qui te prend ? Jai t relativement honnte avec toi depuis quelque temps. Oh ? fis-je. Je crus un instant quil navait pas saisi le tour humoristique de ma repartie, mais il se mit rire. Il arrive parfois que le moulin des dieux se mette tourner trop vite et que les simples mortels se retrouvent ensevelis sous des monceaux de farine, fit-il remarquer. Serais-tu pour une fois dispos me fournir des informations sans rien exiger en change ? Je nai malheureusement aucune rvlation toffrir pour linstant. Que veulent ces Begmans ? Garderas-tu lesprit quil sagit dun secret dtat qui ne sera rvl que demain au public ? Compte sur moi. Que doit-il se passer entretemps ? Arkans, duc de Shadburne, sera couronn roi de Kashfa. Bon dieu ! fit Luke. Il regarda Julian, puis reporta son attention sur moi. Random a fait un choix vraiment habile, ajouta-t-il un instant plus tard. En outre, je ne pensais pas quil agirait si rapidement. Il fixa le nant un long moment, puis ajouta : Merci. Alors, est-ce une information utile ou simplement pnible ? Pour moi ou pour Kashfa ? Je nai pas tabli de distinctions si subtiles. Cest impossible dire, pour la simple raison que je ne sais pas encore comment linterprter. Jai besoin de rflchir et davoir une vue densemble de la situation. Je ltudiai, et il sourit nouveau. Mais cest indubitablement intressant. As-tu dautres rvlations me faire ? Jestime celle-ci amplement suffisante, pour linstant. Ouais, tu as probablement raison. Il ne faudrait surtout pas surcharger les circuits. Tu crains que nous ne risquions de perdre contact avec les choses les plus lmentaires ? Pas tant que nous nous frquenterons. Julian lcha le rabat de la tente, vint nous rejoindre, et reprit son quart. - 165 -

Un repas vous sera servi dans quelques minutes, dit-il Luke. Merci. Selon Benedict, vous auriez dit Random que Dalt est un fils dObron. Cest exact. Et je lui ai galement prcis que Dalt a lui aussi travers la Marelle. Cela change-t-il quelque chose la situation ? Julian haussa les paules. Ce nest pas la premire fois que jai un parent pour adversaire, dclara-t-il. Au fait, vous tes bien mon neveu, il me semble ? Cest exact mon oncle. Julian fit nouveau tourner le vin au fond de son gobelet. Eh bien, je vous souhaite la bienvenue en Ambre, dit-il. Jai entendu gmir une harpie la nuit dernire. Je me demande sil existe un rapport ? Changements, fit Luke. De tels signes annoncent que la situation est en train dvoluer. Les harpies pleurent ce qui appartiendra bientt au pass. La mort. Leurs cris annoncent la mort, nest-ce pas ? Pas toujours. Il arrive quelles se manifestent simplement afin daccentuer leffet dramatique des changements. Dommage. Mais rien nempche desprer. Je crus que Luke allait ajouter quelque chose, mais Julian le prit de vitesse. Dans quelle mesure avez-vous connu votre pre ? senquit-il. Je vis Luke se tendre, mais il rpondit : Moins que la plupart des fils, sans doute. Je ne sais pas. Je le compare prsent un commis voyageur. Il tait toujours en dplacement. Il ne restait jamais trs longtemps en notre compagnie. Julian hocha la tte. Et comment se comportait-il, vers la fin ? Luke se plongea dans la contemplation de ses mains. Eh bien, il ntait plus tout fait normal, si jai correctement interprt votre question. Comme jai eu loccasion de le dire Merlin, je pense que lexprience - 166 -

laquelle il sest soumis pour obtenir ses pouvoirs a affect son quilibre mental. Je navais jamais entendu parler de cela. Luke haussa les paules. Les dtails sont dun intrt secondaire, compars aux consquences. Il naurait donc pas t un mauvais pre auparavant ? Bon sang, je ne saurais vous rpondre. Il faudrait pour cela que jaie eu un autre pre auquel le comparer. Pourquoi cette question ? Simple curiosit. Cest une facette de son existence dont je nai jamais rien su. Et pourrais-je savoir quel genre de frre il tait ? Violent, rpondit Julian. Nous ne sommes jamais parvenus nous entendre, et cest pourquoi nous faisions en sorte de nous viter. Il tait intelligent, et avait galement du talent. Il nourrissait un intrt sporadique pour les arts. Jessayais simplement de savoir jusqu quel point vous pouviez tenir de lui. Luke leva les mains, paumes tournes vers le haut. Je lignore. Sans importance , rpondit Julian en posant son quart et en pivotant nouveau vers rentre de la tente. Je crois que voici votre repas. Il sloigna dans cette direction. Je pouvais entendre les cristaux de glace crpiter sur la toile tendue au-dessus de nos ttes, ainsi que quelques grondements slevant lextrieur : un concerto pour vent et cerbres. Pas pour harpies, cependant. Pas encore.

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Je suivais Luke, une centaine de mtres sur sa gauche et quelques pas en retrait, approximativement la hauteur de Julian qui lescortait sur sa droite. Menac par les langues de feu qui tentaient de me lcher en fonction des sautes dhumeur du vent, je tenais ma torche bout de bras : un bton de prs de deux mtres enduit de poix et taill en pointe dans sa partie infrieure, afin quil ft ais de le planter dans le sol. Des flocons glacs venaient cingler mes joues, mon front, mes mains, alors que dautres se posaient sur mes sourcils et mes cils pour fondre aussitt en raison de la chaleur des flammes et couler dans mes yeux, me contraignant ciller sans cesse. Je sentais les brins dherbe gels se briser sous mes pas alors que je suivais du regard la lente progression de deux autres torches qui venaient vers nous, encadrant la silhouette dun homme. Jattendais que ce personnage me ft rvl par la clart des flammes. Je navais fait que lentrevoir, lors du contact dAtout tabli partir du manoir des Treilles. prsent, ses cheveux me paraissaient dors, presque cuivrs, mais je me remmorais leur couleur blond sale rvle par la lumire du jour. Je me souvenais galement que ses yeux taient verts, bien quil ft prsent impossible de les voir. Puis je pris progressivement conscience quil sagissait dun homme de forte corpulence moins quil net dsign des gringalets comme porte-flambeau. Lors de notre prcdente rencontre Dalt avait t seul et, faute de disposer dun point de comparaison, ce dtail mavait chapp. Quand la clart de nos torches latteignit, je pus constater quil portait un pais pourpoint, vert comme les gants dans lesquels allaient se perdre les manches de sa chemise noire. Son pantalon tait galement noir, tout comme ses bottes - 168 -

montantes et son ample manteau doubl de satin meraude sur lequel les flammes se refltaient, dessinant sur ce vtement des paysages mouvants dans des tonalits de jaune et de rouge chaque fois que le vent lagitait. Un gros mdaillon circulaire, apparemment en or, tait suspendu son cou par une chane. Si la pnombre mempchait de discerner le motif qui y tait reprsent, jtais certain quil sagissait dun lion rampant ventrant une licorne. Le mercenaire sarrta une dizaine de pas de Luke, qui simmobilisa son tour. Puis Dalt leva un bras et ses hommes plantrent leurs torches dans le sol. Je fis de mme, imit par Julian, puis nous suivmes lexemple de ses porte-flambeau et restmes proximit. Finalement, Dalt adressa un hochement de tte Luke et les deux hommes avancrent jusquau centre du carr dlimit par les torches. Une fois l, ils se salurent en serrant leurs avant-bras droits puis se fixrent longuement dans les yeux. Si Luke me tournait le dos, je voyais le visage de lautre homme sur lequel nulle motion napparaissait. Ses lvres se mouvaient dj. Je ne pouvais entendre leurs paroles, tant en raison du vent que parce quils se parlaient voix basse, mais je disposais finalement dun point de comparaison pour estimer la taille de Dalt. Il tait bien plus grand que Luke, qui mesurait pourtant prs dun mtre quatre-vingt-dix. Je tournai la tte vers Julian, qui ne regardait pas dans ma direction, et me demandai combien dyeux devaient tre rivs sur nous depuis les rangs des deux armes en prsence. Il ma toujours t presque impossible de deviner le cours des penses de Julian. Il se contentait dobserver les deux hommes, le visage inexpressif, impassible. Je limitai, pendant que les minutes scoulaient et que la neige continuait de tomber. Bien plus tard, Luke pivota pour revenir vers nous et Dalt alla rejoindre ses porte-flambeau. Mon ami sarrta en chemin et je me portai sa rencontre avec Julian. Alors, y a-t-il du nouveau ? lui demandai-je. Oh ! Je crois avoir trouv un moyen de rgler ce diffrend sans faire couler le sang. Formidable ! Ques-tu parvenu lui faire accepter ? - 169 -

Le principe dun combat singulier dont dpendront nos sorts respectifs. Tu as perdu la raison, ma parole ! mexclamai-je. Tu sembles avoir oubli que ce type est un pro ! Et je suis certain quil a hrit de nos gnes pour tout ce qui se rapporte la force et lendurance. En outre, il a pass toute sa vie sur des champs de bataille. Il se trouve probablement au sommet de sa forme et entre dans une catgorie de poids suprieure la tienne. Les lvres de Luke sincurvrent lgrement. Il reste donc esprer que la chance voudra bien me sourire, me dclara-t-il avant de sadresser Julian. Vous devriez informer vos troupes de nos intentions, de crainte quelles ninterviennent en nous voyant nous affronter. Nos adversaires resteront tranquilles. Julian suivit des yeux un des porte-flambeau de Dalt qui sloignait vers ses lignes. Il se tourna et effectua des signaux. Peu aprs, un homme sortit des rangs de son arme et vint vers nous au pas de course. Cest de la folie, Luke, insistai-je. Pour remporter une victoire, il faudrait que tu prennes Benedict pour second et que tu bnficies dune chance inoue. Nen parlons plus, Merle. Cest un diffrend entre Dalt et moi. Daccord ? Jai gard en rserve quelques sortilges frachement labors. Il me suffira de laisser dbuter normalement ce duel puis dutiliser un charme appropri contre ton adversaire. Personne ne pourra se douter de mon intervention. Cest hors de question ! Il sagit dune affaire dhonneur. Tu ne dois pas ten mler. Entendu, si tu y tiens vraiment. En outre, personne ne mourra. Aucun de nous ne le souhaite, pour linstant tout au moins, et cest une clause de notre pacte. Notre valeur est bien plus grande tant que nous sommes en vie. Pas darmes. Une lutte mains nues. Pourriez-vous nous prciser quels sont les termes de cet accord ? senquit Julian. Si Dalt remporte la victoire, je serai son prisonnier. Il repartira avec ses troupes, et je le suivrai. - 170 -

Luke, tu es fou ! mexclamai-je, ce qui me valut dtre foudroy du regard par Julian. Continuez, dit-il Luke. Si je gagne, il mappartiendra et me suivra en Ambre, ou en tout autre lieu, pendant que ses officiers procderont au repli de ses troupes. Il nexiste quun seul moyen de les obliger lever le camp, et cest de leur faire clairement comprendre quils seront massacrs jusquau dernier sils sattardent dans les parages, commenta Julian. Cest pour cette raison que jai prcis Dalt que Benedict attend en coulisse de fondre sur ses troupes pour les tailler en pices. Il est dailleurs probable quil a accept ma proposition en raison de cet argument. Trs habile, fit observer Julian. Quelle que soit lissue de votre affrontement, Ambre remportera une victoire. Quesprezvous obtenir en agissant ainsi, Rinaldo ? Luke sourit. Essayez de le deviner. Je dcouvre en vous des choses qui me surprennent, mon neveu. Venez ici, sur ma droite. Pourquoi ? Pour me dissimuler Dalt. Je dois informer Benedict de lvolution de la situation. Luke vint se placer devant Julian tandis que celui-ci prenait son paquet dAtouts et en sortait celui qui convenait. Lestafette venue de nos lignes nous avait entre-temps rejoints et attendait des instructions. Julian rangea les cartes, lexception de celle de Benedict, avec qui il tablit un contact. Aprs avoir consacr une minute cet entretien. Julian linterrompit pour sadresser lestafette et la renvoyer. Puis il reprit sa conversation avec la carte. Quand il cessa finalement de parler ou de sembler couter, il ne remit pas lAtout dans la poche intrieure o se trouvait le reste du paquet mais le garda dans sa paume. Je compris que le contact navait pas t rompu et serait maintenu jusqu la fin du duel, afin que Benedict pt intervenir immdiatement en cas de besoin.

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Luke dgrafa le manteau que je lui avais prt et vint me le remettre. Peux-tu me garder ce vtement ? Naturellement. Bonne chance. Il madressa un sourire puis se dtourna. Dalt gagnait dj le centre du carr. Luke savana sa rencontre. Les deux hommes simmobilisrent plusieurs pas lun de lautre et Dalt dit quelques mots. Je ne pus les entendre, pas plus que la rponse de mon ami. Puis leurs bras se levrent et Luke se mit en garde comme un boxeur, alors que Dalt se ramassait sur lui-mme tel un lutteur. Luke lana un direct du droit la figure de Dalt. Peut-tre ne sagissait-il que dune feinte, toujours est-il que son poing natteignit pas sa cible. Dalt esquiva et recula dun pas. Luke le contourna rapidement et lui porta deux uppercuts labdomen. Un nouveau direct au visage fut par et Luke sautilla autour de Dalt en le tenant distance avec ses poings. Son adversaire tenta deux reprises dengager un corps corps, mais il fut repouss par des directs et un filet de sang apparut sur sa lvre infrieure. La troisime tentative fut cependant couronne de succs et lui permit de projeter Luke au sol. Dalt plongea pour lcraser sous lui, mais il parvint rouler sur lui-mme une fraction de seconde avant limpact et se releva aussitt. Il commit alors lerreur de lancer un coup de pied vers les reins de Dalt, qui saisit sa cheville et se releva son tour, en le repoussant en arrire. Alors mme quil tombait, mon ami utilisa son autre jambe pour donner un coup de pied au genou de Dalt, qui maintint malgr tout sa prise, limmobilisa au sol, et entreprit de tordre sa cheville. En grimaant, Luke se pencha et parvint refermer ses doigts sur le poignet de Dalt, qui fut contraint de lcher sa jambe. Tout en serrant toujours le poignet de Dalt, Luke savana en effectuant un rtablissement et en se redressant, puis il se glissa sous le bras droit de son adversaire, pivota et envoya ce dernier staler plat ventre sur le sol. Sans perdre de temps, il porta une cl au bras de Dalt, quil immobilisa de la main droite alors quil utilisait la gauche pour le saisir par les cheveux. Il ramenait la tte de Dalt en arrire - 172 -

visiblement dans lintention de lui faire percuter le sol quand je compris que sa tentative tait condamne lchec. Lautre homme avait band ses muscles et redressait son bras en dpit de la cl porte par Luke, qui dut renoncer lespoir de lassommer par cette mthode. Il devint vident que si son adversaire parvenait se dgager, mon ami se retrouverait en fcheuse posture, mais la force herculenne de Dalt rendait une telle prise impossible maintenir. Lorsquil en prit son tour conscience, Luke pesa de tout son poids sur le dos de Dalt, poussa et se releva dun bond. Il ne fut cependant pas assez rapide, car le bras quil venait de lcher percuta son mollet gauche et le fit trbucher. Dalt se releva aussitt et lui dcocha un coup de poing qui lenvoya staler sur le dos. Et cette fois Luke ne put esquiver Dalt lorsque ce dernier plongea. Il parvint seulement basculer de ct et Dalt lcrasa sous son poids tout en se contorsionnant pour viter le genou qui montait lentement la rencontre de son aine. Luke ne put dgager ses mains temps pour parer un direct qui atteignit sa mchoire et le renvoya au sol. Son bras droit se tendit et sa paume percuta le menton de Dalt, pendant que ses doigts sincurvaient telles des serres vers ses yeux. Dalt rejeta la tte en arrire et, repoussa la main dune manchette. Luke utilisa alors son autre bras pour lancer un direct, mais Dalt carta son visage au mme instant. Le poing ne fit queffleurer sa tempe et je ne pus voir si le coup lavait branl. Puis Luke colla ses coudes au sol et projeta la partie suprieure de son corps en avant. Son front percuta le visage de Dalt jignore en quel point exactement avant de redescendre. Un moment plus tard, je vis du sang couler du nez de lautre homme, dont la main droite se referma sur le cou de Luke. Son autre main cingla violemment le visage de mon ami, qui avait dnud ses dents juste avant limpact afin de mordre la paume qui fondait sur lui. Mais la prise dtra nglement qui immobilisait son cou lempcha de parvenir ses fins. Dalt alla pour frapper nouveau, mais le bras gauche de Luke se leva afin de parer le coup, pendant que sa main droite se refermait sur le poignet gauche de Dalt et tentait de lcarter de son cou. Son adversaire utilisa alors les deux mains pour comprimer sa trache avec ses pouces. - 173 -

Je croyais le combat termin, quand les doigts de Luke se tendirent brusquement pour se refermer sur le bras gauche de Dalt. Puis mon ami se contorsionna, parvint soulever le coude de son adversaire et le projeter sur la gauche, pendant quil roulait de lautre ct puis se relevait en secouant la tte, sans commettre une deuxime fois lerreur de lancer un coup de pied. Dalt tait nouveau debout et ses bras se tendirent. Luke leva ses poings, et les deux hommes recommencrent sobserver. Il neigeait toujours et les accalmies du vent qui permettaient aux flocons de former un rideau mollement agit par la brise taient suivies de rafales qui cinglaient nos visages. Je pensai aux deux armes entre lesquelles nous nous trouvions et me demandai si le point o je me dressais ne deviendrait pas sous peu le cur dun champ de bataille. Le fait que Benedict se tnt prt jaillir hors de nulle part pour tailler en pices nos adversaires ne mapportait quun rconfort relatif, bien que cela et probablement assur la victoire de mon camp. Puis je me remmorai que nul ne mavait oblig venir et criai : Vas-y, Luke ! crase-le ! Ce qui eut un effet tout fait inattendu. Les porte-flambeau de Dalt se mirent aussitt lui hurler des encouragements. Nos voix devaient avoir profit dune accalmie du vent pour parvenir jusquaux rangs des deux armes en prsence, car jentendis bientt dtranges grondements. Je les attribuai tout dabord la tempte, avant de comprendre quil sagissait de cris slevant des deux camps. Seul Julian restait silencieux, impntrable. Luke continuait de tourner autour de Dalt, en lanant des directs ou en tentant des combinaisons de coups que son adversaire esquivait tout en essayant de saisir un de ses bras. Les visages des lutteurs taient ensanglants et ils paraissaient moins rapides quau dbut du combat. Ils semblaient avoir tous deux subi des blessures, dont je ne pouvais cependant estimer la gravit. Une entaille traversait la joue gauche de Dalt. Les visages des deux hommes taient boursoufls. Luke porta une autre srie de coups, que Dalt encaissa sans broncher avant de trouver lnergie ncessaire pour charger son adversaire et le saisir bras-le-corps. Mon ami avait perdu une - 174 -

partie de son agilit et il ne put se dgager. prsent, les deux hommes essayaient mutuellement de se contraindre sagenouiller, ce quils parvenaient viter en se dhanchant. Dalt cherchait une meilleure prise et Luke contrait ses efforts en tentant de dgager un bras pour le frapper. Ils se lanaient des coups de tte et des coups de pied, quils russissaient esquiver. Finalement, Luke fit un croc-en-jambe Dalt, qui tomba la renverse. Mon ami saccroupit aussitt au-dessus de son adversaire et lui assena un coup crois du gauche, immdiatement suivi dun autre du droit. Il allait recommencer quand Dalt saisit son poignet, se redressa et le projeta au sol. Il plongeait sur lui, le visage mtamorphos en masque de terre et de sang, quand Luke dcocha un direct qui latteignit au-dessous du cur. Mais ce coup ne put ralentir le poing droit de Dalt qui vint sabattre tel un boulet de canon sur sa mchoire et fut suivi dun crochet du gauche un peu moins percutant, puis dun autre du droit galement sans vigueur. Dalt fit ensuite une pause, le temps de prendre une inspiration profonde, et abattit son poing gauche avec force. La tte de Luke roula de ct et resta immobile. Dalt demeura accroupi au-dessus de lui. Il haletait comme un chiot et tudiait les traits de Luke, semblant craindre une feinte, pendant que sa main droite se serrait pour frapper nouveau. Mais rien ne se produisit. Ils restrent ainsi une dizaine ou une quinzaine de secondes, puis Dalt se redressa, scarta de Luke et se releva. Il tituba une seconde, avant de pouvoir marcher. Je sentais presque dans ma bouche le got du charme ltal que javais prpar. Seules quelques secondes mauraient t ncessaires pour tuer cet homme, et nul naurait pu connatre les raisons exactes de son trpas. Mais je me demandais ce qui se produirait sil seffondrait prsent. Les deux armes ne passeraient-elles pas lattaque ? Ce ne furent cependant ni cette pense ni des considrations dordre humanitaire qui me retinrent, mais les propos que Luke lui-mme mavait tenus : Cest une affaire dhonneur. Alors, ninterviens pas , ainsi

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que : Personne ne mourra Notre valeur est bien plus grande tant que nous sommes en vie. Daccord. Je nentendais aucun clairon sonner la charge. Tout semblait devoir se drouler comme convenu. Conformment aux dsirs de Luke. Je dcidai de ne pas intervenir. Dalt sagenouilla pour soulever mon ami, quil reposa presque aussitt sur le sol. Puis il ordonna aux hommes qui lavaient accompagn de le prendre et de lemporter, avant de se redresser et de se tourner vers Julian. Je vous demande de respecter les clauses de notre accord , fit-il dune voix forte. Julian inclina imperceptiblement la tte. Nous ninterviendrons pas, si vous faites de mme. Vous et vos hommes devrez avoir quitt les lieux au lever du jour. Nous allons repartir immdiatement, rpondit le mercenaire en faisant aussitt demi-tour. Dalt ! lui criai-je. Il pivota et mtudia. Je mappelle Merlin. Peut-tre lavez-vous oubli, mais nous nous sommes dj rencontrs. Il secoua la tte. Je levai mon bras droit et formulai le sortilge le moins utile et le plus spectaculaire de tout mon arsenal. Le sol entra en ruption devant lui, le criblant de terre et de cailloux. Il recula dun pas et sessuya le visage, puis il baissa les yeux vers la tranche qui venait de souvrir ses pieds. Si Luke meurt, ce sera votre tombe. Il mtudia nouveau. Soyez certain que je ne vous aurai pas oubli, lors de notre prochaine rencontre , fit-il avant de se dtourner et demboter le pas aux hommes qui emportaient Luke vers leurs lignes. Je regardai Julian, qui cessa de mobserver pour se dtourner et prendre la torche quil avait plante dans le sol. Je limitai et le suivis.

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Plus tard, alors que nous tions de retour sous sa tente, Julian me dclara : Voil qui rsout un de nos problmes. Deux, peut-tre. Cest possible. La menace que Dalt faisait peser sur Ambre, en tout cas. Sans doute. Selon Benedict, ses hommes repartent dj. Je pense que nous le reverrons. Sil na pas dautres armes sa disposition, cest sans grande importance. Navez-vous pas eu limpression quil avait t pris au dpourvu et stait vu contraint de lever trs rapidement des troupes ? Il paraissait en outre press par le temps. Tu as peut-tre raison. Mais une chose est sre, il a tent un bluff. Qui lui a permis de ramasser la mise. Oui, cest exact. Mais ce ntait pas une raison pour lui rvler tes pouvoirs, la fin. Pourquoi donc ? Tu te trouveras en face dun ennemi averti, si tu dois laffronter un jour. Il tait ncessaire de lui adresser un avertissement. Cet homme a toujours vcu en courant des risques. Il calcule ses chances de russite puis passe laction. Quoi quil puisse penser de toi, ce nest pas ta petite dmonstration qui lincitera modifier ses projets. En outre, nous reverrons galement Rinaldo. Ces deux individus sont semblables. Ils sont faits pour sentendre. Vous avez peut-tre raison. Jai raison. Si Luke avait gagn, pensez-vous que les hommes de Dalt auraient respect les termes de laccord ? Julian haussa les paules. Dalt savait que les miens ne seraient pas intervenus sil gagnait, parce quil tait conscient que mme en ce cas jaurais atteint le but que je mtais fix. Ntait-ce pas suffisant ? Je hochai la tte.

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Excuse-moi, ajouta-t-il. Mais je dois informer Vialle de ce qui vient de se passer. Je prsume que tu regagneras Ambre ds la fin de cet entretien ? Oui. Il prit une carte pour tablir le contact. Et je me demandai une fois de plus ce que devait prouver Vialle en de telles circonstances. Je voyais pour ma part apparatre mon interlocuteur, et les tmoignages de mes proches semblaient indiquer que tout se passait de faon identique pour eux, mais Vialle tait aveugle de naissance. Je mtais toujours abstenu de linterroger ce sujet, jugeant cela inconvenant, et je pris pour la premire fois conscience de linutilit dune telle question, car sa rponse et t sans signification pour une personne possdant le sens de la vue. Mais je savais galement que cela ne cesserait jamais de mintriguer. Pendant que Julian sadressait lectoplasme de Vialle, je pensai lavenir. Il me faudrait entreprendre au plus tt une action contre Masque et Jurt, et tout laissait supposer que je devrais me passer de Luke. tais-je dispos suivre son conseil et tenter de convaincre Jasra de sallier moi ? Les aspects positifs de sa collaboration justifiaient-ils les risques encourus ? Avais-je la moindre chance de russir sans elle ? Peut-tre aurais-je d me rendre dans le bar du pays des Merveilles afin de louer les services du Jabberwock, emprunter lpe vorpaline, ou tenter dobtenir les deux Jentendis citer mon nom et revins au prsent, ainsi qu des problmes plus pressants. Julian fournissait des explications Vialle, mais je savais quil navait pas grand-chose lui dire. Cest pourquoi je me levai, mtirai, et voquai ma Vision du Logrus. Je vis nettement la silhouette spectrale de la reine, dans la zone se trouvant devant Julian. Vialle tait toujours dans le fauteuil inconfortable quelle occupait lorsque je lavais quitte. Je me demandai si elle tait reste assise attendre, ou si elle avait entre-temps regagn la salle manger. Jesprais quelle avait eu loccasion daller savourer ce dessert que je navais pour ma part pu quentrevoir.

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Julian me regarda, puis me dit : Si tu le souhaites, elle est prte te ramener en Ambre. Je vins me placer prs de lui aprs avoir abandonn ma Vision du Logrus. Certains vnements rcents mincitaient en effet penser que le fait de rapprocher les forces du Chaos de celles de la Marelle ntait pas souhaitable. Je me penchai pour toucher la carte et limage de Vialle mapparut nouveau. Un instant plus tard, elle avait acquis de la substance. Quand vous voudrez , fit-elle en me tendant sa main. Je me penchai et la pris, avec douceur. Au revoir, Julian , fis-je en mavanant. Il ne rpondit rien. Ou, sil me dit quelque chose, je ne lentendis pas. Je navais pas escompt que la situation voluerait ainsi, me dclara Vialle sans lcher ma main. Nul naurait pu prvoir ce qui se produirait. Luke le savait, rtorqua-t-elle. Certains de ses commentaires, sur linstant nigmatiques, ont acquis depuis une signification. Il a eu ds le dbut lintention daffronter cet homme. Je le suppose galement. Il a mis sur quelque chose. Jaimerais savoir quoi. Je ne puis malheureusement vous clairer sur ce point, rpondis-je. Il ne ma absolument rien dit ce sujet. Mais cest vous quil contactera tt ou tard. Lorsque vous aurez de ses nouvelles, je veux en tre immdiatement informe. Je ny manquerai pas , acceptai-je. Elle lcha ma main. Tout semble avoir t dit. Pas tout fait. Je dois vous faire part dun autre problme. Oh ? Il se rapporte labsence de Corail, lors du repas de ce soir. Allez-y. Vous devez savoir que nous avons fait une longue promenade en ville aujourdhui. Effectivement. - 179 -

La visite des lieux sest acheve dans la salle de la Marelle. Elle avait exprim le dsir de la voir. Comme un grand nombre de nos visiteurs. Accder leur demande est avant tout une question de discernement. Mais la plupart renoncent leur projet en apprenant lexistence de cet escalier interminable. Je lui en ai parl, mais cela ne la pas dcourage pour autant. Et, une fois lintrieur de la salle, elle a pos le pied dans la Marelle Oh non ! scria Vialle. Vous auriez d la surveiller plus attentivement ! Comme si la situation ntait pas dj assez complique entre Ambre et Begma ! O est son corps ? Il sagit dune excellente question. Jignore la rponse, mais Corail tait toujours en vie lorsque je lai vue pour la dernire fois. Voyez-vous, elle a entrepris la traverse de la Marelle aprs avoir dclar quObron tait son pre. Et lorsquelle a atteint son centre, Corail lui a demand de la transporter quelque part. Sa sur sait elle aussi que nous sommes sortis ensemble, et elle commence sinquiter. Elle ma harcel tout au long du repas afin dapprendre o pouvait tre Corail. Que lui avez-vous rpondu ? Que javais laiss sa sur admirer les merveilles de ce palais et quelle pouvait avoir perdu la notion de lcoulement du temps. Mais son inquitude na cependant cess de crotre et elle ma fait promettre de partir la recherche de Corail, si cette dernire ntait pas revenue la fin du repas. Je nai pu lui rvler ce qui stait vritablement pass, tant donn que cette histoire de liens de parent est assez dlicate. Je vous comprends. Oh ! Seigneur ! Jattendis, mais elle najouta rien. Je dcidai de prolonger mon attente. Finalement, elle prcisa : Jignorais cette liaison de lex-roi avec une Begmane. Et il est impossible de deviner quels seraient les effets dune telle rvlation. Corail a-t-elle laiss entendre pendant combien de temps elle comptait sabsenter ? Et, ce sujet, lui avez-vous fourni un moyen de revenir ?

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Je lui ai remis mon Atout. Mais elle ne ma pas contact depuis. Jai cependant cru comprendre quelle navait pas lintention de rester loigne trs longtemps. Laffaire est grave, pour des raisons qui ne sont pas forcment videntes. Quelle est votre opinion sur Nayda ? Elle ma paru pleine de bon sens. Certains de ses propos semblent en outre laisser supposer que je ne lui suis pas indiffrent. Vialle rflchit un moment, avant de rpondre : Si cette nouvelle parvient aux oreilles dOrkuz, il simaginera que nous gardons sa fille en otage pour faire pression sur lui, lors des ngociations qui pourraient dcouler de notre intervention Kashfa. Vous avez raison. Je navais pas pens cela. Orkuz le fera. De tels soupons sont absolument naturels pour quiconque doit traiter avec nous. Nous devons tenter de gagner du temps et de retrouver Corail avant que son absence ne commence paratre suspecte. Je comprends. Si ce nest pas dj fait, Orkuz essayera dapprendre les raisons de sa disparition. Sil tait possible dapaiser momentanment ses craintes, vous auriez ensuite toute la nuit devant vous pour rechercher sa fille. Comment ? Le magicien, cest vous. Je sais que vous trouverez un moyen. Navez-vous pas dit que Nayda est favorablement dispose votre gard ? Oui, plutt. Parfait. En ce cas, le mieux serait dessayer dobtenir son appui. Je compte sur vous pour faire preuve de tact et ne pas linquiter inutilement Vous, commenai-je. ne serait-ce quen raison de sa sant fragile, poursuivitelle. Ce serait le comble si la deuxime fille du premier ministre begman succombait une crise cardiaque aprs la disparition de la premire. Sant fragile ? Elle ne men a rien dit.

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Je suppose que sa maladie langoisse toujours. Il y a peu de temps, son tat tait dsespr. Puis il sest brusquement amlior et elle a insist pour accompagner son pre dans cette mission diplomatique. Cest Orkuz lui-mme qui me la rvl. Elle parat pourtant tre en bonne sant. En ce cas, faites en sorte quelle le reste. Allez la voir immdiatement et racontez-lui ce qui sest pass, avec mnagement, puis essayez de la convaincre de couvrir sa sur pendant que vous la chercherez. Le risque quelle mette votre parole en doute et aille en rfrer Orkuz est cependant indniable, et vous pourriez peut-tre employer un charme pour prvenir cela. Mais cest la seule possibilit qui me vient lesprit. Dites-moi si je me trompe. Non, hlas. En ce cas, je vous suggre de ne pas perdre de temps et de venir minformer immdiatement du moindre problme, ou de tout progrs, peu importe lheure. Jy vais de ce pas , dclarai-je. Je sortis rapidement, pour marrter presque aussitt. Je venais de prendre conscience que si je connaissais parfaitement la partie du palais o tait loge la dlgation begmane, jignorais par contre quels appartements avaient t attribus Nayda. Je refusais de retourner poser cette question Vialle, craignant davoir lair stupide en lui avouant que je ne lavais pas appris au cours du dner. Une dizaine de minutes me fut ncessaire pour trouver un serviteur capable de me renseigner sourire entendu lappui puis pour me rendre petites foules jusqu la porte de Nayda en suivant ses indications. Une fois l, je fis courir mes mains dans ma chevelure, poussetai mon pantalon et ma veste, lustrai mes bottes en utilisant le bas de mon pantalon, pris une inspiration profonde, souris, librai lair contenu dans mes poumons et frappai au battant. Il souvrit presque aussitt. Sur Nayda. Elle me retourna mon sourire et scarta. Entrez, dit-elle.

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Je pensais voir une servante, lui avouai-je en entrant. Vous mavez surpris. Comme je vous attendais, jai envoy ma femme de chambre se coucher. Elle stait change et portait prsent une combinaison grise sapparentant un survtement, que compltait une large ceinture noire. Elle avait mis des chaussures lgres et stait dmaquille. Un bandeau noir retenait ses cheveux, dsormais ramens en arrire. Elle dsigna un sofa, mais je restai debout. Je serrai lgrement son paule et la fixai dans les yeux. Elle se rapprocha. Comment vous sentez-vous ? menquis-je. Dcouvrez-le vous-mme , me murmura-t-elle. Je ne pouvais mautoriser un soupir. Le devoir mappelait. Je la pris dans mes bras, lattirai contre moi et lembrassai. Je gardai cette pose quelques secondes puis me reculai, souris nouveau et lui dclarai : Vous me semblez en pleine forme. coutez, je voudrais vous confier certaines choses que jai passes sous silence, tout lheure Ne pourrions-nous pas nous asseoir ? demanda-t-elle tout en prenant ma main et en me guidant vers le sige. Vialle mavait bien recommand de me montrer diplomate, aussi la suivis-je. Elle reprit aussitt nos treintes, y en apportant quelques raffinements supplmentaires. Maldiction ! Et moi qui devais lenvoyer au plus tt couvrir Corail. Si elle tait consentante, je serais ravi de la couvrir mon tour. Ou de prendre toute autre position que pouvaient apprcier les Begmanes. Jestimai cependant prfrable de lui mentionner les raisons de ma venue sans plus attendre. Encore quelques minutes et lui parler de sa sur manquerait de tact. Cette journe laissait dcidment dsirer sur le plan de lpropos. Avant que nous ne soyons trs occups, je dois vous demander une faveur. Tout ce que vous voulez. Je crains que les recherches ncessaires pour retrouver votre sur ne soient plus longues que prvu, expliquai-je. Et je ne voudrais pas inquiter inutilement votre pre. Savez-vous sil - 183 -

sest dj rendu dans ses appartements pour voir si elle tait revenue ? Je ne le crois pas. Il sest loign avec Grard et Mr. Roth, la fin du repas, et il est probable quil se trouve toujours en leur compagnie. Vous viendrait-il lesprit un moyen de linciter croire quelle ne sest pas gare, ce qui maccorderait un dlai supplmentaire pour dcouvrir o elle se trouve ? Elle parut amuse. Et ces choses que vous mavez tues ? Je ne vous cacherai plus rien, si vous me rendez ce service. Son index suivit la courbe de ma mchoire. Entendu, fit-elle. Nous venons de sceller un pacte. Ne vous loignez pas. Elle se leva, traversa la pice et sortit dans le couloir en laissant la porte entrebille. Pourquoi navais-je plus eu de rapports normaux avec une femme depuis Julia ? La dernire en date de mes conqutes avait en fait t place sous le contrle dune entit mystrieuse qui pouvait passer dun corps lautre loisir. prsent prsent une ombre nous sparait comme je prenais conscience que jaurais prfr tenir sa sur dans mes bras. Ctait ridicule. Je ntais rest en compagnie de Corail quun aprs-midi Javais tout simplement eu une journe extrmement charge. Je devenais nerveux. Oui, ctait cela. son retour, Nayda se rassit sur le sofa mais la distance quelle laissa entre nous semblait indiquer quil ntait pas dans ses intentions de reprendre nos bats amoureux. La question est rgle, fit-elle. On se chargera de le rassurer, sil se renseigne. Merci. Maintenant, votre tour. Racontez-moi. Entendu , dis-je avant dentreprendre de lui narrer lhistoire de Corail et de la Marelle. Non, minterrompit-elle. Reprenez tout au commencement. Que voulez-vous dire ? - 184 -

Je veux connatre votre emploi du temps de toute la journe, de linstant o vous tes sortis du palais votre sparation. Cest ridicule, protestai-je. Cdez mes caprices. Vous tes mon dbiteur, ne loubliez pas. Entendu , acceptai-je. Je repris donc mon rcit et, sil me fut possible de passer sous silence lpisode du caf et de la table que javais renverse par magie, elle minterrompit lorsque jabrgeai la narration de notre visite des grottes de la plage en disant simplement que nous en avions visit quelques-unes et quelles taient trs belles. Un instant, fit-elle. Vous me cachez quelque chose. Que sest-il pass dans ces grottes ? Pourquoi dites-vous cela ? Cest un secret que je ne dsire pas vous faire partager pour linstant. Je me contenterai de prciser que je dispose dun moyen de vrifier la vracit de vos dires. Cet incident est dun intrt secondaire et il ne ferait quembrouiller le rcit. Cest pour cette raison que je lai pass sous silence. Vous avez accept de tout me raconter. Entendu, madame , acceptai-je, avant dobtemprer. Nayda mordilla sa lvre infrieure lorsque je lui parlai de Jurt et des morts-vivants, puis elle lcha pensivement les perles de sang qui venaient dy apparatre. Que comptez-vous faire ce sujet ? me demanda-t-elle brusquement. Cest mon problme. Je me suis engag vous informer de tout ce qui sest pass cet aprs-midi, pas vous raconter mes mmoires ou vous exposer mes projets. Cest simplement que Vous souvenez-vous de loffre que je vous ai faite ? Que voulez-vous faire ? Vous croiriez-vous capable dliminer Jurt ma place ? Jai une prcision apporter son sujet. Il doit prsent figurer sur la liste officielle des candidats la divinit. Quentendez-vous exactement par divinit ? - 185 -

Je secouai la tte. La majeure partie de la nuit me serait ncessaire pour vous lexpliquer, et le temps presse. Je dois me lancer au plus tt la recherche de Corail. Et cest pourquoi jaimerais que vous mautorisiez achever le rcit de lpisode de la Marelle. Allez-y. Je le fis, et elle ne parut aucunement choque quand jabordai la question pineuse des origines de sa sur. Jallais linterroger sur son absence de raction, lorsque jestimai cela sans importance. Elle avait tenu parole, et moi galement. Elle navait pas succomb une crise cardiaque et le moment tait venu pour moi daller vaquer dautres occupations. Cest tout, dis-je avant dajouter : Et encore merci. Jallai pour me lever, mais elle se pencha pour mtreindre nouveau. Je la serrai dans mes bras pendant un moment, avant de lui faire remarquer : Il serait prfrable que je parte. Corail est peut-tre en danger. Elle peut aller au diable. Reste avec moi. Nous avons discuter de choses autrement importantes. Si son insensibilit me surprit, je tentai de ne pas le laisser paratre. Jai un devoir envers elle, dclarai-je, et je dois laccomplir sans plus attendre. Entendu, fit-elle en soupirant. Il serait cependant prfrable que je taccompagne et te donne un coup de main. Comment ? Tu pourrais en tre surpris , affirma-t-elle en se levant et en madressant un sourire tors. Je me contentai de hocher la tte, car javais lintime conviction que ctait la stricte vrit.

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Nous empruntmes le couloir en direction de mes appartements. Lorsque jouvris la porte et fis la lumire, Nayda parcourut la pice du regard et se figea en dcouvrant mon portemanteau. La reine Jasra ! sexclama-t-elle. Ouaip. Elle a eu un petit diffrend avec un sorcier appel Masque, expliquai-je. Devine qui a gagn ? Nayda plaa sa main gauche au niveau de la nuque de Jasra puis la fit descendre lentement jusquau bas de sa colonne vertbrale. Ces mouvements, quelle effectua nouveau en partant cette fois de la gorge de la sorcire paralyse, mtaient inconnus. Ne me dis pas que tu pratiques toi aussi la magie, lui dclarai-je. Depuis quelque temps, toutes les personnes que je rencontre sont verses dans cet art. Je ne suis pas une sorcire, et jignore tout de vos pratiques. Je nai quun seul tour ma disposition et, si je lutilise frquemment, il ne relve pas du mme domaine. De quel tour parles-tu ? Seigneur, sa libert de mouvement est pour le moins rduite, dclara-t-elle en ignorant ma question. La cl de ce charme se trouve dans la zone de son plexus solaire. Le savaistu ? Oui. Jai entirement analys ce sortilge. Pourquoi se trouve-t-elle dans ta chambre ? la fois parce que javais promis Rinaldo de la tirer des griffes de Masque et en tant que garantie de la conduite de mon ami.

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Je refermai la porte derrire nous et la verrouillai. Lorsque je me retournai, Nayda me faisait face. Las-tu vu rcemment ? me demanda-t-elle sur un ton dsinvolte. Oui. Pourquoi cette question ? Oh ! sans raison spciale. Je croyais que nous nous tions engags nous aider mutuellement ? fis-je remarquer. Et je croyais quant moi que nous devions rechercher ma sur. Cela peut attendre une minute supplmentaire, si tu sais des choses que jignore sur le compte de Rinaldo. Je me demandais simplement o il pouvait actuellement se trouver. Je me dtournai et gagnai le coffre renfermant mon ncessaire de magie. Jy pris les accessoires qui me seraient sous peu utiles et allai les poser sur ma table dessin. Tout en effectuant cette tche, je lui rpondis : Dsol, mais jignore o il sest rendu. Puis je pris un rectangle de carton, massis et fermai les yeux afin de me reprsenter mentalement Corail avant de commencer son esquisse. Je me demandai une fois de plus si son image mentale et une formule magique approprie nauraient pas suffi pour permettre dtablir un contact. Jestimai cependant que le moment et t mal choisi pour me livrer de telles expriences et je rouvris les yeux puis me mis dessiner. Jemployai pour ce faire des techniques apprises dans les Cours. Ces dernires sont la fois diffrentes et trs proches de celles utilises en Ambre. Si je pouvais raliser un Atout selon les deux mthodes, ma rapidit dexcution tait plus grande dans le style qui mavait t inculqu le premier. Nayda approcha et vint se tenir prs de moi pour mobserver, sans seulement me demander si sa prsence ne me drangeait pas. Ce qui tait dailleurs le cas. Quand las-tu vu pour la dernire fois ? senquit-elle. Qui ? Luke. Ce soir mme. - 188 -

O a ? Il tait en Ambre tout lheure. Se trouve-t-il toujours dans les parages ? Non. O sest produite votre rencontre ? En Arden. Pourquoi cette question ? Nest-ce pas un endroit plutt singulier pour se sparer ? Jtais occup reproduire le plus fidlement possible les sourcils de Corail. Les circonstances de son dpart ont t elles aussi relativement tranges , dclarai-je. Je devais apporter quelques retouches ses yeux, sa chevelure tranges ? De quoi veux-tu parler ? Accentuer les couleurs de ses joues Sans importance. Entendu. Cest probablement dun intrt secondaire. Je ne pus mordre cet hameon, car il se produisait dj quelque chose. Comme cela mtait parfois arriv par le pass, ma concentration sur lAtout alors que jy apportais les touches finales avait t suffisamment intense pour permettre elle seule dtablir le contact et Corail ! mexclamai-je en voyant les traits de mon dessin sanimer, les perspectives se modifier. Merlin ? rpondit-elle. Je jai quelques ennuis. Chose trange, je ne voyais derrire elle aucun dcor, seulement les tnbres. Je sentis la main de Nayda se poser sur mon paule. Est-ce que a va ? menquis-je. Oui Tout est noir, ici. Trs noir. Il est naturellement impossible de se dplacer en Ombre lorsque la lumire fait dfaut, ou encore dutiliser un Atout que lon ne peut voir. Te trouves-tu toujours o la Marelle ta envoye ? Non. Prends ma main. Les explications peuvent attendre. Je tendis mon bras et Corail se pencha. Ils , commena-t-elle. - 189 -

Puis il se produisit un clair cinglant et Corail disparut. Je sentis Nayda se raidir prs de moi. Que sest-il pass ? demanda-t-elle. Je lignore. Le contact a t brusquement rompu. Je ne saurais dire par quoi. Que vas-tu faire ? Un nouvel essai. Sil sagit dune simple raction de rejet, la rsistance pour linstant trs leve finira par sattnuer. Au moins avons-nous appris quelle nest pas blesse. Je pris le paquet dAtouts que je gardais sur moi en permanence et cherchai celui de Luke. Cet instant me semblait aussi appropri quun autre pour tenter de dcouvrir quel sort lui avait rserv Dalt. Nayda adressa un regard la carte et sourit. Ne viens-tu pas de me dire que vous vous tes vus tout lheure ? La situation volue parfois trs rapidement. Je suis certaine que cest actuellement le cas. Saurais-tu des choses que jignore, sur ce qui lui est arriv ? Oui, effectivement. Je levai lAtout. Quoi ? Je suis prte parier que tu ne parviendras pas le joindre. Nous serons fixs sous peu. Je me concentrai et me tendis. Je recommenai. Une minute plus tard, jtais en sueur et devais essuyer mes sourcils. Comment las-tu devin ? Luke refuse le contact. sa place, et compte tenu des circonstances, jen ferais autant. Quelles circonstances ? Elle madressa un sourire tors avant daller sasseoir dans un fauteuil. prsent, je dispose nouveau dune monnaie dchange. nouveau ? Je ltudiai. Dans mon esprit, une pice du puzzle se dplaa et trouva sa place. - 190 -

Tu las appel Luke, et non Rinaldo. Absolument exact. Je me demandais quand tu ferais ta rapparition. Elle ne se dpartit pas de son sourire. Dans ces grottes jai utilis le charme que javais prpar ton intention, celui de lavis dexpulsion, ajoutai-je. Note bien que je ne le regrette pas, car il ma tir dun mauvais pas. Dois-je considrer que je te dois la vie, dune faon dtourne ? Je ne suis pas fire. Jaccepte volontiers de faire lobjet de ta reconnaissance. Je vais te demander une fois de plus ce que tu veux, et si tu me rponds que tu dsires seulement maider ou me protger, je te mtamorphoserai ton tour en portemanteau. Elle se mit rire. Jaurais cru que tu accepterais avec empressement toute proposition dassistance, compte tenu de ta situation actuelle. Tout dpend de ce que tu entends par ce terme. Fais-moi part de tes projets, et je te dirai si je puis ttre utile. Daccord. Je vais te rvler mes intentions tout en changeant de vtements. Je mimagine mal prenant dassaut une citadelle dans cette tenue. Souhaites-tu mimiter ? Je me trouve trs bien comme a, merci. Au fait, pourraistu dbuter ton rcit au moment de notre sparation, au manoir des Treilles ? Entendu. Et, tout en enfilant une tenue de voyage plus approprie aux circonstances, je linformai de tout ce qui stait pass depuis notre prcdente rencontre. Nayda avait cess dtre mes yeux une jolie femme pour devenir une entit nbuleuse ayant pris apparence humaine. Alors que je parlais, elle restait assise et fixait la paroi en laissant son menton reposer sur ses doigts entrecroiss. Lorsque jeus termin mon rcit, elle continua de contempler le nant et je gagnai la table dessin pour prendre lAtout de Corail et tenter dtablir un nouveau contact. Jchouai et fis une autre tentative avec Luke, pour obtenir le mme rsultat.

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Je remettais lAtout dans le paquet et allais le ranger quand jentrevis lavant-dernire carte de la pile. Un assortiment de brefs souvenirs et de spculations me traversa lesprit. Je pris cet Atout, me concentrai, me tendis Oui, Merlin ? demanda presque aussitt Mandor. Il tait assis une petite table, sur une terrasse avec derrire lui un ciel crpusculaire contre lequel se dcoupait une cit et il reposait dans une petite soucoupe blanche ce qui semblait tre une minuscule tasse expresso. Dpche-toi, lui dis-je. Viens me rejoindre immdiatement. Un grondement avait jailli de la gorge de Nayda, au moment du contact. prsent, elle stait leve et se rapprochait de moi, les yeux rivs sur lAtout, alors que Mandor prenait ma main et venait me rejoindre. Nayda simmobilisa lorsque la grande silhouette noire se matrialisa devant elle. Ils studirent un instant, sans manifester dmotion, puis elle savana vers lui en une longue enjambe tout en levant les bras. Mandor glissa aussitt sa main dans les profondeurs dune poche intrieure de son manteau et jentendis un cliquetis mtallique. Nayda se figea. Intressant , commenta Mandor en levant sa main gauche pour la passer devant le visage de la jeune femme, dont les yeux ne se dplacrent pas. Je prsume quil sagit de la personne dont tu mas parl Vinta, cest bien cela ? Oui, sauf quelle se prnomme dsormais Nayda. Il sortit une petite sphre de mtal noir dune poche et la posa sur la paume de sa main gauche, quil tendit devant Nayda. Presque aussitt, cette boule se dplaa et entama lentement un circuit dans le sens inverse des aiguilles dune montre. Un son voquant la fois un sanglot et un rle sortit de la bouche de la jeune femme, qui tomba quatre pattes, la tte basse. Do je me tenais, je pouvais voir de la salive goutter de ses lvres entrouvertes. Mandor pronona rapidement quelques mots en thari archaque. Je ne pus les comprendre, mais elle rpondit affirmativement.

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Je crois avoir trouv la cl du mystre, me dit-il. Te souviens-tu de ce que tu as appris sur les compulsions irrsistibles ? Un peu. De faon purement acadmique. Cest un sujet qui ne ma jamais vritablement passionn. Cest regrettable. Tu devrais aller demander Suhuy de te donner quelques cours de rattrapage, un de ces jours. Voudrais-tu me dire que ? La crature que tu as devant toi et qui occupe un corps humain, dailleurs non dnu dattraits, nest autre quune tyiga , confirma-t-il. Je ltudiai. Les tyiga taient des dmons immatriels rsidant dans les tnbres qui rgnaient au-del des Marches. Je me souvenais davoir entendu dire que ces tres taient trs puissants et pratiquement incontrlables. Heu pourrais-tu lempcher de baver sur mon tapis ? menquis-je. videmment , me rpondit Mandor en laissant tomber la sphre sur le sol, devant Nayda. Lobjet ne rebondit pas et se mit aussitt rouler, pour dcrire des circuits autour de la femme-dmon. Debout, lui ordonna-t-il, et cesse de rpandre tes fluides corporels sur le sol. Elle obit et se releva, lair absent. Va tasseoir dans ce fauteuil , ajouta-t-il en dsignant le sige quelle avait occup un peu plus tt. Elle obtempra. La boule dacier modifia son parcours pour la suivre puis se mit tourner autour du fauteuil. Ce dmon ne pourra plus quitter le corps quil occupe, mexpliqua alors Mandor. Sauf si je le libre. Je puis en outre lui faire subir les pires tourments lintrieur de ma sphre de puissance. Je suis mme de le contraindre fournir des rponses aux questions que tu te poses. Dis-moi quelle est la premire. Peut-elle nous entendre ? Oui, mais il lui est impossible de parler sans mon autorisation.

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Eh bien, il est inutile de la faire souffrir. La menace elle seule devrait suffire. Je veux savoir pourquoi elle sattache ainsi mes pas. Trs bien. Tu as entendu la question, tyiga. Rponds ! Je suis Merlin afin de le protger, fit-elle dune voix plate. Jai dj entendu ce refrain, dclarai-je. Je veux savoir pourquoi. Pourquoi ? rpta Mandor. Je le dois. Pour quelle raison ? Je Ses dents mordirent sa lvre infrieure jusquau sang. Pourquoi ? Son visage rougit et des perles de sueur apparurent sur ses arcades sourcilires. Ses yeux fixaient toujours le nant, mais ils taient prsent humides de larmes et un ruisselet vermeil suivait son menton. Mandor tendit vers elle son poing puis louvrit, rvlant une autre sphre de mtal pose dans sa paume. Il avana sa main vingt-cinq centimtres du visage de la femme, puis lcha la sphre qui demeura en suspension dans les airs. Ouvrons les portes de la souffrance , fit-il en donnant une chiquenaude la boule. Cette dernire se dplaa aussitt et se mit tourner lentement autour de la tte de la captive, en suivant une trajectoire elliptique qui se rapprochait graduellement de ses tempes. Nayda gmit. Silence ! ordonna Mandor. Souffre en silence ! Les larmes roulaient sur ses joues, le sang ruisselait sur son menton Arrte ! dis-je. Comme tu voudras. Il se pencha et tendit sa main gauche, pour serrer la sphre entre son pouce et son majeur. Lorsquil la lcha, elle resta stationnaire, proximit de loreille droite de notre prisonnire. Maintenant, tu peux rpondre ma question, dit-il. Ce ntait quun petit chantillon des souffrances que je suis en mesure de tinfliger. Je pourrais mme te dtruire totalement. - 194 -

Elle ouvrit la bouche, mais nul mot nen sortit. Seulement un borborygme annonciateur dun haut-le-cur. Je ne crois pas que ce soit la bonne mthode, dclarai-je. Peux-tu la faire parler normalement, plutt que par ce systme de questions-rponses ? Tu as entendu Merlin, lui dit Mandor. Telle est aussi ma volont. Elle hoqueta, puis nous dit : Mes mains librez-les, je vous en supplie. Fais-le, dis-je Mandor. Elles sont libres , dclara-t-il. Nayda flchit ses doigts. Un mouchoir, ou une serviette , murmura-t-elle. Je gagnai une commode et ouvris un tiroir dans lequel je pris un mouchoir. Jallais le tendre Nayda, quand Mandor saisit mon poignet et me larracha des doigts pour le lancer la tyiga, qui sen saisit. Ne pntre pas lintrieur de ma sphre, me recommanda-t-il. Je ne lui aurais fait aucun mal, rtorqua Nayda en sessuyant les yeux, les joues et le menton. Ne vous ai-je pas dit que je veux seulement le protger ? Cest loin dtre une explication suffisante, rto rqua Mandor en se penchant nouveau vers la sphre. Un instant ! intervins-je avant de madresser au dmon. Pourrais-tu au moins nous prciser pourquoi tu ne peux rien nous dire ? Non, car cela reviendrait au mme. Jassimilai brusquement la situation un simple problme de programmation et dcidai de tenter une autre approche. Tu dois donc me protger tout prix ? Cest ta fonction principale ? Oui. Et tu nes pas cense me dire qui ta assign cette tche, ou pour quelle raison ? Non. Supposons que lunique moyen de me protger consiste me le rvler ? - 195 -

Ses sourcils se froncrent. Je Je ne Lunique moyen ? Elle ferma les yeux et leva les mains devant son visage. Dans ce cas je je serais oblige de tout rvler. Je constate que nous avons fait des progrs. Tu pourrais donc ignorer linstruction secondaire afin de respecter la principale ? Oui. Mais une telle situation est purement hypothtique. Il me vient lesprit un cas qui ne le serait pas, dclara brusquement Mandor. Pour pouvoir excuter les instructions reues, il est impratif que tu existes. Il en dcoule que tu les transgresserais en te laissant dtruire. Or, cest prcisment ce que jai lintention de faire si tu ne rponds pas nos questions. Elle sourit. Impossible. Pourquoi ? Demandez donc Merlin ce qui se produira si on retrouve le cadavre de la fille du premier ministre begman dans sa chambre alors quil est dj responsable de la disparition de sa sur. Mandor se renfrogna et se tourna vers moi. Jignore de quoi elle veut parler, fit-il. Cest sans importance, car elle ment, rpondis-je. Si tu limines ce dmon, la vritable Nayda reprendra possession de son corps. Cest ce qui sest produit pour George Hansen, Meg Devlin et Vinta Bayle. Cest effectivement le processus habituel, reconnut-elle. Mais tu oublies un dtail. Les personnes que tu viens de citer taient en vie, lorsque jai pris possession delles. Le cas de Nayda est diffrent. Elle venait de succomber une grave maladie. Comme elle reprsentait lhte idal pour mener bien mes projets, je me suis malgr tout empare de son corps, auquel jai rendu la vie. Mais la vritable Nayda nexiste plus. Si je disparais, vous vous retrouverez avec un cadavre ou une crature prive desprit. Tu mens, laccusai-je, avant de me remmorer certains propos que Vialle mavait tenus. - 196 -

Non, cest la stricte vrit. Sans importance, dclarai-je avant de madresser Mandor. Nas-tu pas dit que tu pouvais lempcher de quitter ce corps et de me suivre ? Absolument. Alors, coute-moi bien, Nayda. Jai lintention de me rendre en un lieu o je courrai de graves dangers. Mandor te gardera captive ici, et tu ne pourras pas veiller sur ma personne. Non ! Tu ne me laisses pas dautre choix que de temp cher dintervenir pendant que jirai rgler mes affaires. Elle soupira. Tu viens de trouver un moyen de me contraindre ignorer un ordre pour pouvoir en excuter un autre. Cest trs adroit. Alors, vas-tu me dire ce que je veux savoir ? Elle secoua la tte. Impossible. Il se produirait un blocage physique indpendant de ma volont. Mais je crois avoir trouv un moyen de contourner le problme. Lequel ? Je pense pouvoir tre autorise expliquer certaines choses un tiers qui souhaite lui aussi te protger. Tu veux parler de Si tu nous laisses seuls un moment, je ferai tout mon possible pour informer ton frre de ce quil mest impossible de te dire directement. Mon regard croisa celui de Mandor. Je vais aller faire les cent pas dans le couloir , lui dclaraije. Je sortis sans plus attendre. Javais de nombreux sujets de proccupation lesprit, alors que jtudiais une tapisserie murale. Il y avait entre autres choses le fait que je navais jamais rvl Nayda que Mandor tait mon frre. Lorsque la porte se rouvrit, bien plus tard, Mandor regarda des deux cts du couloir puis leva la main au moment o je mapprtais aller le rejoindre. Je mimmobilisai aussitt. Il sortit et vint vers moi, tout en continuant de lancer des coups dil de toutes parts. - 197 -

Sommes-nous dans le palais dAmbre ? senquit-il. Oui. Ce nest peut-tre pas laile la plus luxueuse, mais je my sens chez moi. Jaimerais le visiter en dautres circonstances , dclara-til. Je hochai la tte. Jen prends note. Alors, dis-moi, que sest-il pass ? Il dtourna les yeux, vit la tapisserie et ltudia son tour. Cest trs singulier. Je ne peux pas. Que veux-tu dire ? Tu as confiance en moi, nest-ce pas ? videmment. Alors, crois-moi si je te dis que jai une excellente raison de ne pas te rpter ce que je viens dapprendre. Allons, Mandor ! Que diable se passe-t-il ? Une chose est sre, la tyiga ne reprsente aucun danger pour toi. Elle na dautre souci que dassurer ta scurit. Quas-tu encore appris ? Je veux connatre les raisons de lintrt quon me porte. Ninsiste pas. Cest pour linstant prfrable. Je secouai la tte, serrai le poing et cherchai autour de moi quelque chose frapper. Je crois savoir ce que tu prouves, mais je te demande de laisser tomber. Dois-je en dduire que cette rvlation me blesserait dune certaine manire ? Je nai jamais dit cela. En ce cas, aurais-tu peur de me le dire ? Renonce ! Je me dtournai et parvins me dominer. Tu dois probablement avoir des raisons valables, estimai-je finalement. Oui. Je ne pourrai jamais me rsigner rester dans lignorance, mais je nai pas le temps dinsister. Des affaires pressantes rclament ma prsence ailleurs. Elle ma parl de Jurt, de Masque et du donjon o Brand a obtenu ses pouvoirs. - 198 -

Oui, cest le lieu o je dois me rendre. Elle espre taccompagner. Elle se trompe. Je te dconseille moi aussi de lemmener avec toi. La garderas-tu captive tant que je naurai pas rgl cette question ? Impossible, car je pars avec toi. Cependant, je la plongerai dans une transe profonde juste avant notre dpart. Tu ignores ce qui sest produit depuis notre dner. Les vnements se sont prcipits, et je nai pas le temps de tout te rsumer. Cest sans importance. Je sais quil est question dun sorcier qui ne taime gure, de Jurt et dun lieu plein de dangers. Je compte te suivre et te donner un coup de main. Je crains que ce ne soit pas suffisant. Je redoute en fait que nous ne soyons pas assez nombreux. Si nous nous faisons accompagner par la tyiga, elle risque de devenir pour toi une entrave. Je ne pensais pas Nayda, mais la femme fige prs de la porte. Oh ? Javais justement lintention de tinterroger son sujet. Je prsume quil sagit dune ennemie que tu as chtie avec un de tes sortilges. Si elle a effectivement figur en bonne place sur la liste de mes adversaires, ce nest pas moi qui lai congele mais Masque. Cette femme est mauvaise et perfide, et elle possde des crocs empoisonns. Je dois galement prciser quil sagit dune reine dchue et quelle est la mre dun de mes amis. Cest p our cette raison que je lai tire des griffes de ce sorcier et amene en Ambre, o sa scurit est un peu plus grande. Je navais aucune raison de la librer de ce charme avant ce jour. Si jai bien compris, tu comptes ten faire une allie contre son vieil adversaire ? Exactement. Elle connat bien la citadelle o je dois me rendre. Cependant, cette femme a un caractre excrable et elle ne maime gure. Jignore en outre si son fils ma fourni suffisamment darguments pour faire delle une allie digne de confiance. - 199 -

Estimes-tu vraiment quelle peut nous tre utile ? Oui. Jaimerais quelle emploie son animosit contre nos adversaires communs. Et je crois savoir quelle est une sorcire accomplie. Sil savre ncessaire de trouver dautres arguments, je ne vois que les menaces et la perspective dune rcompense. En ce qui concerne les menaces, je dispose de quelques enfers privs que jai personnellement conus et amnags pour des raisons purement esthtiques, note bien. Jestime quune visite des lieux devrait limpressionner. Sur le plan des rcompenses, je pourrais lui proposer un chaudron plein dor. Je ne sais quoi penser, avouai-je. Ses motivations sont assez complexes. Laisse-moi me charger de cette femme, et ninterviens que si jessuie un chec. Naturellement. Je me contentais dexprimer de simples suggestions. Je pense quil convient prsent de la ranimer, lui faire cette proposition et jauger sa raction. Nas-tu aucun parent qui pourrait nous prter main-forte, ici ? Je ne veux informer personne de mes intentions. Je crains en effet quon minterdise de tenter cette opration avant le retour de Random. Et le temps presse. Je pourrais faire venir des renforts des Cours. Ici ? Jaurais de srieux ennuis si Random lapprenait. Il pourrait me souponner de menes subversives. Mandor sourit. Ambre me rappelle un peu les Cours , fit-il remarquer en pivotant vers la porte de mes appartements. Lorsque jentrai, je vis que Nayda tait toujours assise, les mains sur les genoux, fixant une sphre de mtal qui flottait dans les airs une trentaine de centimtres de son visage. Lautre boule poursuivait lentement ses circuits sur le sol. Notant que je la regardais, Mandor mexpliqua : Une transe peu profonde. Elle nous entend. Je peux la rveiller immdiatement, si tu le souhaites. Je secouai la tte et me tournai vers Jasra. Son tour tait venu. - 200 -

Je la dbarrassai de tous les vtements que javais suspendus sur elle et allai les poser sur un sige, de lautre ct de la pi ce. Puis je pris un linge et une cuvette deau, pour laver le maquillage de clown couvrant son visage. Nai-je rien oubli ? me demandai-je voix haute. Un verre deau et un miroir, dclara Mandor. Je nen vois pas lutilit. Elle aura probablement soif, et je suis presque certain quelle voudra sassurer que sa beaut na pas souffert de sa msaventure. Tu as probablement raison. Je rapprochai une petite table et y posai un pichet deau, un verre pied et une glace main. Je te suggre galement de te tenir prt la soutenir, si elle seffondre quand tu lveras le sortilge. Exact. Je la pris par les paules, pensai ses crocs empoisonns, me reculai et tendis ma main gauche pour la tenir bout de bras. Si elle me mord, je perdrai presque aussitt connaissance, dis-je Mandor. Tiens-toi prt te dfendre, si cela se produit. Il lana dans les airs une autre boule de mtal, qui resta lapoge de sa trajectoire plus longtemps que ne lauraient voulu les lois de la physique puis redescendit se poser dans sa paume. Jy vais , dis-je avant de prononcer les mots qui lveraient le charme. Il ne se produisit rien daussi dramatique que je lavais craint. Jasra seffondra, et je dus la soutenir. Vous tes saine et sauve , lui dis-je avant dajouter : Rinaldo sait que vous tes ici , afin de donner lentretien en tour plus familier. Voici un sige. Voulez-vous un peu deau ? Oui , rpondit-elle. Jen versai dans le verre, que je lui tendis. Elle portait les yeux de tous cts, pour enregistrer la scne tout en buvant. Je me demandai si elle navait pas dj recouvr ses forces et nessayait pas simplement de gagner du temps, alors que son esprit saffairait et que des sortilges prenaient forme au bout de ses doigts. Elle porta plusieurs fois les yeux - 201 -

sur Mandor, mais nadressa Nayda quun regard manquant de douceur. Finalement, elle abaissa son verre et sourit. Je prsume que je suis votre prisonnire, Merlin , me ditelle, ce qui la fit tousser. Elle but une autre gorge deau. Mon invite, rpliquai-je. Oh ? Comment est-ce possible ? Je ne me souviens pas davoir accept cette invitation. Je suis all vous chercher dans le donjon des QuatreMondes et vous ai ramene ici dans un tat que je qualifierai de statique. Et o serait cet ici ? Mes appartements, dans le palais dAmbre. Prisonnire, donc. Invite. En ce cas, il conviendrait sans doute de procder aux prsentations. Pardonnez-moi, Mandor, je te prsente Son Altesse Jasra, reine de Kashfa. (Javais intentionnellement omis Royale aprs Altesse.) Votre Majest, voici mon frre, le seigneur Mandor. Elle inclina la tte et Mandor approcha, mit un genou terre et porta la main de Jasra ses lvres. Il stait toujours acquitt bien mieux que moi des obligations imposes par ltiquette, et il sabstint mme de renifler le dos de la main de cette femme, en qute dune odeur damandes amres. Je notai quelle semblait apprcier ses bonnes manires elle continua dailleurs de tudier. Jignorais lexistence dun seigneur du nom de Mandor au sein de la maison royale dAmbre. Mandor est lhritier du duch de Sawall, dans les Cours du Chaos , expliquai-je. Les yeux de Jasra scarquillrent. Et vous dites quil est votre frre ? Effectivement. Vous tes parvenu me surprendre, dclara-t-elle. Javais oubli vos doubles liens de parent. Je souris, hochai la tte, mcartai dun pas et tendis le bras. - 202 -

Et voici Je connais Nayda, fit-elle. Pourquoi est-elle si pensive ? Il sagit dune affaire assez embrouille, et ce que jai vous dire devrait avoir pour vous un intrt bien plus grand. Je vis sarquer un de ses sourcils. Ah ! cette denre fragile et prissable quest la vrit ! dclara Jasra. Lorsquelle fait trop rapidement surface, il en dcoule presque toujours une claustrophobie de circonstance. Que voulez-vous de moi ? Je rprimai un sourire. Je constate que vous savez juger une situation, lui dis-je. Je suis parfaitement consciente du fait que je ne suis pas morte ou enferme dans une cellule, mais en Ambre et en compagnie de deux gentilshommes qui se conduisent avec gards envers moi. Je reconnais galement que je ne me trouve pas dans la situation pour le moins dsagrable que laissaient prsager mes derniers souvenirs. Est-ce vous que je dois remercier pour ma dlivrance ? Oui. Je doute cependant que vous ayez fait cela par pur altruisme. Je lai fait pour Rinaldo. Il a tent de vous dlivrer et a subi un cuisant chec. Jai pens une autre mthode et ai voulu dcouvrir si elle serait efficace. Ctait le cas. Les muscles de son visage staient crisps lorsque javais prononc le nom de son fils. Jestimais quelle prfrerait mentendre employer celui quelle lui avait donn, plutt que Luke . Comment va-t-il ? Bien, rpondis-je en esprant dire la vrit. En ce cas, pourquoi nest-il pas prsent ? Il est parti en compagnie de Dalt. Jignore pour quelle destination, mais Nayda mit un petit gmissement et nous regardmes dans sa direction. Elle navait cependant pas boug. Mandor madressa un regard interrogateur, mais je secouai imperceptiblement la tte. Je ne jugeais pas le moment opportun pour la rveiller. - 203 -

Ce barbare a eu une mauvaise influence sur lui, dclara Jasra avant de tousser et de boire nouveau. Jaurais tant voulu que Rinaldo apprenne les bonnes manires, plutt que daller faire de folles chevauches en compagnie de cet individu et de se livrer tous ces jeux violents , ajouta-t-elle en regardant Mandor et en lui adressant un petit sourire. Il ma profondment due. Navez-vous rien de plus fort que de leau ? Si , rpondis-je avant de dboucher une bouteille de vin et den verser dans un autre verre. Je regardai Mandor, puis la bouteille, mais il secoua la tte. Vous devrez cependant admettre quil sest admirablement comport dans cette comptition contre lUCLA, au cours de sa premire anne dtudes , dis-je afin de lempcher de dnigrer totalement son fils. Il convient dattribuer en partie son exploit aux facettes les plus rudes de son existence. Elle sourit tout en prenant le verre que je lui tendais. Oui, il a battu un record du monde ce jour-l. Je le revois franchir la dernire haie. Vous tiez donc prsente ? Oh ! certes ! Je nai manqu aucune de ses comptitions. Je vous ai mme vu courir, Merlin. Ce ntait pas mal. Elle but une petite gorge de vin. Dsirez-vous que je vous fasse apporter un repas ? menquis-je. Non, je ne me sens gure en apptit. Nous parlions de la vrit. Voici quelques instants Effectivement. Je prsume quun duel de sorciers a eu lieu dans le donjon, entre vous et Masque Masque ? Le sorcier au masque bleu qui est devenu le nouveau matre des lieux. Oh ! oui. Plutt. Jai reconstitu fidlement les faits, nest-ce pas ? Oui. Il sest agi dune rencontre assez traumatisante. Jai t prise au dpourvu et nai pu dresser mes dfenses temps. Je ne vois pas ce que je pourrais ajouter, hormis que cela ne risque pas de se reproduire. - 204 -

Je nen doute pas. Mais Tenteriez-vous de me saper le moral, ou avez-vous d affronter ce Masque pour me librer ? La seconde hypothse est la bonne. O tait-il, lorsque vous lavez laiss ? Enfoui sous un tas de fumier. Elle laissa chapper un petit rire. Merveilleux ! Jaime les hommes qui possdent le sens de lhumour. Mais il me faut dsormais retourner laffronter, ajoutai-je. Oh ? Pourquoi donc ? Parce quil vient de sallier un de mes ennemis un certain Jurt qui dsire ma mort. Jasra eut un haussement dpaules presque imperceptible. Si Masque na pu vous vaincre la fois prcdente, ce nest pas parce quil sest associ cet autre homme quil devrait prsent vous inquiter. Mandor sclaircit la gorge. Je vous demande pardon, fit-il. Mais Jurt est la fois un mtamorphe et un sorcier mineur. Il dtient en outre le pouvoir de commander aux ombres. Voil qui est effectivement ennuyeux, dit-elle. Moins que ce que ces deux individus projettent daccomplir, intervins-je. Je crois que Masque a lintention de faire subir Jurt le rituel auquel sest soumis votre poux je parle de cette exprience se rapportant la Fontaine de Puissance. Non ! scria-t-elle. Et elle fut debout, alors que le reste de son vin se mlait la salive et aux gouttes de sang de Nayda qui maculaient dj le tapis. Un tabriz dont javais fait lachat aprs avoir t sduit par sa scne pastorale aux dtails dlicats. Il ne faut pas quune telle chose se reproduise ! Un orage traversa ses yeux. Puis, pour la premire fois, elle me parut vulnrable. Cest cause de cela que je lai perdu Mais ce fut bref, et elle retrouva sa duret coutumire. Je navais pas termin mon vin, fit-elle remarquer en se rasseyant. - 205 -

Je vais vous en servir un autre verre, lui dis-je. Nest-ce pas un miroir que je vois sur cette table ?

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Jattendis quelle et termin de se coiffer en regardant la neige tomber au-del de la fentre. Comme je lui tournais le dos, jen profitai pour tenter de joindre discrtement Corail ou Luke. Lorsquelle posa finalement la glace main prs du peigne et de la brosse quelle mavait emprunts, je supposai quelle avait termin de rordonner ses penses autant que sa chevelure et que notre entretien pourrait enfin reprendre. Je me retournai lentement et me dirigeai vers elle. Nous mmes profit linstant que nous passmes nous tudier pour nous exercer garder une expression neutre en toute circonstance, puis elle me demanda : Quels autres membres de votre famille sont au fait de mon rveil ? Aucun. Parfait. Jai donc une chance de sortir dici vivante. Je prsume que vous souhaiteriez bnficier de mon aide contre Masque et ce Jurt ? Cest exact. Que dsirez-vous de moi, et qutes-vous dispos moffrir en change ? Jai lintention de pntrer dans le donjon et de neutraliser ces deux individus. Neutraliser ? Nest-ce pas un euphmisme employ par certains la place de tuer ? Cest possible. Les Ambriens nont jamais t rputs pour leur dlicatesse exagre, fit-elle. Sans doute avez-vous lu trop darticles rdigs par des journalistes amricains. Si jai bien compris, vous savez que je connais parfaitement la disposition

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des lieux et vous voudriez que je vous aide liminer ces deux personnes. Cest bien cela ? Je hochai la tte. Nous risquons darriver aprs que Jurt aura subi sa mtamorphose, et Rinaldo ma dit que vous pourriez peut-tre utiliser contre lui la force laquelle il devra ses pouvoirs, expliquai-je. Je constate que mon fils a poursuivi la lecture des notes de Sharu Garrul plus loin que je ne le supposais. Je vais tre franche avec vous, tant donn que nos vies peuvent en dpendre. Oui, cette technique existe. Non, il me sera impossible de lutiliser. De longs prparatifs doivent tre effectus, avant de pouvoir canaliser cette nergie de telles fins. Ce nest pas une chose quon peut improviser. Mandor se racla la gorge. Je prfrerais pour ma part que Jurt reste en vie, dclara-til. Sil est possible de le capturer et de le ramener aux Cours, naturellement. Je pense quon devrait pouvoir le discipliner. Il existe certainement un moyen de le neutraliser sans vraiment le neutraliser. Et dans le cas contraire ? menquis-je. Alors, je taiderai faire disparatre la menace quil reprsente. Je ne me fais aucune illusion sur son compte, mais je dois malgr tout tenter de le sauver. Je crains que lannonce de sa mort ne soit fatale notre pre. Je dtournai les yeux, conscient que Mandor disait sans doute la vrit. Si la mort du vieux Sawall devait lui permettre dhriter de son titre et dentrer en possession de biens considrables, jtais certain quil ne souhaitait pas hter ce moment. Je comprends, fis-je. Je navais pas song cela. Cest pourquoi je te demande de me donner une chance de le matriser. Si jchoue, je ferai tout pour ten dbarrasser. Entendu , lui rpondis-je tout en regardant Jasra, dans lespoir de dcouvrir quelle tait sa raction. Elle nous tudiait, et son expression me paraissait trange. Notre pre ? rpta-t-elle.

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Effectivement, dclarai-je. Il ntait pas dans mes intentions de vous en parler, mais je vous dois dsormais des explications. Jurt est notre frre cadet. Ses yeux brillrent lodeur de la connivence. Ceci entre dans le cadre dun conflit familial ax autour du pouvoir, nest-ce pas ? Cest une faon comme une autre de dfinir la situation. Pas vraiment, rtorqua Mandor. Votre famille serait-elle importante dans les Cours ? Mandor eut un haussement dpaules. Moi galement. Javais limpression que Jasra cherchait un moyen de tirer parti de ce quelle venait dapprendre, et cest pourquoi je dcidai de me montrer intransigeant. Nous parlions de la tche qui nous attend, lui rappelai-je. Je compte donc me rendre dans le donjon et relever le dfi de Masque. Si Jurt intervient, nous essaierons de lempcher de nuire puis le remettrons Mandor. Sil savre impossible de le matriser, nous emploierons des mthodes plus radicales. Alors, pouvons-nous compter sur vous ? Vous navez pas encore abord la question de la rmunration de mes services, fit-elle. Cest exact. Je men suis entretenu avec Rinaldo, qui ma charg de vous informer quil avait mis fin sa vendetta. Il estime en effet que la mort de Caine a veng celle de Brand et ma demand de vous librer si vous acceptiez sa dcision. Il a en outre suggr quen change de votre aide contre Masque le donjon des Quatre-Mondes soit nouveau plac sous votre souverainet. Loffre sarrte l. Quen dites-vous ? Elle prit son verre et but une gorge de vin, trs lentement. Je savais quelle tentait de gagner du temps, dans lespoir de trouver un moyen de faire monter les enchres. Vous avez donc eu rcemment un entretien avec mon fils ? Oui. Si vos plans ont effectivement reu son approbation, pourquoi est-il parti en compagnie de Dalt plutt que de rester pour nous prter main-forte ? Je soupirai.

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Entendu, je vais tout vous dire. Mais si vous acceptez ma proposition, il faudra ensuite partir au plus tt. Allez-y , dit-elle. Et je lui narrai notre aventure vesprale en Arden, ne passant sous silence que la dcision de Vialle de placer Luke sous sa protection personnelle. Alors que je poursuivais mon rcit, Nayda paraissait torture par langoisse et poussait par instants de petits gmissements pathtiques. Lorsque jeus finalement termin, Jasra posa sa main sur le bras de Mandor et se leva, le frlant de la hanche au passage alors quelle allait se placer devant Nayda. Maintenant, dites-moi pourquoi vous gardez la fille dun membre du gouverneur begman captive dans votre chambre, exigea-t-elle. Nayda est possde par un dmon qui semble prendre un malin plaisir intervenir dans mes affaires, expliquai-je. Vraiment ? Je me suis souvent demand quoi les dmons pouvaient consacrer leurs loisirs. Mais celui-ci semble vouloir sadresser nous, et ce quil souhaite nous dire est peuttre intressant. Si vous lautorisez avoir une brve conversation avec nous, je mengage tudier srieusement votre proposition. Le temps presse. Si vous refusez, moi galement. Enfermez-moi quelque part et rendez-vous au donjon sans moi. Je lanai un regard Mandor. Compte tenu du fait que je nai pas encore accept votre offre, ajouta Jasra, Rinaldo estimerait que cette concession entre dans la rubrique des frais gnraux. Je ny vois aucune objection, fit Mandor. Alors, laisse-la parler, lui dis-je. Tu peux texprimer, tyiga , ordonna-t-il. Ce ne fut cependant pas Jasra que Nayda adressa ses premires paroles, mais moi : Merlin, tu dois me permettre de taccompagner. Je me dplaai, afin de mieux voir son visage. Certainement pas. Pourquoi ? - 210 -

Parce que ton dsir de me protger ne ferait que mattirer des ennuis dans le cadre dune situation o je devrai certainement prendre des risques. Cest ma nature. Et mon problme. Je ne te veux aucun mal. Cest avec plaisir que je mentretiendrai avec toi, lorsque tout cela aura t rgl, mais je dois pour linstant tempcher de te mler de cette affaire. Jasra sclaircit la gorge et sadressa la tyiga. Est-ce la fin du message, ou avez-vous galement quelque chose me dire ? Il sensuivit un long silence, que Nayda rompit finalement pour lui demander : Allez-vous les accompagner, oui ou non ? Jasra attendit aussi longtemps pour rpondre. Il sagit dune opration clandestine, effectue par Merlin titre purement personnel. Je doute que ses parents lapprouveraient, sils taient informs de ses intentions. Sil est vrai que ce quil me propose nest pas ngligeable, les risques encourus ne le sont pas non plus. Je dsire naturellement recouvrer tant ma libert que le donjon, et son offre est tentante. Mais, pour quelle ait la moindre valeur, il faudrait que cette histoire de vendetta soit oublie de part et dautre. Or, rien ne me prouve quAmbre donnera son aval et ne mettra pas ma tte prix, en tant qulment indsirable. Merlin ne peut prendre le moindre engagement au nom des siens, tant donn quil ne les a pas mis au courant de ses agissements. En fin de compte, ctait moi que sadressait sa question, et je fus heureux que la tyiga et quelque chose dire tant donn quil sagissait dune excellente question laquelle je ne pouvais malheureusement fournir aucune rponse. Je crois tre en mesure de vous convaincre quil serait dans votre intrt daccepter de les accompagner et de les assister au mieux de vos moyens, dclara-t-elle. Expliquez-vous, lui dit Jasra. Je ne puis vous en parler quen priv. Jasra eut un sourire, que jattribuai son amour des intrigues. - 211 -

Jaccepte, dit-elle. Mandor, oblige-la sexpliquer devant nous, ordonnai-je. Un moment ! intervint Jasra. Ou vous nous laissez discuter seules, ou vous pouvez renoncer mon aide. Je commenais me demander dans quelle mesure Jasra nous serait utile, ds linstant o elle tait incapable de se servir de la Fontaine pour liminer Jurt en cas de besoin. En outre, sil tait exact quelle connaissait le donjon, je ne savais mme pas avec certitude quelle tait ltendue de ses pouvoirs de sorcire. Dautre part, je dsirais rgler ce problme sans plus attendre et javais conscience que la prsence dun alli de plus dans notre camp pourrait faire pencher la balance en notre faveur. Nayda, demandai-je. Ce que tu vas lui dire pourrait-il nuire aux intrts dAmbre ? Aucunement. Mandor, sur quoi les tyiga prtent-ils serment ? Ils ignorent ce quest seulement ce concept. Je me tournai vers Nayda. Enfer ! Combien de temps te faut-il ? Accorde-nous dix minutes. Allons nous promener, dis-je Mandor. Volontiers , accepta ce dernier en lanant une sphre mtallique supplmentaire vers Nayda. La boule se mit en orbite autour delle, lgrement au-dessus de sa taille. Avant de sortir, jallai prendre une cl dans un tiroir de mon bureau. Et, ds que nous fmes dans le couloir, je lui demandai : Existe-t-il un moyen par lequel Jasra pourrait la librer ? Pas avec le circuit de rclusion additionnel que jai mis en place juste avant de sortir. Rares sont ceux qui parviendraient trouver un moyen de le traverser, et certainement pas en dix minutes. Elle est pleine de secrets, cette maudite tyiga, dclarai-je. Jen arrive me demander qui est le prisonnier de qui. Elle veut seulement fournir quelques informations Jasra en change de la coopration de cette dernire. Si Nayda souhaite que cette femme nous accompagne, faute de pouvoir - 212 -

venir elle-mme, cest afin que tu bnficies dune protection supplmentaire. En ce cas, pourquoi nous a-t-elle demand de sortir ? Rien de ce quelle ma appris tout lheure ne me permet de le dduire. Enfin, jaimerais mettre profit les quelques minutes que nous avons devant nous pour faire une chose qui me tient cur. Pourrais-tu monter la garde et prendre la situation en main, sil arrive que ces dames terminent leur entretien avant mon retour ? Il sourit. Et que devrai-je faire, si un de tes parents emprunte ce couloir ? Me prsenter lui en tant que seigneur des Cours du Chaos ? Nes-tu pas galement un seigneur de lillusion ? Si, rpondit-il avant de claquer des mains et de disparatre. Je nen aurai pas pour longtemps. bientt ! fit sa voix qui provenait de nulle part. Je suivis le couloir dun pas rapide. Javais dcid deffectuer une sorte de plerinage daller visiter des lieux o il ne mavait pas t donn de me rendre depuis longtemps. Cela me paraissait de circonstance, avant de me lancer dans une pareille expdition. Arriv destination, jattendis un moment devant la porte en gardant les yeux clos, pour me reprsenter lintrieur tel que je lavais vu la dernire fois. Il sagissait des appartements de mon pre. chacune de mes prcdentes visites javais tent de deviner daprs le mobilier, la disposition des lieux, ses livres et ses tranges collections, plus de choses que je nen savais dj sur son compte. Je dcouvrais toujours un dtail qui fournissait une rponse une de mes questions, ou en soulevait une nouvelle une inscription sur la page de garde dun livre ; une annotation dans une marge ; une brosse cheveux en argent sur laquelle taient graves des initiales inconnues ; un daguerrotype dune jolie brune ddicac Cal, mon amour, Carolyn ; un instantan de mon pre serrant la main du gnral MacArthur - 213 -

Je dverrouillai la porte et la poussai. Et je mimmobilisai nouveau, car la pice tait claire. Aprs avoir consacr un autre moment tendre loreille, sans entendre le moindre bruit suspect, jentrai lentement. Des bougies se consumaient sur la commode place contre le mur du fond, mais je ne voyais personne. Oh ? criai-je. Cest moi. Merlin. Je nobtins aucune rponse. Je refermai le battant derrire moi et mavanai. Je remarquai un vase sur la commode, au milieu des chandelles. Il contenait une unique rose, qui paraissait argente. Je mapprochai. Oui, il ne sagissait pas dune fleur artificielle. Et elle tait effectivement argente. Dans quelle ombre poussaient de telles fleurs ? Je pris un des chandeliers et mloignai en abritant sa flamme avec ma paume. Je me dirigeai sur ma gauche et pntrai dans la pice suivante. Ds que jeus ouvert la porte, je sus que javais pris une prcaution inutile en me munissant dune lumire. Dautres bougies brlaient galement dans cette pice. Oh ? rptai-je. nouveau, aucune rponse. Pas le moindre bruit. Je posai le chandelier sur une table proche et gagnai le lit. Je soulevai la manche dune chemise argente qui avait t tale sur le couvre-lit, ct dun pantalon noir les couleurs de mon pre. Ces vtements ne staient pas trouvs l, lors de ma dernire visite. Je massis prs deux et laissai mon regard se river sur un recoin sombre de la chambre. Que se passait-il ? Procdait-on quelque rituel domestique trange ? Un spectre hantait-il les lieux ? Ou encore Corwin ? demandai-je. Comme je ne mtais pas attendu recevoir une rponse, je ne fus pas dsappoint. Lorsque je me levai, cependant, mon coude heurta quelque chose de lourd suspendu au pied du lit. Je me penchai et soulevai lobjet, pour mieux le voir. Une pe dans son fourreau, accroche un ceinturon. Je ne lavais pas

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vue dans cette pice la fois prcdente, elle non plus. Je refermai ma main sur la poigne et dgainai la lame. Et je vis dans le mtal gris une partie de la Marelle qui parut danser sous la clart des chandelles. Je tenais Grayswandir, lpe de mon pre, et jignorais totalement quelle pouvait tre la signification de sa prsence dans cette pice. Puis je connus un regret dchirant en prenant conscience quil me serait impossible de mattarder pour dcouvrir de quoi il retournait. Javais des problmes personnels plus urgents rsoudre. Oui, ce jour-l mon emploi du temps ne me laissait vraiment aucune libert. Je remis Grayswandir dans son fourreau. Pre ? dis-je. Si tu peux mentendre, sache que je souhaite ardemment que nous soyons nouveau runis. Mais il me faut partir, prsent. Bonne chance, quelle que soit la tche que tu as pu entreprendre. Puis je sortis de la pice, caressai la rose dargent au passage, et verrouillai la porte derrire moi. Comme je mloignais, je me rendis compte que je tremblais. Je ne croisai personne sur le chemin du retour, et une fois arriv proximit de mes propres appartements je me demandai si je devais entrer, frapper la porte, ou attendre. Puis je sentis quelque chose effleurer mon paule et pivotai brusquement. Personne. Lorsque je me tournai nouveau, je dcouvris que Mandor se dressait devant moi, les sourcils arqus. Que sest-il pass ? senquit-il. Tu me sembles plus nerveux qu ton dpart. Cest probablement sans le moindre rapport avec ce qui nous proccupe. Du nouveau, lintrieur ? Jai entendu Jasra crier pendant ton absence, et jai aussitt ouvert la porte. Mais elle riait et ma demand de les laisser seules. Ou la tyiga connat des histoires vraiment dsopilantes, ou la situation est sur le point de sarranger. Cest galement mon opinion. Un peu plus tard, la porte souvrit et Jasra nous adressa un signe de tte. - 215 -

Notre entretien est termin , fit-elle. Je ltudiai tout en entrant dans la pice. Elle paraissait plus dtendue qu notre dpart. Ses yeux taient lgrement plisss et elle semblait devoir faire un effort pour ne pas sourire. Jespre que votre entretien a t fcond, dclarai-je. Oui. Dans lensemble. Un regard Nayda mapprit que ni sa position ni son expression navaient chang. Je vais prsent vous demander de prendre une dcision. Je ne puis en effet attendre plus longtemps. Que se passera-t-il, si je refuse ? Je vous ferai attribuer des appartements et informerai les autres que vous tes nouveau en possession de tous vos moyens. Aurai-je un statut dhte ou de captive ? Dinvite place sous haute surveillance. Je vois. Eh bien, cette perspective ne menchante gure. Jai quoi quil en soit dcid de vous accompagner pour vous prter main-forte, selon les clauses dont nous sommes convenus. Je minclinai devant elle. Merlin ! fit Nayda. Non ! rtorquai-je, avant dadresser un regard Mandor. Il alla se tenir devant elle. Il est prfrable que tu dormes, prsent , lui dit-il. Et les yeux de la tyiga se fermrent, ses paules saffaissrent. O pourrait-elle se reposer sans tre drange ? me demanda-t-il. L-bas , lui rpondis-je en dsignant le seuil de la chambre suivante. Il la prit par la main et la guida hors de la pice. Un instant plus tard, je lentendis sadresser elle voix basse, puis il ny eut plus que le silence. Lorsquil revint, je gagnai la porte de la chambre quil venait de quitter et y jetai un coup dil. Nayda tait allonge sur mon lit et je ne voyais aucune sphre mtallique prs delle. Es-tu certain quelle nous laissera tranquilles ? menquisje. - 216 -

Pendant longtemps. Je portai les yeux sur Jasra, qui se regardait dans le petit miroir. tes-vous prte ? lui demandai-je. Elle mtudia entre ses cils mi-clos. Par quel moyen escomptez-vous nous transporter dans cette ombre ? Connaissez-vous une mthode spciale pour gagner le donjon ? Rien quil soit possible demployer sans longs prparatifs. En ce cas, je vais demander ma Roue spectrale de nous y conduire. Nest-ce pas dangereux ? Jai eu un entretien avec ce cet appareil. Jhsiterais lui faire confiance. Spectre est absolument fiable. Dsirez-vous au pralable prparer quelques sortilges ? Ce nest pas ncessaire. Mes moyens ne devraient pas me faire dfaut. Mandor ? Jentendis un cliquetis sous son manteau. Prt , dit-il. Je pris mon Atout de la Roue spectrale et ltudiai. Je me concentrai, puis me tendis. Rien ne se produisit. Je fis une nouvelle tentative en mettant galement ma mmoire contribution. Je maccordai sur Spectre, entrai en expansion. Je me tendis encore, appelai, me rendis rceptif La porte , fit Jasra. Je regardai vers le couloir, mais ne vis rien dinhabituel. Puis je portai les yeux sur Jasra et dcouvris quelle tait tourne dans la direction oppose. Le seuil de la chambre suivante, celle o dormait Nayda, stait embras et irradiait une clart jauntre qui acqurait de lintensit alors mme que je la fixais. Un point de lumire encore plus vive fit son apparition en son centre. Brusquement, cette tache se mit effectuer des mouvements de ludion. Puis de la musique sleva, sans point dorigine prcis, et la voix de Spectre annona : En voiture, sil vous plat ! Arrte ton cinma ! lui ordonnai-je. Tu nous distrais ! - 217 -

La musique se tut et le disque simmobilisa. Dsol, fit Spectre. Je pensais pouvoir dissiper quelque peu votre tension. Tu tes tromp dans tes suppositions, rtorquai-je. Je veux seulement que tu nous conduises dans le donjon des QuatreMondes. Avec les troupes de Luke ? Je narrive pas le localiser. Seulement nous trois. Et la fille qui dort ct ? Je lai dj rencontre. Quelque chose parat clocher, lorsque je la sonde. Je sais. Elle nest pas humaine. Laisse-la dormir. Entendu. Veuillez franchir la porte, je vous prie. Venez , dis-je aux autres. Je pris mon ceinturon et le bouclai autour de ma taille, avant dajouter une dague supplmentaire mes armes et de rcuprer mon manteau pos sur une chaise. Je gagnai la porte, suivi de Mandor et Jasra. Je franchis le seuil, mais la chambre o se trouvait Nayda avait disparu. Pendant un instant ma vision fut indistincte, et lorsque ce phnomne se dissipa je dcouvris en contrebas une immense tendue au-dessous dun ciel couvert, tandis quun vent mordant cinglait mes vtements. Jentendis lexclamation de Mandor et, un instant plus tard, celle de Jasra derrire moi, sur ma gauche. Les vestiges dune re glaciaire se trouvaient sur ma droite, et dans la direction oppose une mer gris ardoise agitait des moutons qui me firent penser des serpents nageant dans un seau de lait. Loin en contrebas, un sol de couleur sombre frmissait et fumait. Spectre ! criai-je. O es-tu ? Ici , me rpondit une petite voix. Et je baissai les yeux sur un minuscule anneau de lumire se trouvant proximit de ma botte gauche. Les hautes murailles noires du donjon se dressaient dans le lointain et je ne notai aucun signe de vie hors des remparts. Je prix conscience de me trouver dans les montagnes, proximit de lendroit o javais eu un entretien interminable avec Dave, le vieil ermite.

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Je tavais demand de nous conduire lintrieur de la citadelle, rappelai-je la Roue spectrale. Pourquoi as-tu pris la libert de nous dposer sur ces hauteurs ? Ne tai-je pas dit que ce chteau minspire de la crainte ? Jai jug prfrable de te donner une chance dtudier les lieux et de dcider en quel point prcis du donjon tu dsirais te retrouver. partir dici, il me sera en outre possible de procder plus rapidement au transfert, et donc de mexposer moins longtemps ces forces qui mangoissent. Je continuai dtudier le donjon. Deux cyclones effectuaient le tour de ses remparts et il me vint lesprit que sil ny avait pas eu de douves, en creuser et t une excellente ide. Les tornades se trouvaient 180 degrs lune de lautre et se relayaient pour illuminer la scne. La plus proche tait parcourue dclairs qui lui apportaient une incandescence surnaturelle, puis elle perdait de sa luminosit et lautre sembrasait son tour. Ce cycle eut lieu plusieurs fois pendant que je les observais. Jentendis un borborygme schapper des lvres de Jasra et je me tournai vers elle pour lui demander : Que se passe-t-il ? Le rituel, rpondit-elle. Quelquun puise dans la Fontaine. Est-il possible de savoir quel stade ils en sont ? Pas vraiment. Peut-tre viennent-ils de commencer, ou de terminer. La seule chose quindiquent ces piliers de feu, cest que tout est en place. Alors, Jasra, o faudrait-il apparatre ? Deux corridors conduisent la Fontaine. Le premier se trouve au mme niveau quelle, le second ltage suprieur. La salle en question est trs haute. Je men souviens. Sils puisent directement lnergie dans la Fontaine et que nous nous matrialisons lintrieur de cette salle, leffet de surprise ne sera que momentan. Faute de savoir ce quils emploieront contre nous, jestime prfrable demprunter un de ces deux passages, ce qui nous laissera le temps dtudier la situation. tant donn quils risqueraient de noter notre approche dans le couloir du bas, je propose dopter pour celui du premier tage. - 219 -

Entendu. Spectre, peux-tu nous y dposer, une certaine distance de nos adversaires ? Le cercle entra en expansion et sinclina, puis il sleva et vint se positionner au-dessus de nos ttes. Vous voici rendus , dclara la Roue spectrale, alors que ma vision dansait et que lanneau de lumire descendait autour de nous, de la tte aux orteils. Au revoir. Il disait vrai. Nous avions atteint notre objectif, cette fois. Nous nous tenions dans un long passage obscur, aux parois de pierre noire taille. Une de ses extrmits allait se perdre dans les tnbres et lautre dbouchait sur une zone illumine. Les artes des poutres grossirement quarries soutenant un plafond de planches taient adoucies par des voiles et des panaches de toiles daraignes. Quelques globes luminescents poss sur des supports muraux diffusaient une clart bleute. Les papillotements de cette lumire indiquaient cependant que le charme qui les alimentait spuisait et certains staient dj teints. De lextrmit la plus lumineuse du passage nous parvenaient des bruissements, sans doute attribuables de petites cratures ayant lu domicile dans le plafond. Il manait de ce lieu une forte odeur dhumidit et de moisi, mais latmosphre paraissait lectrise, comme sature dozone, avec une bullition dvnements imminents imprgnant chaque chose. Jvoquai ma Vision du Logrus, et tout devint bru squement lumineux. Je voyais prsent des lignes dnergie comparables des serpents jaunes incandescents qui couraient de toutes parts. Elles diffusaient la clart quil mtait prsent possible de percevoir et, chaque fois que mon chemin croisait une de ces lignes, dtranges picotements parcouraient tout mon co rps. Puis je notai que Jasra se dressait lintersection de plusieurs dentre elles et que son corps semblait y puiser de lnergie. Il acqurait une luminescence que ma vision normale naurait probablement pas pu dceler. Lorsque je regardai Mandor, je vis le Signe du Logrus flotter galement devant lui et je sus quil voyait lui aussi tout ce qui mtait rvl. Puis Jasra sloigna lentement dans le corridor, en direction du ct illumin. Je lui embotai le pas en restant lgrement - 220 -

sur sa gauche, et Mandor me suivit. Il se dplaait si silencieusement que je devais lancer des regards par-dessus mon paule pour massurer quil ne stait pas arrt en chemin. Alors que nous progressions, je perus dtranges battements que je comparai aux pulsations dun pouls de gant. Je ne pus cependant savoir si ces vibrations nous taient transmises par le sol ou par les lignes dnergie que nous croisions. Je me demandai si le simple fait de traverser ce champ de forces ne trahissait pas notre prsence et notre position celui qui y puisait. La concentration desprit ncessaire pour mener bien une telle tche le distrairait-elle suffisamment pour nous permettre dapprocher sans tre dtects ? Ont-ils commenc ? murmurai-je Jasra. Oui. Depuis combien de temps ? La phase principale devrait tre acheve. Elle fit encore quelques pas, puis me demanda : Quels sont vos projets ? Si vous avez vu juste, nous passerons lattaque sans plus attendre. Peut-tre devrions-nous nous occuper en premier lieu de Jurt je parle de nous tous sil est devenu si puissant et dangereux. Elle shumecta les lvres. Je pense tre la mieux place pour laffronter, compte tenu de ce qui me lie la Fontaine, dit-elle. Vous risqueriez de me gner. Il serait prfrable que vous vous chargiez de Masque et que Mandor reste en rserve, prt apporter son aide celui dentre nous qui pourrait en avoir besoin. Je me soumets votre opinion. Mandor, as-tu entendu ? Oui, fit-il mi-voix. Je suivrai ses directives. Puis il demanda Jasra : Que risque-t-il de se passer, si je dtruis la Fontaine elle-mme ? Je ne crois pas cela possible , rpondit-elle. Il renifla, et je pus suivre les mandres dangereux quempruntaient ses penses. Envisagez cette hypothse pour mtre agrable , ajouta-til.

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Elle resta un moment silencieuse, puis rpondit : Si vous stoppiez son dbit, mme momentanment, il est probable que la citadelle seffondrerait. Jai en effet utilis sa puissance pour tayer les murailles. Le donjon est trs ancien et je nai jamais fait procder aux travaux de restauration qui simposaient. Jestime dautre part que lnergie requise pour tarir la Fontaine serait mieux employe dautres fins. Cest tout ce que je dsirais savoir. Merci , lui rpondit-il. Jasra sarrta et tendit la main vers une des lignes luminescentes. Elle ferma les yeux, semblant prendre le pouls dun malade. Le dbit est important, dclara-t-elle un instant plus tard. Masque puise aux niveaux les plus bas de cette source. Elle repartit. lextrmit du passage, la lumire devint plus vive, dcrt, grandit et mourut, incitant les ombres battre en retraite pour revenir la charge. Je notai alors un son comparable au bourdonnement dune ligne haute tension. Jentendais en outre des crpitements qui nous parvenaient de lextrmit du couloir. Jasra pressa le pas, et je limitai. Presque au mme instant, un rire sleva devant nous. Frakir se resserra autour de mon poignet. Des langues de feu traversrent en un clair le seuil du passage. Merde, merde, merde , marmonna Jasra. Elle leva la main ds que nous arrivmes en vue du balcon o Masque stait tenu lors de notre prcdent affrontement. Je marrtai, tandis quelle se rapprochait lentement de la balustrade. Sur notre droite et notre gauche, des escaliers descendaient dans la salle. Jasra ne regarda vers le bas quun instant, puis elle se projeta en arrire et roula sur la droite ds quelle eut touch le sol. Emportant avec elle une section de la balustrade, une sphre de feu orang semblable une comte paresseuse sleva en traversant le point que Jasra venait dabandonner. Je me prcipitai son ct, la pris par les paules et entrepris de la relever. Je vis sa tte pivoter lgrement et la sentis se raidir. Avant mme de regarder, je savais dj ce que je verrais.

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Jurt se dressait prs de nous, entirement nu lexception du bandeau qui couvrait son il aveugle, luminescent, souriant, lgrement dphas par rapport la substantialit. Cest gentil dtre pass me voir, mon frre, me dit-il. Dsol que tu ne puisses rester. Il tendit ses bras dans ma direction et des tincelles crpitrent lextrmit de ses doigts. Je doutais quil et lintention de me serrer la main. La seule rplique qui me vint lesprit fut : Oh ! Ton lacet est dfait , ce qui ne put naturellement suffire pour stopper son lan mais le laissa perplexe pendant une ou deux secondes.

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Jurt navait jamais jou au football amricain et sans doute ne sattendait-il pas me voir me redresser, le charger et plonger pour tenter un placage. Et il fut probablement encore plus surpris quand mes bras se refermrent autour de ses jambes, juste au-dessus des genoux, pour le projeter en arrire par la brche que la sphre igne venait douvrir dans la balustrade. Ce fut en tout cas avec un air bahi quil bascula et tomba comme une pierre, alors que des tincelles crpitaient toujours aux extrmits de ses doigts. Jasra eut un petit rire. Au mme instant, le corps de Jurt sestompa au milieu de sa chute et disparut avant que limpact ne pt ltaler sur le sol. Puis, la limite de mon champ de vision, je vis Jasra se relever. Je me charge de lui , dclara-t-elle alors que Jurt rapparaissait sur ma droite, au sommet des marches. Aucun problme. Il est effectivement assez maladroit. Occupez-vous de Masque ! Ce dernier se trouvait de lautre ct de la fontaine de pierre noire et levait les yeux vers moi, pour mobserver travers le geyser de flammes rouges et oranges qui slevaient du bassin o ondoyait un feu liquide jaune et blanc. Lorsquil en ramassa une poigne et la tassa, comme un enfant et fait une boule de neige, ces flammes prirent une nuance bleute incandescente. Puis il lana ce projectile dans ma direction. Je le dviai dune simple parade. Son acte ne relevait pas de la sorcellerie. Masque stait content demployer lnergie de la Fontaine sous sa forme lmentaire. Je considrai malgr tout cela comme un avertissement, alors que je voyais Jasra effectuer les gestes prparatoires dun sortilge dangereux quelle - 224 -

employa comme simple feinte pour approcher de Jurt, le faire trbucher et le pousser en arrire vers le bas des marches. Non, ce ntait pas de la sorcellerie. Quiconque jouissait du privilge de rsider proximit dune pareille source et de pouvoir y puiser sa guise devait invitablement finir par cder la paresse et ne plus utiliser que les principes de base de la magie pour diriger ces torrents de puissance. Une personne prive dun guide spirituel ou dune extrme paresse aurait mme pu finir par sen dispenser pour employer directement ces forces ltat pur, une sorte de shamanisme sopposant la puret de la Magie suprieure et qui permettait dobtenir un maximum de rsultats avec un minimum defforts. Jasra le savait. Sans doute avait-elle reu une formation moins laxiste. Toujours est-il que jaurais eu tort de men plaindre, alors que je parais une autre sphre igne et me dplaais vers la gauche. Jentrepris de descendre lescalier, sans dtacher les yeux de Masque. Je me tenais prt me dfendre ou attaquer au moindre geste suspect. La balustrade sembrasa brusquement devant moi. Je men cartai dun pas, sans marrter pour autant. Utiliser un sortilge pour teindre ce feu et t du gaspillage. Masque avait allum ce brasier plus pour mimpressionner que pour me nuire moins que Je pris conscience quil existait une autre possibilit en notant que le sorcier se contentait de mobserver, sans seulement prendre la peine de me lancer de nouveaux projectiles. Peut-tre voulait-il tester mes pouvoirs et dcouvrir si mes possibilits se limitaient un certain nombre de sortilges ou si je pouvais moi aussi puiser dans cette source dnergie pour me battre en duel avec lui, comme le faisaient Jurt et Jasra. Parfait. Je dcidai de le laisser se demander si je navais ma disposition que ma magie face une source de puissance intarissable. Jurt se matrialisa brusquement sur lappui dune fentre situe assez haut sur ma gauche. peine eut-il le temps de - 225 -

froncer les sourcils quun rideau de feu sabattit sur lui. Jurt et le voile incandescent disparurent presque aussitt. Jentendis Jasra rire et formuler une maldiction. Le fracas dun impact me parvint aussitt de lautre ct de la salle. Je descendis une nouvelle marche, et lescalier seffaa. Pensant une simple illusion, je permis mon pied de poursuivre son mouvement. Il ne rencontra cependant que le vide et jallongeai le pas vers la marche suivante. linstant o jallais laisser mon poids reposer sur elle, cette dernire svanouit son tour. Masque eut un petit rire en me voyant effectuer un rtablissement pour bondir au-dessus de la zone dangereuse et, ds que jeus entam mon saut, je vis les marches disparatre les unes aprs les autres au-dessous de moi. Masque devait probablement estimer que mes rflexes me trahiraient, si je savais utiliser la puissance de la Fontaine. Et, dans le cas contraire, le tour quil venait de me jouer me contraindrait gaspiller un de mes charmes pour assurer mon salut. Au lieu de cela, jvaluai la distance qui me sparait du sol. Si nulle autre marche ne svanouissait, je saisirais la suivante, my suspendrais, puis me laisserais choir. Je savais que je ne courrais aucun danger. Et si je la ratais ou si elle disparaissait son tour il me serait malgr tout possible datteindre le niveau infrieur sans subir trop de dommages. Jestimais pour linstant prfrable dutiliser un sortilge de nature diffrente. Je parvins agripper le rebord de la marche la plus lointaine et my suspendis, avant de me lcher en faisant pivoter mon corps et en prononant la formule dun charme que javais baptis le Plafond descendant. Le feu liquide du bassin frmit puis, se soulevant dans un jaillissement dclaboussures, dborda du ct o Masque se trouvait. Mon sortilge poursuivit sa descente et fit tomber le sorcier. Il leva les bras, et son corps sembla absorber la lumire tournoyante qui rejaillit de ses mains. Un arc lectrique relia ses paumes, puis sleva pour former un dme. Masque maintint ce bouclier au-dessus de lui, afin de se protger de mon charme dcrasement. Je me dirigeais vers lui dun pas rapide, quand - 226 -

Jurt se matrialisa devant moi pour me foudroyer du regard, debout sur le pourtour oppos de la fontaine de pierre noire. Je neus pas le temps de dgainer mon pe, de lancer Frakir ou de formuler un nouveau sortilge, que le contenu du bassin se souleva et quune vague de feu vint se briser contre le flanc de Jurt, lenvoyant staler sur le sol avant de lemporter jusquau pied de lautre escalier dont Jasra descendait lentement les marches. quoi peut bien te servir de te transporter nimporte o, ds linstant o tu emportes avec toi ta stupidit sans bornes ? dit-elle. Jurt gronda et se releva dun bond. Puis il porta les yeux audel de Jasra Toi aussi, mon frre ? fit-il. Je me suis joint eux afin que tu sois pargn, si cest chose possible, rpondit Mandor. Je te demande de renoncer et de me suivre Jurt hurla des sons sans signification, proches des blements de quelque animal. Puis il cria : Je nai nul besoin de ta protection ! Et tu es bien plus stupide que moi, pour avoir accord ta confiance Merlin ! Tu nes pour lui quun obstacle sur le chemin du pouvoir ! Des cercles luminescents apparurent entre les mains de Jasra et sen loignrent lentement, tels des anneaux de fume. Lorsquils redescendirent autour de Jurt, cependant, ce dernier disparut. Un instant plus tard, je lentendis invectiver Mandor dun autre point de la salle. Je continuais quant moi davancer vers Masque, qui tait parvenu se protger du sortilge du Plafond descendant et se relevait. Je prononai la formule du Chemin de glace, et ses pieds glissrent. Oui, jutiliserais ma panoplie de charmes contre sa puissance. Jtais confiant. Masque avait sa disposition de lnergie ltat brut, et javais quant moi un plan et les moyens de le mener bien. Une dalle se descella du sol et se souleva. Elle se fragmenta en craquant puis fona vers moi comme une dcharge de chevrotines. Je murmurai la formule du charme du Filet et effectuai le geste correspondant. - 227 -

Tous les fragments de la pierre se retrouvrent pris dans la nasse magique avant de mavoir atteint puis furent amens au dessus de Masque et lchs sur lui, alors quil essayait toujours de se relever. As-tu seulement conscience que jignore les raisons de notre affrontement ? lui dis-je. Lide est de toi. Je peux encore Masque semblait avoir renonc se relever. Il venait de poser sa main gauche dans une mare de lumire frmissante et de tendre la droite, me prsentant sa paume. La flaque fut aspire dans son bras gauche et un jet de feu jaillit du droit, comme dun tuyau darrosage. Jtais prt, cependant. Ds linstant o cette fontaine pouvait contenir du feu, elle devait tre ignifuge. Je plongeai derrire elle, men servant comme dun bouclier. Il est probable que cette rencontre sachvera par la mort de lun de nous, tant donn que nous ne nous mnageons gure. Quelle que soit lissue du combat, il sera alors trop tard pour minformer de la nature des griefs que tu nourris contre moi. Que suis-je, pour toi ? Seul un petit rire me rpondit, et le sol se mit trembler sous mes pieds. Dun point situ sur ma droite, proximit de lescalier o se dressait Jasra, jentendis Jurt crier cette dernire : Je serais donc stupide o que je sois ? Et en combat rapproch ? Je relevai les yeux pour le voir apparatre devant la femme et refermer ses bras sur elle. Un instant plus tard, il hurla. La sorcire, qui venait de baisser la tte et de mordre son avant-bras, le poussa en arrire. Jurt tomba vers le bas des marches et heurta le sol avec lourdeur, avant de rester immobile. Je contournai la Fontaine en rampant sur les artes tranchantes des dalles brises qui se soulevaient pour effectuer des mouvements de scie lintrieur du champ de puissance de Masque. Jurt est hors de combat, lui dis-je. Te voici seul contre trois, dsormais. Jette lponge, et je ferai en sorte que tu reste s en vie. - 228 -

Oui, vous tes trois, rtorqua-t-il de sa voix plate, fausse. Tu admets donc que tu ne pourrais gagner sans aide ? Gagner ? Peut-tre considres-tu ceci comme un jeu, mais moi pas. Je ne suis pas tenu de respecter les rgles que tu as dcid dtablir. Renonce, ou je te tuerai, avec ou sans aide, par nimporte quel moyen. Une forme sombre se matrialisa brusquement au-dessus de moi et descendit vers la Fontaine. Je roulais en arrire pour mcarter, quand je vis quil sagissait de Jurt. Pa ralys par la morsure de Jasra, dsormais incapable de se dplacer normalement, il venait dutiliser son nouveau statut dAtout vivant pour quitter le bas de lescalier et gagner le centre de la salle. Tu as des amis, seigneur du Chaos, mais jen ai galement , me rtorqua Masque alors quun gmissement sortait des lvres de Jurt et que son corps sembrasait. Au mme instant, Masque sleva en tournoyant dans les airs et jentendis le sol se briser. La source se tarit et une immense flamme jaillit de la crevasse qui venait dapparatre dans le sol. La tour de feu sleva en tournoyant vers le plafond, emportant Masque sur la crte de son panache dor. Ainsi que des ennemis , dclara Jasra en se rapprochant. Masque tendit ses bras et ses jambes afin de contrler sa trajectoire et pivota lentement dans les airs. Je me relevai et mcartai aussitt de la Fontaine. Il est en effet rare que je me sente vritablement mon aise lpicentre dun cataclysme. Un grondement slevait dsormais de la source ddouble. Ce son saccompagnait dune plainte stridente qui semblait navoir aucun point dorigine prcis. Un vent lger soupirait dans les chevrons. La colonne de feu que chevauchait le sorcier poursuivait sa lente spirale ascendante et un mouvement identique commenait affecter le contenu du bassin. Jurt bougea, gmit, leva son bras droit. Ainsi que des ennemis , rpta Masque en effectuant une srie de gestes que je neus aucune peine reconnatre, en raison des nombreuses heures que javais consacres leur reconstitution. Jasra ! criai-je. Attention Sharu ! - 229 -

Elle scarta de trois pas sur sa gauche et sourit. Un trait de feu comparable la foudre descendit du plafond et vint calciner le sol lemplacement quelle avait occup un instant plus tt. Il a toujours employ un clair en guise dentre en matire, expliqua-t-elle. Ce sorcier manque dimagination. Elle tourna sur elle-mme et sestompa au sein dun halo rougeoyant. Sa disparition fut ponctue par un tintement comparable celui du cristal bris. Je portai le regard vers le point o stait jusqualors trouv le vieil homme sur la jambe duquel Rinaldo avait grav son prnom. Il tait prsent adoss la paroi et avait port une main son front, pendant que lautre effectuait les gestes dun charme de protection rudimentaire mais efficace. Jallais crier Mandor de soccuper de ce vieillard, quand Masque utilisa un sortilge sonore qui massourdit et provoqua la rupture de divers vaisseaux sanguins dans mes narines. Le nez en sang, je plongeai et roulai sur le sol, afin de placer Jurt entre ma personne et le sorcier qui flottait toujours dans les airs. Jurt se relevait. Il semblait avoir surmont les effets anesthsiants de la morsure de Jasra. Je dcidai de lui lancer un direct lestomac tout en me relevant, afin de le faire pivoter et damliorer ainsi la protection offerte par ce bouclier vivant. Ce fut une erreur. Son corps menvoya une dcharge, comparable celle dun fort courant lectrique, et il parvint mme avoir un semblant de rire en me voyant tomber. Il est toi , lentendis-je alors haleter. la limite de mon champ de vision, je vis Jasra et Sharu Garrul aux deux extrmits dun long macram de lignes lumineuses qui papillotaient en changeant de couleurs et de formes. Je savais quil sagissait de lignes dnergie et non de liens matriels, un phnomne qui mtait rvl par la Vision du Logrus que jemployais toujours. Le rythme des pulsations devint plus rapide et les deux adversaires tombrent lentement genoux, leurs bras toujours tendus, leurs visages luisants de sueur. Dun mot et dun geste, jaurais pu modifier lquilibre des forces. Mais javais malheureusement des problmes personnels rsoudre. Masque plongeait en effet vers moi, tel un insecte gant une crature prive dexpression, miroitante, - 230 -

mortelle. Des craquements nous parvinrent des murs du donjon, que des fissures lzardaient de haut en bas tels des clairs de foudre noire. Je voyais des voiles de poussire descendre lentement audel des spirales de lumire, jentendais des grondements et des gmissements en dpit des tintements qui emplissaient mes oreilles, je sentais les vibrations incessantes du sol travers mes jambes partiellement engourdies. Mais ctait parfait. Je levai ma main gauche et glissai la droite sous mon manteau. Une pe igne se matrialisa dans le poing de Masque. Je restai immobile, mais attendis une seconde de trop pour prononcer la formule dun charme que javais appel Fantaisie pour six chalumeaux oxyactylniques pendant que je protgeais mes yeux avec mon avant-bras et roulais de ct. Le coup me rata et la lame de feu pntra dans une dalle du sol, mais le bras gauche de Masque heurta ma poitrine et son coude percuta mes ctes. Je mabstins malgr tout de procder un examen des dommages que je venais de subir, car jentendais lpe de feu crpiter en ressortant de la pierre. Je pivotai et utilisai ma dague, dont la lame dacier plus prosaque pntra sur toute sa longueur dans le rein gauche du sorcier. Masque se raidit et seffondra prs de moi en hurlant. Presque aussitt, un coup de pied dune force impensable atteignit ma hanche. Je me tournai, et un autre coup certainement dirig vers ma tte branla mon paule droite. Alors que je protgeais mon cou et mes tempes en les couvrant de mes mains et que je roulais de ct, jentendis Jurt jurer. Tout en ddaignant mon pe, je me relevai et nos regards se croisrent. Jurt se redressait en mme temps que moi, tenant le sorcier dans ses bras. Plus tard , me dit-il avant de disparatre en emportant le corps. Seul le masque bleu demeura sur le sol, ct dune longue trane de sang. Jasra et Sharu taient toujours face face, agenouills, haletants, en sueur, leurs forces vitales emmles, tels des serpents en train de saccoupler. Puis, comme un poisson faisant surface, Jurt rapparut lintrieur de la tour dnergie dresse derrire la source. Alors - 231 -

mme que Mandor lanait deux de ses sphres dont le diamtre parut crotre alors quelles traversaient la salle et allaient percuter la Fontaine pour la pulvriser je vis ce que je naurais jamais cru revoir un jour. Pendant que le fracas de limpact destructeur empli ssait la salle et que les grondements et les gmissements des murs taient remplacs par des craquements, que tout se mettait osciller et quune pluie de poussire, de pierres et de poutres sabattait autour de moi, je brandis mon pe et levai mon manteau devant mon visage afin de mavancer en cartant les dbris et en contournant de nouveaux geysers et torrents dnergie luminescents. Jurt me maudit puis me demanda : Es-tu satisfait, mon frre ? Heureux ? Seule la mort pourra sceller la fin de notre diffrend. Mais je ne prtai pas attention cette dclaration peu originale. Je devais en effet aller regarder de plus prs ce que javais cru entrevoir un instant plus tt. Je franchis dun bond un bloc de maonnerie tomb du plafond et tudiai la tte du sorcier vaincu qui reposait contre son paule, le visage illumin par les flammes. Julia ! mcriai-je. Mais ils disparurent au mme instant et je mavisai quil tait temps den faire autant. Sans plus attendre, je tournai les talons et mlanai travers le brasier. FIN TOME VIII

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