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El presbiterio en la arquitectura sacra

Valeria Annecchino
Profesora del Instituto Superior de Ciencias Religiosas, Ateneo Pontificio Regina Apostolorum

Introduccin l misterio teofnico de la consagracin eucarstica se coloca por su naturaleza en una dimensin que transciende el espacio y el tiempo puramente humanos. Hacerlo visible o, al menos, de algn modo perceptible es una de las tareas de la arquitectura sagrada. El espacio sagrado hace presente, sutil, pero concretamente, esta suspensin que no puede no crear la irrupcin de lo sagrado, de Dios en la vida y en la historia humana. Ya la estructura arquitectnica de la iglesia crea y debe crear una interrupcin en el tejido urbano. La iglesia edificio expresa esta separacin-distincin por medio del cierre efectivo del espacio sagrado y vuelve a proponer luego en su interior, de modo ms matizado, una diferencia entre el entero templo y su parte ms sagrada, su santuario. Dicho lugar se encuentra donde se coloca el altar mayor, generalmente en la parte final de la iglesia. El trmino santuario no es muy usual en la denominacin de este espacio porque resulta ambiguo, siendo empleado para denominar, en general, cualquier lugar o espacio hechos sagrados por una presencia divina, prescindiendo de su colocacin interior o externa a un edificio. Es ms comn el trmino presbiterio, que, en sentido estricto, es el espacio de la iglesia reservado al clero. El altar tiene que ver con elementos histricos y concretos, como el ara del sacrificio, la mesa para la comida y, al mismo tiempo, el calvario y el sepulcro glorioso, lugar de la deposicin y de la resurreccin de Cristo. Pero el misterio teofnico que ocurre en el momento de la consagracin eucarstica se coloca por su naturaleza en una dimensin que transciende el espacio y el tiempo puramente humanos. Lo que ocurre sobre el altar y lo que el altar representa se sita fuera de la realidad fenomnica, incluso encarnndose en sta. Con un lenguaje arquitectnico y espacial el presbiterio pone de manifiesto esta epifana, creando un espacio intermedio, diverso, pero contiguo al espacio en que se encuentran los fieles. Mientras la nave, el espacio destinado a acoger a los fieles, representa la iglesia comunidad, imagen del pueblo en camino, el presbiterio es el lugar en que Dios
Ecclesia, XX, n. 1, 2006 - pp. 63-72

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se manifiesta y por tanto participa ya de la perfeccin y de la inmutabilidad de Dios. De aqu su valor sacramental porque ah se celebra el sacramento de la eucarista, mistaggico porque ayuda a acercarse al misterio de la pasin, muerte y resurreccin de Cristo, y al mismo tiempo escatolgico porque prefigura la liturgia celeste y la vida eterna. En el interior de la iglesia se crea por lo tanto una biparticin: la imagen del mundo y la tierra en la nave, y la imagen del mundo celeste en el presbiterio. A esta zona, por consiguiente, le estn reservados los smbolos csmicos que expresan la perfeccin: el crculo, la esfera, plasmados en un lenguaje arquitectnico con el bside y la cpula, y una mayor presencia de luz para evocar la teofana. Tambin la ritualidad litrgica tiene su influencia en la connotacin simblica del presbiterio. Pensemos en el valor procesional de la celebracin litrgica, en su sentido dinmico. Teniendo presente este parmetro se puede leer el presbiterio como punto y lugar de llegada de la procesin de los fieles. Esta procesin, como cada camino espiritual, se convierte tambin en una ascensin. Y el paso al espacio sagrado, efectuado por el celebrante en representacin del pueblo de Dios, coincide con una ascensin. Es aqu donde el hombre puede, con un salto de nivel, entrar en el mundo celeste y, al mismo tiempo, es aqu donde Dios baja al encuentro de los hombres: al tentativo humano de ascensin hacia arriba corresponde el acontecimiento, incomparablemente ms importante, de Dios que baja entre los hombres. El espacio presbiteral en la arquitectura sagrada El espacio sacro en la arquitectura antigua Una especie de diferente grado de carcter sagrado dentro del espacio sacro se encuentra ya en la arquitectura sacra de la antigedad, aunque expresada de modo totalmente diferente. Tomemos, por ejemplo, los templos griegos de la edad clsica. Aqu el espacio sagrado es definido y encerrado por el themenos, un rea abierta, vallada, en la cual los fieles entran, se mueven, oran. Dentro de este recinto sagrado se colocan los templos de las divinidades. El templo se pone como algo absolutamente diferente respecto al lugar en que es sumergido: un elemento fuertemente plstico y simtrico que se contrapone claramente al espacio libre y abierto en que los fieles fluyen. Estos ltimos perciben el templo slo como volumen y no como espacio, ya que el interior slo es accesible a los sacerdotes. El templo queda fundamentalmente lejano e

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inalcanzable. En este tipo de arquitectura sagrada el espacio natural, los efectos de la luz, no son modificados o utilizados para sugerir una dimensin trascendente. Por el contrario, son ellos los que dominan y los que contribuyen a vitalizar el mismo templo. Para el pueblo hebreo el templo era uno solo. En el templo que construy Salomn para guardar el arca de la alianza, con las tablas de la ley, haba una subdivisin en dos entornos: el Santo y el Santo de los Santos, es decir el Santsimo. El primero era accesible a los sacerdotes, el otro, ms pequeo, se reservaba exclusivamente para custodiar el arca de la alianza con las tablas de la ley. Tambin aqu existe una distincin entre dos espacios de diverso valor religioso, pero al contrario del templo griego, se valora ms el interior que el exterior. Se puede comprender la enorme importancia que se otorgaba al lugar destinado a contener las tablas de la ley, provenientes directamente de Dios, leyendo la minuciosa y larga lista que describe los elementos y las decoraciones del templo. Se utilizaron materiales preciosos, elegantemente trabajados y todo el interior se revisti de oro (cfr. 1 Re, 6). Tambin este espacio estaba totalmente cerrado a los no sacerdotes. El espacio presbiteral en la arquitectura cristiana Arquitectura paleocristiana y bizantina. En las baslicas romanas lugares profanos destinados a asambleas y una de las fuentes de inspiracin para los primeros arquitectos cristianos exista ya un tipo de espacio presbiteral, es decir, un sector elevado que poda hospedar el silln del magistrado. Un elemento as, con un nuevo carcter sagrado, aparece enseguida en las baslicas constantinianas y se mantiene luego en toda la arquitectura paleocristiana y bizantina. Este espacio, llamado tambin bema, se sita en correspondencia con la nave central de la baslica, se encuentra elevado respecto al suelo de la iglesia y en su interior se encuentra el altar. Puede tener un elemento de separacin hacia la nave, como una pantalla horadada, mientras que en la parte opuesta es delimitado por un bside en forma rectilnea o poligonal. Al final de ste se encuentra la ctedra del obispo y alrededor de las paredes, los asientos. En el muro absidal, vuelto generalmente hacia Oriente, a menudo se abren grandes ventanas cimbradas, generalmente en nmero de tres, con evidente referencia simblica a la Trinidad, o en todo caso en nmero impar, de modo que haya una ventana en el centro del bside.

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Esta definicin morfolgica, simple y sobria a la vez que expresiva y eficaz tanto desde el punto de vista litrgico como simblico, resulta muy exitosa en todo el mundo cristiano de la poca y se propone muchas veces segn numerosas variantes. Encontramos diversos ejemplos en Roma: Santa Maria la Mayor, Santa Sabina, San Clemente, San Juan y San Pablo, San Lorenzo en Lucina, San Pietro in vinculis. Frecuentemente se refuerza el valor trascendente y teofnico del espacio absidal mediante las representaciones que aparecen en la parte superior del bside, en el cubo absidal. Las personas indican el mundo celeste: Cristo Pantocrator, Cristo en el trono, Cristo circundado por apstoles u otros santos. All donde la tcnica usada es el mosaico de piezas vtreas el efecto de transfiguracin es todava mayor. Sucesivamente, al final del siglo sexto, el Papa Gregorio Magno, queriendo subrayar la unin del altar de la baslica de San Pedro con la tumba del mismo apstol, levant el suelo del bside en correspondencia con la tumba. As era posible ver, por una pequea ventana, la lpida sepulcral, mientras que se acceda al presbiterio por dos escaleras laterales. Tambin esta solucin, con eventuales modificaciones, fue muy imitada en todo el Occidente. Las as llamadas confesiones o criptas, bajo el presbiterio, se construyen imitando las galeras de los cementerios, como se ve, por ejemplo, en la antigua baslica romana de Santa Prxedes. Esta ruptura de nivel nacida de una necesidad prctica contribuye a evidenciar ulteriormente los sentidos simblicos del santuario. Ante todo se refuerza su ser imagen del mundo invisible: se crea, en efecto, un eje vertical tripartito que proyectndose hacia arriba conduce al fiel al misterio de la realidad ultramundana. En la parte baja se encuentra la tumba del mrtir, que indica la realidad de la muerte, pero encima se halla la subida hacia el encuentro con Dios, que se hace presente en la Eucarista y en este trayecto, como anillo fundamental, est el altar. El mrtir ha triunfado sobre la muerte habiendo unido su sacrificio a la pasin de Cristo, revivida de modo incruento sobre el altar. El mrtir es el que ha vencido la muerte y participa ya de la vida eterna. Se alude a sta por el entorno circunstante y superior: el bside, el cubo, la luz, las representaciones son igualmente indicaciones y referencias al mundo celeste. Adems, este levantamiento de nivel acenta an ms la distancia y la altura del santuario y por lo tanto su carcter sagrado. En la arquitectura cristiana bizantina el presbiterio reviste particular

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importancia. Se tiende a subrayar, sobre todo, la separacin entre tal espacio y el resto de la iglesia. Separacin que se hace visible por el empleo de balaustradas y canceles, ricamente decorados y que se vuelven poco a poco ms altos hasta llegar a las ricas representaciones iconogrficas de las iglesias orientales, altas hasta el techo, completamente revestidas de iconos, y con un portal, la puerta real, accesible slo a los ministros. Aqu el espacio del santuario es inalcanzable, tambin visualmente, para el fiel laico. Nos encontramos ante una espiritualidad particular, que expresa lo sagrado mediante el misterio. Arquitectura medieval. En la edad media occidental el espacio sagrado absidal tiende a caracterizarse de nuevas y diversas maneras. Adems, ya a partir del perodo carolingio, al altar nico de la baslica paleocristiana sucede una pluralidad de altares, originada por la multiplicacin de las misas privadas. Generalmente el altar mayor se encuentra bastante hundido en el bside y no hacia el crucero. El sanctuarium o presbyterium se encuentra formado por el bside y el chorus, el entorno que lo une al crucero. Aqu se desarrollan las funciones reservadas a los monjes, a los sacerdotes o al captulo titular de la iglesia. En cambio, en la parte oriental de la nave se pone el altar reservado a las funciones celebradas para los fieles laicos. Otra transformacin importante del espacio absidal tiene lugar, sobre todo, en Francia e Inglaterra, donde la tumba del santo se coloca directamente en el bside y delante de ella se sita el presbiterio. Por consiguiente, para facilitar el recorrido procesional de los romeros, se realizan deambulatorios constituidos por uno o dos anchos pasillos en forma de anillo que circundan el bside y sobre los que se abren capillas radiales. Esta tipologa nace alrededor del ao mil y sobrevive hasta el gtico tardo. En edad romnica se retoma y tambin se reelabora la herencia de la cripta, generalmente a ms naves, con bvedas de la misma altura y consiguiente alzado del presbiterio. En estas iglesias medievales, en las que se distinguan varios tipos de espacios, alcanzaron gran importancia los elementos de separacin, las cercas. Se utilizan con tal fin bajos pretiles de piedra, pero tambin altos muros. Un espacio que generalmente viene cerrado es el chorus, sitio en correspondencia con el crucero, en el que los monjes cantan sus plegarias. Tal espacio viene a constituir, por tanto, una prolongacin, hacia la nave, del santuario trasero. A la cerca transversal del chorus, vuelta hacia la nave, se unen con frecuencia ambones y atriles. Aunque a menudo horadadas, estas cercas no permiten a los fieles laicos ver mucho. Slo desde las galeras

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sobreelevadas y reservadas a un estrecho nmero de personas, se poda abarcar todo el espacio de la iglesia. En el perodo gtico se tiende a una ampliacin siempre mayor de la parte oriental de la iglesia, sobre todo en profundidad. En el coro, el altar alcanza progresivamente el fondo. Esto coincidi tambin con algunos cambios litrgicos: en efecto, se difundi abundantemente la costumbre, de parte del sacerdote, de orar hacia Oriente, como el pueblo que se encontraba detrs de l. Esta nueva posicin del celebrante dio lugar al acercamiento del altar al fondo del bside, y adems, por consiguiente, al desplazamiento de la ctedra del obispo y de los asientos para los presbiteros. La ctedra y los asientos se pusieron ahora a los lados del altar. ste ltimo, por fin, a causa de todas estas modificaciones era cada vez menos visible. Y esta disminucin de visibilidad poda acentuarse por otra eventual caracterstica del presbiterio en la edad media. En edificios de este perodo, en efecto, se puede encontrar la terminacin oriental de la iglesia, su santuario, fuera de eje respecto a la nave central. Esta particularidad, sin embargo, es muy tpica y expresiva del amor medieval por el naturalismo, lejos de toda rigidez y de todo excesivo esquematismo, y puede tener una doble interpretacin. Segn la interpretacin simblica, cuando la inclinacin es hacia la izquierda respecto a la entrada, puede tratarse de una referencia al reclinato capite (habiendo reclinado la cabeza) de Cristo en la cruz. En la iglesia edificio, paradigma de la Iglesia Cuerpo mstico de Jess, el presbiterio, el lugar reservado al altar y a la jerarqua, corresponde a la cabeza inclinada de Jess en la cruz, ya aludida por la planta a cruz latina. Pero esta desalineacin ha encontrado tambin otras explicaciones: Parece que en el movimiento extraviado del eje nave-coro interviene otro factor dependiente del carcter separado del lugar sagrado: es otro mundo escondido y envuelto en el misterio. No se entra en l recorrindolo; no se penetra en l en un abrir y cerrar de ojos. La balaustrada del santuario o los pasos que conducen a ella, testimonian la necesidad que se tiene de subrayar una separacin, de proteger el Santo de los Santos de toda violacin. El Oriente ha ideado el iconostasio, que tapa completamente el coro de la vista de los fieles. En los orgenes, la iglesia romnica presentaba a la entrada una primera sala o nartex, una especie de vestbulo anterior a la iglesia, en el que se reunan los romeros antes de ser admitidos a los santos misterios o, ms tarde, los romeros que necesitaban abrigo. La desviacin del eje de las iglesias impeda a esta categora de personas, al final del edificio, la vista directa y centralizada del coro donde se celebraba la eucarista. Es emocionante

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hacer la experiencia complementaria y remontando la nave, descubrir el santuario que se revela poco a poco y acceder por fin al Santo de los Santos al final de un autntico trayecto paralitrgico. Arquitectura renacentista y barroca. En el renacimiento se reemplaza el modelo basilical por otras tipologas, en particular y sobre todo a nivel terico, se prefiere la planta central. Tal configuracin encuentra su justificacin en la voluntad de expresar, mediante la perfeccin y el rigor geomtrico del crculo y de los polgonos regulares, la trascendencia y la perfeccin misma de la divinidad. De hecho, este valor semntico aparece evidente con ms claridad al exterior, a nivel urbano, mientras que en el interior se crea un espacio poco funcional desde el punto de vista litrgico. En efecto, el punto privilegiado, el centro geomtrico y espacial, hacia el cual converge en realidad la atencin, no puede utilizarse para el altar y el presbiterio, por evidentes razones prcticas y litrgicas. El presbiterio y el altar se colocan por lo tanto todava en un bside. Perdiendo este directo enlace, centro espacial = centro litrgico, se pierde tambin mucho de la importancia simblica del espacio central o centralizador y casi se insina la sospecha que, al final, esta forma grandiosa y triunfante sirve para celebrar al hombre ms que Dios. La fase de bsqueda y experimentaciones con el espacio sagrado que se efecta en el renacimiento encuentra por fin una salida, junto a nuevos estmulos, despus del concilio de Trento. A nivel cultual hay una renovada valorizacin y nfasis del sacramento de la eucarista y, una vez ms, la arquitectura y el arte sagrado se convierten en maravillosos instrumentos para favorecer la comprensin y la participacin de los fieles en los ritos sagrados. Un papel importante lo desempean las precisas instrucciones escritas por San Carlos Borromeo en el De fabrica Ecclesiae, publicado en Miln en 1577. En este texto la recuperacin de la claridad formal y geomtrica, redescubierta por los arquitectos renacentistas se extiende, de algn modo, a todos los elementos de la iglesia. Es interesante notar cmo Carlos Borromeo se detiene a codificar minuciosamente los espacios de la iglesia segn una precisa jerarqua que corresponde a sus funciones litrgicas. Tales diferenciaciones no se encuentran en los otros tratadistas renacentistas. La importancia mayor se da, naturalmente, al presbiterio, denominado capilla mayor. Despus de haber insistido sobre su preferible orientacin hacia Oriente, se prescribe que sea particularmente adornado. Adems, que tenga el suelo levantado por peldaos, tres o cinco u otro nmero impar. Otras indicaciones conciernen la posibilidad de poder ver al celebrante

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desde casi cada punto de la iglesia. Muchas de estas prescripciones derivan de un descubrimiento y valorizacin de la arquitectura sagrada paleocristiana, que San Carlos Borromeo observ y estudi directamente, sobre todo en Roma. Desde este perodo en adelante, por consiguiente, el presbiterio se vuelve menos profundo que en el pasado y se hacen bien visibles el altar mayor y el coro, eliminando todas las barreras o reemplazndolas con rejillas transparentes. De todas maneras, el altar todava se adosa a la pared y se resalta mediante enormes retablos o conjuntos de esculturas, que ms que cualquier otra cosa y casi ms que el altar mismo, frecuentemente se convierten en el punto focal de toda el rea presbiteral. Los asientos se colocan a los lados y el ambn pierde casi toda su importancia a favor del plpito, construido fuera del presbiterio, en medio de la nave y usado para la predicacin y la catequesis. Arquitectura desde el siglo XVIII a nuestros das. En los siglos sucesivos no encontramos introducidas variantes significativas, sino, cada vez ms a menudo, cansadas repeticiones y propuestas de mdulos pasados. El panorama contemporneo, muy heterogneo y difcilmente descriptible se caracteriza por la bsqueda de nuevas modalidades expresivas y por el deseo de crear un lenguaje original, capaz de expresar sentidos y contenidos que, si no son ciertamente nuevos en la sustancia, deben sin embargo presentarse y hacerse vivir de la manera ms parecida y accesible a la sensibilidad actual. Se debe al movimiento litrgico y al concilio Vaticano II el empuje hacia una renovacin y una revitalizacin artstica y arquitectnica de los espacios sagrados. Con el Concilio ha habido, por una parte, una profunda recuperacin de la tradicin y, por otra, una ms consciente apertura a las exigencias de los hombres de nuestro tiempo. El documento del Concilio que se ocupa ms en particular de la estructuracin de los lugares para la celebracin es la constitucin litrgica Sacrosanctum Concilium, promulgada en 1963. Otras importantes integraciones vinieron sucesivamente de la constitucin dogmtica Lumen Gentium, de 1964, y de la instruccin Inter Oecumenici, publicada tambin en 1964, y sobre la cual se apoyan los Principios y normas para el empleo del Misal romano. Diferentes y fundamentales indicaciones conciernen la zona presbiteral. Este lugar tiene que distinguirse del de los fieles para expresar la estructu-

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ra jerrquica y la diversidad de las funciones. Al mismo tiempo tendr que unirse a la nave en que se encuentra el pueblo de los fieles para expresar tambin la unidad de la misma fe. En el interior del espacio presbiteral se desarrollan las dos fundamentales acciones litrgicas: la proclamacin de la Palabra y la consagracin eucarstica. El altar, donde se desarrolla esta ltima, tiene que constituir el centro ideal de toda la iglesia, seal de Cristo mismo. Segn las actuales disposiciones postconciliares, que han modificado la costumbre preexistente, es oportuno que se separe el altar de la pared para poder girar alrededor fcilmente, lo que ocurre, por ejemplo, cuando se inciensa el altar. Tiene que ser posible, adems, celebrar de cara al pueblo. El ambn, lugar desde el que se lee y se explica la Sagrada Escritura, otro modo en que Cristo se encuentra presente en la Iglesia, es una mesa de la palabra y no debera ser un simple atril, sino una estructura fija y distinguida. El ambn se coloca generalmente hacia el borde del presbiterio. El altar y el ambn debern ser fcilmente visibles para favorecer la participacin. Los ambones pueden ser dos, uno para el Evangelio y otro para las otras lecturas: que se dispongan de modo que el ministro pueda ser fcilmente visto y odo por los fieles. Se valorizan de nuevo, asimismo, los asientos para los celebrantes, tercer polo cristolgico del presbiterio. Cristo presente en el sacrificio y en la palabra es tambin quien preside la comunidad eclesial. La oportuna disposicin de la sede de los celebrantes tiene que hacer evidente su funcin de presidir y conducir la oracin de la asamblea en el nombre de Cristo. La sede debe ser realizada convenientemente, unindola de modo iconogrficamente unitario con el altar y al ambn. Conclusin El espacio presbiteral siempre ha tenido un gran relieve arquitectnico y visual en el edificio-iglesia. Tal importancia esttica y espacial, unida al fuerte valor simblico, proviene del hecho de contener el altar, el punto significativo y el centro real de todo el espacio sagrado. Del fortsimo carcter sagrado del altar, centro de radiacin, nace la exigencia de un lugar y un espacio circunstante, que lo rodeen y ms que contenerlo lo amplifiquen y hagan ms evidente su valor primario y principal. El presbiterio es un espacio con una doble caracterstica: por una parte es prolongacin y emanacin del altar, por la otra es el elemento de unin entre este ltimo y la comunidad eclesial. Unin ms que separacin porque, aunque reservado al clero,

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el espacio presbiteral sirve total y realmente a una mejor comprensin y participacin de todo el pueblo de Dios al misterio de Cristo que se celebra sobre el altar. Como se ha visto, se ha efectuado la definicin espacial y visual del presbiterio de modo diferente segn las pocas y los momentos o tambin segn los lugares. Tales diferencias reflejan, no slo el desarrollarse histrico de la arquitectura, sino tambin las concepciones espirituales y litrgicas pertinentes, con modalidades y matices propios, a las diversas comunidades en tiempos y lugares diferentes. De todas maneras los arquitectos han utilizado generalmente tres tipos de elementos. Tenemos, en primer lugar, un nfasis y una caracterizacin de los elementos estructurales pertinentes al rea presbiteral: el suelo, por ejemplo, realzado por uno o ms peldaos; la pared de fondo, a menudo constituida por un bside curvo o poligonal; la cobertura en forma de cpula, de crucero o de cimborio; el espacio del altar a veces encerrado y evidenciado con el tabernculo, dnde todava se encuentra el simbolismo tierra-cielo (es decir, respectivamente base cuadrada y pequea cpula). En segundo lugar frecuentemente se han utilizado tambin elementos de filtro: arcos triunfales, iconostasios y luego balaustradas para subrayar de modo ms evidente la lnea de confn entre los espacios. Elemento muy importante, por fin, tambin debido a su valor fuertemente simblico, es la luz que, medida y dirigida sabiamente, resulta fundamental en la definicin y en la percepcin del carcter sagrado del espacio presbiteral.