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'Demain le capitalisme
Collection Pluriel
dirige par Georges Libert
HENRI LEPAGE
Demain
le capitalisme
LE LIVRE DE POCHE
Librairie Gnrale Franaise, 1978.
Introduction
9
CHAP.
CHAP.
1 : Les nouveaux conomistes amri-
cains ........................ 17
Une rvolution scientifique
et idologique. '
II : L'histoire dfalsifie o........... 61
La nouvelle histoire
conomique et les historiens
libertariens.
CHAP. III Comment est ne la proprit .. 91
L'outil conomique et l'histoire
des institutions.
CHAP. IV Pourquoi la croissance o......... 121
CHAP.
CHAp.
L'conomie du Droit et
les vritables origines
du capitalisme.
V : Pourquoi l'Etat crot-il? o....... 169
L'Ecole du Public Choice .
VI : L'Etat-providence dmystifi 217
Les coCUs
de l'interventionnisme.
6 Demain le capitalisme
CHAP. VII: Rinventer le march .......... 263
L'Economie de la Libert.
CHAP. VIII.: Les rvolutions de Gary Becker .. 321
L'Economie. du temps et
la nouvelle thorie
du consommateur.
CHAP. IX: Milton Friedman ou la mort de
Keynes ...................... 373
Les nouvelles thories de
l'emploi, du chmage et
de l'inflation. .
Conclusion: Demain le capitalisme.... ...... 413
Bibliographie ................................ 433
/
Demain le capitalisme
Henri Lepage, trente-six ans, diplm de l'Institut
d'Etudes Politiques de Paris ,(1962). Etudes d'cono-
mie l'Universit du Colorado, puis la London
School of Economics. Journaliste, ancien rdacteur
en chef adjoint de l'hebdomadaire Entreprise (1967-
- 1975). Spcialiste des problmes de conjonctures et
affaires montaires. Rdacteur en chef de Review
(1975). Actuellement charg de mission l'Institut de
l'Entreprise; collaborateur de la revue Ralits. Vice-
prsident de l'Association pour l'Economie des Insti-
tutions.
(
Remerciements
Je remercie l'Institut de l'Entreprise, ses animateurs et
ses membres, sans le soutien et l'appui desquels ce livre
- fruit d'un long travail de recherche et dedo.cumen-
tation - n'aurait jamais vu le jour. Je remercie tout
particulirement le prsident Jean Chenevier et Michel
Drancourt pour l'intrt qu'a immdiatement veill
chez eux l'ide d'approfondir les apports de la thorie
conomique moderne au renouvellement de la rflexion
politique.
Mes remerciements s'adressent aussi la revue" Ra-
lits D, en la. personne de son directeur Didier Rmon
l'initiative duquel je dois. le voyage qui me permit de
prendre directement contact avec quelques-uns des plus
minents reprsentants de la pense "no-librale D am-
ricaine. Un certain nombre de chapitres de ce livre sont
issus d'articles qui ont t publis dans le courant de
l'anne 1977 dans les colonnes de "Ralits D.
Je dsire galement rendre hommage tous ceux qui,
par leurs commentires et ractions, m'ont aid affiner
ma connaissance des nouvelles approches de la thorie
conomique. Je pense en particulier Jean-Jacques Rosa,
le dynamique prsident de l'Association nationale des
docteurs s sciences conomiques, et ses collgues uni-
versitaires qui, d'ores et dj, multiplient leurs efforts
pour diffuser en France les nouvelles approches de
l' "Economie gnralise D.
Enfin, aussi paradoxal que cela puisse paratre en rat-
son de son erllgagement politique, je mentionnerai Serge-
Christophe Kolm qui, sans le savoir, fut le responsable
indirect de cette recherche : sans les longues conversa-
tions que nous avons eues l'poque o je dbutais
comme journaliste l'hebdomadaire "Entreprise D, je
n'aurais sans doute jamais eu l'ide de m'intresser
d'aussi prs aux enseignements des "nouveaux cono-
mistes D de Chicago.
Dormelles, le 13 novembre 1977.
\
Introduction
TOUTB la France .a, peu ou prou, entendu parler du
livre publi en 1912 par Jacques Attali et Marc Guil-
laume : l'Anti-Economique 1. Bien que peu de gens
l'aient rellement lu, cet ouvrage a immdiatement
connu un grand succs auprs de nos media et
leaders d'opinion: intellectuels, journalistes, hommes
politiques ... Par une formule que je n'hsiterais pas
qualifier de gniale, il a rvl au grand jour l'une
des donnes les plus fondamentales du Mal fran-
ais : ce que Raymond Ruyer 2 a appel 1' cono-
mophobie gnralise de notre socit.
Qu'on le veuille ou non, en dpit des contre-vrits,
des falsifications scientifiques, ou mme des escro-
queries intellectuelles qu'elles comportent, il nous
faut nous rendre l'vidence : les ides anti-cono-
miques sont aujourd'hui la norme de l'opinion publi-
que. Ce sont elles qui, dsormais, forment la culture
conomique populaire et conditionnent la plupart
des rflexes politiques de nos concitoyens, sans que
ceux-ci appartiennent ncessairement l'opposition
d'idologie socialiste.
1. P.U.F.
2. Dans Eloge de la Socit de consommation, CaImann-Lvy,
1969. .
10 Demain le ca1italisme
*
**
Indpendamment de ses divisions politiques tradi-
tionnelles, intellectuellement la gauche franaise
actuelle est en fait l'amalgame de deux courants de
pense d'origines trs diffrentes : d'une part les
marxistes traditionnels, d'autre part ceux que l'on
peut qualifier de no-radicaux , par dmarquage du
terme radical dont se sont baptiss les jeunes cono-
mistes contestataires de la New Lelt amricaine des
annes 1960.
L'apparition de cette nouvelle gauche a consti-
tu l'un des vnements politiques majeurs des
annes 1970. Issue de 1' Economie radicale amri-
caine, elle a apport la gauche franaise, sans que
celle-ci en ait toujours conscience, le new look ido-
logique et l'apparente cohrence doctrinale qui lui
faisaient si cruellement dfaut.
L'une des grandes consquences de l'introduction
en France des analyses de cette nouvelle gauche est
d'avoir sorti la pense marxiste de son ghetto en
favorisant un grand rassemblement anticapitaliste
sur des thmes qui permettent de masquer les diver-
gences doctrinales de fond.
Certes, fondamentalement, les problmes demeurent
les mmes: droite, des gens qui continuent d'adh-
rer une philosophie individualiste; gauche,
d'autres gens qui considrent que l'homme n'existe
qu'en tant que membre d'un groupe, et qui encensent
donc le collectif au dtriment de l'individu. Mais,
alors que le discours libral subit l'usure du temps,
celui des socialistes a t rajeuni par l'apport de sang
neuf en provenance des contestations de la nouvelle
gauche.
Il est vrai que la logomachie traditionnelle des
partis politiques de gauche, elle, n'a pas t telleqlent
renouvele. Mais ce n'est pas cela l'important; ce qui
Introduction 11
compte, c'est cette mode intellectuelle des ides
radicales" qui, parce qu'elles bnficient d'un effet
de modernit, et aussi du label scientifique li en
partie leur origine anglo-saxonne (ce qui permet
donc de mettre fin l'hypothque du lien entre socia-
lisme et dmocraties populaires de type sovitique)
se diffuse insidieusement mme dans des milieux
priori peu suspects de sympathies prononces
l'gard des utopies socialistes.
Le vritable danger vient moins des discours et
palinodies de Franois Mitterrand et de Georges
Marchais que de cette intoxication intellectuelle en
profondeur qui, peu peu, habitue toute une partie
de l'intelligentsia et de l'opinion franaise rflchir,
souvent sans s'en rendre compte, en termes mar-
xiens ".
*
**
L'important dans cette pense radicale" est sa
dimension de critique scientifique.
N'oublions pas, en effet,que ce mouvement n aux
Etats-Unis n'tait pas, l'origine, proprement par-
ler un mouvement politique. Il est issu d'un groupe
d'universitaires qui, ayant. dcouvert les enseigne-
ments des philosophes marxistes europens (Marcuse,
Althusser, Gorz, ... ) se prsentaient avant tout en
contestataires des fondements de l'enseignement co-
nomique traditionnel anglo-saxon. Les radicaux
amricains reprochent aux concepts de base de la
science conomique orthodoxe (approche individua-
liste, concept de l'Homo oeconomicus qui sert de base
toute l'analyse no-classique", thorie du margi-
nalisme ... ) de n'tre que des instruments utiliss par
les classes au pouvoir pour lgitimer le maintien de
structures et d'institutions qu'ils accusent de pren-
. niser un ordre social fondamentalement injuste et
ingalitaire. Leur critique n'est donc pas seulement
12 Demain ,le capitalisme
d'ordre thique. Elle se prsente en premier lieu
comme une remise en ,cause interne des bases scien-
tifiquesde leur discipline. Cela a son importance :
- d'abord, parce que c ~ t t e critique conduit une
remise en cause des fondements mmes du systme
de pense (le paradigme) qui sert de support
scientifique l'idologie librale;
- ensuite, parce qu'il en rsulte que le conflit
politique et idologique dont nous sommes actuelle-
ment les tmoins et les acteurs est dsormais inspa-
rable du conflit doctrinal et scientifique qui oppose
les, conomistes orthodoxes et libraux, aux cono-
mistes contestataires marxistes ou no-marxistes.
*
**
En consquence, je crois profondment qu'il est
aujourd'hui impossible de mener une action politique
efficace sans commencer par approfondir le problme
des rapports entre les, idologies et la science cono-
mique. Il ne sert rien de dfendre la socit librale
et l'<;onomie de march en continuant de se rfrer
des archtypes fonds sur une approche des phno-
mnes humains et sociaux aujourd'hui mise mal par
la contestation des adversaires. De la mme faon, il
ne suffit pas de critiquer les incohrences de dtail
du programme conomique de la gauche si, parallle-
ment, on n'a pas conscience de son apparente coh-
rence doctrinale, et si on n'est pas en mesure de
dmontrer les limites et les impostures de cette
dernire. La dfense de l'conomie librale ne sera
efticae que si ses partisans sont capables d'opposer
aux prtentions scientifiques des anti-conomistes
et de leurs sympathisants un nouvel approfondisse-
ment thorique et scientifique des bases mmes de
leur philosophie politique.
Il n'est pas question de dvaloriser l'importance
de l'action politique et idologique traditionnelle.
Introduction 13
Mais je suis convaincu que la survie, dans' notre pays,
d'un type de socit librale dpend de notre capa-
cit redcouvrir l'intrt stratgique de la recherChe
conomique.
Cela suppose aussi que ceux qui dfendent le lib-
ralisme sur le plan politique aient conscience des
liens troits qui unissent la philosophie librale aux
fondements scientifiques de la socit capitaliste. Il
faut que ceux qui adhrent une philosophie librale
cessent d'avoir mauvaise conscience cause de cette
liaison entre libralisme et capitalisme, ~ t qu'ils
consacrent suffisamment d'efforts pour redcouvrir
les arguments thoriques et scientifiques qui font que
cette mauvaise conscience n'a pas de raison d'tre.
*
**
Si je place ces quelques rflexions en intJ;"Qduction
de ce livre, c'est parce que ce sont elles qui, il y a
maintenant prs de deux ans, constiturent le point
de dpart de ma recherche, et parce qu'elles permet-
. tent de mieux comprendre le pourquoi de mon entre-
prise.
Il est vrai que la science conomique est actuelle-
ment l'objet d'une double contestation. Contestation
externe :. opinion publique et hommes politiques lui
reprochent son inefficacit dans la lutte contre
l'inflation et la monte du nombre des chmeurs;
sa crdibilit est srieusement entame par la sv-
rit et la longueur de la crise conomique dclen-
che par le conflit ptrolier de 1973. Contestation
interne : au sein mme de la profession, une nouvelle
gnration d'conomistes de gauche dnonce le
caractre idologique de la science conomique tra-
ditionnelle et entreprennent de jeter les fondements
d'une nouvelle conomie politique contestataire.
Mais on dit souvent que c'est dans l'chec et l'adver-
sit que se prparent les grands bonds en avant.
14 Demain 1.e capitalisme
Cette formule s'a,ppliqueparticulirement bien, n'en
dplaise nos adversaires, la science conomique
d'aujourd'hui .. Alors que . de nombreux citoyens se
tournent vers l'idologie pour trouver des rponses
aux questions qui semblent laisser la science cono-
mique dsarme, en ralit la thorie con9mique est,
depuis une dizaine d'annes, le thtre de progrs et
mme de bouleversements considrables: au P9int
que ceux qui ont quitt les facults il y a plus de
quinze ou vingt ans (et c'est le cas des responsables
de la gestion conomique de nos pays) se retrouvent
aujourd'hui avec un stock de connaissances totale-
ment dpasses.
L'objectif de ce livre n'est pas d'offrir au lecteur
un c o ~ r s sur l'volution de la pense conomique
contemporaine mais d'attirer l'attention du public
franais sur l'mergence aux Etats-Unis d'un renou-
vellement intellectuel et scientifique qui dbouche sur
une remise en cause de la plupart des dogmes et
archtypes conomiques ou politiques sur lesquels les
dmocraties occidentales s'appuient depuis la der-
nire guerre. .
La place importante occupe par la recherche et la
rflexion conomique dans l'histoire de ce courant de
pense fait qu'il sera difficile d'viter que certains
dveloppements aient un aspect thorique. Cela dit,
ce livre n'est pas crit pour des professionnels de la
recherche ou de l'enseignement conomique. (Je prie
d'ailleurs ces derniers de bien vouloir tre indulgents
pour les omissions, les simplifications ou les confu-
sions qu'ils risquent de dceler.) J'ai essay de faire
en sorte que cet. ouvrage reste accessible au plus
grand nombre possible de lecteurs, bien que sa lec-
ture ncessite un minimum de culture conomique.
J'ai cherch m'adresser en priorit, d'une part,
ceux qui dsirent actualiser de faon rapide leurs
connaissances sur les dveloppements de la pense
conomique, d'autre part, tous ceux qui sont sen-
Introduction 15
.sibles aux lacunes dont les doctrines librales classi-
ques (celles qui sont vulgarises dans le grand public)
font preuve par rapport la puissance mobilisatrice
des slogans anti-conomiques. .
Je sais que parfois la lecture des chapitres qui
suivent ne sera par toujours aise. Mais il faut que
l'on prenne conscience de l'intrt que prsente, dans
les circonstances actuelles pour dfendre les liberts
individuelles les plus fondamentales, la matrise
d'une certaine culture conomique fonde non plus
sur les enseignements traditionnels de la macro-
conomie universitaire, mais sur les nouvelles appro-
ches de la thorie micro-conomique.
CHAPITRE PREMIER
Les nouveaux conomistes amricains
Une rvolution scientifique et idologique
PARALL:LEMENT la nouvelle gauche (New Left) dont
l'influence est aujourd'hui si grande sur l'opinion
publique franaise, se dveloppe depuis une quin-
zaine d'annes, aux Etats-Unis, un nouveau mouve-
ment universitaire dont les ides sont porteuses d'une
rvolution intellectuelle et scientifique qui devrait
avoir sur l'avenir conomique et politique des socits
occidentales une importance au moins aussi grande
que ce que reprsenta pour le quart de sicle coul
la rvolution keynsienne des annes 1930.
Ce mouvement, qui a pour point de dpart un nou-
vel largissement et approfondissement des thories
micro-conomiques no-classiques, n'a, proprement
parler, pas de nom. Aucun ouvrage de synthse, mme
amricain, ne lui a encore t consacr. Nous utilise-
rons pour le dsigner l'expression de mouvement
no-libral amricain. Nous pourrions tout aussi
bien le dsigner sous l'tiquette d' Ecole de Chi-
cago , en raison de l'influence qu'y jouent ou y ont
jou les conomistes et chercheurs de l'Universit de
Chicago (la plupart des personnages dont nous serons
amens citer les noms tant soit des membres en
activit de l'Universit de Chicago, soit d'anciens
tudiants ou d'anciens professeurs de cette univer-
sit).
Il est toujours difficile de dlimiter avec prcision
les frontires d'un mouvement intellectuel ou scien-
tifique. De mme il est gnralement impossible de
20 Demain le capitalisme
discerner les vritables filiations qui permettent de
rendre compte de la faon dont certaines ides
naissent, grandissent, se propagent. Disons cepen-
dant, pour tre schmatique, que les origines scien-
tifiques de ce no-libralisme datent des annes 1950
et qu'elles sont lies l'influence qu'exeraient
cette poque, au sein de l'Universit de Chicago, des
hommes comme Franck Knight (qui, avec Jacob
Viner et Henry Simons, fut dans les annes 1930
le vritable fondateur de la tradition chicagienne),
Thodore Schultz (l'inventeur de la thorie moderne
du (c capital humain ), H. Gregg Lewis (un profes-
seur effac qui n'a gure publi mais qui joua un
rle important dans la formation et l'orientation d'un
certain nombre des grands noms de l'Ecole de
Chicago d'aujourd'hui), et, bien sr, Milton Fried-
man, entr Chicago en 1946 alors que l'Universit
de Columbia qui lui avait dcern son doctorat venait
de lui refuser un poste d'enseignement.
C'est cette poque, en effet, qu'apparaissent toute
, une srie de travaux pionniers contribuant largir
le champ d'application des techniques de l'analyse
conomique et conomtrique : explication des ph-
nomnes de discrimination (thse de Gary Becker
crite en 1955 et p;ublie en 1957); application de
l'analyse conomique l'tude des phnomnes poli-
tiques (A Theory of Demoeraey d'Anthony Downs,
publi en 1957) ; utilisation de l'conomie pour l'ana-
lyse des phnomnes juridiques et l'volution du
droit (lancement en 1958 du Journal of Law and Eco-
nomies par Ronald Coase), etc.
Aujourd'hui, le mouvement no-libral amri-
cain se prsente essentiellement sous forme d'un
effort de renouvellement scientifique appliqu l'ana-
lyse des faits conomiques, politiques et sociaux. Son
influence se rpand par l'intermdiaire de quatre
grands canaux :
Les nouveaux conomistes amricains 21
- le courant montariste ,
- la thorie du capital humain ,
- le mouvement des droits de proprit ,
- et l'cole du Public Choice .
Les ides montaristes tant relativement mieux
connues, nous nous limiterons dans ce premier cha-
pitre .la prsentation des trois autres courants, sans
perdre de vue qu'il existe entre eux et les thses
montaristes d'troites connexions 1.
La thorie du capital humain
Comme le rappellent Michelle Riboud et Feliciano
Hernandez Iglesias 2, on donne le nom de capital
humain aux aptitudes, connaissances, comptences,
qualifications dont disposent les individus. Ce capi-
tal humain est en partie hrit la naissance, inn,
et en partie acquis tout au long de la vie. La thorie
du capital humain est la branche de l'analyse cono-
mique qui se donne pour tche d'expliquer comment
se forme, se dveloppe et s'accumule ce capital
humain, ainsi que les relations qui existent entre sa
distribution et les diffrents types de comportements
conomiques .
La naissance de la thorie du capital humain
date du dbut des annes 1960. On en trouve dj
des prmices dans des travaux antrieurs. Notam-
ment dans la thse de doctorat de Milton Friedman
(1945) qui porte sur un sujet qui aurait intress les
membres de la commission Rueff,Armand sur les
entraves la concurrence dans l'conomie franaise:
les revenus des professions librales . Mais c'est
1. Voir le chapitre IX, Milton Friedman ou la mort de
Keynes . .
2. Cf. Michelle Riboud et Feliciano Hernandez Iglesias, La
thorie du capital humain : un retour aux classiques , dans
l'Economique retrouve publi sous la direction de J.J. Rosa
et Florin. Aftalion, Economica, 1977.
22 , Demain le capitalisme
seulement en 1962, dans le Journal of Political Eco-
nomy, qu'apparaissent les premires rfrences expli-
cites la thorie moderne du capital humain (dans
un supplment intitul : Investment in Human
Beings ).
Cette thorie du capital humain est le point d'abou-
tissement de toute une srie de travaux mens dans
les annes 50 par des chercheurs du dpartement
d'conomie de Chicago et de l'Universit de Columbia
sur des sujets comme l'analyse de la demande
d'ducation, le. fonctionnement du march du travail,
l'explication de l'volution du taux d'activit de la
population fminine, le pourquoi des diffrentiels de
salaires (salaires fminins, discriminations l'en-
contre des minorits raciales et ethniques), la prise
en compte des loisirs dans l'activit des individus, etc.
A l'poque, l'originalit de ces travaux est d'tre
fonde sur l'ide que des problmes comme l'duca,
tion ou la sant ne doivent pas tre considrs comme
de simples consommations analogues l'achat d'une
brosse dents ou d'une automobile, mais comme des
actes conomiques impliquant de la part des mnages
ou des individus un calcul d'investissement. Comme
l'crit le Britannique Mark Blaug dans une rcente
revue de la littrature conomique appartenant au
mouvement du capital humain :
Le .fondement de la thorie du capital humain rside
dans le fait que l'on considre que les gens ne Hmitent
pas leur activit conomique des arbitrages entre les
diffrents produits marchands que leur offre 1e march,
mais effectuent simultanment une srie d'arbitrages
entre des consommations immdiates et des satisfactions
futures d'ordre pcuniaire et non pcuniaire : par exem-
ple en acceptant aujourd'hui un emploi qui est peut-tre
mal pay mais qui, par la formation et l'exprience qu'il
apporte, accrot Jes perspectives futures de. carrire et
de rmunration de l'individu (par rapport ce qui
serait si cet individu optait immdiatement pour un
autre emploi mieux pay mais moins formateur), Dans
Les nouveaux conomistes amricains 23
cette l'ducation, les dpenses de sant, la
mation professionnelle (sur le tas, ou dans des centres
spcialiss) sont considrs comme des investissements
ana:logus aux investissements physiques de l'entreprise,
en,trepris par les' iildividus eux-mmes, en leur nom par
la collectivit. .
Partant de l, on retrouve une ide chre aux co-
nomi$tes montaristes : l'arbitrage des mnages ne se
limite pas choisir entre consommation ou pargne,
mais intgre des donnes non montaires (amliora-
tion des perspectives de carrire, esprances de mobi- "
lit sociale par exemple) aussi bien que purement
montaires (esprances de revenus 1). Et l'on dbou-
che sur deux lments essentiels. A savoir :
- D'une part, que cela amne l'conomiste traiter
de sujets qui traditionnellement taient en dehors du
champ de l'analyse conomique et que l'on laissait
aux sociologues, aux psychologues ou aux spcialistes
de la sCience ,politique: par exemple l'expliCation de
l'volution de certains besoins qui, jusqu' prsent,
taient pris comme des phnomnes exognes mais
dont on peut dsormais rendre compte en intgrant
tout simplement la dimension temporelle du cycle
de vie des mnages (plus on vieillit, moins on a de
raisons d' investir pour l'avenir, et plus on consa-
crera .de ressources la consommation pure par
exemple: ce qui permet d'expliquer certains dpla-
cements apparents de prfrences).
- D'autre part, que l'conomiste est dsormais en
mesure de faire remonter l'explication de certaines
ingalits sociales apparentes UIie srie de fac-
teurs et de choix individuels (cf. par exemple tous
les travaux rcents sur la distribution des revenus,
domaine propos duquel les conomistes, jusque-I,
n'avaient pas grand-chose de satisfaisant dire; ou
1. Voir au chapitre IX le concept de cycle vital qui sert
de base aux constructions modernes de l'analyse montariste.
24
Demain le caPitalisme
encore. les nouvelles explications sur le chmage
volontaire , que l'on retrouve dans les thories
montaristes de l'emploi et de l'inflation).
Le domaine du capital humain est aujourd'hui
associ des noms corinne Thodore Schultz, (75 ans,
dj cit), Jacob Mincer (55 ans, Universit de Colum-
bia), Yoram Ben Porath (Tel Aviv), Glen Cain (44 ans,
Wisconsin University), Finis Welch (39 ans, U.C.L.A.),
Reuben Gronau (Universit de Jrusalem), Robert
Michael (35 ans, National Bureau of Economic
Research), Zvi Griliches (47 ans, Harvard), etc. Le plus
important de tous est incontestablement Gary Bec-
ker. N en 1930, actuellement professeur Chicago
aprs avoir pass plusieurs annes Columbia, Gary
Becker est en effet probablement l'conomiste le plus
dou de la gnration des moins de cinquante ans.
Nombreux sont ceux qui voient dj en lui l'gal des
plus grands noms de l'histoire de la science cono-
mique.Particulirement prolifique, auteur d'ouvrages
fondamentaux (Investment in Human Capital en
1964, Economie Theory publi en 1971), il est vraiment
celui qui actuellement contribue le plus ouvrir le
champ de l'analyse conomique vers de nouveaux
horizons. A ce titre, il est l'instigateur indniable de
trois des plus importants dveloppements enregistrs
depuis une dizaine d'annes dans le domaine de la
thorie conomique: la thorie de la famille; l'lar-
gissement de l'application de l'analyse conomique
aux relations et activits sociales non-marchandes;
la nouvelle thorie du consommateur.
La thorie de la famille. - Partant de l'ducation, de
la sant, ou des comportements individuels vis--vis
du travail, la famille et les activits familiales cons-
tituaient une zone d'extention naturelle de la mtho-
dologie du capital humain : analyse du mariage
considr comme un choix volontaire rationnel, fruit
d'une dcision qui permet deux poux de maxi-
Les nouveaux conomistes amricains 25
miser leur volume de satisfactions par rapport
ce que serait leur situation si chacun restait cliba-
taire; explication de l'volution des taux de fertilit
par une analyse des facteurs conomiques qui condi-
tionnent les dcisions familiales vis--vis du choix
d'un enfant, etc. L'intrt de . ces recherches est
notamment de rintgrer les phnomnes de popu-
lation de faon endogne l'intrieur des m ~ s m e s
conomiques et de leur volution dynamique (on
dbouche sur une nouvelle thorie gnrale de la
population qui permet de rtablir des liaisons entre
les phnQmnes dmographiques et l'volution des
grandes donnes conomiques gnrales); et cela
dans le cadre d'une mthode qui pennet, par l'cono-
mtrie, de rintroduire des lments de quantifica-
tion (et donc, ltrieurement, de prvision) dans. des
domaines a priori inquantifiables : prise en compte
de l'amour par exemple, de l'altruisme, de la phila.n-
tropie, de la pit religieuse, etc.
L'conomie des relations non-marchandes. - Ce qui
prcde dbouche sur une gnralisation de l'ap-
proche conomique l'ensemble des activits et rela-
tions sociales, que celles-ci aient un caractre mar-
chand (un achat) ou non marchand (la philanthropie
par exemple, ou les activits politiques) .. Comme l'a
expliqu lui..mme Gary Becker, lors d'un rcent
sminaire qui s'est tenu Paris en septembre 1977 :
" La science conomique entre dans un troisime ge.
Dans le premier ge on considrait que l'conomie se
limitait l'tude des mcanismes de production et de
consommation de biens matriels, et n'allait pas au-del
(la thorie traditionnel'le des marehs). 'Dans un second
temps, le domaine de la thorie conomique a t largi
l'tude de l'ensemble des phnomnes marchands,
c'est--dire donnant lieu rapport d'change montaire.
Aujourd'hui, le champ de l'analyse conomique s'tend
l'ensemble des compprtements humains et des dci-
sions qui y sont asSOCIeS. Ce qui dfinit {'Economie, ce
26 Demain le capitalisme
'n'est pas le caractre marohand ou matriel du problme
traiter; !Dais la ,nature mme de ce problme : toute
question qui pose un problme d'allocation de ressources
et d ohoix dans le cadre d'une situation de raret carac-
t'rise par l'affrontement de finalits concurrentes relve
de l'Conomie et peut tre trait par l'ana1yse cono-
mique
l

D'o toute la nouvelle gnration, souvent surpre-
nante pour le profane, de travaux utilisant l'approche
conomique pour analyser . les problmes de' crimina-
lit (Erlich, Ozen, Landes), la raison des suicides
(Hammermesh et Soss, 1974), les comportements
altruistes et les interactions sociales (Becker, 1974,
Hirshleiffer, 1977), les attitudes religieuses (Azzi et
Ehrenberg, 1975), les divorces, etc. D'o aussi, l'appa-
rition de l'analyse cononiique dans des domaines
assez inattendus : l'volution du langage (Marschak,
1965), la slection naturelle des espces animales
(Smith, 1975) et celle des comportements humains
(Becker, 1976, Tullock, 1977), les comportements poli-
tiques (voir plus loin l'Ecole du Public Choice ),
la thorie conomique des phnomnes rvolution-
naires (Tullock), l'volution des structures institu-
tionnelles de la socit (voir la thorie des droits de
proprit) ...
La nouvelle thorie du consommateur. - Amorce
par les contributions multiples de Gary Becker, et
plus rcemment par les travaux d'un Austra-
lien, professeur l'Universit de Columbia, Kelvin
Lancaster, la nouvelle thorie de la consommation
part de l'ide que le consommateur n'est pas seule-
ment un individu qui consomme, mais. aus.si un
individu qui produit les satisfactions dont il est
1. Gary Becker, The Economic Approach to Human Bha-
vior., communication prsente au sminaire international
sur l'Eeonomie sociobiologiCJ.ue Paris, 1977,
avec le concours du C.N.R.S., M.S.H., C.R.E.D.O.C. et N.S.F.
Les nouveau;x conomistes amricains 27
lui-mme le consommateur en utilisant pour cela des
inputs constitus par ses achats et son temps 1.
Elle constitue elle seule une vritable rvolu-
tion intellectuelle encore pratiquement inconnue en
Europe alors qu'elle a d'extraordinaires implications
politiques. Comblant les lacunes de la thorie no-
classique de la demande, elle permet en effet de
dmystifier les critiques formules par les partisans
de 1' anti-conomie l'encontre de la science cono-
mique contemporaine. Comme Jean-Jacques Rosa a
t le premier le faire remarquer 2, cette nouvelle
thorie de la demande est une extraordinaire inven-
tion qui permet enfin de rpondre tous ceux qui
fondent leur critique de la socit sur une prtendue
distinction entre vrais et faux besoins, sur
l'ide que le consommateur est l'esclave des produc-
teurs (via la publicit), ou encore sur le fait que la
prolifration des produits nouveaux serait la preuve
de la nocivit et du caractre suicidaire de notre
socit de consommation. Par ailleurs, ainsi que le
souligne un autre conomiste franais, Yves Simon 8;
cette thorie permet enfin d'tablir un pont entre
l'analyse conomique et les pratiques du management
ou du marketing . Elle apporte notamment une
explication adroite des phnomnes d'obsolescence
et d'apparition de nouveaux produits.
Au total, l'ensemble de ces travaux issus de la
ligne du capital humain, mais dpassant le cadre
limit de cette discipline au sens strict, dbouche
sur une conclusion capitale : savoir que dans la
sphre des comportements et des dcisions humaines
1. La nouvelle thorie de la consommation et du consom-
mateur fera l'objet de dveloppements plus approfondis dans
le chapitre VIII.
2. Dans son cours de thorie micro-conomique de l'Ins-
titut d'tudes politiques de Paris, 1977.
3. Dans un article de Vie et Sciences conomiques (octobre
1976).
28 Demain le capitalisme
la part de l'irrationalit est infiniment plus rduite
qu'on ne le croit gnralement, ou que ne nous le
laissent croire les savants des autres sciences sociale,s.
Ainsi que le rsume Gary Becker :
Parler de l'irrationalit des tres humains n'est le
plus souvent qu'un alibi des savants pour camoufler leur
incapacit expliquer certains phnomnes. Ce que la
recherche conomique est aujourd'hui en mesure d'ap-
porter aux sciences humaines, c'est prcisment un outil
permettant de rduire cette zone d'inconnu. A cet gard,
elle n peut qu'tre plus efficace que les autres approches
traditionnelles des sciences sociales dans la mesure o,
ne pas l'irrationalit (pour elle, tout ce
qui est apparemment irrationnel n'est que la cons-
quence d'un cot objectif que l'exprimentateur n'a
pas encore russi isoler), elle empche le chercheur
de s'arrter des explications qui n'en sont pas 1.
Le mouvement des droits de proprit
Au cur de toutes ces tudes modernes nourries par
la problmatique du capital humain, on trouve deux
notions que nous n'avons pas encore voques : d'une
part, la prise en compte de ce que le temps est, pour
l'homme, une ressource rare qui a un prix implicite
(c'est une ressource rare dont on cherche optima-
liser l'usage en utilisant ce temps davantage pour
les activits qui nous apportent le plus de satisfac-
tions que pour celles qui nous en apportent le
moins) ; d'autre part, le fait que toute dcision prise
par un individu suppose au pralable l'accumulation
d'une certaine quantit d'information, qui elle aussi
est une ressource rare et coteuse (coteuse en temps
personnel, en efforts individ.uels, en achat d'informa-
tions ... ).
Prix du temps (dont la premire analyse thorique
systmatique remonte un article de Gary Becker
1. Gary Becker, 1977, communication dj cite.
Les nouveaux conomistes amricains 29
publi en 1964), cot de l'information (dont la tho-
risation remonte aux annes 1950 avec les travaux
d'un autre grand de Chicago, Georges Stigler
aujourd'hui g de 66 ans), c ~ l a nous mne directe-
ment la notion de co4ts de transaction sur
laquelle est fonde toute la problmatique de la
thorie des droits de proprit et qui est probable-
ment l'une des notions les plus fcondes de toute
l'conomie moderne (on la retrouve par exemple au
centre de l'analyse des phnomnes politiques).
L'histoire de la thorie des droits de proprit est
elle aussi troitement associe un homme et une
universit. L'homme, c'est Ronald Coase, un Anglais
quelque peu solitaire de 67 ans, fondateur en 1958
du Journal of Law and Economies. L'universit est
celle. de l'Etat de Virginie localise dans la patrie
natale de Thomas Jefferson (le rival libertarien de
George Washington au moment de l'laboration de
la Constitution amricaine) : Charlottesville. Ronald
Coa.se est actuellement professeur d'conomie
l'Ecole de droit de l'Universit de Chicago, mais il
enseigna plusieurs annes Charlottesville (de 1958
1964), d'o l'tiquette d' Ecole de Virginie sou-
vent utilise encore aujourd'hui pour dcrire le mou-
vement intellectuel associ la thorie des droits de
proprit alors que le centre de gravit de celui-ci
s'est dplac vers d'autres campus universitaires
comme l'Universit de Californie (UCLA o ensei-
gnent Armen Alchian et Harold Demsetz) ou l'Univer-
sit de l'Etat de Washington Seattle (avec Douglass
North, Steven Cheung et John oMcGee). Ici, l'influence
de l'Universit de Chicago est moins directe. La
thorie des droits de proprit s'est dveloppe hors
de l'orbite de celle-ci, bien qu'il soit intressant de
noter que la plupart de ceux qui y ont associ leur
nom sont passs une tape ou une autre de leur
carrire par Chicago. .
Les origines de la thorie des droits de proprit
30 Demain le capitalisme
remonte 1937 lorsque Ronald Coase, alors profes-
seur la London School of Economics, publia dans
la revue Economica un article rest fameux : The
Natur of the Firm ; Mais le mouvement ne prit
rellement son essor que dans les annes 1960 sous
l'impulsion de gens comme Alchian, Roland McKean
ou Warren Nutter (ces deux derniers professeurs
l'Universit de Virginie). Il repose sur quatre piliers
qui sont: le concept de cot de transaction , la
thorie de la production du droit, l'analyse com-
pare de l'efficacit des organisations conomiques, et
l'application du raisonnement conomique la red-
couverte de l'histoire.
Le concept de cot de transaction . - Ce concept
est fondamental, car c'est lui qui est utilis par
Ronald Coase pour expliquer, d'une part, les origines
de l'entreprise (son article de 1937), d'autre part, la
vritable raison d'tre de la proprit (dans un autre
article qui date de 1960 : Ronald Coase publie trs
peu, mais ses rares contributions sont chaque fois
trs importantes).
Le point de dpart est constitu par la base mme
de toute philosophie librale : la thorie gnrale de
l'change et des prix qui stipule que le meilleur tat
social possible est celui qui rsulterait d'un monde
o toutes les dcisions concernant les problmes
d'allocation de ressources seraient prises dans le
cadre d'un systme d'changes volontaires et contrac-
tuels entre tous les agents conomiques en cause.
C'est la dfinition mme de l'conomie de march.
Mais le man"h ne peut pas rsoudre tous les
problmes. Le march est en effet un mcanisme
coteux. Ngocier est un acte qui cote quelque
chose celui qui ngocie : il lui faut se dplacer
(au m ~ c h par exemple), se renseigner sur les
qualits et les prix prsel;lts par les divers offreurs,
tester le produit ... Tout cela cote de l'nergie, de
Les nouveaux. con011'!istes amricains 31
l'information, du temps. Pour certains produits bien
dfinis et naturellement assez standardiss (des pom-
mes, des oranges ... ) pas de pr<,>blme.Les cots de
transaction supports par les deux parties l'change
sont ngligeables. Mais plus on entre dans une co-
nomie complexe, plus ces cots de transaction aug-
mentent, et plus le march devient un mcanisme
:< coteux utiliser par rapport d'autres formes
d'organisation sociale fondes sur le commandement
(et non plus l'change). C'est alors qu'apparat 1' en-
treprise : l'entreprise est une institution qui se
substitue au march pour produire certaines tran-
sactions dont les cots seraient trop levs s'il fallait
avoir recours l'change pur. Elle est, pour la
socit, source d' conomies , et contribue ainsi
amliorer le bien-tre de l'ensemble du corps social.
Cette approche de la notion d'entreprise dbouche,
signalons-le, sur des enseignements trs concrets. Elle
est notamment l'origine d'une nouvelle vision des
phnomnes de concentration qui contredit la plupart
des principes sur lesquels sont aujourd'hui fondes
les politiques anti trusts . A cet gard, l'une des
caractristiques de la thorie des droits de proprit
est de conduire les coles de droit amricaines
embaucher, depuis quelques annes, un nombre c r o i s ~
sant d'conomistes professionnels : Yale Brozen
Chicago par exemple, Charles Goetz Charlottesville,
Roger LeRoy Miller Miami...
La thorie ccmomique du droit. - L'change par le
march est le mcanisme d'allocation des ressources
le plus efficace possible pour la socit. Mais, pour
qu'il fonctionne, encore faut-il que ceux qui ngocient
aient un droit de proprit prcis, exclusif, et libre-
ment transfrable sur ce qu'ils changent. Sinon, les
cots de ngociation pour la rpartition des res-
sources seront prohibitifs.
Dans leur revue de la littrature consacre la
32 Demain le capitalisme
thorie des droits de proprit (publie par la Revue
conomique, n 3, 1977) Yves Simon et Henri Tezenas
du Montcel utilisent l'exemple suivant pour expliquer
l'origine conomique du concept de proprit :
Si la proprit d'un champ est communale et que l'un
des membres de fa communaut villageoise fait patre
soudain deux fois plus de btail que ses concitoyens, il
nuit lgrement chacun des membres de la commu-
naut (s'il y a 100 foyers dans le village, chacun d'eux
subit un dommage de 1/99) et en tire un trs gros avan-
tage (doublement de son chiffre d'affaires). Une assemble
gnrale peut se runir pour expliquer au contrevenant
qu'il ne doit pas doubler le nombre de vaches sur le pr,
mais en fait personne n'a un intrt vital le faire (sa
perte n'est que de 1/99) et cette procdure cote cher (si
la runion dure 2 heures - ce qui est un strict minimum
pour que chacun des orateurs prsente son analyse du
problme - ce sont 200 heures qui sont consommes,
c'est-dire l'quivalent de 5 semaines de travail d'un
individu). Pour viter tous ces inconvnients, il est pr-
frable d'attribuer des droits de manire privative
chaque individu (cration de la firme individuelle) et de
permettre celui qui est trs intress par le champ
(car il veut doubler son chiffre d'affaires) d'entrer en
ngociation avec chacun des 99 autres membres pour leur
acheter le droit d'aller faire patre ses vaches 3,5 jours
par an. Pour viter des cots de transaction trop levs,
il ngociera, en fait, avec un ou deux entrepreneurs pri-
vs et ralisera une opration de fusion ou de concen-
tration (dbut du processus de croissance de la firme).
Cet exemple peut faire soUrire; mais c'est bel et
bien ainsi qu'au XVII" sicle le capitalisme est n en
Angleterre avec le phnomne des enclosures 1.
Ceci nous mne directement la nature cono-
mique du droit. Pour les conomistes du mouvement
des droits de proprit, le droit n'est pas autre chose
qu'une. activit sociale dont la finalit est de contri-
buer l'augmentation du surplus conomique par la
1. Voir notre chapitre III, Les origines de la proprit. .
Les nouveaux conomistes amricains 33
dfiniti9n de rgles qui contribuent abaisser le
niveau des coftts de transaction au sein de la socit.
Ces rgles ont une 40uble nature : elles peuvent soit
concerner l'attribution de. nouveaux droits de pro-
pIjt dans des domaines o les dlimitations de la
proprit taient jusque-l insuffisantes (l'exemple
ci-dessus : en facilitant les changes, cette attribution
de nouveaux droits de proprit dgage des ressources
humaines. et sociales qui peuvent alors tre utiUses
dans d'autres activits o leur rentabilit pour la
socit sera plus leve) ; soit avoir pour but de faci-
liter les relations d'change et de. ngociation en
imposant le respect d'un certain nombre de normes
communes (exemple de la rglementation des poids
et mesures sur les foires du Moyen Age; ou encore
tout ce qui concerne le droit commerl:ial et le droit
des s o c i ~ s : l'effet de ce dernier est de rduire les
eoftts de constitution et de fonctionnement des acti-
vits commerciales ou industrielles par rapport ce
qui serait 'si aucune rgle n'existait).
L'apparition de la Loi (c'est--dire d'un Etat)
s'analyse ainsi comme la production J) d'une institu-
tion dont le rle est de permettre aux citoyens de
faire l'conomie des ressources qu'ils consacreraient,
dans une situation d'anarchie (au sens d'univers
sans lois); soit entrer en contact les uns avec les
autres, soit lutter les uns contre les autres pour
s'approprier . l'usage des ressources rares. .
L encore, ce discours apparemment trs thorique
a des conclusions pratiques trs importantes. Notam-
ment l'ide, fondamentale, que les problmes de pol-
lution ou d'encombrement de notre poque ne sont
pas lis la logique du systme capitaliste, mais
une insuffisance de droits de proprit concernant
l'usage de certaines ressources naturelles devenues
rares; et donc que leur solution passe par la cration
4e nouveaux droits de proprit (cration qui, elle,
dpend de progrs techn910giques et institutionnels
Demain le capitalisme
permettant d. mieux individualiser des .droits qui
aujourd'hui. sont difficilementindividualisables).
nouvelle approche de l'histoire du monde occi-
dental. - L'une des consquences les plus impor-
tantes de cette nouvelle approche des droits de
proprit est de conduire un renouvellement de
l'analyse historique par l'utilisation de la thorie
conomique. Comment la proprit individuelle est-
. elle apparue dans l'Europe post-fodale? Comment
expliquer l'avnement de l'Etat-nation moderne?
Pourquoi l'Angleterre volu vers une monar-
chie constitutionnelle alors que la France et l'Espagne
s'enfonaient dans l'absolutisme? Quelles sont les
origines du capitalisme? C'est de telles questions
que, par exemple, Douglass North tente de rpondre
par une analyse conomique dans son ouvrage (qui va
faire l'objet d'une traduction franaise aux ditions
Flammarion) Les Origines d.u monde
Cette approche conomique de moderne
montre notamment que les origines de la rvolution
industrielle sont moins chercher dans un accident
technologique que la lente gestation, travers
les ges, et depuis la fodalit, d'un systme d'institu-
tions et de droits de proprit permettant d'exploiter
de faon de plus en plus efficace les motivations
individuelles pour assUrer l'orientation des capitaux
et des nergies vers les activits socialement les ,plus
utiles.
L'tude compare des organisations. - L'entreprise,
avons-nous vu, est une sorte de succdan du march,
se substituant celui-ci lorsqu'il n'est pas en mesure
de fonctionner efficacement. Mais, pour que cette
substitution se justifie, encore faut-il que l'entreprise
fonctionne efficacement et que les dcisions qui y
sont prises soient celles qui rpondent le mieux aux
intrts de la collectivit. Ce qui mne nous int-
~ e s nouveaux conomistes amricains 35
resser au fonctionnement interne de l'entreprise, et
voquer un autre aspect de la thorie des droits
de proprit : celui de l'tude des effets de diffrentes
structures de droits de proprit sur le comporte-
ment h u m ~ - tude illustre par le!> travaux de
gens cOmme Evsey Domar (aujourd'hui au M.I.T.),
Eirik Furobotn et Svetozar Pejovich (deux spcia-
listes de l'autogestion, actuellement professeurs, l'un
l'Universit du Texas, l'autre l'Universit de
l'Ohio). ' .
Ces travaux sont encore peu connus en France.
Pourtant, eux aussi sont extrmement importants
dans la mesure o ils nous conduisent redcouvrir
la vritable raison d'tre de la firme capitaliste : sa
plus grande efficacit sociale. Fonds sur une typolo-
gie des structures organisationnelles, qui utilise com-
me critre de classement le degr de contrle rel
exerc par le ou les propritaires de l'entreprise sur
les dcisions des rtUlnagers (entreprise capitaliste
actionnaire unique ou majoritaire, entreprise mana-
griale capital dispers, entreprise cooprative ou
but non lucratif, entreprise autogre, entreprise
publique ou d'Etat, etc.), ils nous rappellent en effet
que ce qui compte pour la socit, ce n'est pas la
faon fOrmelle. dont sont agencs dans l'entreprise les
divers droits de proprit, mais la .faon dont ces
structures formelles permettent ou non des l-
ments de l'entreprise trangers au capital de s'appro-
prier indument' une prt plus ou moins grande du
revenu rsiduel de la firme. Dans cette optique, la
thorie des droits de proprit aboutit dmontrer
que l'entreprise individuelle est celle qui . offre le
maximum de garanties d'effi.cait, cr c'est celle o
les dtenteurs du capital sont le plus motivs pour
viter tout dtournement indu des profits; alors qu'
l'inverse la firme publique est celle qui a toutes
chances de se montrer socialement la moins efficace
en raison du fait, 1) que plus personne n'est indivi-
36 Demain le capitalisme
duellement propritaire de ses rsultats, et 2) que les
managers y sont jnfinjment plus libres de poursuivre
leurs propres objectifs conomiques au lieu de ceux
de la socit 1.
Cette thorie compare des organisations permet,
notamment, une analyse du phnomne de la tech-
nostructure qui montre que le pouvoir des managers
est directement li l'existence ou non d'une bourse
des valeurs active et dynamique (ce qui signifie que
ce n'est pas en nationalisant les entreprises que
l'on diminuera le pouvoir managrial, bien au
contraire). Elle conduit aussi une approche cono-
mique de la firme autogre qui montre les limites
de l'autogestion 2. Elle mne enfin poser le pro"
blme de la rforme de l'entreprise dans une optique
trs diffrente de celle gnralement utilise, en fai-
sant apparatre plus clairement les relations qui
existent entre autorit, proprit et responsabilit.
L'Ecole du Public Choice
Dernire composante de cette nouvelle cono-
mie : l'Ecole du Public Choice, dont les leaders
sont deux professeurs du Virginia Polytechnic Insti-
tute, cofondateurs du Centre d'tudes des choix col-
lectifs (Center for Public Choice) : James Buchanan
(58 ans) et Gordon TUllock (55 ans); deux hommes
que leur audace de pense, l'originalit de leurs tra-
vaux. et leur richesse scientifique placent d'ores et
1. . Pour des exemp'les franais d'application de cette allpro-
che, voir la preuure partie. du livre de Georges Gallais-
Hamonno, Les Na,.ionalisations, quel prix?, pour quoi
faire? (Presses Universitaires de France, 1977). Notamment
le. chapitre 2 : "L'illusion de l'appropriation collective du
profit , et le chapitre 3 : Le dtournement du profit dans
la firme publique ...
2. Cf. Henri Lepage, Autogestion et Capitalisme, Editions
Masson, 1978.
Les nouveaux conomistes amricains 37
dj, comme Gary Becker, au tout premier rang des
grands conomistes contemporains.
Trs lis au mouvement des droits de proprit -
James Buchanan et. Gordon Tullock ont commenc
leur association la fin des annes 1950, alors qu'ils
taient tous les deux professeurs l'Universit de
Virginie; ce qui fait du Public Choice un mouve-
ment jumeau, mais non confondu, avec celui des
property rights -, hritiers d'une 'Vieille tradition
europenne d'approche des problmes de finances
publiques qui jusqu,e-I n'avait gure influenc les
conomistes amricains (cole italienne du dbut
du sicle, influence des travaux du Sudois Wicksell),
, ces deux auteurs sont l'origine d'une vritable rvo-
lution conceptuelle concernant l'analyse des pro-
blmes d' conomie publique . Une rvolution qui
consiste rintgrer dans une approche thorique
unique deux domaines d'tudes traditionnellement
spars par le cloisonnement interdisciplinaire entre,
science conomique et. science politique: d'une part,
l'tude (normative) des mcanismes de choix collec-
tifs (o et comment dpenser l'argent de . l'Etat)
d'autre part, l'tude (objective, ou positive ) des
processus dcisionnels qui, dans nos socits, dter-
minent la distribution des deniers publics.
Autrement dit, le Public Choice se proccupe
moins de calculer l'impact conomique et financier de
tel impt, ou de telle politique budgtaire (domaine
classique des finances publiques) que :
- De rechercher les rapports existant entre insti-
tutions politiques et optimum conomique : dans
quelle mesure telle ou telle organisation politique,
tel ou tel systme de vote, favorisent-ils ou non
l'efficacit sociale? ( cet gard, leur livre The Cal-
culus of Consensus publi en 1962 est sans aucun
doute l'un des ouvrages conomiques les' plus impor-
tants des vingt dernires annes).
- De dvelopper une thorie conomique de la
3g . Demain le capitalisme
bureaucratie : quel est le comportement type du
bureaucrate ?Quelles consquences sur les mca-
nismes d'allocation des ressources de la socit et
sur l'efficacit de leur usage? (Cf. l'ouvrage que
Gordon Tullock crivit la fin des annes 1950 et
qui attendit 1965 pour tre publi tant sa dmarche
paraissait audacieuse par rapport aux conceptions
politiques et conomiques de l'poque : The Politics
of Bureaucracy). .
- De creuser la logique de fonctionnement des sys-
tmes politiques reprsentation parlementaire (Cf.
le dernier ouvrage du professeur canadien Albert
Brton : The Theory of Representative Government,
publi en 1916; ou encore le dernier livre Que James,
vient de signer avec l'un de ses disciples,
Richard Wagner : Democracy in Deficit : The Politi-
cal of Lord Keynes 1.
- D'identifier, enfin, les facteurs conomiques qui
permeitentde rendre compte du dveloppement his-
torique de certaines institutions politiques : explo-
ration fi logique des notions d'Etat et de lgitimit
sociale;' thorie moderne du Contrat social . essai
de dfinition du concept de fi Justice .
Ce que nous voulons, explique James Buchanan dans
une prface o il dfinit le champ des recherches du
mouvement qu'il anime, c'est appliquer l'Etat et
tous les de l'Economie publique exactement les
mmes techniques que celles qui ont t utilises depuis
quarante ans pour recenser les dfauts et les dfaillances
de l'conomie de march. Le fi Public Choice .. n'est pas
autre chose qu'un effort de formulation d'une thorie
gnrale de l'Economie publique qui permette de faire
. .aans le domaine des choix collectifs ce qui a t fait
depuis longtemps au niveau de la micro-conomie des
marchs. Il s'agit de cOmplter la thorie de la produc-
:.ion et de l'change des biens ou services marchands
Dar une thorie quivalent, et autant que possible
1. Paru aux ditions Academie Press. 1977.
Les nouveaux conomistes amricains 39
compatible. du fonctionnement des marchs politiques.
Cette thorie constitue un effort pour fermer les modles
de simulation des comportements sociaux dont nous dis-
posons aujourd'hui et prsentent la caractristique de
traiter les mcanismes de la dcision humaine de faon
diffrente suivant que l'individu agit sur un march co-
nomique ou un march politique. Alors que tous les
modles traditionnels traitent les dcisions conomiques
comme des variables endognes au systme, mais pren-
nent les dcisions pohtiques comme des facteurs exo-
gnes, sur la logique et la production desquels on
refuse de s'interroger, l'esprit du Public Choice est de
rintroduire ces deux aspects des comportements humains
dans un modle unique qui tienne compte de ce que
ceux qui subissent les effets des dcisions politiques sont
aussi ceux qui dsignent les dcideurs qui dcident pour
eux!.
Ainsi dfini, le Public Choice est un mouvement
scientifique dont les origines, comme celles du capi-
tal humain ou celles de la thorie des droits de
proprit , remontent aux efforts entrepris dans les
annes 1950 pour largir l'application de la mthodo-
logie conomique au domaine des choix non-mar-
chands. A cheval sur la recherche conomique (uti-
lisation des modles conomtriques), la science
politique (tude compare des systmes de vote), la
sociologie (examen des logiques de comportement),
et la rflexion philosophique (recherches sur les
fondements logiques de la notion de libert ), il
reprsente bien cet essor rcent de la thorie cono-
mique vers des domaines qui jusqu' prsent lui
taient trangers.
Encore peu connues en France (mais davantage en
Angleterre ou en Allemagne), fondes sur l'utilisation
systmatique du concept de cot de l'information ,
les recherches de l'Ecole du Public Choice condui-
1. Buchanan and Tollison, "Theory of Public Choice ,
University of Michigan Press, 1972.
40 Demain le capitalisme
sent toute une srie d'ides nouvelles concernant les
raisons de la croissance du phnomne tatique ou
bureaucratique dans nos socits occidentales. Notam-
ment deux ides cl :
- J. D'abord l'ide que les difficults des socits
contemporaines (inflation, chmage, crise de la jeu-
nesse, sensibilit aux ingalits .et aux injustices, mon-
te des mouvements contestataires) rvlent moins
une faillite des conomies de march qu'une faillite
de nos institutions politiques.
Nos problmes sont moins le rsultat de la logique
interne du capitalisme comme on tente, gauche,
de nous le faire croire, que la consquence de dfauts
inhrents la structure actuelle de nos mcanismes
de choix collectifs. Conus au sicle dernier, dans le
cadre d'une technologie politique adapte aux don-
nes d'J dbut de la rvolution industrielle, et n'ayant
gure volu depuis, nos techniques de dmocratie
reprsentative. sont en effet affectes d'un dsqui-
libre interne fondamental (concentration de la rpar-
tion des bnfices' de l'action publique, dilution
de la rpartition de ses cots) qui fait que nos
socits sont prisonnires d'une logique o l'Etat ne
peut que crotre et se dvelopper aU. seul bnfice
d'une catgorie privilgie de citoyens, la bureau-
cratie. .
- II. Ensuite, l'ide que le dfi de notre poque
n'est pas conomique (trouver par exemple de nou-
velles recettes miracles permettant de rsoudre le
fameux dilemme mais d'ordre
institutionnel et politique : imaginer une nouvelle
technologie politique, de nouveaux modes d'expres-
sion dmocratique qui, en supprimant les dsquili-
bres des systmes actuels, permettent d'enrayer la
monte continue de la bureaucratie administrative.
A cet gard, l'un des les plus originaux de
ce lllouvement est celui o ses animateurs nous invi-
tent rflchir en termes renouvels deux pro-
Les nouveaux conomistes amricains 41
blmes fondamentaux situs aux limites de l'cono-
mique et du politique: d'une part, celui des frontires
entre domaine public et domaine priv (le dplace-
ment continu de cette frontire au dtriment du
march, et au bnfice des methodes d'allocations
administratives, n'tant pas considr comme un ph-
nomne unidirectionnel et irrversible, mais comme
un lment li l'histoire technologique); d'autre
part, celui de la mise en place de nouvelles techniques
de rvlation des prfrences collectives permettant
d'imaginer le passage des structures politiques infi-
niment plus dmocratiques que celles que nous
connaissons actUellement.
Une rvolution scientifique et idologique
Aprs avoir brivement examin les caractristiques
de ses quatre grandes composantes, il nous reste
isoler ce qui, globalement, fait l'origiD.alit de cette
nouvelle pense conomique, et amne considrer
que son mergence (particulirement affirme depuis
le dbut des annes 1970 avec la prsence d'un nom-
bre croissant d'conomistes chlcagiens dans l'en-
semble des universits amricaines, mme celles qui
jusqu' prsent taient les plus fermes aux ap-
proches de l'Ecole de Chicago) constitue l'un des
grands faits intellectuels des annes 1970. Pour
cela, nous nous placerons successivement trois
niveaux: au niveau scientifique, au niveau idologique,
et au niveau politique.
Sur le plan scientifique, il s'agit fondamentalement
d'une entreprise de rnovation et de dpassement de
la thorie micro-conomique no-classique.
Tous ceux qui ont fait quelques tudes d'cono-
mie savent que l'on oppose traditionnellement la
micro-conomie (thorie de la firme, thorie de
42 '
Demain le capitalisme
"formation des prix, thorie des marchs: concUr-
rence parfaite, imparfaite,. monopolistique, etc.) . la
macro-conomie fonde .. sur l'tude des grands
agrgats de la comptabilit nationale (pargne,
consommation, investissement, croissance, ... ). Depuis
la popularisation des ides de Keynes dans l'immdiat
aprs-guerre, la macro tait devenue la reine des
disciplines conomiques au point qu'aujourd'hui, ds
que l'on parle d'initiation l'conomie, c'est toujours
aux schmas de connaissance macro-conomique que
. l'on se rfre. L'originalit des nouveaux courants
. scientifiques associs la pense no-librale est
(mme pour la pense cc montariste), de privilgier
un r.etour aux tudes de type cc micro-conomiques ,
et cela dans. le cadre d'une approche nouvelle qui
identifie la thorie micro-conomique non plus seule-
ment l'analyse restreinte des problmes de forma-
tion des prix en conomie de march (dfinition
traditionnelle de la micro-conomie des manuels),
mais une conception beaucoup plus large o celle-ci
se. dfinit comme une thorie gnrale. des choix et
des comportements humains dans un systme d'inter-
actions sociales. La micro-conomie, pour se rfrer
un terme. savant utilis par Von Mises dans son
monument publi en 1949 : Human Action, devient
une praxologie. .
Cet largissement des concepts de la thorie micro-
conomique ne signifie sans doute pas grand-chose
pour le profane. Ses implications sont pourtant consi-
drables.
La remise l'honneur de l'analyse micro-cono-
mique entrane u,ne srie d'innovations qui rendent
dsormais sans objet la plupart des critiques tradi-
tionnellement formules' l'encontre des modles
conomiques no-classiques. Ceux-ci, nous dit-on; sont
fonds sur des hypothses et des raisonnements trop
loigns de la ralit pour tre valables et opration-
nels; il s'agit de remarquables constructions i n t e l ~
Les nouveaux conomistes amricains 43
lectuelles, mais qui n'ont malheureusement rien
voir avec le vivant . Ces critiques (qui n'manent
pas seulement des adversaires de l'conomie de mar-
ch : voir par exemple la critique des constructions
no-classiques laquelle s'est livr Octave Glinier
dans son ouvrage L'Entreprise cratrice paru en 1972)
taient valides il y a encore une quinzaine d'annes.
Elles le sont toujours l'gard des modles qui
figurent dans la plupart des manuels d'enseignement.
Mais elles ne tiennent pas compte des progrs raliss
depuis la fin des annes 50 par les disciples de
l'Ecole de Chicago dans les domaines que lious avons
successivement voqus. Continuer, comme le font
beaucoup, attaquer les fondements de la socit
capitaliste en utilisant contre elle les lacunes de la
thorie conomique no-classique n'a, aujourd'hui,
pas plus de sens que de condamner la mdecine
contemporaine au nom de thories mdicales qui
dateraient d'avant l'invention du microscope.
Les nouveaux modles micro-conomiques, tout en
s'intgrant dans la tradition no-classique, n'ont en
fait plus grand-chose voir avec les modles qui
servent de cible aux foudres des anti-conomistes
ou aux critiques de ceux qui, mme dans le camp
libral, ne perdent pas une occasion de dnoncer le
divorce qui existerait entre la thorie conomique et
les pratiques de l'conomie quotidienne.
Prenons, par exemple, cette aftimation classique et
si souvent utilise qui consiste dnoncer les limites
de l'analyse conomique parce que ses modles sup-
posent une information complte et gratuite des
agents. Cette accusation n'a aujourd'hui plus aucune
porte concrte dans la mesure o, comme nous
avons eu l'occasion de le voir, c'est la notion mme
de cot de l'information qui est au cur des nou-
velles constructions thoriques tant de la thorie des
droits de proprit que de l'analyse no-classique de
la problmatique des systmes politiques, ou encore
44 Demain le capitalisme
des nouvelles approches de la relation inflation-
chmage. ..
Prenons encore cette ide que tous les modles no-
classiques sont d'une application bien limite dans
la mesure o, fonds sur le principe de l' quilibre
gnral , ils vacuent toute rfrence aux dimen-
sions humaines de la vie conomique, notamment
en faisant disparatre ce qui est le cur mme de la
dynamique conomique: l'entrepreneur. L aussi, la
critique, qui tait justifie, ne l'est plus, la plupart
des travaux auxquels nous avons fait rfrence tant
fonds sur la rhabilitation du rle central des
dcideurs (avec notamment une utilisation abon-
dantede la thorie des jeux), et cela dans le cadre
d'une approche des phnomnes de march qui pose
dsormais les problmes davantage en termes de pro-
cessus dynamiques qu'en termes d'quilibre statique
(comme dans la tradition ancienne).
De la mme faon, toutes les critiques habituelles
concernant le rductionnisme de l'analyse cono-
mique n'ont plus qu'un intrt limjt 1 dans la mesure
o l'un des grands progrs de la thorie est prcis-
ment de montrer que celle-ci est dsormais capable
d'une part, de tenir compte de phnomnes apparem-
ment extra-rationnels comme le besoin de solidarit,
le got pour l'altruisme ou la philanthropie, d'autre
part, d'inclure dans ses modles des lments d'vo-
lution considrs comme extra-conomiques (pro-
blme par exemple de l'interdpendance des besoins
et prfrences).
Comme le met en lumire le cours de Thorie
micro-conomique qe J ean-J acques Rosa enseigne
1. Voir ce sujet l'article de Philippe Cazenave et Christian
MoITisson, L'quilibre gnral, la redistribution des revenJ1S.
et l'interdpendance des prfrences". Dans Economie appli-
que, 1977, n 1. Librairie Droz, Genve.
Les nouveaux konomistes amricains 4S
l'Institut d'tudes politiques de Paris depuis 1976
(et qui est le premier ouvrage franais donner
uri panorama complet des nouveaux apports de l'ana-
lyse conomique moderne), cet largissement des'
rilicro-conomiques conduit un vritable
clatement des frontires interdisciplinaires entre les
diffrentes sciences sociales. Dans l'optique des co-
nomistes qui gravitent autour de l'Ecole de Chicago,
l'analyse conomique n'est plus seulement une disci-
pline particulire des sciences sociales, s'appliquant
un domaine spcifique des activits et' relations
humaines (relations marchandes et montaires). Tous
leurs travaux tendent remettre en cause la
tionnelle division du travail entre sciences sociales
- politologie, sociologie, psychologie, anthropologie,
conomie... - et montrer que la thorie micro-
conomique est un outil scientifique dont la zo:p.e
d'application dpasse largement la sphre 'restreinte
des problmes purement te conomiques (au sens
habituel du terme) : application l'analyse des inter-
actions sociales hors march (famille, entreprise,
administrations, institutions politiques) ; applications
aux problmes de la gestion administrative, d'organi-
sation de la science, de fonctionnement des organisa-
tions but non lucratif, de rforme des systmes
d'enseignement et d'ducation; applications la
biologie, la socio-biologie, la comprhension des
mcanismes d'volution des prfrences et des
besoins des individus ou des groupes sociaux, etc.
Au total, la grande caractristique de l'Ecole de
Chicago est d'tre l'origine d'une entreprise qui
dmontre -qu'il est dsormais possible d'appliquer la
dmarche scientifique (analyse, thorie, vrification
empirique des hypothses) toute une srie de pro-
blmes et de domaines qui jusqu' prsent passaient
pour tre rebelles tout effort de quantification
thorique. Coriune le suggre Gordon Tullock dans
un article peu connu mais au titre- rvlateur (Bcono-
46 . Demain le apitalisme
mie lmperialism 1), ainsi dans l'ouvrage qu'il a
ralis. avec Richard McKenzie (The New World of
Economies 2) :.le jour o rsultats seront mieux:
connus - et surtout mieux: compris - on s'apercevra
alors que les annes1960-1970, paralllement aux: pre-
miers. pas de l'homme sur la lune et aux: immenses
progrs de la gntique, ont t les tmoins d'une
nouvelle grande perce de la science. Mais, comme
lors de toute grande innovation intellectuelle, avant
d'en arriver l, il faudra vaincre bien des obstacles
culturels (particulirement importants dans le cadre
de la socit franaise, bien que, grce un petit
groupe de jeunes universitaires de moins de qua-
rante ans 8, ces ides ne soient plus compltement
inconnues chez nous).
Sur le plan idologique, cette perce scientifique
de la thorie conomique bouleverse les perspectives
de dveloppement de la pense librale.
Tous ces travaux: micro-conomiques constituent en
effet une sorte d'entreprise gigantesque de vrifica-
tion empirique du paradigme 4 de l' Homo cono-
1. Dans Buchanan et Tollison, Theo", of Public Choice, Uni-
versity of Michigan, 1972.
2. Edit par Richard D. Irwin, Homewood, Illinois, 60430
(1975). .
3. Cf. Les contributions cie Jean-Jacques Rosa, Florin Mta-
lion, Andr Fourans, F. Hernandez Iglesias, Frdric Jenny,
Christian Morrisson, Michelle Ribou, Pascal Salin, Yves
Simon, Franois Seurot, Alain Wolfelsperger, publies dans
L'Economique retrouve, ouvrage dj cit. .
4 .. Lanotion de paradigme recouvre l'adhsion qui se forme
autour ,de postulats,. de principes mthodologi9,.ues, de tech-
niques, d'exemples strotyps'... entre scientifiques et qui
abOutit la formation d'un systme d'ides et de concepts
scientifiques. C'est en _ quelque sortet. .pour reprendn! une
expression du grand philosophe de lnistoire de la science,
Thomas Kuhn, la "matrice d'ides, de et de
mtholodogie qui sous-tend toute scientifique. Dans
une mme discipline, on peut avoU' plusieun pBradiames
Les nouveaux conomistes amricains 47
micus , ce modle s'implifi de l'individu, valuateur,
inventif et maximiseur (selon l'expression. de Karl
Brunner) qui sert de fondement toute l'analyse
conomique. .
L encore, cela ne signifie peut-tre pas grand-
chose pour le non-spcialiste. Mais c'est fondamental.
Car nous ne devons pas perdre de vue les liens
troits qui existent entre la doctrine politique du
libralisme, le capitalisme et le paradigme scienti-
fique qui sert ~ e base la thorie conomique.
Fondamentalement, le libralisme n'est pas autre
chose qu'une philosophie de l'organisation des syst-
mes sociaux fonde sur une certaine vision des
comportements humains : la vision conomique
qui considre l'homme, non pas comme un monstre
d'gosme, mais tout simplement comme un individu
rationnel qui prend des dcisions cohrentes en
fonction de ses prfrences et des problmes de
choix ou d'arbitrage que lui impose 'la raret des
r e s s o ~ s disponibles dans notre univers. En cons-
quence, tout ce qui contribue renforcer la validit
scientifique de cet instrument d'analyse qu'est le
modle conomique de l'tre humain, consolide
l'difice des doctrines et constructions librales
(notamment toute la thorie du march qui repose
sur le concept cl d' change entre individus
rationnels ).
Ce modle conomique de l'homme n'est certes
rivaux. Contrairement ce que l'on croit gnralement, il n'y
a pas de science parfaitement objective (mme en sciences
physiques). L'histoire de la science est en fait l'histoire d'une
succession de paradigmes qui se dplacent les uns les autres
en fonction de leur plus grande efficacit pour approcher la
ralit des phnomnes observs, sans que l'on soit jamais
sr qu'un nouveau :paradigme plus performant ne se substi-
tuera jamais. celw qui forme le cur de la science un
moment donn. (Cf. l'ouvrage fondamental de Thomas Kubn,
La Structure des rvolutions scientifiques, Flammarion, 1970).
Demain le capitalisme
pas le seul possible. La sociologie nous offre une
autre manire d'apprhender l'homme et ses rela-
tions sociales; de mme la psychologie. Mais, le vrai
problme, du point de vue de la science, est de
savoir, parmi ces outils, lequel du modle cono-
mique , du modle sociologique , du modle
politique , ou du modle psychologique de
l'homme est le plus efficace, le plus performant
pour apprhender le mieux possible toute la com.!
plexit du monde social. A cet gard, le grand apport
des travaux relevant de l'Ecole de Chicago et de ses
diffrentes filires est de suggrer qu'aujourd'hui,
compte tenu de l'avancement relatif des diffrentes
sciences sociales, et en raison de la russite de ces
nouveaux conomistes appliquer leur modle de
l'homme conomique une multiplicit de situations
humaines et sociales de type non marchandes, ainsi
que des rsultats relativement satisfaisants des vri-
fications empiriques entreprises sur la base de ce
modle, l'outil conomique fond sur le postulat de
l'tre rationnel est en train de s'affirmer comme le
plus efficace de tous ceux dont disposent les cher-
cheurs en science sociale.
Le procs fait l'Homo conomicus et la faon
dont les conomistes utilisent ce concept est en fait
un faux procs qui reflte la mconnaissance que la
plupart des gens ont des processus de la rflexion
scientifique.
Les conomistes n'ont pas la prtention de rduire
toute la nature humaine l'Homo conomicus. Ils
ne sont pas assez fous pour dnier que les compor-
tements humains sont irrductibles une seule
dimension, la dimension conomique . Affirmer
que l'homo oeconomicus est un instniment analy-
tique suffisamment efficace pour apporter une expli-
cation rationnelle une trs large gamme de pro-
blmes humains et sQCiaux ne revient pas ~ nier
l'existence des autres dimensions de la nature
Les nouveauxconcm'tstes amricains 49
humaine lit .(Ia dimension politique, religieuse, spiri-
tuelle, etc.).
POlJl' l'conomiste, il est certain que ramener l'indi-
vidu sa seule dimension te conomique lit est irra-
liste (au sens usuel du terme). Mais, conformment
la dmarche positiviste qui est celle de toutes les
sciences exprimentales (mme physiques), il consi-
dre que la valeur d'un outil scientifique ne se mesure
pas au degr de ralisme de ses hypothses. Ce qui
compte, c'est le rapport entre la simplicit . des
hypothses et leur efficacit. Vouloir se rappiY'Cher
de la ralit est Certes une proccupation souhai-
table; mais le ralisme des hypothses a pour
contrepartie un accroissement de complexit qui nuit
leur. efficacit opratoire. Comme l'explique Milton
Friedman dans ses fameux Essays in Positive Econo-
mies publis' en 1953 1, la meilleure des hypothses
n'est pas ncessaiI:ement celle qui se rapproche le
mieux de la complexit du rel, mais celle qui, tout
en restant la plus simple possible, a le pouvoir
et de prvision la plus large possible.
1. cr L'conomie positive, crit Milton Friedman, est indpen-
dante de tout jugement de valeur ou de toute position
Son objectif n'est pas de dcrire cr ce qui deVrait tre D mais
cr ce qw est D. Elle se donne pour tAche i:l'apporter Uil systme
de gnralisations qui puisse servir faire un certain nombre
de prvisions concernant les consquences de certains cI1anfe-
ments affectant le comportement ou l'environnement humam.
Son -efficacit se juge au degr de conformit de ses prvisions
avec ce qu'il est possible d'observer dans la ralit. En un
moti'al'cOnomie positive est U11e science objective, exactement
de mme faon que la itluPart des scIences dites J,'l1Ysi-
gues D (Essays m Positive Economies, page 4). Pour Milton
Friedman, ce qui compte, ce n'est pas le ralisme des
thses, mais l'efficacit des prvisions faites avec cet outil;
la notion de prvision tant prise non pas dans son sens strict
de prdiction d'vnements futurs, mais dans une acception
beaUcoup plus large qui recouvre cr la prvision de phno-
mnes pasSs dont la nature Writable a jusque-l chapp
l'observation . .
50
Demain
Et c'est l" prcisment que les nouveaux conomistes
amricains nous apportent quelque chose de nouveau
en nous montrant par leurs travaux que ce concept
relativement simple de l'Homo conomicus est d'une
efficacit "beaucoup plus gnrale que tout ce que l'on
croyait jusqu' prsent; et donc peut prtendre un
statut de loi scientifique au moins aussi valable que
bien des lois physiques.
Jusqu' prsent, le fait que l'analyse conomique
ne s'appliquait qu' des choix matriels aboutissait
dvaloriser la valeur et la crdibilit du paradigme
libral dans la mesure o il tait facile de dnoncer
l'exigut et les limites d'une pense politique fonde
sur une vision qui ramenait tout l'homme sa seule
dimension de producteur-consommateur de biens
marchands. A partir du moment o il est dmontr
que le systme de perception et d'analyse cono-
mique a une valeur explicative au moins aussi grande
dans de nombreux autres domaines de la dcision et
du comportement humain caractre non marchand
et non matriel, la situation change du tout au tout.
L'approfondissement scientifique donne une nouvelle
dimension l'idologie librale. La dfense de celle-ci
n'est plus le rsultat d'une conception politique a
priori , ou le fruit d'une pense dogmatique jonglant
avec des concepts dont on a souvent oubli les ori-
gines rationnelles. Elle devient l'aboutissement d'une
dmarch scientifique qui permet de substituer aux
arguments idologiques la puissance d'une approche
exPrimentale. Ainsi, ce n'est pas un hasard si, parmi
les conomistes no-libraux dont nous avons cit les
noms, un bon nombre sont souvent d'anciens socia-
listes ou mme d'anciens marxistes bon teint,
convertis l'conomie de march et au capitalisme
par la seule pratique de la rflexiQn scientifique.
(C'est le cas par exemple de Robert Fogel, de James
Buchanan ou de Warren Nutter qui, dans leur jeu-
nesse, ne cachaient pas leurs sympathies sociali-
Les nouveaux conomistes amricains 51
santes, voire marxistes pour le premier. C'est aussi le
cas du philosophe de Harvard, Robert Nozick, que
l'utilisation du raisonnement conomique a con-
duit crire un best-seller libertarien, Anarchy,
State and Utopia, alors qu'au point de dpart,
ce livre se voulait une rflexion socialiste sur
l'Etat.)
En ce sens, l'une des caractristiques de cette nou-
velle. pense conomique est d'ouvrir la voie un
profond renouvellement. tant du contenu que de l'ex-
pression de la pense librale : .
- Elle conduit d'abord une redcouverte des
fondements du capitalisme en des termes fort diff-
rents des arguments habituels et dsormais mousss
du discours libral traditionnel (voir le chapitre IV :
Les origines de la croissance lit).
-Elle nourrit Uile nouvelle vision hbrale des
problmes d'conomie publique.qui s'oppose autant
aux idologies social-dmocrates ou librales-dmo-
crates dominantes qu'aux doctrines conservatrices
habituelles 1 (voir le chapitre V : te Pourquoi l'Etat
croit-il? ).
1. A cet gard, il ne faut pas confondre ce courant .. no-
libral.. avec un autre mouvement intellectuel actuellement
fort la mode aux Etats-Unis: le mouvement .. no-conser
vateur.. troitement associ aux noms de trois professeurs
de Harvard (Daniel Bell, Peter Drucker, et Nathan Glazer),
ainsi qu' celui de Irving Kristol, le directeur de la revue
The Public Interest.!..es points de recoupement entre les deux
courants sont nombreux. Leurs analyses se rejoignent sou-
vent. CePendant il existe des diffrences importantes entre
~ . Le courant .. no-Iibral.. a pour point de dpart les
milieux conomiques universitaires. Ses analyses pOlitiques
. et ses critiques des institutions de la socit contemporaine
oilt souvent un a s ~ t radical. Ses membres, comme les parti
sans de la New Lett gauche, ont tendance adopter une
attitude qui les plaCe en dehors du dbat politique classique,
celui qui .oppose dans l'arne publique Rpublicains et Dmo-
crates. Les CI ilo-conservateurs .. , eux, sont plutt des socio-
logues. Anciens transfuges du parti . dmocrate, leur action
Demain le capitalisme
- Enfin, renouant avec la vieille tradition de l'co-
nomie politique laquelle le marxisme est rest
fidle en tant que systme d'explication scientifique
de l'histoire des socits humaines (mais avec un
appareil conceptuel et d'analyse infiniment plus
sophistiqu), il redonne la pense librale une assise
dialectique et historique que celle-ci avait perdue
au profit des marxistes. (Cf. le chapitre III : Les
origines de la proprit ).
Sur le plan politique, les travaux et ouvrages de ces
. conomistes amricains offrent trois aspects intres-
sants.
Ils apportent une mine inpuisable de contre-argu-
mentset de rfutations scientifiques opposer aux
ides reues et aux fausses vrits di1fuses pro-
fusion dans l'opinion franaise par les courants de
pense anti-conomiques , et cela sur le terrain
mme o ces mouvements contestataires portent le
dbat : problmes de l'volution des systmes de
valeurs; efficacit de l'conomie de march face aux
questions nouvelles poses par la pollution, l'cologie,
le consumrisme (dfense des consommateurs), la
remise en cause des structures de pouvoir, le dbat
sur les ingalits, la puissance des monopoles, l'assu-
se situe davantage dans le cadre du dbat politique tradition-
nel. Ils sont notamment beaucoup plus proches des milieux
patronaux amricains que . les no-libraux .
Il ne faut pas non plus confondre la conception que les.
no-libraux amricains ont des rapports Etat-Marche avec
les thses soutenues au lendemain de la dernire gtlerre ~
l'cole de l'ordo-libralisme allemand (dite encore Ecole no-
librale de Fribourg) et qui, associes aux noms de Wilhem
~ k e , Alexander Rustow, ou Arthur Utz, sont l'origine
du concept d'Economie sociale de march aujourd'hui cb8rte.
implicite de la social-dmocratie l'Allemande. (Cf. l'ouvrage
d'Arthur Utz, Entre le no-libralisme et le no-mar%mfe :
recherche philosophique d'une troisUme 'Voie, dit en 1976
par les ditions BeauChesne, Paris).
Les nouveaux conomistes amricains 53
jettissement du consommateur l ~ dictature des
producteurs, etc.
Ils sont J'origine de l'apparition de toute une lit-
trature scientifique qui, fonde sur l'utilisation des
techniques modernes de l'analyse cots-avantages
(avec prise en compte des donnes non marchan-
des) suscite une contestation vigoureuse des pr-
tendus bienfaits sociaux de l'Etat-Providence moderne:
essai d'apprciation des vritables rsultats de tous
les grands programmes sociaux qui, depuis l're
Kennedy, ont cot des milliards de dollars au Trsor
amricain : lutte contre la pauvret, rnovation
urbaine, intgration raciale, scurit sociale ... ; effort
d'analyse de l'efficacit relle des actions des multi-
ples agences fdrales qui, depuis quinze ans, ont
enferm les entreprises amricaines dans un carcan
de plus en plus serr de rglementations onomiques
ou sociales, au point de donner l'conomie des
Etats-Unis un visage tout compte fait fort peu diff-
rent de celui de nos conomies mixtes europennes :
Federal Trade Commission, Food and Health Admi-
nistration, Consumer Product Safety Commission,
Occupational Safety and Health Administration, etc.
(Cf. le chapitre VI : L'Etat dmystifi ).
Enfin ces travaux dbouchent sur un diagnostic:
qui considre que les maux les plus choquants de
notre socit ne sont pas lis un excs de capita-
lisme, mais au contraire une insuffisance de droits
de proprit prcis, exclusifs et transfrables ;insuf-
fisance qui fait que les dcisions sont de plus en plus
prises dans le cadre d'institutions qui n'assurent plus
la 'convergence des cots privs et des cots sociaux
associs chaque dcision individuelle et collective.
Si l'Occident est malade, si les rivires y deviennent
des gouts, les villes invivables; si la pauvret et
la misre y survivent en dpit de la hausse glo-
bale du niveau de vie et des efforts politiques de
redistribution, ... ce n'est pas parce que notre
54 Demain le capitalisme
socit est capitaliste, mais l'inverse parce qu'elle
n'est pas et n'a jamais t rellement capitaliste.
Pour ces. nouveaux conomistes, le procs qu'il
convient de faire n'est pas celui du capitalisme ou de
l'conomie de march, mais celui de l'Etat. Et cela
pour une raison conomique trs prcise : du fait
de la prsence d'un Etat fort, dominant et omni-
interventionniste il devient plus avantageux pour les
citoyens de chercher manipuler (ou s'emparer de
l'appareil tatique) que de fonder leurs rapports sur
des changes rciproques, crateurs d'une plus-value
sociale optimale. Or, la logique de l'Etat, qu'il soit
de droite ou de gauche, ne peut tre que corpo-
rative ; elle mne l'exploitation de l'un par l'autre,
quel que soit celui qui exploite ou celui qui est
exploit. En devenant de plus en plus prseilt dans
les moindres rouages de la vie conomique et sociale,
et cela notamment au nom des impratifs de soli-
darit , l'Etat ne se renforce pas, il s'affaiblit en
raison des conflits et d e ~ divisions qu'il contribue
renforcer pour le partage du gteau collectif. C'est
pourquoi la protection des citoyens contre toute
forme d'exploitation, ou encore la prservation de la
stabilit sociale passent non pas par un largissement
toujours plus grand des prrogatives publiques mais
au contraire par l'affirmation d'une volont qui vise
rduire au maximum technologiquement possible
le poids de l'Etat dans la socit, et donc accrotre
l'aire du march.
Les libertariens
Il convient de signaler que l'un des aboutissements
de cet effort de renouvellement de la pense cono-
mique moderne est l'apparition sur l'chiquier poli-
tique amriCain d'un nouveau mouvement idologique
- le mouvement libertarien -, qui ne reprsente
encore qu'une toute petite frange d'intellectuels
Les nouvaux conomistes amricains SS
marginaux (leur candidat aux dernires lections
prsidentielles, Roger Mac Bride, n'a runi qu'un peu
plus de 200000 voix, soit moins deO,S p. 100 du corps
lectoral), mais qui offre l'originalit d'assurer une
tonnante rconciliation entre une doctrine libertaire
d'inspiration nettement contestataire (libert de la
drogue, refus de la conscription militaire, neutra-
lisme international, suppression de la C.I.A.,
dnonciation des complots du complexe militaro-
industriel ,libert des murs, etc.) et un plaidoyer
forcen pour la rinvention d'une socit capitaliste
fonde sur le laissez-faire le plus intgral.
Ayant souvent des liens trs troits avec la philo-
sophie radicale de la New Left, ces libertariens
s'inscrivent directement dans la continuit de la
grande rvolte libertaire des annes 1960. Ayant dans
leur majorit moins de trente ans, ils ont bien des
points communs avec nos nouveaux philosophes :
Ils considrent que l'existence mme de l'Etat est le
mal suprme contre lequel il faut combattre. Adver-
saires de toutes les formes de Goulag, mme les plus
inoffensives, leur objectif est la disparition de l'Etat,
mais dans le cadre d'un systme social o toutes
les fonctions publiques seraient privatises - d'o
leur appellation d' anarcho-capitalistes revendi-
que par certains de leurs leaders comme David
Friedman, trente-cinq ans, fils du -prix Nobel, lui-
mme professeur d'conomie, spcialiste des ques-
tions montaires, actuellement en poste au Virginia
Polytechnic Institute de Blacksburg. .
:Leur axiome de base est que chacun a le droit de
vivre la vie qu'il dsire pour autant que ses actes
ne constituent pas une agression l'gard de la
libert des autres. Ce qui rejoint le fameux slogan
gauchiste Il est interdit d'interdire , et aboutit
condamner toute forme de coercition, individuelle
ou collective, lgale ou pas. C'est ainsi que l'un des
principaux porte-parole libertariens, Murray Roth-
56 Demain le capitalisme
bard (la soixantaine, professeur au Polytechnic Insti-
tute de Brooklyn) crit :
Nous rejetons dfinitivement l'ide que les gens ont
besoin d'un tuteur pour les protger d'eux-mmes et leur
dire ce qui est bien ou ce qui est mal. Dans. une socit
libertarienne, rien n'interdirait la drogue, le jeu, la por-
nographie, la prostitution, les dviations sexuelles, toutes
activits qui ne constituent pas des agressions violentes
l'gard d'autrui. A la diffrence des autres courants de
pense, qu'ils soient de droite ou de gauche, nous refu-
sons de donner l'Etat le droit lgal de faire ce qui est
considr comme illgal, immoral et criminel si c'est
accompli par quelqu'un d'autre. L'impt, la conscription,
la guerre... sont des formes intolrables de violence par
laquelle certains groupes privilgis imposent d'autres
leur propre conception du monde. Ce que nous dfen-
dons, c'est le droit inalinable et fondamental de chacun
la protection contre toute forme extrieure,
que celle-ci provienne d'individus prIvs ou de ce que
l'on appelle l'Etat 1.
Mme s'ils dfendent une conception capitaliste
d'organisation des rapports sociaux, les libertariens
se distinguent des courants conservateurs compli-
ces du grand capital et du pouvoir des grandes
entreprises. Comme les gauchistes, ils ne craignent
pas de dnoncer les puissances d'argent et tout
ce qui reprsente le capitalisme monopoliste ,
responsable leurs yeux de la croissance du pouvoir
d'oppression de l'Etat moderne. Cependant, pour eux,
ce qui est en cause, ce n'est pas le capitalisme en
soi, mais l'existence d'un appareil d'Etat au-dessus
du droit commun qui permet, par son existence
mme, certains intrts particuliers (notamment
des milieux d'affaires, mais galement bien d'au-
tres groupes sociaux) de fausser en leur faveur le
1. Murray Rothbard, For a New Liberty, Mac Millan,l973.
Les nouveaux conomistes amricains 57
fonctionnement des mcanismes conomiques et
sociaux.
Il a toujours exist, aux Etats-Unis, une minorit
politique libertarienne, associe divers mouvements
ultra-conservateurs du parti rpublicain, et dont le
progI'aJDme tait le retour un laissez-faire co-
nomique total et Cette tendance fut pendant
longtemps reprsente par les crits d'Ayn Rand,
cet auteur amricain dont les livres constituent une
sorte d'apologie du businessman super-hros de la'
socit amricaine.
'Le fait nouveau est la radicalisation de ce mouve-
ment, intervenue en 1969 propos de la guerre du
Vietnam et de la conscription obligatoire. La guerre
du Vietnam a en effet pos un problme de cons-
cience ceux qui, fidles leur doctrine antitatique,
trouvaient contradictoire de dnoncer aux Etats-Unis
du complexe militaro-bureaucrato-
industriel et en mme temps de soutenir son
effort de guerre en Asie. La lutte contre le commu-
nisme, la dfense des valeurs de la socit amricaine
et de l'Occident lie leur paraissaient pas tre des
motifs suffisantS pour justifier qu'ils se fissent les
complices de cet Etat dont ils dnonaient jus-
qu' prsent l'oppression. D'o une rupture, interve-
nue violemment lors. du congrs national de 1969 :
alors que, la majorit des membres des mouvements
libertariens de l'poque acceptaient de faire passer
la lutte contre le communisme avant leurs convic-
tions libertaires (et s'alignaient don sur l'aile la
plus pure de la dI'oite du parti rpublicain), une
minorit refusa cette politique, fit scession et rejoi-
gnit les rangs de ceux qui gauche et l'extrme
gauche, face l'envoi du contingent en Asie, prco-
nisaient et Qrganisaient la dsobissance civique.
C'est cette minorit radicale qui est l'origine
du parti actuel.
Celui-ci est n en 1971. Mais il s'agit davantage d'un
Demain le capitalisme
mouvement qui regroupe, comme cela se passe sou-
vent dans les courants rvolutionnaires margi-
naux, une grande diversit de tendances. et de
fractions, allant d'un radicalisme absolu (l'anar-
cho-capitalisme) un ultra-libralisme que certains
libertariens considrent dj comme une compromis-
sion avec l'establishment social-dmocrate (c'est le
cas de Milton Friedman qui, pour beaucoup d'Amri-
cains, passe pour libertarien , mais qui n'est pas
reconnu libertarien par les militants -du parti
libertarien, au nombre desquels son propre fils).
Au-del d'une base commune (qui consiste rendre
l' Etat responsable de tous les maux de la socit
moderne) on a, d'un ct, ceux qui accepteraient
la rigueur un Etat minimal - le philosophe
Robert Nozick, par exemple -; de l'autre, ceux qui,
eux, refusent le moindre embryon de monopole
d'Etat, y voyant l'engrenage de la reconstitution du
Lviathan moderne : David Friedman en fait partie.
(Dans son livre The Machinery of Freedom, il explique
comment l'on pourrait faire fonctionner non seule-
ment une justice prive , une police prive ,
mais aussi une dfense privatise). Par ailleurs, il y
a un net contraste entre ceux dont les opinions
libertariennes refltent essentiellement uneconcep-
tion philosophique pure (le groupe des libertariens
californiens qui publient le bimensuel ReaJSon : Tibor
Machan, Robert Poole, Manuel Klausner ... ) .et ceux
dont les opinions libertaires dcoulent davantage
d'une rflexion purement conomique sur les mca-
nismes de l'efficacit sociale optimale (cas des co-
nomistes virginiens 1 ).
1. Alors que les nouveaux philosophes franais fondent
leur pense sur une dnonciation de la logique oppressive
du rationalisme occidental, il vaut la peine de noter que des
conomistes aboutissent, eux, des concltisions et des' atti-
tudes trs voisines, mais en partant d'une vision
des choses : leurs analyses fondes sur la rationalit indwi-
Les ,nouvetlWC conomistes amricains 59
Tous les conomistes del'Bcole de Chicago ne sont
pas libe.rtariens; tant: s'en faut. A l'inverse, nOIIlbre
de militants libertariens rcusent les enseignements
no-classiques de l'Bcole de Chicago qu'ils accusent
d'tre encore trop ouverts l'ide de l'existence
mme d'un Btat (par exemple tQus ceux qui, regrou-
ps autour d'conomistes comme Murray Rothbard,
Bd Dolan, Israel Kirzner, M. Lachman, ... forment ce
que l'on appelle l'BcQle No-autrichienne et qui,
en s'appuyant sur les uvres de Von Mises ou de
Friedrich von Hayek, refusent tous les apports de.
l'conoJlle mathmatique ou de l'conomtrie contem-
poraines). Bn ce sens, il faut tablir une distinction
trs nette entre ce qui est, d'un ct, un mouve-
ment d'approfondissement strictement scientifique
{mais qui conduit des retombes politiques allant
duelle (l'Homo conomicus) conduisent une dnonciation
des dangers et des oppressions des rationalits collectives.
Les "nouveaux philosophes. n'ont jaIIiais dit ce qu'ils pen-
saient de la science conorilique. Mais on quelle doit
tre leur : leur refus du rationalisme ne peut qu'en-
trainer celle de la rationalit. Ce qui est une erreur, les ber-
tariens montrant prcisment comment la rifiCation de la
rationalit individuelle travers le modle de l'Homo cono-
micus. conduit l'inipossibilit d'accepter une rationalit col-
lective quelle qu'eUe soit. Plus encore que la nouvelle. philo-
sophie, libertarienne se situe dans la ligne moderne
de la Mort de l'Homme .. , l'Homme avec un grand H.,
expression d'une vision promthenne de l'espCe humaine
fonde sur la ralisation rationnelle d'un vouloir collec'ii/
(Hegel) et mre de tous les goulags modernes. Sans le savoir,
bien que partant d'horizons compltement opposs, David
Friedman et Glucksmann se rencontrent. Les "nouveaux phi-
losophes. ne perdraient rien essayer de se familiariser
l'analyse conomique et les travaux des "nouveaux conO-
mistes... Peut-tre y gagneraient-ils un nouvel espoir
l
dans
la mesure o le message libertarien, tout utopique qu'il soit,
aboutit dmontrer qu'il existe un type
susceptible d'empcher les 1J0ulags : l'an8rc:ho-capitalisme.
Mais quand on a t marxIste, quand on a \IDt) culture
d'oIigine marxiste, peut-on accepter de fonder sa philosophie
sur ra propriiSt prive ?
60 Demain le capitalisme
dans une certaine mesure dans le sens des ides
et, de l'autre, un mouvement pure-
mnt idologique et politique qUi, comme tous les
mouvements idologiques, n'hSite pas devant cer-
taines outrances utopiques .
Il est cependant incontestable qu'un nombre impor-
tant de ces nouveaux conomistes amricains ne
cachent pas certaines de leurs sympathies pour les
thses libertariennes, et cela en raison de la logique
mme de leur approche scientifique; cependant qu'
l'inverse -les mouvements libertariens doivent une
large part de leur dynalnisme prsent (ils repr-,
sentent l'heure actuelle le mouvement politique le
plus actif sur les campus universitaires o ils ont
supplant les mouvements marxistes), d'une part,
l'influence prpondrante, parmi leurs membres, de
jeunes conomistes disciples au premier ou au
second degr de l'enseignement des matres de
Chicago, d'autre part au rejeunissement du para-
digme individualiste de l'conomie auquel conduisent
les travaux des conomistes no-libraux.
En conclusion, nous pouvons nous demander si l'in-
fluence croissante, dans certaines couches de l'intel-
ligentsia alnricaine, des messages issus de l'Ecole de
Chicago n'est pas en train d'amorcer un processus
politique un peu analogue celui qui fut dclench
il y a maintenant deux sicles par la publication en
Angleterre des uvres d'Adam Smith. Il a fallu plus
d'un demi-sicle pour que, face l'Etat-Nation cor-
poratiste de l'poque, le libralisme conomique
d'Adam Smith comment se traduire dans les faits
et devnt la forme dominante de pense politique.
Alors que nos socits s'enfoncent apparemment
dans l'engrenage de la socialisation bureauctatique,
nous sommes peut-tre en train d'assister chez les
conomistes amricains la naissance du nouveau
libralisme de demain, - fond sur la- redcouverte
d'une thorie gnrale du capitalisme.
CHAPITRE II
L'histoire dfalsi6e
La nouvelle conomie historique
et les historiens libertariens
Au dbut tait l paradis ... une nation d'agriculteurs
heureux au contact de la nature, et d'artisans ingc>
nieux appliquant leur tour de main ancestral dans
un cadre domestique o travail et famille se confon-
daient. Vint la machine, la grande manufacture, les
ateliers enfums et tristes, les usines inhumaines et
polluantes, le- dracinement de millions de paysans
plongs brutalement dans l'univers dvorant (:le la
pieuvre urbaine, la misre, les taudis de Zola, et ces
femmes et enfants abominablement exploits par un
capitalisme sauvage sans foi ni loi... Heureuse-
ment l'Etat veillait ... et c'est grce lui,- grce- sa
providence et celle de ses dvous zlateurs
qu'enfin, la fin du XIxe sicle ou au dbut du ne,
le progrs industriel et conomique commena
amliorer le sort, non plus d'une poigne d'individus
privilgis, mais de l'ensemble des citoyens, des classes
aises aux classes les plus pauvres dsormais mem-
bres part entire de la socit ... Puis, ce furent les
annes 1900, l'invention de l'impt progressif, l'cole
Jaique et rpublicaine, la victoire de 1936 sur les
deuX -cents familles, Keynes et la disparition des
crises conomiques, l'essoi' de la social-dmocratie
et de l'Etat-proVidence, la socit d'abondance ...
Que nous soyons de droite ou de gauche, nous
partageons tous, quelques. nuances prs, cette
vision de l'histoire contemporaine. Dans nos esprits
forms par prs d'un Sicle d'cole publique, les
64 Demain le capitalisme
bienfaits de la socit industrielle moderne ne pren--
nent toute leur valeur que par opposition aux souf-
frances que l'industrialisation naissante et le lais-
sez-faire capitaliste imposrent nos grands-pres
ou arrire-grands-pres. La majorit d'entre nous
continue de voir le sicle qui nous a prcds avec
les yeux de Zola et de Dickens, de Marx ou d'Engels,
et cela quelle que soit notre place dans la socit.
Mais cette vision correspond-elle la vrit his-
torique? Reflte-t-elle vraiment ce que les contem-
porains ont vcu? Peut-elle valablement servir de
base au procs de la socit et de la logique capi-
talistes?
Dans le prcdent chapitre, nous avons prsent un
panorama gnral de la nouvelle pense conomique
amricaine. Dans les chapitres qui suivent, nous tu-
dierons tour tour quelques-uns de ses thmes
d'tude majeurs. Celui-ci sera consacr la faon
dont certains de ses membres nous invitent nous
livrer une relecture critique" de l'histoire cono-.
mique et sociale contemporaine.
L'un des messages qui merge est en effet que nous
vivons sur une vision de notre pass qui a t pro-
fondment altre, pour ne pas dire falsifie, par
plusieurs gnrations d'historiens dont les apports
refltent "davantage leur gnrosit politique qu'une
connaissance . des mcanismes de l'volution cono-
mique.
Nous aborderons successivement trois sujets : le
rle des chemins de fer dans la socit du XIxe sicle,
les lois anti-trusts, la rvoltion indutrielle et la
condition ouvrire .
... Et s'il n'y avait pas eu le chemin de fer?
Le chemin de fer joue un rle important dans la
vision que nous avons de l'histoire de la socit
L'histoire dtfalsifi'e
6S
capitaliste. D'abord quant au raIe majeur que joue
l'innovation technique dans la croissance conomique
(ide que le vritable dbut de la puissance cono-
mique et industrielle date de l'apparition
du chemin de fer, et plus prcisment de l'achve-
ment de' la liaison ferroviaire eJ:!,tre le Pacifique et
l'Atlantique). quant aux mfaits du capita-
lisme sauvage et au de l'Etat en matire de
protection des citoyens contre les abus du te laissez-
faire (l'histoire des compagnies prives de chemin
de fer tant prise comme exemple des scandales que
. provoque la concentration du pouvoir financier, et
'Servant justifier l'intervention de l'Etat, ncessaire
pour moraliser la vie conomique).
Ces deux sries d'ides sont aujourd'hui remises
en cause, notamment par deux ouvrages, de styles
trs diffrents, mais qui se rejoignent par le
tre iconoclaste de leurs conclusions. Le premier
est une tude de Robert Fogel (en fait sa thse de
doctorat prsente Chicago en 1960), intitule
Railroads and Economic Growth : Essays in Econo-
metrie History. Le second, un petit. pamphletcollec-
tif, crit par plusieurs tudiants californiens sou-
cieux d'affirmer et. de faire connattre leur foi en
l'conomie de march: The Incredible Bread Machine
(cette merveilleuse machine pain), un petit livre
qui a aujourd'hui t adapt sous forme d'un film
distribu dans les coles, les entreprises, les centres
de formation amricains.
Fogel et le conditionnel irrel. - Grce aux impor-
tants travaux novateurs de l'Ecole historique fran-
aise (reprsente aujourd'hui par des hommes
comme Emmanuel Le Roy Ladurie, Pierre Chaunu et
leurs collgues de la VIe section de l'Ecole pratique
des Hautes Etudes), nous commenons nous fami-
liariser avec les nouvelles techniques de quantifica-
tion historique caractrises par un retour. critique
.66
Demain le capitalisme
aux -sources statistiques et l'usage intensif de l'ordi-
nateur. Comme l'crit Emmanuel Le Roy Ladurie
dans son livre Le Territoire de t'historien: pour l'his-
torien le quantitatif est dsormais la fois une
obligation et un fait acquis
1
._
En revanche, nous connaissons beaucoup moins
bien tous les travaux parallles que mne aux Etats-
Unis une nouvelle gnration de chercheurs qui, eux,
vont beaucoup plus loin que le simple usage de l'ordi-
nateur en associant la recherche historique l'utili-
sation de modles et de rgressions conomtriques;
et dont -Peter Tamin a rassembl les principales
contributions-dans un livre de poche publi en Angle-
terre par les ditions Penguin sous le titre The New
Economic Hist)ry. -_.
Cette Nouvelle Histoi.reconomique a, elle aussi,
moins de vingt ans d'ge. Ses dbuts datent des
annes 1960. Elle a t lance par une nouvelle gn-
ration d'historiens conomiques qui taient la fois
sceptiques l'gard des interprtations tradition-
nelles de l'histoire conomique, et convaincus qu'une
nouvelle histoire conomique devait tre solidement
f o n d ~ la fois sur des donnes statistiqlJes slires,
e ~ l'preuve de modles thoriques scientifiquement
prouvs. _.
Associe des noms comme Douglass North,
Stanley Engerman, Lance Davis, etc. cette nouvelle
histoire conomique est surtout domine par la
personnalit _ de Robert Fogel, cinquante et un ans,
actuellement professeur d'conomie et d'histoire aux
universits de Chicago et de Rochester.
Auteur de thses contestes sur l'conomie de
l'esclavage dans les Etats-Unis du ~ sicle (thses
dont on trouvera un excellent compte rendu dans la
prface du livre La Nouvelle Histoire conomique
que Jean Heffer a publi aux ditions Ga11imard),
1. Gallimard. 1973. coll. CI Bibliothque des Histoires .
L'histoire dfaJsifie
67
Robert Fogel est l'inventeur de l'emploi du condi-
tionnel irrel dans l'analyse historique, technique
utf.lise pour la premire fois dans une tude qu'il a
consacre au rle des chemins de fer dans la crois-
sance conomique amricaine au XIX'! sicle.
Robert Fogel part d'une remarque trs simple :
affirmer, comme le font tous les manuels d'histoire,
que les chemins de fer ont t indispensables la
croissance conomique des Etats-Unis au xrx.e sicle
ne revient-il pas dire que si les Etats-Unis
n'avaient pas eu le chemin de fer au XIX
e
sicle, leur
revenu national aurait t moins lev et leur crois-
sance moins rapide? D'o la question qui est
l'origine de sa recherche: S'il n'y avait pas eu
chemins de fer, que se serait-il pass? Qu'est-ce que
cela aurait chang au rythme d'industrialisation de
l'Amrique? Une telle question peut paratre com-
pltement absurde. Il est en effet bien connu qu'on
ne refait pas l'histoire avec des si . Les rsultats
obtenus par Robert Fogel valent cependant, en dehors
de toute polmique, d'tre connus.
L'ide 'selon laquelle les de fer ont jou
un rle unique et irremplaable dans le dveloppe-
ment conomique des Etats-Unis du sicle dernier
est fonde sur trois considrations de base:
a) C'est l'abaissement des ots de transport uni-
taires permis par les chemins de fer qui a rendu
conomiquement de vastes territoires
agricoles qui autrement n'auraient pas t accessi-
bles;
b) C'est de la construction du vaste rseau conti-
nentald voies ferres que date le vritable dmar-
rage de l'industrialisation amricaine en raison de
l'extraordinaire- demande en produits manufacturs
provoque Par cet effort d'quipement;
c) C'est l'essor du chemin de fer qui a provoqu
l'apparition et la diffusion d'innovations majeures
(acier Bessemer ,tlgraphe).
68
Demain le .caPitalisme
Partant de l, Robert Fogel s'est lanc .. dans un
fantastique travail de reconstitution des principales
.donnes statistiques industrielles de l'poque (recons-
titution des cots de transports, distribuJion rgiO"
nale des principaux flux commerciaux agricoles, ana-
lyse sectorielle des livraisons de l'industrie sidrur-
gique de l'poque, etc.). Et il a dmontr que ces
trois hypothses de base correspondaient des ides
fausses.
C'est ainsi, explique-t-il, qu'il est faux de croire que
l'extension du rseau ferroviaire ait constitu une
cOndition sine qua non' de la colonisation des rgions
de l'Ouest. L'tude compare des cots de transport
entre. chemin de fer .et voies fluviales montre en effet
que si la voie ferre a bnfici d'un petit avantage
diffrentiel, celui-ci n'est pal> suffisant pour empcher
de considrer qu'en son absence une modeste exten-
sion du rseau fluvial amricain aurait suffi rendre
accessibles .sensiblement aux mmes cots 9S p. 100
des terres agricoles dont on dit qu'elles n'ont pu tre
mises en exploitation que grce au chemin de fer.
De la mme faon, Robert Fogel montre que
l'absence des chemins de fer n'aurait, en termes de
cots conomiques, pratiquement rien. chang
l'approvisionnement du pays en matires nergti-
ques et minrales comme le charbon ou l ~ fer.
Quant la demande industrielle provoque par
l'installation des voies ferres, elle n'a jamais dpass,
pour les annes 1840-60, plus de S p. 100 de la pro-
duction amricaine de fonte, ce qui n'est certaine-
ment pas suffisant pour expliquer par les chemins
de' fer l'extraordinaire dveloppement que connut
durant ces annes-l l'industriemtallurgique.amri-
caine. Et Robert Fogel considre que mme pour la
seconde moiti du XIxe sicle, le dbouch ferroviaire
ne suffit pas. lui seul' expliquer l'essentiel du dve-
loppement industriel enregistr 'pendant cette
priode : toutes choses gales par ailleurs, conclut-il,
L'histoire dfalsifie 69
sans les chemins de fer, le P.N.B. amricain de 1890
n'aurait pas t infrieur de plus de 3 p. 100 ce
qu'il fut effectivement cette anne-l. Autrement dit,
la non-apparition des voies ferres n'aurait entran
qu'un retard de... deux ans maximum en matire
de croissance. Ce qui est vraiment fort peu.
On peut juger tout cela passablement farfelu. Mais
ce travail apporte une sorte de confirmation aux
thses de ceux qui (comme Milton Friedman) consi-
drent que, dans le long terme, l'intervention de
l'Etat ne peut exercer que des effets marginaux sur
le dveloppement conomique par rapport aux forces
beaucoup plus fondamentales que sont la dmogra-
phie, le dveloppement qualitatif du potentiel humain,
le stock de capital prcdemment accumul, et l'exis-
tence d'un systme d'institutions sociales favorables
l'initiative individuelle 1. Il est vrai que l'interven-
tion de l'Etat dans le financement des chemins de
fer (qui dpassait les capacits du march financier
priv de l'poque) a marqu l'Amrique en lui impo-
sant une distribution gographique diffrente de
celle qui aurait prvalu sans le chemin de fer. mais,
globalement, l'effet d'entranement sur le- dveloppe-
ment reste marginal, contrairement toutes les ides
vhicules depuis la dcouverte des thories keyn-
siennes; l'effort de l'Etat aboutit seulement dpla-
cer des ressources; il stimule certaines activits,
1. Signalons ici les travaux d'un genre voisin mens par des
conomistes de l'Universit du Nouveau-Mexique. Ceux-ci,
utilisant la mme dmarche du conditionnel irrel , mon-
trent que si l'Union sovitique avait adopt un systme cono-
mique l'occidentale, le P.N.B. russe ne serait aujourd'hui,
au pire, pas trs diffrent de ce qu'il est rellement - mais
ce rsultat aurait t acquis un moindre cot en termes
de libert et sans l'extraordinaire sacrifice de la classe
paysanne. La technique consiste utiliser une fonction de
production Cobb-Douglas classique en substituant aux coeffi-
cients de travail et de capital sovitiques des coefficients de
type occidental.
70 Demain le capitalisme
maiS au prix d'un effet sur qui
se seraient' dveloppes si pas fauss
son profit le jeu de J'allocation des ressources.
L'jncroyable machine pain. - Ceci nous amne
directement au second ouvrage. Il est tout diffrent.
Le travail de Fagel est un travail de recherche scienti-
fique. Ici, il s'agit d,'un pamphlet dont l'une des qua-
lits est d'expliquer clairement ce qu'un certain
nombre d'conomistes amricains en viennent pen-
ser sous l'influence des nouveaux travaux concernant
l' conomie de l'Etat D.
, Pour la plupart des Amricains, le XIX" sicle s'iden-
tifie ,avec l'nnaged'hommes d'affaires sans scrupules
exploitant en toute impunit, et. sans vergogne, la crdu-
lit de leurs conoitoyens. C'est un sicle marqu par
une conomie de concurrence sauvage, sans foi ni loi,
dbouchant d'un ct sur la domination de quelques
monopoles indestructibles, et de l'autre sur le scandale,
la corruption, la ruine, la misre, le dsespoir. Et c'est
seulement avec l'extension du rle conomique et social
de l'Etat (lois sOcales, lois antitrusts, rglementation
des compagnies de chemin de fer ... ) qu'enfiD l'Amrique
chappa la tyrannie de ses Robber' Barons 1 , sortant
ainsi du chaos et de l'anarchie sociale.
Mais tout cela, tout ce que l'on fait croire l'homme
de la rue st-il bien vrai? Toutes les misres de ce mal-
he preux sicle sont-elles bien dues au Capitalisme, ou ne
serait-ce pas plutt l'ingrence des pouvoirs publics dans
le fonctionnement de ce systme qui devrait en porter la
responsabilit? Ne vaudrait-il pas mieux considrer que
ce pays n'a jamais connu ce qu'tait une vritable
socit de laissez-faire?
C'est par ces quelques questions que s'ouvre The
Bread Machine. Et les rponses que
1. Expression amricaine utilise ])Our les excs
du C8-'pltalisme sauvage du XIX sicle (Y. Matthew Josephson,
The Robber Barons, 1934). '
!
L'histoire dfalsifie 71
auteurs y apportent ne manquent pas . d'imprvu.
S'appuyant sur l'exemple des grands scandales fer-
qui ont marq1,l la fin du sicle, ils s'effor-
cent de dmontrer comment une relecture attentive
des ouvrages consacrs la narration de ces inci-
dents montre que, contrairement l'intention expli-
cite de ceux qui les ont crits (voir en particulier
les ouvrages de Gabriel Kolko 1 abondamment utili-
ss par les hist9riens marxistes modernes), ce n'est
pas le Capitalisme en soi qui doit poner le blme,
mais bien au contraire. l'appareil politique de
l'poque. Autrement dit, que ce qui est en cause, ce
n'est pas le laissez-faire qui n'a jamais exist
ailleurs que dans l'esprit de ses dtracteurs, mais
l'utilisation par quelques individus peu scrupUleux
du pouvoir rgalien de l'Etat leur profit. Ce. qui est
vrai, affirment-ils, c'est que, la suite des premiers
grands scandales qui avaieilt clabouss les milieux
politiques amJ;"icains, ceux-ci russirent se ddoua-
ner vis--vis de l'opinion publique et retourner la
situation leur profit en rendant tous les capita-
listes li> de seuls et uniques responsables des
malversations dont certains n'avaient pu se rendre
coupables qu'avec la complicit active du pouvoir
lgislatif et excutif, que ce soit au nivel:lu fdral
ou au niveau de certains Etats. A cet gard, le rle
des fameuses lois anti-trust (Sherman Act, qayton
Act) fut considrable ... Et c'est sur cette image du
capitalisme, forge de toutes pices par ceux qui
avaient intrt se refaire une virginit, que nous
vivons depis.
1
Il est vrai que les capitalistes de l'poque n'taient,
pas plus que ceux d'aujourd'hui, tous de petits saints.
Mais il faut se garder de tomber dans le inverse
et de considrer $lue tout ce qui a reu l'onction du
1. Gabriel Kolko, The Triumph of conservatism, Chicago, .
Quadrangle Books, 1963.
72 Demain le capitalisme
suffrage universel incarne ncessairement le bien
':alors que tout ce qui russit par le march ne
peut tre le fruit que de la malveillance et du mal .
Il n'l a pas de raison pour minimiser le rle malfai-
sant qu ont jou des individus comme les Gould, les
Drew ou les Fisk l'occasion d'affaires aussi fraudUleuses
que l'opration du Crdit Mobilier ou celle du chemin de
fer de l'Eri; mais, crivent les. auteurs de The Incredible
Bread Machine, nous ne devons pas oublier que les escro-
queries auxquelles ceux-ci se sont livrs n'auraient jamais
pu se dvelopper sans la complicit ouverte du pou-
voir politique. Prenez par exemple l'affaire du Crdit
Mobilier, l'un des plus beaux cas de fraude financire de
toute l'histoire des Etats-Unis; ceux qui en parlent
oublient gnralement de prciser que ce groupe a fond
toute sa fortune sur un vaste rseau de subventions, de
franchises et d'ava,ntages fonciers accords par ie gou-
vernement amricain. De la mme faon, ils oublient de
rappeler qu'en 1872 c'est l'Assemble de l'Etat de New
York qui a blanchi les agissements de la bande d'escrocs
qui prsidait aux destines de l'Eri Railroad; ou encore,
que ce sont les dputs californiens eux-mmes qui ont
dot l'Union Pacific RaiIroad de cet extraordinaire mono-
pole qui faisait qu' -la fin du sicle dernier il. cotait
moins cher d'utiliser la voie maritime par le cap Horn
pour expdier des marchandises de San Francisco New
York que le chemin de fer transcontinental.
[ ... ] Ce qui est en cause, poursuivent nos auteurs, ce
n'est pas le Capitalisme lui-mme, ni le fait qu'il se soit
trouv des individus mal intentionns pour acheter
l'honntet d'honorables dputs Ou ministres; mais le
fait qu'en sortant de son rle strict qui est d'assurer
l'ordre et de garantir ~ e bon fonctionnement des mca-
nismes d'change volontaire qui sont la base de toute
conomie de march, l'Etat a cr lui-mme les condi-
tions de cette corruption.
Autrement dit, suggrent-ils, le plus coupable n'est
pas celui qui mange la carotte, mais celui qui la tend.
Si le pouvoir politique ne s'tait pas de lui-mme
dot de pouvoirs conomiques exorbitants, lui don-
L'histoire. dfalsifie 73
nant les moyens de fausser son initiative le libre
jeu des mcanismes concurrentiels, le march aurait
suffi faire 'sa propre police. Tout ce que l'on
reproche au Capitalisme ne tient pas sa nature,
ses prtendues lois, mais au fait que c'est l'Etat
qui, en sortant de ses limites naturelles d'action,
empche les mcanismes d'assainissement lis au jeu
concurrentiel de fonctionner efficacement. Comment?
En la rentabilit individuelle de l'action
des groupes de pression (lobbying) par rapport la
rentabilit du jeu conomique normal; en faisant
qu'il devient plus rentable pour les agents conomi-
ques de consacrer une part croissante de leurs efforts
et de leurs ressources l'action politique; qu'au fur
et mesure que le" domaine de l'Etat s'tend, il
devient plus profitable pour les entrepreneurs
d' acheter le personnel politique que d' acheter
leurs clients en leur offrant ce qu'ils demande:p.t. Il
est naturel que tout entrepreneur essaie de se pro-
tger contre les effets de la concurrence. Nous
sommes tous btis sur le mme modle : nous ne
reculons gure devant la facilit; si nous pouvons
chapper aux contraintes de la concurrence, il serait
irrationnel que nous n'essayons pas d'en profiter. Ce
qui n'est pas naturel, c1est qu'en intervenant direc-
tement dans la vie conomique, de faon toujours
de plus en plus, tendue, l'Etat cre lui-mme les
conditions ncessaires une manipulation croissante
des lois du march au profit de groupes d'intrts
particuliers.
De tels raisonnements peuvent parattre spcieux.
Mais ils ne le seront que pour ceux qui adhrent au
mythe de l'Etat, institution supra-humaine, incar-
nant de par sa seule existence rintrt gnral. Si en
revanche, on considre que l'Etat n'est "9,u'une orga-
nisation humaine comme une autre, dernre laquelle
se-profilent des individus ni plus mauvais ni meilleurs
que les autres,et o l'intrt, gnral n'est en fin de
74 Demain le-- cppitalisme
compte que la rsultante d'une multiplicit de Conflits
depoilvoit; ces raisonnements prennent une toute
autre valeur, Ils -nous aident en particulier prendre
conscience du cercle vicieux dont nous sommes
victimes et qui consiste lgitimer
l'extension permanente du rle de l'Etat dans la
socit au nom de problmes dont on fait porter la
responsabilit au capitalisme visage inhumain
et aux lois du march, alors qu'ils n'existent que
parce que prcisment c'est l'Etat et sa bureaucratie
qui ont prcdemment fauss les rgles du jeu con-
currentiel. Ce qui aboutit suggrer que nous vivons
dans une curieuse socit. o la rgle est de prvenir
le meurtre en confiant tous les pouvoirs de police .,.
l'assassin !
L'anti-trust dmystifi
Le. Sherman Act (1890) et toutes les lois anti-
trusts (Clayton Act, 1914; Robinson-Patman Act,
1934 ... ) jouent un rle important dans la vie cono-
mique et industrielle amricaine. Leur philosophie
est fonde sur l'ide que si l'Etat fdral n'tait pas
l pour surveiller les agissements des grandes entre-
prises, aujourd'hui toute l'conomie amricaine serait
contrle par une poigne de trusts privs du genre
General Motors, I.T.T., I.B.M. et compagnie ... Cette
ide est-elle justifie?
Il peut paratre curieux de poser une_ telle question
tant il parat aller de soi, dans l'esprit de la quasi-
totalit de nos contemporains, que l'Etat a un rle
essentiel jouer pour _ sauvegarder un minimum
d'conomie concurrentielle. Pourtant, depuis quelques
annes, un certain nombre de jeunes iconoclastes -ne
craignent pas de passer cette ide l'preuve de la
recherche historique et thorique. Et leurs conclu-
sions ne manquent pas de surprendre.
L'histoire dfalsifie 7S
Fondes sur une relecture attentive des minutes
des procs ntitrusts les plus clbres, elles mon
trent en effet qUe la plupart des entreprises condam
nes par les autorits judiciaires depuis plus d'un
,demi.sicle, l'ont t davantage sur des intentions ,
des ides reues ou mme des que sur des
faits rels dmontrant sans contestation possible
qu'elles s'taient rendues coupables de pratiques com
merciales anticoncurrentielles caractre franche-
ment dloyal ou . frauduleux. Ces conclusions sont
notamment l'origine d'un courant de pense auquel
adhrent un nombre croissant d'conomistes anglo-
saxons (parmi lesquels citons George Stigler, Richard
- Posner, Yale Brozen, Kenneth Elzinga, D. Dewey,
F. Scherer, D.R. Kamerschen ... ), et qui a pour caraco
tristique sinon de remettre en cause l'ide mme
de politiques de la concurrence, du moins la plupart
des concepts qui servent actuellement de fondement
l'action des pouvoirs publics en matire d'interven
tion dans les structures d'organisation de l'industrie.
(En particulier, l'ide que toute concentration verti
cale est a priori - c'estdire sauf preuves contrai
res - conomiquement nfaste, et qui vient de faire
l'objet d'une remarquable tude critique dans un
petit livre publi par l'American Enterprise Institute :
Vertical Integration in the Oil Industry.)
Prenons par exemple le fameux procs intent
la Standard Oil au dbut du sicle et qui se termina,
en 1911, par la dislocation juridique du groupe Rocke
feller. Ce procs a eu une influe.nce considrable sur
toute la vie conomique amricaine dans la mesure
o'. c'est lui quia fix dfinitivement dans l'opinion
l'ide que les grands conglomrats. par nature
des constructions malfaisantes, fondant leur fortune
sur une trahison permanente du fair play commer
cial.
On reprochait John D. Rockefeller deux choses:
d'uile part, de pratiquer une politique de discrimi
16
Demain le capitalisme
nation gographique des prix, pour liminer ses
concurrents sur les marchs o il n'avait pas n c o r ~
tabli son pouvoit de monopole (ventes prix de
dumping finances par les surprofits. raliss sur
les marchs o il tait seul en lice); d'autre part,
d'avoir difi son empire grce au chantage qu'il
menait sur les compagnies de chemin de fer pour
obtenir des rabais secrets qui lui permettaient d'avoir
des prix de revient infrieurs ceux de ses concur-
rents. Rockefeller, disait-on l'poque, est l'exem-
ple mme du monopole nfaste dont la puissance
repose sur l'utilisation systmatique de toutes les
pratiques dloyales possibles et imaginables. Et il
fut condamn. .
Dans un article demeur clbre et qui fit beau- .
coup de bruit lors de sa parution (1958), un profes-
seur amricain, John McGee; dmontra que tout cela
n'est que lgende; - une lgende monte par tous
ceux que la russite de Roclcefeller gnait ou rendait
jaloux. Utilisant d'abord un raisonnement thorique
qu'il vrifie ensuite par une abondante documentation
sur le march t le prix des produits ptroliers la
fin du XIXe sicle (priode de la grande expansion de
l'empire Rockefeller), il conclut l'irralit des accu-
sations portes l'encontre de la Standard Oil.
Que ce soit pour tablir sa position de monopole, ou
ensUite pour la maintenir, crit-il dans sa conclusion, il
apparat clairement, partir des donns que nous pos-
sdons, que la Standard Oi! n'a jamais utilis de vri-
tables pratiques dloyales destines rduire la concur-
rence. Pour une raison bien simple : ce n'tait pas son
intrt; il lui en aurait cot beaucoup plus cher de se
livrer ce petit jeu pour liminer ses concurrents que
de faire simplement l'effort de racheter les activits de
ceux-ci, mme un prix suprieur . leur valeur de
march. . .
L'argument utilis par le professeur McGee mrite
que l'on s'y arrte un jnstant. Son objectif est de
L'histoire dfalsifie 77
remettre en cause l'ide trop simple que l'existence
d'un monopole cre en soi une suspicion lgitime
de pratiques dloyales de la part du monopoleur. Si
une firme cherche liminer ses concurrents, expli-
que-t-il, c'est parce qu'elle en attend des super-profits.
Chercher atteindre cet objectif par exemple en
menant une guerre de prix (politique de dumping)
est une solution coteuse (pertes immdiates) et qui
ne rapportera qu'au bout d'un certain dlai. Une
technique plus simple, et surtout plus rapide, est
de racheter l'adversaire. L'aspirant-monopoleur est
en position d'offrir cet adversaire un prix suprieur
la valetirde marh de son entreprise, dans la
mesure o il escompte que ce rachat lui permettra
de raliser des super-profits qu'il pour:ra collecter
beaucoup plus rapidement. Si l'on tient compte des
phnomnes d'actualisation, ces super-profits accu-
muls plus rapidement ont une valeur plus grande
que les mmes super-profits raliss plus tard. A
l'inverse, il est vrai que l'adversaire peut ne pas tre
vendeur. Mais, moins d'avoir des penchants suici-
daires, il lui faut a,ussi tenir compte des pertes que
la guerre des prix lui cotera, ainsi que des profits
potentiels qu'il raliserait avec le revenu imm-
diat de la vente. Pour l'un comme pour l'autre, la loi
du profit fait que la meilleure solution est celle qui
permet d'viter la guerre des prix.
Cela ne tranche pas le problme moral du mono-
pole. C'est un autre dbat. Mais cela montre que,
lorsqu'il y a monopole, c'est une erreur de le soup-
onner immdiatement de s'tre difi par des pra-
tiques dloyales. Autrement dit, la Standard Oil, pour
autant que sa politique tait de s'installer seule sur
ses marchs, n'avait pas besoin d'emreiIidre les lois
du fair p l a ~ commercial pour atteindre ses objectifs.
Et elle dOIt sa russite au simple fait que la sup-
riorit- de son organisation ainsi que la qualit de
sa gestion- lui donnaient les moyens de racheter ses
78 Demain le capitalisme
concurrents sans avoir besoin de. recoUrir d ~ s
moyens 'occultes OU dloyaux.
Un autre travail important concernant cette ques-
tion des monopoles est une thse publie en 1972
s o ~ s le titre The My th of Anti Trust. L'auteur, D.T.
Armentano, aujourd'hui professeur l'Universit de .
Hartford, y soutient l'ide que, contrairement la
croyance gnrale, les phnomnes de cartellisation
(accords, de prix, rpartitions volontaires de march,
ententes ... ) n'ont jamais jou un rle significatif dans
la vie conomique amricaine, mme aux plus beaux
jours du prtendu laissez-faire . S'appuyant comme
le professeur McGee sur un considrable travail de
retour aux sources de l'poque, et. en rexaminant
les affaires d'ententes les plus clbres de l'histoire
des Etats-Unis (celle de l'Addison Pipe Company, par
exemple, qui date de 1899 et reprsente la premire
grande condamnation d'une entente illicite portant
sur les prix), D.T. Armentano attire notre attention
sur le fait qu'il faut tablir une distinction entre
l'intention qui consiste pour les 'firmes incrimines
avoir effectivement complot en vue d'instaurer
un cartel, et la matrialit des pratiques anti-cono-
miques qui leur sont reproches.
Il. est vrai que les prix imposs, les partages de mar-
ch, les pratiques discriminatoires taient monnaie rela-
tivement courante la fin du sicle dernier; mais.
explique-t-il, il faut se garder d'en dduire que ces pra-
tiques coupables taient ncessairement efficaces. Bien
au contraire. Une tude historique attentive nous rvle
en effet que trs rares sont les accords de cartels ayant
effectivement fonctionn pendant une priode de temps
significative. La ralit est que, peine. signs, la plupart
de'S cartels taient immdiatement trahis par les parte-
naires les plus faibles qui essaient de tricher. avec les
rgles labores la veille. Mais ces coups bas, ces entorses
aux accords signs se faisaient en douce ,en tournant
souvent de faon indirecte les tarifs officiellement impo-
ss, de sorte que de nombreuses entreprises amricaines
L'histoire dfalsifie' 79
ont t condamnes pour des actes d'ententes effective-
ment illicites, mais que dans la pratique elles taient
incapables de faire respecter, Elles ont t condamnes
pour des profits illicites \) qu'elles n'avaient jamais
perus.
Et D.T. ArmentanQ de conclure:
Les seuls cas vritables de cartellisation ayant effec-
tivement fonctionn au point de fausser durablement les
mcanismesd'lllllocation des ressources:et donc. de 'nuire
rellement au consommateur sont ceux o les entreprises
ont bnfici de l'appui lgal des pouvoirs publics. Il
n'est pas question de nier l'existence de ces pratiques
anti-concurrentielles, ni denier que celles-ci nuisent la
collectivit. Mais ce qu'un retour attentif et critique aux
sources de l'histoire conomique rvle est que, dans
une conomie de march o l'intervention des' pouvoirs
publics est minimale, l'intensit dQ jeu concurrentiel est
telle qu'elle neutralise la plupart des efforts que les
entreprises font pour chapper aux contraintes de la
concurrence.
Dans le mme ordre d'ide, nous pourrions citer
les critiques qu'un certain nombre d'conomistes
contemporains adressent actuellement l ' ~ des
autres piliers de rarmada anti-trust amricaine : le
Robinson-Patman Act qui date des annes 1930 .et
dont la vritable finalit, en empchant les guerres
de prix locales (interdiction par exemple faite
un grand magasin de vendre les mmes rfrigrateu,rs
en dessous des prix pratiqus par les petits dtail-
lants voisins), tait de protger la survie des petits
commerces contre l'e1tpansion des grandes chanes.
Une tude attentive des faits montre que .ette lgis-
lation eut exactement l'effet inverse : en empchant
les associations de dtaillants d'obtenir les mmes
rabais que les grandes firmes de gros, elle a acclr
la concentration du commerce amricain, et protg
les profits des grandes firmes au dtriment des petites
entreprises (et du consommateur). . .
80 Demain le capitalisme
Les guerres de prix et les ententes, nous font
remarquer ces conomistes, sont des phnomnes
dont il n'y. a jamais lieu de se glorifier. Mais il fa1,Jt
replacer leur rle dans fie perspective dynamique
du fonctionnement de l'conomie. Ils jouent un rle
essentiel dans la dynamique long terme de baisse
des prix, et donc d'accroissement du surplus du
consommateur. Tant que ces phnomnes demeurent
sporadiques - ce qu'ils sont par nature : on n'a
jamai$ vu un entrepreneur se ruiner en vendant
au-dessous de ses prix de revient simplement pour
le plaisir d'liminer son voisin (ce qui fait que toute
guerre de prix a une limite naturelle au-del de
laquelle plus personne n'a intrt continuer d'agres-
serson voisin); de mme, comme nous l'avons vu,
les ententes qui se crent naturellement aprs une
guerre de prix n'ont jamais qu'une dure relative-
ment courte, le temps pour les adversaires de recons-
tituer leurs forces - ils sont plus bnfiques pour
la. socit, que nfastes. Ce qui est nfaste, c,'est
lorsqu'une entente ou un cartel est effectivement en
mesure de durer pendant une priode trs longue,
sinon indfinie dans bien des cas. Or quand cela est-il
possible? Lorsque l'Etat apporte aux membres de
l'entente le soutien de son appareil coercitif. Sans
l'Etat, il ne peut pas y avoir de cartels ou d'ententes
ayant, sur le long terme, un r61e rellement anti-
conomique. Quels sont donc les cartels les plus
nfastes il Ceux, par exemple, qui rglementent les
professions librales et qui donnent un bon exemple
de la faon dont certains groupes d'intrts corpo-
ratifs utilisent leur pouvoir politique pour obtenir
que l'Etat serve d'abord leurs intrts avant ceux de
la collectivit.
Autre exemple de cartel ngatif instaur grce
la complicit de l'Etat: celui des chemins de fer.
Pendant des annes, la fin du XIXe sicle, les com-
pagnies amricaines de chemin de fer ont tout fait
L'histoire dtfalsifie 81
pour essayer ~ e mettre sur pied une structure com-
mune de tarifs. Elles n'y sont jamais parvenues.
Cartels 'sur cartels se sont succd pendant trente
ans, qui n'ont jamais dur que trs peu de temps.
Elles n'ont russi que le jour o, grce l'appui du
parti agrarien qui y trouvait un moyen de se faire
subventionner par l'Etat, ce sont les pouvoirs publics
qui ont pris en main le problme par la voie rgle-
mentaire. A partir de ce jour a commenc le vritable
dclin des chemins de fer amricains. Pourquoi?
Parce que la suppression de la concurrence a fait
entrer les compagnies de chemin de fer dans un
cercle vicieux : plus de concurrence, moins d'incita-
tion l'efficacit et l'conomie; d'o cots plus
levs, marges rduites, moins d'investissements, dt-
rioration du matriel, cependant que la hausse rgu-
lire des tarifs, ncessaire pour amortir la hausse
des cots, et accorde par les pouvoirs publics de
tutelle, diminuait la comptitivit du chemin de fer
par rapport aux nouvelles formes de transport rou-
tier qui se dveloppaient; d'o moins de clients,
moins de recettes, et ainsi de suite ...
Cette ide que les vrais effets de monopole. et de
concentration du pouvoir conomique ne sont pas
lis, comme on le croit, au fonctionnement naturel
des lois du march (la slection du plus fort), mais
au contraire la croissance du phnomne tatique
et aux entraves que les pouvoirs publics multiplient
l'encontre du droulement normal des processus
concurrentiels, n'e.st pas nouvelle. C'tait un lment
fondamental de la pense d'hommes COlJlIIle Hayek
et von Mises. Mais il lui manquait jusqu' prsent
l'aval de la vrification empirique. Aujourd'hui, avec
les travaux de gens comme les professeurs MCGee
et Armentano, ou encore ceux d'autres grands univer-
sitaires comme Richard Posner, George Stigler ou
Yale Brozen, cette lacune est en voie d'tre comble.
Et ceci n'est certainement ps tranger au succs que
82
Demin le capitalisme
rencontrent actuellement aux Etats-Unis les ides
Les ids, surtout .antlconforInistes, sont
d'autant plus fortes q\l'elles s'appUient sur des preu-
ves ayant subi les rigueurs de la dmarche scienti-
fique.
Pauvret, Capitalisme et Industrialisation
Pour rester sur l,ln thme un peu voisin (la respon-
sabilit de l'Etat et non celle du capitalisme), nous
pourrions voquer la crise de 1929.
Les conomistes no-libraux amricains consi-
drent en effet que c'est une erreur d'expliquer la
Grande des annes 1930 par Le Capita-
lisme . A leurs yeux, la crise ne se rsume pas
une dfaillance des mcanismes de l'conomiecapi-
taliste, comme nous avons pris l'habitude de le croire
depuis les thses de Keynes; elle est, bien au con-
traire, affirment-ils, le fruit de l'interventionnisme
tatique : c'est l'Etat qui, en manipulant les leviers
de commande de l'conomie (rle des taux d'intrt
mis en lumire par Hayek et von Mises dans leurs
crits de l'entre-deux-guerres, inflation montaire
occulte dnonce par Lord Robbins dans sa
fame\lse tude de la grande crise, erreur de politique
montaire dcrite par Milton Friedman et Anna
Schwartz dans leur volumineuse tude de 1963), a
conduit la crise et l'a entretenue.
C'est insi que Murray Rothbard, l'un des fonda-
teurs du mouvement Libertarien, conomiste spcia-
liste des problmes montaires et adepte de l'cole
no-autrichienne n'hsite pas crire 1 :
Il est temps de faire apparatre les. vritables respon
sabilits. Ce n'est pas l'conomie de march, ni le Capi.
1. Murray Rothbard, Amrica's Great Depression , Sheed
and Ward, Kansas City, 1975 (3" dition). .
L'histoire dfalsifie 83
taIisme qu'il faut rendre responsables des malheurs des
annes 1930; mais le monde de 'Ia politique, les bureau-
crates, et tous ces conomistes soi-disant clairs qui
n'ont jamais compris que la gravit des cycles .cono-
miques . est moins lie la logique des affaires elles-
mmes qu' la multiplication par les pouvoirs pUblics
des entraves au fonctionnement des mcanismes cono-
miques de rgulation. Il est vrai que les fluctuations
conjoncturelles font partie intgrante des mcanismes
de l'conomie de march. Mais ces fluctuations ne se
seraient jamais transformes en dpression si l'Etat ne
s'en tait pas ml; Il en fut ainsi en 1929, comme il en
avait t lors des dpres.sions prcdentes de 1837,
1873 ou de 1892 : un examen attentif des vnements qui
prcdrent ces aC!::idents montre que, contrairement
la lgende, ceux-ci n'ont jamais t le fruit d'un quel-
conque laissez-faire , mais bien au contraire la cons-
quence d'attitudes irresponsables de la part des pouvoi:s
publics utilisant l'action conomique et montaire des
fi.ns . spcifiques.
Pour conclure ce chapitre, nous nous attacherons
une autre ide reue, s'ur laquelle nous vivons
depuis des gnrations, et qui encore tout rcemment
faisait crire un grand journaliste franais (dans
un article propos du tiers monde) qu'il n'y avait
pas. de diffrence de nature sensible entre les sacri-
fices que le stalinisme imposa la paysannerie russe
pour dvelopper la puissance industrielle sovitique,
et la faon dont s'est onstitue au sicle dernier la
base industrielle de l'Occident, par l'exploitation et la
pauprisation des masses ouvrires . Je veux parler
de ce vritable mythe qui consiste faire remonter
les origines de tous les. maux de la socit moderne,
rels ou imaginaires, l'avnement de la socit
industrielle.
Pour beaucoup d'entre nous, en effet, la notion
mme de rvolution industrielle est associe de faon
indlbile ,J'ide de misre, avec par exemple l'image
classique d'une nue d'enfants en guenilles poussant
84 Demain le capitalisme
leurs wagonnets de charbon douze heures par jour
au fond c\e mines insalubres, ou encore celle de tout
lUl sous-proltariat misreux s'aggJutinant dans les
nouveaux taudis des villes industrielles. Nous sommes
tous plus ou moins conditionns accepter l'ide que
nous ne devons notre bien-tre d'hommes du xx
e
si-
cle qu'au sacrifice de toute une population paup-
rise par l'invention de la fabrique capitaliste, et
victime d'un systme qui ne crait de la richesse que
pour l'usage exclusif des plus riches et non pour
l'amlioration du sort de tous. Et, implicitement,
c'est cette attitude l'gard de la Rvolution indus-
trielle qui, encore aujourd'hui, sert de fondement
essentiel la lgitimit du dveloppement de l'action
conomique et sociale de l'Etat : celui-ci intervient
pour assurer une distribution plus quitable des
fruits de la croissance que le systme industriel n'est
pas en mesure, et n'a jamais t en mesure de garan-
tir par lui-mme. .
Mais cette ide est-elle bien exacte? Est-il vrai,
comme nous le suggre la plus grande part de notre
littrature historique ou romanesque, que les dbuts
du capitalisme, loin d'amliorer le sort des popu-
lations, provoqurent au contraire une formidable et
durable dtrioration des conditions de vie des
masses laborieuses de l'poque? Est-ce vraiment la
logique de l'conomie .. de march que d'accentuer la
concentration des richesses .et d'aggraver le niveau
absolu des ingalits? .
Ces questions, un petit livre publi il y a plus de
vingt ans par les Presses de l'Universit de Chicago
y rpondait dj en dmontrant que la plupart des
affirmations historiques sur lesquelles repose toute
la mythologie sociale-dmocrate ou socialiste
contemporaine, sont fondes sur une vritable falsi-
fication intellectuelle.
Intitul Capitalism and the Historians, ce petit
livre reprenait en fait le texte des exposs lus la
L'histoire dfalsifie 85
runion en 1951 de la Socit du Mont Plerin qui
s'tait tenue cette anne-I en France, Beauvallon.
Il est faux, y expliquaient en substance les auteurs
(Friedrich von Hayek, T .S. Ashton, L.M. Hackeret
W.H. Hutt, et, pour la participation franaise, Bertrand
de Jouvenel),. d'affirmer que l'essor de l'industrie au
XIX sicle contribua seulement enrichir les plus riches
et appauvrir les plus pauvres. De mme, il est faux de
considrer que les masses laborieuses ne commencrent
profiter de la nouvelle cration de richesses qu' partir
du jour o la nouvelle puissance du mouvement syndical
et politique ouvrier prcipita l'avnement du Welfare
State et conduisit l'intervention gnralise de l'Etat
dans la vie conomique et sociale. L'augmentation gn-
ralise du niveau de vie des classes populaires occiden-
tales ne doit que trs peu aux politiques de redistribu-
tion, ou l'influence politique des mouvements ouvriers,
compar aux effets de la croissance industrielle. C'est
une chose que d'estimer que les ingalits d'aujourd'hui
sont encore trop grandes; c'en est urie autre, totalement
diffrente, que de continuer de croire que l'conomie de
march ne cesse d'aggraver les cijsparits : ce sont bien
au contraire les entraves aux mcanismes conomiques
qui contribuent les accrotre en figeant des situations
acquises. La vrit est que nous continuons d'tre prison-
niers des crits de plusieurs gnrations d'intellectuels
qui n'ont cess de projeter dans la reconstruction de
l'histoire davantage leurs prjugs idologiques ou poli-
tiques contemporains que leur got pour la vrification
empirique et scientifique des faits du pass.
Hayek signalait notamment que la relation entre
capitalisme et monte du prolrariat tait exactement
inverse de celle que l'on nous fait croire:
S'il est vrai que le capitalisme a engendr le prol-
tariat, crivait-il, il faut tre conscient de ce que ce prol-
tariat reprsentait, non pas ~ masse de population
prexistante qui aurait t appauvrie par l'avnement du
capitalisme et de la socit industrielle, mais une masse
de population qui n'aurait jamais survcu si, prcis-
ment, le capitalisme, en ouvrant une re d'accumulation
86 Demain le capitalisme
du capital productif, n'tait pas venu leur offrir, pour la
premire fois dans l'histoire de l'humanit, les m0r.ens
de travailler et de survivre par leur propre travatl-
alors que jusque-l, pour survIvre, ou pour avoir la possi-
bilit de travaj1ler afin de survivre, il faHait avoir soi-
mme ses propres moyens de production.
De mme, le professeur britannique T.S. Ashton
rappelait que la qualit dsastreuse des conditions
de vie des masses urbaines du dbut du sicle, en
Angleterre, ~ t a i t moins due aux effets de l'industria-
lisation rapide, ou la rapacit des promoteurs
de l'poque (qui n'existaient d'aille1,1rs pas, dans la
mesure o les habitations taient en rgle gnrale
bties par les travailleurs eux-mmes), qu' la poli-
tique fiscale des gouvernements britanniques qui
augmenta considrablement le prix des matriaux
par rapport l'volution gnrale des prix et des
salaires.
Ces diffrentes thses ont t reprises, sous une
forme et avec un contenu remis jour, dans un
ouvrage publi en 1972 par l'Institute of Economic
Affairs - un organisme londonien fond en 1957, et
dont les liens avec les nouveaux conomistes no-
libraux amricains sont trs troits. Intitul The
long Debate on Poverty, ce livre est un ouvrage collec-
tif prsentant huit essais sur les conditions de vie
dans l'Angleterre des dbuts de l'industrialisation;
Des historiens et des conomistes britanniques y font
le point des recherches les plus rcentes permettant
de jeter une lumire nouvelle sur les affirmations trop
rapides qui font partie de la vision traditionnelle que
nous avons du sicle prcdent.
Prenons par exemple l'hypothse classique selon
laquelle ce n'est qu'aprs un trs, trs lop.g retard
de plusieurs dcennies que la population anglaise
commena enfin tirer un bnfice quelconque de
la Rvolution industrielle. C'est une lgende , crit
Ronald Hartwell, un Australien, professeur Oxford.
L'histoire dfalsifie 87
Utilisant les donnes les plus rcentes concernant la
reconstitution des principales donnes du P.N.B. bri-
tannique atpt XVIIIe et XIxe sicles, il montre que le
revenu national pr tte augmenta de 50 % entre
1700 et 1780; de 50 100 % entre 1780 et 1850; puis
encore de 80 . 100 % entre 1850 et 1914.
Au total, crit-il, la production par tte augmenta en
moyenne de 1,5 % par an tout au long du XIX sicle; ce
qui est peu par rapport nos normes rcentes, mais
reprsente quand mme un quadruplement de la produc-
tivit en un sicle. [ ... ]
Ce qui est vrai, continue-t-il, c'est que la population
de l'poque, conditionne par des sicles de stagnation
sculaire, mit trs longtemps avant de percevoir ce qui
tait en train de changer. L'vnement auquel elle tait
sensible n'tait pas la croissance de la production, qu'elle
tait d'ailleurs bien en peine de pouvoir mesurer, mais
l'accroissement dmographique considrable que cette
croissance favorisait et qui apparaissait aux yeux de
gens conditionns par des sicles de lois malthusiennes
comme une vritable menace. D'o le prjug dfavo-
rable dont la Rvolution industrielle fut dote ds le
dpart, et dont nous continuons sans nous en rendre
compte de subir l'influence. La Rvolution industrielle
fut effectivement ressentie comme une catastrophe par
ceux qui, comme Malthus, prenaient enfin conscience
des contraintes dmographiques du pass; mais pour des
raisons tout fait diffrentes de celles que la lgende
continue d'accrditer.
De la mme faon, un historien, Non;nan Gash, et
un ancien haut fonctionnaire, Rhodes Boyson, ont
utilis les rsultats d'un important travail de recons-
titution des conditions de la vie ouvrire dans le
Lancashire pour montrer que la thse selon laquelle
l'industrialisation naissante se traduisit par une dt-
rioration profonde et durable de la condition des
masses populaires ne rsiste pas un examen atten-
tif des sources historiques dont nous disposons
aujourd'hui.
88 Demain le capitalisme
Nous semblons oublier, expliquent-ils, que, aussi
pnible qu'il fut; le passage l'usine reprsentait pour
beaucoup d'ouvriers de l'poque, mme des femmes et
des enfants, une vritable libration par rapport aux
conditions de vie infernales qui taient le lot des journa-
liers agricoles ou des travailleurs domicile de la
priode pr-industirelle dont aujourd'hui nous idalisons
la situation, avec nos yeux d'hommes du xx sicle (sans
parler des immigrants irlandais chappant la grande
famine). De mme, nous oublions que le travail l'usine
et dans la mine, pour beaucoup d'enfants, valait tout de
mme mieux que de prir de faim, et que de toute faon,
ds le milieu du XIX' sicle, grce la progression du
niveau de vie permise pat les salaires industriels, le tra-
vail des femmes et des enfants tait pratiqueinent en
voie de disparition avant mme que l'Etat n'intervienne.
Ce il'est pas le pouvoir politique qui mit fin au scandale
du travail des enfants, mais bien le succs mme du
capitalisme industriel qui russit promouvoir la hausse
du pouvoir d'achat des masses, et rvolutionner par l
les conditions de vie familiale. La lgislation publique
innove rarement; elle prend plus souvent le train en
marche pour sanctionner une situation dj bien avance
(gnralement pour protger les entrepreneurs les plus
progressistes contre la concurrence alors juge d-
loyale de ceux qui n'en sont pas encore au mme point
qu'eux: l'Etat intervient pout gnraliser et non pour
crer). .
La plupart des ides politiques sur lesquelles nous
continuons de vivre sont donc en fait fondes sUT
une histoire profondment dforme.
Il est vrai que nous disposons d'une abondante docu-
mentation tmoignant de la gravit du problme de la
pauvret pendant tout le XIX sicle, crivent par exemple
W.H. Chaloner, W.O. Henderson, et J.M. Jefferson. Les
rapports parlementaires de l'poque sont des sources
bien connues. De mme, les. romans populistes du
sicle dernier constituent une source incontestable de
tmoignage!! valables. Cela dit, lorsque nous prenons ces
tmoignages pour argent comptant, et en tirons une
description gnrale de ce qu'aurait t l'poque le
L'histoire dfalsifie 89
sort de la majorit de la population - c'est ce qu'ont fait
nos livres d'histoire, du moins ceux qui se lisent le plus
dans les coles et les universits - nous sommes en fait
victimes d'une double erreur d'optique lie au caractre
partial et partiel de ces documents. D'une part, ceux-ci
traduisent d a v a n t a ~ e le fait que la croissance industrielle
a provoqu l'apparItion d'une nouvelle sensibilit au pro-
blme de la pauvret, qu'ils n'tablissent les preuves irr-
futables d'un mouvement massif de pauprisation. D'autre
part, il ne faut pas oublier que ces travaux politiques ou
romanesques s'insraient le plus souvent dans un contexte
d'hommes engags qui ne cherchaient pas faire uvre
d'historiens ou de tmoins impartiaux et objectifs. Ima-
ginons que dans un peu plus d'un sicle, les hommes de
l'an 2080 se contentent pour reconstituer les conditions
de vie de 1970 des discours de nos leaders syndicalistes
et des dclarations cataclysmiques de nos cologistes
modernes, il y a fort parier que nos descendants se
demanderont comment la race humaine a pu survivre
jusqu' eux.
Il est vrai que la relecture de l'histoire laquelle
nous convient ces conomistes est difficile faire
admettre en_ raison de son caractre iconoclaste par
rapport aux idologies dominantes. Il est important
cependant que le public franais sache au moins
qu'un tel effort de dmystification existe. Et il ne
serait pas mauvais qu'en France mme une nouvelle
gnration d'historiens vienne un jour joindre ses
talents aux chercheurs d'outre-Manche ou d'outre-
Atlantique pour rexaminer les fondements du mythe
selon lequel le bien ne peut venir que de l'Etat
et le mal du march.
Contrairement Ce qu'un examen superficiel peut
laisser penser, cette dmarche n'est pas conservatrice.
Bien qu'elle en soit l'hritire directe, elle ne se
confond pas avec le plaidoyer libral traditionnel.
L'objectif de ces conomistes ou historiens n'est pas
de dfendre un certain pass, ni d'en condamner un
autre. Reconstruire l'histoire pour dire il et mieux
90 Demain le capitalisme
valu ... ne les intresse pas.' Ce qui les intresse en
revanche est de' chercher dans l'histoire les l-
ments qui permettent de tirer un certain nombre de
leons pour l'avenir. A t gard, leur prtention n'est
pas de s'opposer au procs dont la socit occidentale
actuelle est l'objet (procs dont, la diffrence des
libraux traditionnels et conservateurs, ils retonnais-
sent la validit de bien des lments), mais de mon-
trer que les maux dont nos soCits souffrent sont
lis non pas aux. mcanismes de l'conomie capita-
liste, mais l'extension du phnomne tatique.
CHAPITRE III
Comment est ne la proprit
L'outil conomique et l'histoire des institutions
CE n'est pas en Angleterre' mais aux P a y ~ B a s , dans
le courant du XVIIe sicle (donc l'poque de
Louis XIV), qu'est apparu le phnomne moderne
de la croissance: pour la premire fois dans l'his-
toire connue de l'humanit, un pays se trouvait en
mesure d'offrir un niveau de vie croissant une
population croissante; et cela un sicle avant que se
manifestent les premiers signes rels de la Rvo-
lution industrielle qui devait faire la fortune de
l'Angleterre.
Pourquoi les Pays-Bas?
Parce que, explique Douglass North (un conomiste
amricain de. 57 ans, professeur l'Universit de l'Etat
de Washington) les anciennes provinces espagnoles furent
la Premire nation europenne se doter d'un systme
d'institutions et de droits de proprit permettant
d'exploiter de faon efficace les motivations individuelles
pour assurer l'orientation des capitaux et des nergies
vers les activits socialement les plus utiles. La Rvolu-
tionindustrielle n'est pas la cause de la croissance. Elle
n'est qu'une des manifestations, l'un des signes rvla-
teurs d'un phnomne nouveau, la croissance conomi-
que, dont les origines remontent beaucoup plus loin,
la lente mise en plflce travers les sicles qui prcdent
d'une structure de droits de proprit crant les condi-
tions d'un fonctionnement social favorable une meil-
leure allocation des ressources de la socit.
94 Demain le capitalisme
Autrement dit, l'histoire de la croissance ne s'iden-
tifie pas, comme on le croit souvent, avec l'histoire
du progrs technique, mais avec celle du droit conu
comme UI1e technologie d'organisation des rapports
humains, conomiques ou sociaux. Elle est inspa-
rable de la gense de notre systme moderne de
droits de proprit et de celle du capitalisme.
Beaucoup d'ouvrages ont t consacrs l'tude
des causes de la Rvolution industrielle, la recher-
che des origines du capitalisme, ou encore la com-
prhension des mcamsmes de la croissnce long
terme 1. Mais rares sont les historiens ayant jamais
donn une vision prcise et pleinement satisfaisante
des mcanismes sociaux qui, travers les sicles,
ont rgl l'volution du droit, l'ascension de la so-
cit capitaliste et l'apparition de la croissance.
L'une des originalits de la nouvelle thorie co-
nomique amricaine est prcisment de proposer
aujourd'hui une telle synthse. Fonds sur une appli-
cation de. la mthodologie conomique l'analyse,
d'une part des mcanismes rglant la production
de droits de proprit, d'autre part des comporte-
ments politiques, ces travaux bauchent un systme
d'interprtation de l'volution des systmes sociaux
susceptible de rivaliser avec la dialectique marxiste,
mais ayant sur celle-ci deux avantages:
a) Il est plus performant (l'approche marxiste
rend mal compte de la priode de transition qui
1. Citons par exemple le dernier livre de Walt Rostow,
Comment tout a commenc, traduit chez Hachette; l'tude de
Jean Baechler Les origines du Capitalisme publie en 1971
Gallimard, coll. Ides; (Jean Baechler est un sociologue
franais de l'cole de Raymond Aron; son livre contient notam-
ment une remar_quable analyse critique des clbres thses
de Marx et de Weber sur les origines du capitalisme); ou
encore tous les travaux de Simon Kuznets, le Prix Nobel
d'Economie 1973.
Comment est ne la proprit 95
spare la fin du ... monde fodal de l'avnement des
premires socits capitap.stes);
b) Il rend mieux compte de la complexit syst-
mique des phnomnes sociaux.
Ce renouvellement des aDalyses historiques et ins-
titutionnelles est troitement li l'essor de l'Ecole
dite des droits de proprit dont nous avons vo-
qu les quatre piliers (le concept de cot de tran-
saction , la thorie conomique du droit, l'histoire
institutionnelle, l'analyse compare des organisa-
tions) dans notre premier chapitre.
Comment cette thorie des ({ droits de proprit
s'articule-t-elle? Comment fonctionnent ses diff-
rents lments ?
Pour rpondre ces deux questions, nous allons
nous inspirer directement des ides que dveloppe
Douglass North dans un ouvrage publi aux Etats-
Unis en 1973, The Rise of the Western World'l. Pour
comprendre les concepts qui inspirent cette vision
conomique des phnomnes institutionnels, il
est en effet plus facile - ou plus efficace - de par-
tir d'un cas d'application concret: en l'occurrence,
l'application de la thorie des droits de proprit
la redcouverte des vritables origines de la socit
capitaliste.
Dans un premier temps - ce chapitre - nous verrons
comment les nouvelles approches conomiques permet-
tent de jeter des lumires indites sur la comprhension
des mcanismes qui ont progressivement donn nais-
sance notre systme de proprit moderne.
Dans un second temps - le chapitre suivant -, nous
nous interrogerons sur les vritables origines de la Rvo-
lution industrielle, les raisons pour lesquelles la crois-
1. Ce livre, comme nous l'avons dj indiqu, doit tre J?rD-
chainement publi en franais par les ditions Flammarion.
96 Demain le capitalisme
sance est ne dans certains pays plutt que dans d'au-
tres, et nous essaierons. de dgager les principales leons
que cette analyse par les droits de proprit permet
de dgager pour rpondre aux choix de socit auxquels
nous avons actuellement faire face.
Le systme du servage
La proprit individuelle n'est pas le rsultat d'une
spoliation originelle par laquelle une classe sociale
privilgie se serait un jour octroy d'autorit un
droit qu'elle aurait ensuite t contrainte de part-
ger avec un nombre croissant de ses sujets. Les
racines de nos structures modernes remontent au
pacte fodal de l'Europe mdivale. A cette poque,
il n'existe aucun droit de proprit digne de ce nom,
mme au niveau de la noblesse ou de la monarchie.
Le concept de proprit apparat seulement pro-
gressivement, sous un jeu de forces conomiques
qui, progressivement, altrent la rentabilit so-
ciale des relations fodales. Il est le rsultat d'une
volution que l'on peut dcrire comme tant essen-
tiellement de nature contractuelle.
A la suite de l'effondrement de l'Empire romain,
le premier millnaire de notre re se termine par
une longue priode d'anarchie et de chaos politique
et conomique. L'Europe septentrionale est alors un
continent relativement vide, peupl de petites com-
munauts isoles, vivant replies sur elles-mmes, en
auto-suffisance autour d'un manoir seigneurial. L'in-
scurit est gnrale. Mais avec l'mergence du nou-
vel ordre fodal, peu peu le chaos rgresse. L'ins-
curit moindre favorise la croissance dmographique.
Celle-ci, son tour, suscite un mouvement de colo-
nisation analogue celui que les Etats-Unis conna-
tront l'poque du Far West. La mise en valeur
de nouvelles terres vierges cre, partir du x sicle,
Comment est ne la proprit 97
mais surtout au XIe, les conditions d'une nouvelle
prosprit conomique. '
La condition sociale la plus commune de l'poque
est celle du servage, ne pas confondre avec l'escla-
vage. La fonction de la noblesse fodale est d'assurer
les services publics fondamentaux sans lesquels
aucune socit ne peut fonctionner, et qui appar-
tiennent aujourd'hui l'Etat: la scurit et la jus-
tice. En change, les serfs apportent leur force de
travail.
Contrairement aux esclaves, les serfs ne sont pas
corvables merci. L'existence d'une' frontire
fait en effet que, malgr les liens du servage, l'indi-
vidu conserve une certaine libert : celle de fuir son
village pour aller vivre sur d'autres fiefs. En raison
du vide dmographique, les seigneurs de l'poque
sont, vis--vis les uns des autres, et en ce qui con-
cerne la main-d'uvre, dans une position de concur-
rence assez analogue celle d'entreprises modernes
achetant leurs facteurs de production sur un march
concurrentiel. Cette raret du capital humain
impose ainsi une limite de fait aux pouvoirs seigneu-
riaux.
Certes, le sort des serfs est li la terre, mais la
quantit de travail fournie sur les terres seigneu-
riales ou pour les servitudes communes est fixe de
faon prcise, et une fois pour toutes, par les usages
de la Coutume. Les seigneurs ne sont pas libres de
redfinir leur gr les termes 1 du contrat de
servage qui dtermine le nombre de jours de travail
par an que chaque serf doit assurer sur le domaine
seigneurial. L'individu reste propritaire d'une partie
importante de son temps pour assurer la couverture
de ses besoins familiaux dans le cadre de la mise en
valeur collective des terres communales qui, l'po-
que, sont aussi abondantes que ces biens gratuits
que sont par excellence l'air et l'eau. (Le revenu
de chaque famille est calcul en fonction de son
98 Demain le capitalisme
apport de travail l'organisation communautaire;
chaque fmille peroit ce revenu sous forme non pas
d'un salaire, ni d'une part de rcolte, mais cJ'un droit
. l'usufruit des produits d'une parcelle de terre
dtermine, l'affectation .culturale des parcelles tant
dcide non par l'individu, mais 'dans le 'cadre de
. dcisions collectives).
On a en quelque sorte un systme d'organisation
sociale exactement inverse de celui qui caractrise
notre monde actuel : ce qui est partag, ce ne sont
pas les fruits de l'activit de production (entre la
rente, le profit et le salaire), mais le facteur de pro-
duction alors le plus rare : le travail . L'homme
ne travaille pas pour un salaire ou une rmunration
en nature; il reoit un certain volume de consom-
mations publiques qu'il paie en donnant une partie
de sa force de travail personnelle.
Le mme principe s'applique l'organisation poli-
tique de l'Europe mdivale. Les structures complexes
de la hirarchie fodale ressemblent s'y mprendre
un vaste systme gnralis d'assurance et de ras-
surance, o le Roi joue vis--vis de ses vassaux un
rle assez proche de celui que les Lloyds britanni-
ques remplissent l'gard des autres socits d'assu-
rance; mais un systme de rassurance o les pres-
tations rciproques, au lieu d'tre rgles par des
moyens de paiement traditionnels, sont acquittes
par le don du sang - c'est--dire par les obliga-
tions militaires que chaque vassal doit son suze-
rain : prsence personnelle pendant un certain nom-
bre de jours par an (40 jours pour les chevaliers)
accompagne de l'entretien d'hommes d'armes, de
la fourniture des quipements, de la nourriture ...
Ce type d'organisation est tout fait rationnel si
on considre les conditions de l'poque, notamment
l'absence de toute conomie de march digne de ce
nom. Le capital est abondant (la terre); la main.
d'uvre en revanche est rare. Il y a trs peu d'chan-
Comment est ne la proprit 99
ges montaires, pratiquement pas de numraire.
L'utilisation de systmes fonds sur le salariat est
impossible vu la raret des espces montaires.
Quant au partage {< en nature , il est impraticable
en raison des obstacles que l'absence de marchs de
rfrence cre la dfinition de normes de mesure
et d'change (notion conomique de cots de tran-
saction prohibitifs). Dans ces conditions, le partage
de l'input travail (le travail du champ, mais aussi le
t r ~ v a i l en armes) est la. solution d'organisation so-
ciale la plus efficiente, celle qui, compte tenu des
contraintes de l'poque refltes dans la structure
des cots conomiques et des rapports de prix entre
les diffrents facteurs de production, est la plus
efficace pour rpondre aux besoins lmentaires de
cette socit.
Le pacte fodal
L'apparition d'une .classe de seigneurs (origine de
la noblesse de sang) constitue en quelque sorte le
prix que les Europens de l're prfodale acceptent
de payer pour sortir du chaos et obtenir le rtablis-
sement d'un minimum de scurit collective. Le
degr d'inscurit tant particulirement lev, le
prix que ces gens sont prts payer pour avoir
accs au volume de services publics. indispensa-
bles leur scurit (police, justice) est lui aussi
lev.
Pour que cette nouvelle classe de seigneurs fo-
daux (probablement slectionns en fonction de
leurs aptitudes militaires) soit en mesure de remplir
sa fonction sociale, il faut qu'elle dispose de ressour-
ces. Les modes collectifs de culture et l'absence
d'conomie montaire rendant impraticable le re-
cours la notion d'impt, la solution consiste
doter cette nouvelle noblesse d'un privilge territo-
100 Demain le ca]JItalisme
rial se prsentant sous la forme d'un droit hrdi-
taire l'usufruit des produits du domaine sei-
gneurial : l'intrieur du fief, un certain nombre
de parcelles, (gnralement dissmines au milieu des
parcelles cultives par la collectivit villageoise) sont
rserves l'usage exclusif du dtenteur des droits
seigneuriauX.
Le salariat tant exclu pour les mmes raisons qui
font que l'impt est une notion anachronique dans
un univez:s qui manque de moyens de paiement, la
seule mthode pour mettre en valeur ce domaine est
de recourir au travail forc . Le domaine est donc
exploit par le seigneur en utilisant le travail des
serfs. Mais ce travail, dont le montant est, comme
nous l'avons dit, fix par la coutume, constitue en
. quelque sorte l'acquittement d'un impt personnel
en nature peru par le seigneur en contrepartie de
ses services de protection et de justice.
Le travail (gratuit) des serfs sur les terres seigneu-
riales sert donc deux choses. D'une part permet-
tre au seigneur fodal de dgager les ressources qui
lui permettent d'assurer la production de services
publics directement consomms sur place par la
communaut villageoise; c'est l'quivalent de nos
impts locaux . D'autre part, de dgager le volume
supplmentaire de ressources qui ,permet la no-
blesse de remplir ses fonctions d'assurance et de
rassurance rciproques dans le cadre des obliga-
tions du pacte fodal (autre catgorie de services
publics non consomms sur place, mais dont les
villageois bnficient des retombes indirectes sous
forme d'une plus grande scurit collective : ce
serait l'quivalent aujourd'hui d'un impt national
pour la dfense).
Dans ce systme, il n'y a en ralit aucun droit
de proprit proprement parler. Le seigneur, qui
ne tient ses droits que d'une sorte de " dlgation
de pouvoir effectue son profit par son suzerain,
Comment est ne la proprit 101
n'est pas propritaire de son domaine, ni de ses.
serfs. Il y a seulement un systme complexe d'obli-
gations rciproques, rmunres (ou indemnises)
par une succession de droits usufruit.
Il n'y a pas non plus de plus-value au sens
marxiste, c'est--dire d'exploitation durable d'une
classe sociale par une autre. Contrairement aux
apparences, le systme du servage n'est pas un
rgime d' exploitation . Il le serait si le seigneur
(comme l'Etat moderne) pouvait discrtion modi-
fier son profit les termes du contrat de servage.
Or ce n'est pas le cas. Le taux de change entre
impt-travail et prestations publiques a prati-
quement t fix une fois pour toutes lors de la cons-
titution du fief, et ce en rfrence aux coutumes et
pratiques locales ou rgionales. Cela dit, sur une
trs longue priode, la valeur relle des termes de
l'change varie, en fonction, d'une part de la varia-
tion des rendements agricoles, d'autre part, de l'vo-
lution des prix.
Prenons l'volution des prix. Peu peu la paix fo-
dale a fait renatre un dbut d'conomie d'change,
dont l'essor a t assez spectaculaire au XIe sicle.
On assiste des mouvements de spcialisation go-
graphique dans telle ou telle production (vigne,
laine ... ). Une partie de la production rurale devient,
en consquence, sensible au mouvement des prix.
Une hausse des prix signifie que les ressources pro-
cures la noblesse par l'exploitation des domaines
rservs augmentent par rapport au volume de ser-
vices publics fournis qui, lui, reste pratiquement
fixe. Les termes de l'change se modifient en faveur
de la noblesse : le paysan, astreint donner une
quantit de temps de travail toujours gale, produit,
en valeur montaire, plus que prcdemment, mais
ne reoit toujours que la mme contrepartie en
valeur de services publics. Son taux rel d'impt
augmente.
102 Demain le capMalisme
Au dbut du XIV sicle ( la suite des grandes
famines et pidmies), c'est l'inverse: les prix s'ef-
fondrent; le._ travail du serf rapporte moins au sei-
gneur qui, lui, fournit un volume constant d'obliga-
tions de service public. Les termes de l'change
se retournent contre la noblesse, au profit des
paysans. .
Passons aux rendements. Plus le rendement uni-
taire de la terre agricole crot, plus le paysan,
temps de travail gal, rapporte son seigneur;
celui-ci encaisse la plus-value . Lorsque, au con-
traire, les rendements baissent, le maintien de taux
de change fixes aboutit une moins-value montaire
pour celui qui a le droit d'usufruit sur le produit
des terres seigneuriales. La premire situation cor-
respond celle qui a prvalu pendant toute la pre-
mire partie du haut Moyen Age, lorsque l'essor de
la colonisation en favorisant la cration d'une co-
nomie d'change a permis une sensible augmenta-
tion des rendements europens moyens : c'est la
noblesse qui gagne (en valeur relative, mais les
paysans y gagnent aussi dans la mesure o cette
poque correspond une priode de vritable pros-
prit, dont tmoigne la rapide progression dmo-
graphique). La seconde situation est celle qui carac-
trise la fin du XIII sicle lorsqu'il ne reste plus
que les terres les plus mdiocres mettre en valeur.
La baisse de la productivit moyenne du travail,
dans le cadre du servage, entrane un transfert social
de la classe des nobles la classe. paysanne qui,
comme nous allons le voir, tirera profit de cette
volution pour obtenir une rvision progressive des
termes du pacte fodal en sa fa,veur. Et ce seront
les premires formes primitives de proprit indi-
viduelle. -
Comment est ne la proprit 103
De l'usufruit fodal l'exploitation individuelle
Ainsi donc, la noblesse fodale ne tire pas ses
pouvoirs d'une spoliation quelconque, mais d'une
sorte de contrat social cr pour faire l'conomie
des cots humains et conomiques que reprsentait
l'tat d'anarchie de l'Europe pr-mdivale. L'avne-
ment de l'ordre fodal peut tre compar au passage
d'un systme conomique en dsquilibre un
nouvel tat d' quilibre .
Chacun sait cependant que l'quilibre conomique
est une fiction, un concept thorique certes utile,
mais qui cache la ralit plus complexe d'une suite
de dsquilibres se succdant dans une poursuite
jamais satisfaite d'quilibres toujours diffrents. Il
y a toujours sur un march quelconque des pertur-
bations qui, en modifiant l'quilibre des prix et des
cots relatifs, provoquent une succession de rac-
tions d'ajustement qui entranent par exemple la
disparition de certaines productions, la mise sur
le march de nouveaux produits, ou encore des
substitutions de techniques ou de technologies.Jus-
qu' prsent, on, se contentait d'appliquer ce cadre
d'analyse l'tude des mcanismes systmiques
rglant l'volution de la production de biens mar-
chands. On peut trs bien, sans tricher, utiliser la
mme technique pour mieux comprendre les mca-
nismes rglant la prOduction d'autres biens
sociaux - la production de nouvelles insti-
tutions sociales, conomiques, et politiq1,les, par
exemple.
Nous montrerons dans le prochain chapitre com-
ment on peut utiliser les instruments conomiques
pour expliquer, en partant de la. socit fodale,
l'mergence de l'Etat-Nation moderne. Ici, comme
nous l'avons annonc ds le dbut, nous nous
contenterons de montrer comment c'est par-
104 Demain le
tir du servage que sont progressivement nes,
sous l'influence d'un certain nombre de for-
ces conomiques, les formes modernes (encore
que primitives) de la proprit foncire indivi-
duelle.
Dans le cadre de la socit mdivale, la force de
dsquilibre qui perturbe le systme, c'est la crois-
sance de la population europenne. C'est elle qui
modifie l'quilibre des cots conomiques relatifs,
remet donc en cause l'quilibre institutionnel atteint,
et provoque une raction en chane dont l'effet va
tre de transformer progressivement et durablement
le cadre des institutions mdivales, notamment
celles relatives l'utilisation du patrimoine foncier
et agricole.
Comme nous l'avons dj signal, la rgression
du chaos pr-mdival relance la croissance dmo-
graphique. De nouvelles terres sont mises en valeur.
La diversit des densits de population (rapport tra-
vail/capital), la varit des conditions naturelles et
climatiques favorisent un dbut de spcialisation des
productions agricoles et contribuent l'apparition
des premiers courants d'changes commerciaux, dont
l'essor est favoris par le retour une plus grande
scurit des communications (baisse des cots de
transaction) et dont le dveloppement rtroagit
sur le mouvement de spcialisation (en augmentant
la rentabilit des efforts de spcialisation mens
par les communauts villageoises et les seigneurs qui
essaient d'innover par rapport aux habitudes de cul-
ture ancestrales). Naissent les premires villes, les
premiers marchs. C'est la boule de neige. L'appari-
tion des premiers services urbains rduit encore
davantage le cot des activits commerciales et
accroit les perspectives de gains de ceux qui s'y sp-
cialisent. Une conomie d'change se reconstitue qui
entraine notamment une vague d'innovation techno-
logique que ls images d'Epinal de la socit mdi-
Comment est ne la proprit 105
vale ont gnralement escamote de nos livres' d'his-
toire 1.
Premire tape : le rachat de la force de travail
personnelle (XIe-XIIIe sicle)
L'apparition d'une conomie de march, aussi
modeste soit-elle, transforme compltement les don-
nes technologiques de l'organisation sociale. La dif-
fusion de moyens montaires offre dsormais la
possibilit de passer de nouvelles formes d'orga-
nisations contractuelles remplaant la prestation
personnelle des serfs.
Plusieurs mcanismes contribuent en effet modi-
fier l'conomie du systme de, servage:
I. Le mouvement de colonisation europen s'pui-
se. La course aux terres vierges touche sa fin. Les
meilleures terres sont exploites depuis longtemps.
En l'absence de gains de productivit suffisants (au
XI" sicle, il y a de nombreuses et importantes inno-
vations en matire agricole, mais celles-ci ne suffisent
pas rompre le fameux cycle malthusien: nous
verrons plus loin pourquoi, propos du mouvement
des enclosures), il ne reste plus que les terres les
plus mdiocres pour couvrir les besoins qui rsul-
tent de l'accroissement dmographique. Le rsultat
est que la situation relative des facteurs de produc-
tion s'inverse : le capital devient rare, le travail
abondant.
La chute de la moyenne des rendements entrane,
1. Dans un livre rcemment publi, The Medieval Machine,
The lndustrial Revolution of the Middle Ages, l'historien
franco-britannique, Jean Gimpel, va jusqu' affirmer que,
contrairement aux ides reues, le Moyen J\ge fut l'une -des
priodes les plus inventives de l'histoire de l'liumanit ... Voir
gaJement le livre de Rgine Pemoud : Pour en finir avec
le Moyen Age (aux ditions du Seuil, 1977).
106 Demain le captalisme
comme nous l'avons dj signal, une dtrioration
de la situation relative de la noblesse territoriale.
La valeur de l' impt que les paysans lui versent
sous forme de prestations personnelles diminue par
rapport la quantit de services publics -dont la
classe paysanne bnficie en retour dans le cadre
du contrat de servage. Ce retournement des termes
de l'change , li un dbut de surpopulation des
fiefs au moment o l'agriculture entre dans une p-
riode de rendements dcroissants, incite les sei-
gneurs fodaux rechercher de nouvelles formules
de taxation plus souples, leur garantissant plus ais-
ment le maintien de la parit d'change.
C'est ainsi que se rpand un nouveau systme qui
consiste librer le serf de ses obligations corva-
bles contre le paiement d'une taxe annuelle : ou,
plus exactement offrir aux paysans de racheter
leurs obligations fiscales individuelles moyen-
nant le paiement d'une taxe forfaitaire annuelle
verse en espces (dont le montant, fix par rf-
rence la valeur du travail fourni dans le cadre
des anciennes prestations en personne , n'est pas
non plus rengociable au gr des dtenteurs des
titres seigneuriaux, mais que le seigneur. peut indi-
rectement adapter l'inflation en rclamant aux
hritiers le versement forfaitaire, chaque succes-
. sion, de ce qui serait l'quivaleJ;lt de nos modernes
dessous de table).
L' impt moderne est n et, avec lui, une pre-
mire forme de proprit individuelle : celle qui
consiste donner au paysan, moyennant le paiement
de cette taxe, la pleine proprit de sa force de tra-
vail personnelle. Ce premier droit de proprit
sur sa propre force de travail est le vritable anctre
de notre droit moderne.
Lie ce premier geste, vient aussitt une seconde
mutation : dsormais pleinement propritaire de
lui-mme, le paysan libre , qui n'a plus ~ r e
.Comment est ne la proprit 107
de terres vierges mettre en valeur, va demander au
seigneur de son fief de lui 10uerJ lui individu, pour
une priode dtermine, et. moyennant un loyer
annuel, le droit d'exploiter librement et de faon
exclusive la parcelle de domaine qu'il cultivait gra-
tuitement jusque-l. .
Ainsi apparatt la rente qui, insistons l-dessus,
n'existait pas dans le vieux cadre du servage. Son
montant est lui aussi dtermin de faon rigide (de
sorte que le mouvement des prix profite alternative-
me;nt au paysan ou au seigneur). La rente fodale
n'est pas encore la rmunration d'un vritable droit
de proprit; elle n'est en fait que la conversion
progressive d'une dette fiscale non lie la terre,
en une obligation montaire contractuelle assise sur
un droit d'exploitation foncier.
II. Le dveloppement de l'conomie modifie l'qui-
libre des rapports de suzerainet qui lient les mem-
bres du pacte fodal. La progression des relations
marchandes rend en effet de plus en plus coteux
pour ceux qui en sont redevables le poids des obli-
gations militaires personnelles. Alors que J'essor de
l'conomie marchande ouvre de nouvelles perspec-
tives pour accrotre la productivit de leurs acti"
vits agricoles, les nobles les plus entreprenants,
ceux qui sont les premiers dceler le mieux les
nouvelles possibilits qui leur sont offertes, ressen-
tent de plus en plus la charge improductive que
reprsentent les obligations fodales traditionnelles.
Leur intrt est d'essayer de s'en Com-
ment? En proposant leur suzerain de s'acquitter
d'une partie de leurs obligations personnelles par
le versement d'une somme forfaitaire qui servira
l'entretien et au paiement d'une troupe d'hommes
salaris.
Cette solution est d'autant pll1S facilement accep-
te qu'un autre phnomne assure la convergence
des intrts des vassaux et de ceux de leurs suze-
108 Demain le
rains. Une srie d'innovations dans l'art et la techno-
logie' militaires aboutit en' effet dvaloriser le tra-
vail Iriilitairc:; gratuit par rapport l'embauche
de bandes de mercenaires. De sorte que tout le
monde est satisfait. Le vassal se dgage de ses obli-
gations les moins productives en versant son
suzerain une indemnit. Cette indemnit sert ce
dernier procurer les services de mercenaires
salaris dont l'efficacit militaire est suprieure.
Le rsultat de cette volution est de renforcer le
caractre exclusif des droits' du seigneur sur son
domaine et ceux qui en dpendent et donc de crer
quelque chose qui. ressemble de plus en plus un
vritable. cr droit de proprit seigneurial. Mais
il est aussi, et surtout,' d'accrotre considrablement
les besoins en numraire de la noblesse qui connait
une vritable cr crise de trsorerie .
Cette crise de trsorerie rtroagit sur l'volution
des' rapports entre la noblesse et sa clientle pay-
sanne. Les espces dont elle a. besoin, ce sont les
paysans qui vont les lui procurer en rachetant leurs
obligations serviles, puis en prenant en fermage
l'exploitation de certaines portions des terres sei-
gneuriales. Le dveloppement des sala-
ries crant cette noblesse des problmes de
trsorerie de plus en plus aigus, de plus en plus
nombreux sont ainsi au cours du XIJ:!! sicle les
nobles qui acceptent d'affermer l'exploitation d'une
partie de leur domaine. Les premires graines de
ce qui formera plus tard la petite proprit ter-
rieIUle europenne sont semes.
III. Cependant, pour que les nouvelles formes de
rapports fonciers se diffusent, il ne suffit pas que
les seigneurs seulement aient intrt les adopter.
Encore faut-il qu'il y ait une demande du ct des
paysans. Il en va ainsi pour toute cr production :
une marchandise n'est produite que s'il y a la
fois une demande et une offre.
Comm.ent est ne la proprit 109
Cette demande existe, et c'est prcisment le
dveloppement de l'conomie de march qui, de
mme qu'H a contribu crer l'offre du ct de'
la noblesse, suscite l'apparition d'une demande du
ct de la paysannerie; les gains permis par la
spcialisation des productions sont une incitation
pour les paysans les plus entreprenants essayer
de se librer de leurs obligations fiscales fo-
dales par des moyens leur laissant une plus grande'
autonomie personnelle (ou collective) d'action et
de dcision dans l'emploi de leur force de travail.
Cependant, cet effet d'entranement de 'l'conomie
d'change ne joue pas seul. Il se combine deux
autres sries de facteurs qui, eux aussi, puisent leurs
origines dans l'essor dmographique des x et XI" si-
cles : a) la rarfation de l'offre de terres libres;
b) la hausse sculaire des prix des denres agri-
coles. .
Plus la terre devient un bien rare, et plus les prix
des produits agricoles montent, plus ceux qui exploi-
tent, ou dsirent exploiter une terre, ont intrt
obtenir une dfinition prcise de leurs droits et
devoirs de faon bnficier le plus exclusivement
possible du fruit de leurs efforts individuels. Le prix
de ces efforts augmente en effet la mesure du prix
de leurs produits. Plus le bl se vend cher, plus l'ex-
ploitant a intrt obtenir qu'on dfinisse avec pr-
cision ses droits sur le produit de son travail, et
bnficier ainsi de la protection de la justice. C'est
l un mcanisme classique de cration de nouveaux
droits de proprit : la raret accroit la demande
de protection en augmentant l'enjeu.
Tant qu'il y avait beaucoup de terres libres, les
paysans entreprenants pouvaient se contenter
d' acheter leur libert - ou plus exactement de
racheter leurs obligations fiscales de faon retrou-
ver la libert d'utiliser leur force de travail person-
nelle de la manire qui leur paraissait la plus effi-
110 Demain le
cace. Une fois que le rservoir de terres nouvelles
a t puis, cet affranchissement ne devenait ren-
table pour l'individu que pour autant qu'il pouvait
simultanment trouver louer une terre seigneu-
riale: d'o le dveloppement simultan des deux
oprations voques plus haut. Mais cela s'ajoutait
le fait que l'acquisition d'un droit d'exploitation dans
le cadre d'un contrat. de location conclu avec le
seigneur permettait d'chapper au carcan de plus,en
plus coteux (en termes de rentabilit personnelle
des efforts individuels) du systme de mise en cul-
ture communautaire des terres non seigneuriales. La
location d'une terre seigneuriale tait pour le paysan
entreprenant une faon d'obtenir un droit d'exclu-
sivit plus grand sur les fruits de son travail et de
ses efforts, que cela n'tait possible dans le cadre
des traditions d'organisation viUageoise alors en
vigueur.
Deuxime tape : la catastrophe des XIV' et XV' si-
. cles, et l'allongement des baux
Ainsi donc, le dveloppement de l'conomie mar-
chande ruine peu peu la base des institutions fo-
dales. Le mouvement est loin d'tre uniforme. Son
rythme varie de pays pays, de rgion rgion.
Cette volution suscite en effet de profondes rsis-
tances de la part de ceux que l'individualisation
croissante des droits l'accs et l'usufruit du tra-
vail de la terre lse le plus (disons les moins entre-
prenants , ceux qui dpendent le plus du respect
des formes de mise en culture de type collectives).
Mais au milieu du XIIIe sicle, la transition vers un
systme de proprit , se diffrenciant
nettement de l'organisation servile traditionnelle,
est dj bien engage.
C'est alors que la prosprit conomique des
sicles prcdents provoque un brutal effet de
retour . La croissance de la population, comme
Ccmunent, est nie la proprit 111
nous l'avons dj voqu, est plus rapide 'que celle
de la production. L'Europe ne peut plus nourrir ses
73 'millions d'habitants. Consquences : d'abord la
famine (la plus svre tant celle de 1315-1317) ; puis
les grandes pidmies (marques notamment par la
fameuse Peste. noire des annes 1350). Vi:lles .et cam-
pagnes sont dcimes : en moins d'un demi-sicle
la population europenne diminue... d'un tiers 1 En
l'an 1400, l'Europe ne compte pas plus de 45 millions
d'habitants. Un sicle plus tard, en 1500, elle n'en
comptera encore que 60 millions.
Rsultat. de ces bouleversements dmographiques,
une nouvelle priode commence qui va accentuer
la dsagrgation des institutions fodales, et gn-
raliser l'tablissement de rapports fonciers renfor-
ant le caractre. privatif du droit d'exploitation
agricole.
L encore, l'analyse conomique nous sert de fil
La baisse de la population provoque un
nouveau renversement dans la situation relative des
facteurs de production : la valeur du capital foncier
baisse par rapport la valeur de.l' input travail lit.
Les terres les plus mdiocres soilt 'abandonnes; les
fiefs manquent de bras, et les manoirs se font con-
currence pour attirer la main-d'uvre paysanne. Les
termes. de l'change se retournent en faveur des
paysans, et contre les dtenteurs de droits fodaux
qui voient s'amenuiser leurs ressources en raison,
d'une part, de la .,aisse des prix agricoles, d'autre
part, de la baisse du pouvoir d'achat rel des loyers'
perus (hausse relative du prix des produits non
agricoles qui n'est pas compense par la hausse
parallle des loyers).
Un peu partout, la rgression conomique qui
accompagne la catastrophe dmographique entrane
un retour en arrire vers l'autosuffisance. La noblesse
essaie de rimposer aux survivants les vieux usages.
Mais la raret de la main-d'uvre djoue ces efforts.
112 Demain le capi.talisme
Pour garder leurs paysans, ou attirer ceux desvoi-
sins, les nobles de l'poque sont contraints d'allonger
la dure des c baux de location. Les formules de
'c bail vie se gnralisent. Mais la dure de la
dpression dmographique fait que peu peu la
nobless est contrainte d'aller mme plus loin, et
d'abandonner ses c locataires ce qui lui restait
de ses droits fonciers traditionnels : dans la pra-
tique, les c baux vie deviennent transmissibles
d'une gnration une autre, moyennant seulement
le paiement d'une soulte chaque succession.
Dernier acte: l'inflation du XVIe sicle
C'est au cours de la seconde moiti du xv" sicle
que la population europenne se remet rellement
crotre, lanant l'conomie sur un nouveau cycle
malthusien d'expansion (xw) puis de rgression
(XVII").
Les annes 1500 sont marques par de nouvelles
pressions sur l'usage des ressources. Rsultat: une
forte inflation qui en moins de cent ans multiplie
par quatre le prix des denres agricoles en Angleterre.
La valeur de la terre remonte de faon spectaculaire
par rapport au travail. Les termes de l'change se
retournent une nouvelle fois en faveur de la noblesse,
qui tire une nouvelle prosprit de la monte des
lQyers fonciers. Mais cela ne joue que pour les nou-
veaux contrats conclus: l'accs la terre et au droit
d'exploiter devient irs co(lteux, inaccessible pour
tous ceux qui ne bnficient pas dj d'un statut de
fermage. En revanche, les familles paysannes ayant
hrit de c baux vie tirent elles aussi profit de
cette situation : la hausse du niveau gnral des prix
rduit pratiquement nant la valeur relle des'
loyers et des soultes.
Paralllement, la baisse relative des salaires rend
compltement archaques les derniers liens de ser-
vage .. La baisse du prix c montaire de la' main-
Comment est ne la proprit 113
d ~ u v r e fait que la noblesse, sur ses terres doma-
niales, a intrt remplacer la main-d'uvre servile
par une main-d'uvre salarie qui, toutes choses
gales 'par. ailleurs, lui revient dsormais moins cher.
Le servage a dfinitivement fait son temps. Les modi-
fications de la structure relative des cotlts et des
prix en ont fait une institution compltement pri-
me.
C'est la fin de ce qui restait des institutions fo-
dales. Un certain nombre d'institutions et de servi-
tudes collectives survivent. Mais c'est la fin de toute
pratique servile . Pour l'essentiel la terre est dsor-
mais travaille par des fermiers libres de leurs dci-
sioJ;ls (dont un. certain nombre, en raison de la baisse
du prix rel de leurs loyers, ont un statut de quasi-
propritaires), ou par des salaris rmunrs libres
de se louer au meilleur employeur. La proprit
foncire moderne apparat, avec toutes ses formes
de faire-valoir direct, de mtayage (partage de la
rcolte), et de fermage (loyer montaire). Le dman-
tlement d'une partie des. terres seigneuriales a
donn naissance une nouvelle classe de paysans-
exploitants. La proprit individuelle est pratique-
ment ne.
Les enclosures
et la rvolution agricole du XV Ile
Nous avons vu que le XIe fut un sicle trs riche
en innovations techniq'ues -' notamment dans le
domaine agricole (apparition de 1' assollement
triennal par exemple). Mais ces progrs n'ont pas
t suffisants pour permettre la population de fran-
chir le mur malthusien . La diffusion de ces inno-
vations n'a pas t assez rapide pour permettre aux
rendements de crotre plus vite que la population.
Aux XVIIe et XVIIIe sicles, une nouvelle vague d'in-
114 Demain le capitalisme
novations touche l'agriculture europenne. Mais cette
fois-ci le rsultat est trs diffrent: c'est la rvo-
lution agricole qui fut en fait la premire tape de
la rvolution industrielle. Aux Pays-Bas d'abord, puis
ensuite en Angleterre, la hausse des rendements per-
met pour la premire fois dans l'histoire de l'huma-
nit de mieux nourrir et de protger des famines
traditionnelles une population en plein accroisse-
ment dmographique. .
Que s'est-il pass? Qu'est-ce qui explique la diff-
rence entre ces deux priodes? Pourquoi. la rvo-
lution agricole n'est-elle pas apparue lors de la
premire vague d'innovations? Est-ce que cela ne
tient qu'aux caractristiques du progrs technique,
ou n'y aurait-il pas une autre raison, beaucoup plus
importante, tenant l'volution de la structure des
droits de proprit enregistre entre les deux prio-
des?
L'analyse que nous avons suivie jusqu'ici suggre
une rponse trs simple : la diffrence de raction
entre les deux priodes n'est pas due au fait qu'au
XVIIIe les paysans europens auraient fait preuve
d'un gnie inventif suprieur celui de leurs anc-
tres, mais au fait que la structure des droits d'e
proprit tait alors beaucoup plus favorable que
prcdemment un phnomne de diffusion massive
des innovations. Autrement dit, ce n'est pas le gnie
inventif, ni la quantit d'innovations qui est en
cause, mais la structure juridique du systme fon-
cier. La rvolution agricole n'est pas en soi un
phnomne technologique, c'est la consquence de
l'volution du droit de. proprit.
Au XIe sicle, on assiste effectivement une vague
de nombreuses innovations dans la technologie agri-
cole. Mais ces innovations se font dans un cadre
social qui. reste essentiellement collectif et commu-
nautaire : c'est la communaut villageoise qui dter-
mine collectivement le choix des cultures, l'affecta-
Comment est ne la proprit 115
tion des sols, le moment des semailles, etc. Dans ce
contexte, toute innovation technique se heurte, d a n ~
sa diffusion, deux. obstacles : d'abord, pour la
mettre en pratique, il faut runir un consensus
communautaire trs coteux obtenir (notion de
cots d'organisation prohibitifs dans la structure
sociale de l'poque); ensuHe, les bnfices cono-
miques dgags par cette innovation seront collec-
tivement partags par tous les membres de la com-
munaut, que ceux-ci aient particip activement aux
efforts (cots) d'innovation, ou qu'ils en retirent les
fruits gratuitement du seul fait de leur appar-
tenance la communaut. Dans un tel contexte,
l'incitation innover, utiliser ~ e s nouvelles tech-
niques, et les diffuser est srieusement rduite
par rapport ce qui serait le cas dans une socit
o (comme dans les socits modernes) le droit de
l' inventeur (qu'il soit individuel ou collectif) est
protg, de telle sorte -que ce dernier est assur de
capter personnellement l'essentiel des gains que son
innovation permet.
Au XVIIe sicle, la situation est tout autre. Il existe
dj une population de propritaires-exploitants,
dont la libert est encore entrave partiellement par
certaines coutumes communautaires (notamment en
matire de ptures), mais qui ont un dbut de pou-
voir de dcision autonome pour mettre en culture
leurs terres. Cette transformation signifie une chose
trs simple : savoir que le cot social de l'inno-
vation est fortement rduit. Le paysan-exploitant n'a
plus demander ses voisins de s'associer lui
pour dvelopper, par exemple, une nouvelle produc-
tion. Il peut prendre la dcision lui-mme. Par
ailleurs, comme il est l'usufruitier exclusif des pro-
duits de ses activits, un lien direct est tabli entre
la dcision d'innover, les cots conomiques '(d'in-
vestissement par exemple) qu'elle implique, et les
bnfices qu'elle permettra de dgager.
116 Demain le
. L'innovation du propritaire-exploitant joue alors
un rle de stimulation dans son environnement. Les
gains qu'il retire de son effort personnel d'invention
sont un exemple pour les paysans, mme ceux qui
continuent de fonctionner dans le cadre d'une orga-
nisation plus comm:unautaire. On va chercher l'imi-
ter. Mais cet effort d'imitation pose un problme
social: celui du ramnagement du cadre d'exploi-
tation collectif incompatible avec les nouvelles disci-
plines de culture. L'effort des premiers finit donc
par rtroagir sur le cadre social : il introduit une
pression la dfinition d'une structure de droits
d'exploitation plus exclusive. On a ainsi, progressi-
vement, un phnomne de gnralisation du systme
de l'exploitation individuelle qui, cette fois-ci, n'a
plus rien voir avec l'ancien systme fodal du ser-
vage, et rsulte d'un nouveau contrat social cr
spontanment par le milieu rural, dans le cadre
d'une multitude de ngociations individuelles et col-
lectives entranant une nouvelle dfinition des droits
et devoirs de chacun touchant l'usage et la rpartition
des sols.
Prenons par exemple le cas des Pays-Bas. Le fait
nouveau, dans ce pays,' la fin du XVIe et au XVII,
c'est l'avance considrable dont cette ancienne colo-
nie espagnole jouit sur les autres pays d'Europe en
matire d'organisation commerciale (un legs de la
dynastie bourguignonne qui a utilis les nouveaux
pouvoirs rgaliens. de l'Etat-Nation non pas pour
pratiquer une politique mercantiliste comme en
France, mais pour favoriser l'essor de structures'
de marchs modernes).
L'existence d'un march actif, soutenu par la
croissance de la population et par la position' inter-
nationale des marchands nerlandais, stimule l'essor
de l'agriculture en lui offrant des dbouchs, et en
l'encourageant spcialiser ses productions. La pr-
sence d'une forte population de paysans-exploitants,
Comment est ne la proprit 117
issue des dcombres de la fodalit, donne cette
agnculture une forte capacit d'adaptation et d'ajus-
tement en fonction de l'volution des dbouchs. La
domination technique de l'agriculture nerlandaise
rsulte cette poque moins d'innovations purement
technologiques, que a) de l'avance gnrale de ce
pays en matire d'organisation commerciale, et b)
d'une structure de droits de proprit dans l'agri-
culture plus propice qu'ailleurs la diffusion d'une
production moderne.
Prenons maintenant l'exemple anglais. Comme
dans les autres pays d'Europe, les sicles prcdents
ont fait apparatre une nouvelle classe de paysans-
Mais certaines servitudes communes
persistent. Notamment en matire d'levage, les ptu-
res restant un domaine d'organisation essentielle-
ment communautaire (prs communaux ). Au
XVIe sicle, on assiste deux phnomnes. D'une
part une hausse importante des prix de la laine.
D'autre part, une surpopulation progressive des
prs communaux (trop de btes par hectare), qui
est elle-mme une consquence de la plus grande
rentabilit de l'levage de moutons .
. L'absence de droits plus exclusifs sur les terrains
d'levage est une source de cots conomiques:
l'puisement de ces terres encombres par tous ceux
qui veulent profiter de la hausse des prix fait qu'en
ralit les propritaires de moutons n'arrivent pas
capter les gains que les modifications du march
leur permettraient de raliser. D'o une pression
obtenir une nouvelle dfinition des droits de pro-
prit. C'est le phnomne des enclosures.
On commence par se mettre d'accord pour limiter,
collectivement, le nombre de btes admises en pture
sur les terres communes. Mais le cot de surveil-
lance et d'administration de tels accords est difficile
et coteux. D'o une deuxime tape qui consiste
se partager individuellement les terrains d'levage.
118 Demain le capU alisme
et donner chacun un droit exclusif d'exploitation
matrialis par la naissance des enclos. Une telle
volution favorise videmment les gens qui ont les
troupeaux les plus nombreux, et ont donc le plus
intrt cette nouvelle orientation. A l'inverse, les
petits paysans qui n'ont que quelques btes sont
dfavoriss. D'o les rsistances trs nombreuses.
Le mouvement d'enclosure ne progresse que trs
lentement. Il progresse plus rapidement . dans les
rgions les moins peuples, l o en raison du moins
grand nombre de parties prenantes les cots d'orga-
nisation sont moins levs (il est plus facile de se
mettre d'accord lorsqu'on est moins nombreux). Il
gagnera toute l'Angleterre lorsque, dans
le courant du XVIIe, le pouvoir royal renversera (pour
des raisons politiques que l'on peut expliquer par
des mcanismes analogues) son opposition au mou-
vement des enclosures.
L-dessus, une nouvelle rvolution se dessine.
Venant du Nouveau Monde et des Pays-Bas, appa-
raissent de nouveaux produits, de nouvelles produc-
tions qui incitent l'agriculture abandonner une
partie de ses activits d'levage, et convertir les
ptures en nouvelles cultures (plus rentables en rai-
son de la nouvelle structure des prix).
Le fait important qu'il faut alors signaler est que
la nouvelle structure de droits de proprit hrite
du mouvement d'enclosure cre une situation d'ac-
cueil particulirement propice la diffusion de ces
innovations. Les propritaires de terres encloses sont
en effet srs de recueillir personnelement l'intgra-
lit des gains permis par ces nouvelles cultures. L'in-
vestissement que celles-ci supposent est assur d'tre
rentable. Et c'est ainsi que se diffuse -la rvolutiop
agricole du XVIIe qui va en partie semer les graines
de la Rvolution industrielle.
L'exemple des pionniers fait alors cole dans le
reste de l'agriculture. Il cre une pression la dfi-
Comment est ne la proprit 119
nition de nouveaux droits exclusifs l o l'volution
tait en retard. Nos formes modernes d'agriculture
sont nes.
*
**
Tout ceci n'est qu'un survol. L'ambition n'tait pas
de faire un travail d'rudit. L'objectif tait seulement
de montrer: 1) quelles taient les vritables origines
de notre droit moderne de proprit; 2) comment les
phnomnes de cration juridique sont insparables
d'une analyse conomique; et 3) comment en partant
de concepts trs mal!ens (liaison entre superstruc-
ture et infrastructure) on peut dvelopper une an-
lyse cononiique non marxiste de l'histoire proba-
blement beaucoup plus performante que celle-ci;
,Sur un plan idologique, une telle analyse a une
certaine importance. EJ:1, prouvant que, partir de
concepts conomiques classiques fonds sur l'hypo-
thse fondamentale de la rationalit des choix
humains, (individuels et collectifs), on peut dvelop-
per une analyse synthtique de l'histoire rivalisant
avec l'histoire marxiste, on apporte une pierre de
plus la vrification scientifique des doctrines co-
nomiques librales.
CHAPITRE IV
Pourquoi la croissance
L'conomie du droit
et les vritables origines du capitalisme
L'UN des aspects les plus novateurs et les plus stimu-
lants de la nouvelle pense conomique amricaine
est celui qui concerne l'utilisation de l'approche et
de la mthodologie micro-conomiques l'tude des
grandes volutions du droit et des institutions socia-
les de l'Occident. Ce renouvellement de l'analyse
historique par les apports de la thorie micro-cono-
mique constitue un vnement malheureusement peu
connu en France sauf de quelques initis. Renouant
avec la vieille tradition de l'Economie politique,
laquelle le marxisme' est rest fidle, en tant
que systme scientifique des faits
sociaux, il ,redonne en effet l'idologie librale une
assise dialectiqu,e et historique que celle-ci avait
perdue au profit' des marxistes du fait de la spcia-
lisation trop troite de la science conomique occi-
dentale dans l'analyse des phnomnes macro-co-
nomiques. .
Pour donner un exemple' des apports de cette nou-
velle approche, nous avons, dans le prcdent cha-
pitre, pris le thme de la proprit . Nous avons
essay de montrer comment, en partant de l're
rodale, et en utilisant un certain nombre de COll
cepts conomiques simples (notamment la notion
clef de COllt de transaction, ou celle de COlltS relatifs)
on pouvait retracer la lente gestation de notre droit
de proprit moderne. En nous rfrant nouveau
aux travaux pionniers de Douglass North, nous vou-
124 Demain le capUalisme
drions maintenant montrer comment l'analyse micro-
conomique permet de jeter de nouvelles lumires
sur les origines de nos institutions sociales contem-
poraines et sur les causes de cet accidnt excep-
tionnel dans l'histoire de l'humanit que reprsenta
aux XVII" et XVIII" sicles l'apparition des premires
manifestations de la croissance conomique . Si
nous avons choisi ces deux thmes, ce n'est pas se1,l-
lement par curiosit historique, mais parce qu'en
nous interrogeant nouveau sur les vritables ori-
gines de la Rvolution industrielle, nous verrons
merger un certain nombre de conclusions qui con-
servent une extraordinaire pertinence par rapport
aux choix de socit auxquels nous sommes
actuellement confronts.
Pourquoi l'Etat?
Bien que cela nous impose quelques redites, nous
allons reprendre comme point de dpart l'Europe
mdivale des x" et XI" sicles. Mais dans une optique
diffrente.
Toute la socit est alors organise autour de deux ins-
titutions cl, hrites des contraintes d'une conomie
non montaire fonde sur l'autarcie villageoise : d'une
part, le servage ( ne pas confondre, encore une fois,
avec l'esclavage) ; d'autre part, le pacte fodal suzerains
et vassaux). Il n'y a pas d'Etat au sens moderne du
terme. Les fonctions publiques - justice, scurit et
protection - appartiennent une population de barons
fodaux lis entre eux par un systme complexe de rap-
ports de suzerainet qui ressemble, comme nous l'avons
dit, s'y mprendre un vaste systme gnralis d'assu-
rance et de rassurance. La Royaut existe, mais le Roi
n'est encore qu'un primus inter pares .
. Aprs les sicles d'anarchie et de chaos qui ont suivi
l'effondrement de l'Empire Romain d'Occident (la popu-
lation de l'ancienne Gaule reprsente peine 20 p. 100
de ce qu'elle tait l'poque des Antonins), ce haut
Pourquoi la croissance 125
Moyen Age est une p!,iode d'essor dmographique et
conomique. La rduction de l'inscurit favorise la
croissance de la population. L'Europe vit alors comme
nous l'avons vu une priode de colonisation analogue
au mouvement de la frontire que connatront les
Etats-Unis au XIX" sicle. Ce dveloppement spatial, aid
par le retour d'une certaine scurit des communications
favorise la rapparition d'changes commerciaux, Q.ui
incitent les producteurs se livrer une certaine spcIa-
lisation.
Dans notre prcdent chapitre, nous avons vu comment
cet essor dmographique, en modifiant l'quilibre des
rapports de raret des facteurs de production (surpopu-
lation), est l'origine d'une raction en chane dont
l'effet fut de transformer progressivement et durable-
ment l'conomie des institutions foncires mdivales
(apparition des premires formes de proprit priva-
tive ). Ici, notre premier objectif est de montrer com-
ment les mmes forces conomiques permettent de ren-
dre compte de l'mergence progressive de l'Etat-Nation.
La pression des marchands. - Ainsi donc, la paix
et la prosprit du XI" sicle entranent la rappa-
rition d'une conomie d'change, aprs une longue
clipse de plusieurs centaines d'annes. Celle-ci,
son tour, augmente les gains que les producteurs
peuvent raliser en faisant un effort de spcialisation.
Consquence : un nombre croissant d'individus res-
sentent de plus en plus ngativement les contraintes
qui leur sont imposes par les modes d'exploitation
collectifs qui dominent alors l'activit conomique
agricole. Un certain nombre d'entre eux sont dsor-
mais prts prendre un certain nombre de ris-
ques individuels pour se librer des liens du ser-
vage en rachetant leur seigneur la libre dispo-
nibilit de leur force de travail.
Une nouvelle population apparat qui se spcialise
dans les activits marchandes. Les caravanes se re-
mettent sillonner le territoire europen. Les pre-
miers marchs , les premires foires font leur
126 Demain le capitalisme
apparition. Cependant, le morcellement de l'Europe
en une multitude de fiefs autonomes, la diversit des
systmes de poids et mesures, la pnurie de moyens
montaires, font que le commerce est une activit
trs coteuse, peu commode et fort incertaine - les
conomistes modernes diront que les cots de tran-
saction y sont trs levs.
Au fur et mesure que les changes se dvelop-
pent, ces entraves technologiques constituent un
cot de plus en plus insupportable pour les com-
merants de l'poque. Innover devient un imp-
ratif dont la rentabilit crot avec l'augmentation
du volume des changes. Rsultat : l'apparition par
exemple des foires de Champagne o s'organise dj
ce que nous appellerions aujourd'hui un march
des changes . Les foires mdivales constituent en
quelque sorte une innovation institutionnelle qui
rsulte de l'effort des marchands pour mettre en
place des mcanismes de transaction plus aiss, plus
faciles, moins incertains, et, de cette faon, accrotre
la productivit de leur activit. Cette augmenta-
tion de la productivit est ralise par la voie d'une
coopration volontaire entre groupes de marchands
qui s'entendent implicitement entre eux pour mieux
prciser les droits et les devoirs de chacun, de faon
rduire les cots de transaction et d'information
- ce qui s'apparente une cration prive de
droits de proprit.
Mais ds lors que l'on dfinit une srie de droits
et usages , se pose le problme de leur application
et de leur protection. Il faut se protger contre les
tricheurs, prts tirer profit des avantages crs
par les nouvelles institutions sans en payer le prix.
Les marchands se tournent donc vers les pouvoirs
publics de l'poque, c'est--dire les seigneurs locaux
ou rgionaux, pour obtenir d'eux protection et jus-
tice, moyennant le paiement, ~ n contrepartie, de
certaines redevances. Ainsi naissent les premires
Pourquoi la croissance 127
chartes , les premires guildes ou corpora-
tions marchandes. Les progrs de la technologie
commerciale, en rduisant le niveau des cots de
transaction , jouent alors l'gard de la socit
mdivale le mme rle que le progrs technique
dans l'industrie moderne. Ils dgagent un surplus
de productivit que se partagent les marchands et
ceux qui, en apportant leur concours lgal la
codification des droits et usages, les aident rduire
les risques - donc les cots - du mtier. On a l
un exemple typique d' internalisation d'externali-
ts , mcanisme central par lequel les conomistes
expliquent la et l'volution du Droit. Les
innovateurs s'organisent pour capter des gains
qu'ils ne pourraient pas raliser individuellement;
et ils demandent aux pouvoirs publics de prot-
ger leur invention moyennant un partage du profit;
partage qui, son tour, rtroagit sur la motivation
des innovateurs : si la ristourne faite au profit de
l'autorit est trop importante, l'innovateur perd tout
intrt innover, ce qui constitue une perte non
seulement pour l'innovateur, mais pour toute la
collectivit elle-mme, prive de gains de productivit
qui auraient pu tre raliss si l'impt avait t
moins lev.
C'est ainsi qu'apparaissent, au cours de la seconde
moiti du XIIe sicle et de la premire moiti du
XIIIe (l'poque de Richard Cur de Lion puis de
Saint Louis) un certain nombre d'innovations com-
merciales aussi fondamentales que la banque de
dpt, la lettre de change, le crdit, l'assurance, la
commandite, etc. A leur tour, ces innovations, en
diminuant les risques et les cots de l'activit com-
merciale, renforcent la dynamique du phnomne
marchand. C'est de nouveau la boule de neige. La
baisse des cots de transaction largit l're du
march; et cet largissement rtroagit sur l'ensem-
ble du systme grce aux multiples c.onomies
128 Demain le capi;talisme
d'chelle qu'il permet de raliser. Les foires prio-
diqtles se transforment en marchs permanents, loca-
liss dans un certain nombre de villes cls. Un vri-
table commerce interrgional et international se
dveloppe, dont les deux points forts sont, au Sud,
les principauts italiennes {Venise, Gnes, Pise, ... },
et, au Nord, les Pays-Bas avec notamment Bruges
qui progressivement prend la 'Place des villes fran-
aises de Champagne (tues par leur incorporation
dans le Royaume de France, fiscalement trop agres-
sif).
Ce dbut de XIII sicle est ainsi bien des gards une
poque exceptionnelle. Malheureusement, ces progrs de
l'conomie marchande ne s'accompagnent pas de progrs
quivalents au niveau de la productivit agricole. Rsul-
tat : l'conomie prospre, mais la croissance de la popu-
lation suit une courbe plus rapide que celle de la pro-
duction. C'est la surpopulation. Les rendements baissent,
le niveau de vie dgringole. D'o les grandes famines et
les grandes pidmies du XIV sicle qui, par exemple,
exterminent en moins de deux ans et demi (1349-1351)
prs du quart de la population des Iles britanniques.
Cependant, ces dveloppements de l'conomie mar-
. chande entranent . deux dcisives :
d'une part, l'essor d'un commerce longue distance
pose une srie de problmes que les institutions poli-
tiques de la fodalit (par essence locales ) ne
peuvent plus traiter efficacement; d'autre part, la
diffusion d'une conomie montaire a pour effet de
rvolutionner l'art Inilitaire de l'poque.
Ds lors que l'on entre eneffet dans une conomie
o existe un important volume d'changes interr-
gionaux, la structure classique de la socit fodale
n'est plus adapte la dimension des problmes de
protection poss par le dveloppement des relations
marchandes. D'o une pression en faveur d'une redis-
tribution des pouvoirs et de l'autorit politiques au
profit d'organisations rgionales ou nationales plus
Pourquoi la croissance 129
vastes. Par ailleurs, l'essor du commerce signifie
galement que la quantit de biens publics de-
mande par le corps social crot, et que l'on va
rechercher l aussi des conomies d'chelle .
. Or la diffusion d'une conomie de march encou-
rage un nombre croissant de barons racheter leurs
obligations militaires de type fodal moyennant le
versement d'une indemnit montaire verse leurs
suzerains. Ces indemnits sont utilises par ces der-
niers pour embaucher des mercenaires salaris. Ce
qui a pour consquence d'accrotre leur pouvoir sur
leurs vassaux, et donc de favoriser un dbut de con-
centration de l'autorit; mais a aussi pour effet de
modifier compltement les conditions de la techno-
logie militaire. L'apparition des premires armes
professionnelles rvle, en effet, d'importantes possi-
bilits d'conomies d'chelles qui renforcent les pres-
sions en faveur d'une plus grande concentration du
pouvoir. politique.
Rsultat : si, d'un ct, les besoins du commerce
poussent l'largissement spatial des responsa-
bilits politiques, de l'autre, l'essor du commerce
suscite l'apparition d'un certain nombre de forces
qui, paralllement, conduisent spontanment une
plus grande concentration du pouvoir et de l'auto-
rit. Nous avons l un exemple de la faon dont les
mcanismes conomiques rsolvent les problmes
d'ajustement entre la demande et l' offre.. Les
mmes phnomnes qui entranent l'apparition d'une
demande nouvelle, crent les conditions d'une muta-
tion technologique qui . favorise la solution des pro-
blmes crs par cette demande.
L're du fief fodal est donc termine. Arrive
l'heure de l' Etat-Nation . Reste voir maintenant
selon quel processus l'on va passer de l'un l'autre.
Concentration et conomies d'chelle . - Si nous
ne reculons pas devant l'analogie conomique, nous
130
Demain le cap;'talisme
dirons que, dans la socit fodale, la production de
biens publics (scurit, ordre, justice) est assure
par une multiplicit de petites entreprises (les
baronnies), disposant chacune d'un quasi-monopole
local. .Ce systme est dict par la technologie cono-
mique de l'poque; il rpond aux contraintes d'une
conomie de type non montaire. Avec des hommes
d'armes qui ne font don de leur sang que qua-
rante jours par an (pour les chevaliers) et s'en
retournent ensuite chez eux, il est difficile d'assurer
l'ordre et la paix sur de vastes territoires qui nces-
siteraient des oprations longues et lointaines (sauf
le cas exceptionnel des croisades). La baronnie
reprsente alors, dans les circonstances de l'poque,
la dimension optimale pour la fourniture de
biens publics .
Tout change le jour o apparaissent les premires
bandes de mercenaires salaris. L'quilibre de l'en-
semble du systme est alors remis en cause par le
fait que, parmi ces petites entreprises locales ,
certaines d'entre elles sont dsormais dotes d'un
pouvoir de coercition plus efficace que les autres,
fidles l'ancien modle d'organisation militaire.
Etant donn les caractristiques de l'chafaudage
fodal, il est logique que ce soient les chelons les
plus levs du systme de suzerainet, c'est--dire
les princes rgionaux , qui tirent parti les pre-
miers de cette nouvelle situation puisque c'est eux
que les barons locaux rachtent leurs obligations
militaires.
On pourrait imaginer que les princes rgionaux
ne se servent pas de leur nouvelle supriorit pour
largir leur march au dtriment de leurs vas-
saux. Mais, d'une part, ils subissent l'influence des
nouvelles contraintes qui rsultent de l'largissement
de l'espace des relations marchandes (on leur de-
mande d'intervenir plus directement dans la police
des territoires qui relvent de leur juridiction). D'au-
Pourquoi la croissance 131
tre part, l'entretien d'hommes d'armes sur urie base
salarie cote cher; les employeurs dcouvrent
des problmes de trsorerie qu'ils ne connaissaient
pas auparavant, et qui deviennent rapidement d'au-
tant plus aigus que, prcisment, leurs tches de
police tendent s'tendre. D'o leur tendance natu-
relle l' imprialisme . Cet imprialisme cons-
titue une rponse conomique rationnelle leurs
problmes financiers de plus en plus pressants. Il
s'analyse en effet comme une recherche d' cono-
mies d'chelles deux niveaux :
- Au niveau de leurs recettes : une part croissante des
ressources publiques est dsormais lie au dvelop-
pement du commerce, alors que prcdemment tout le
systme fiscal de la fodalit tait fond sur la taxation
du facteur travail (cf. le servage). Or, la thorie co-
nomique montre que la dimension optimale qui
maximise les recettes de la puissance publique (par rap-
port ses cots de collecte ) crot prcisment lorsque
l'on passe d'un systme fiscal taxant le travail ou la
rente foncire un systme taxant les changes
(droits de pages par exemple 1). .
- Au niveau de leurs dpenses : le recours des
troupes armes plus stables, mieux entranes, plus effi-
caces, ainsi que l'harmonisation des systmes coutu-
miers sur des espaces plus grands, permettent de
rduire les cots de production de la puissance
publique. L'largissement de la dimension des firmes
gouvernementales Il favorise la diffusion des nouvelles
rgles du jeu social un prix infrieur ce qui serait si
le mme territoire restait divis. en une multitude de
pouvoirs locaux autonomes.
Par ailleurs, conqurir de nouveaux territoires,
soumettre ses voisins sa loi, est une faon de se
1. Voir ce sujet un trs original article d'conomie histo-
rique publi par David Friedman, le fils du prix Nobel 1976,
dans le Journal of Political Economy de fvrier 1977.
132 Demain le capi.talisme
garantir de nouvelles ressources en augmentant la
capacit contributive de ses sujets. .
Face l'imprialisme de ces nouveaux grands ,
ceux qui se sentent menacs n'ont pas trente-six
solutions pour dfendre leur indpendance : il leur
faut adopter les mmes techniques. Mais ces nou-
velles techniques dpassent les moyens tradition-
nels des baronnies locales. Pour survivre, celles-ci
doivent, ou bien crotre (en faisant la guerre aux
dpens de leurs voisins), ou bien s'allier et fusionner
entre elles; sinon, elles sont condamnes se faire
absorber par un rival plus puissant.
Nous avons l une situation fort proche de celle que
dcrit la thorie conomique lorsqu'elle voque le cas
de marchs concurrentiels pertUrbs par l'introduc-
tion d'une innovatioI1 technique majeure qui cre de
nouvelles possibilits d' conomies d'chelles . D.ans de
telles circonstances, nous explique-t-elle, l'ancien quili-
bre concurrentiel cde rapidement la place une suc-
cession de coalitions oligopolistiques instables, caract-
rises par un jeu complexe d'alliances temporaires et
rversibles, d'agressions sauvages (dumping) et de trahi-
sons permanentes. Le rsultat est gnralement une
longue priode de concurrence couteaux tirs , entre-
coupe de brefs armistices, et dbouchant sur la consoli-
dation progressive du pouvoir de quelques units domi-
nantes qui construisent leur empire par l'limination
progressive des firmes les moins' efficaces (cf. l'histoire
de l'industrie ptrolire au dbut du sicle par exemple).
L'analogie n'est pas trop forte. Les XIV et xv si-
cles offrent le spectacle d'une Europe occidentale
en proie de violents soubresauts qui s'appellent
la guerre de cent ans en France, ou la guerre
des deux roses en Angleterre. C'est une priode de
conflits permanents et prolongs, marque par une
succession de rivalits effrnes o toutes les armes
de la guerre, de la ruse et de l'intrigue diplomatique
sont utilises. Mme les rois doivent lutter pour leur
survie face aux ambitions de vassaux qui sont sou-
Pourquoi la croissance 133
vent plus puissants qu'eux (voir le cas du roi de
France par rapport aux trs riches ducs de Bour-
gogne).
La comptition est d'autant plus farouche qu'in-
tervient une crise conomique trs brutale. Alors
mme que la guerre accroit dmesurment les be-
soins financiers ncessaires la survie des units
gouvernementales , l'effondrement de la population
europenne a pour consquence, d'une part, de r-
duire de faon dramatique la surface des ressources
imposables (rgression du commerce), d'autre part,
'd'accroitre de faon galement considrable les cots
de fonctionnement des pouvoirs publics. D'o une
pression redouble la qute d'conomies d'chelles.
Finalement, un nouvel tat d'quilibre merge
progressivement de ce chaos politique et conomi-
que. La carte de l'Europe en sort profondment
transforme. Au march concurrentiel d'antan se
substitue une industrie oligopolistique domine
par quelques firmes gantes (les royaumes de France,
d'Espagne, d'Angleterre, les Etats du Pape) l'om-
bre desquelles russissent nanmoins survivre
(pour combien de temps?) un certain nombre de
petits .
L' Etat-Nation moderne est n. Son apparition
rsulte d'un phnomne conomique trs voisin de
celui qui, lorsque l'industrie entrera dans une re
de rendements croissants du fait du progrs tech-
nologique, prsidera aux grandes restructurations
industrielles de l're contemporaine. Mais, . comme
pour l'histoire de la proprit, l encore la dmo-
graphie a jou un grand rle. L'Etat-Nation moderne
est le fruit de la combinaison de deux vnements :
1) le dveloppement d'une nouvelle conomie mon-
taire; 2) l'implosion dmographique du XIV sicle,
qui 'est elle-mme le rsultat des transformations
introduites dans la socit europenne du Moyen
Age par l'essor de l'conomie marchande.
134 Demain le capitalisme
Pourquoi Cdlbert ?
Ce qui prcde nous a men bien loin de notre
sujet : les origines de la croissance. C'est vrai,
mais en apparence seulement. Car ce qui se passe
cette poque est trs important pour comprendre
pourquoi et comment la croissance conomique est
apparue en Europe au XVIIIe sicle.
L'Etat et la production du droit. - Qu'est-ce
que l'Etat? Mme de nos jours, l'Etat n'est pas
autre chose qu'une construction institutionnelle
dont la fonction est de produire et de vendre un
produit social dtermin : la scurit et la jus-
tice. Il remplit cette mission en se voyant confier
le monopole de dterminer les droits et les devoirs
des citoyens eh ce qui concerne l'acquisition, l'usage
et le transfert des ressources rares de la socit.
Comment peut-on en effet garantir l'ordre, la justice
et la scurit si, auparavant, on ne confie pas quel-
qu'un le pouvoir de dfinir les droits et les devoirs
de chacun? Pour faire ce qu'on lui demande, l'Etat
se voit donc dot du monopole du Droit, c'est--dire
le monopole de la dfinition et de la protection des
droits de proprit qui caractrisent l'organisa-
tion intern.e du corps social. Mais, pour fonctionner,
il a besoin de ressources. Son activit n'est pas
gratuite. Il lui faut payer des fonctionnaires, des
juges, des militaires. Et c'est le rle de la fiscalit
et des impts que de lui procurer ces ressources.
Dans cette dfinition, deux concepts sont essentiels :
- D'abord, le concept de fiscalit. La notion mme
d' Etat se rfre un critre fiscal. Il n'y a. d'Etat, au
sens propre du terme, qu' partir du moment o une
unit de gouvernement est effectivement matresse
de la fiscalit qui s'applique aux sujets du territoire sur
PoU'rquoi la croissance 135
lequel elle a juridiction. L'Etat est l'chelon politique
le plus au niveau duquel se dfinit en toute ind-
pendance la politique fiscale d'un territoire. Un royaume,
par exemple, n'est pas un Etat tant que les vassaux de
la monarchie disposent d'une complte autonomie en
matire fiscale (cas de la socit fodale). A l'inverse, un
petit prince peut tre lui tout seul un Etat s'il russit
sauvegarder son indpendance financire face son
suzerain, ou " ses suzerains (cf. le cas des principauts
germaniques ou italiennes). Dans cette optique, l'appa-
rition de l'Etat-Nation moderne ne correspond pas seu-
lement un phnomne de concentration du pouvoir
politique; il marque le passage de la socit europenne
un nouveau type d'organisation sociale caractrise
par un niveau suprieur d'intgration des prrogatives
tatiques : Droit et Fiscalit. Nous retrouvons l
notre notion cl d' conomies d'chelles . D'un point
de vue conomique et technologique, l'apparition de
l'Etat-Nation aux xv et XVI sicles est un phnomne
dont l'analyse relve de concepts qui ne sont pas fonda-
mentalement diffrents de ceux dont on se sert aujour-
d'hui pour expliquer d'une part le dclin relatif de l'en-
treprise capitaliste type XIX sicle, d'autre part, l'avne-
ment des nouvelles formes modernes" de l'entreprise
managriale et multinationale .
- Ensuite, le concept de droit. Le droit n'est pas une
inerte. C'est une matire vivante" qui volue en
fonction de l'volution des conditions de base de l'qui-
libre conomique et social. Nous avons vu selon quel
processus : la modification des rapports fondamentaux
de cots et prix relatifs, rsultat du fonctionnement
mme des mcanismes conomi9ues et sociaux, cre des
possibilits de gains qui ne peuvent tre capts par
les individus et le corps social dans son ensemble que si
l'difice juridique existant est modifi, et si de nouveaux
droits sont crs au profit de ceux qui sont prts _
prendre les initiatives ncessaires pour, prcisment, per-
mettre l'exploitation de ces possibilits de gains (mca-
nisme d'internalisation des externalits). L'Etat ayant le
monopole du droit, il est logique qu'il tente de monnpyer
son intervention auprs de ceux qui en seront les "ben-
ficiaires. A l'inverse, tous ceux qui doivent tirer un
136 Demain le capitalisme
profit de cette intervention sont prts. payer
l'Etat si, sans. lui, ils ne sont pas en mesure de retirer le
mme gain de leur initiative. Une relation d'change
s'instaure donc entre le souverain et ses sujets
pour le partage de la plus-value sociale qui rsultera de
la nouvelle dfinition des droits de proprit; relation
au sein de laquelle chaque parti cherche maximer son
intrt personnel au dtriment de l'autre, mais tout en
sachant qu'il ne peut pas agir sans le consentement du
partenaire (mme l'Etat le plus absolutiste n'est pas
libre d'agir sa guise : sa politique de maximation doit
tenir compte des ractions de ses sujets qi peuvent, soit
se rvolter pour se donner un nouveau matre plus
conforme leurs dsirs, soit voter avec leurs pieds
en migrant).
A cet gard, l'avnement de l'Etat-Nation n'est pas
seulement le rsultat d'une redistribution des cartes
politiques entre souverains. Il s'intgre galement
dans une dynamique de redfinition du pacte fis-
cal qui lie gouvernants et gouverns de l'poque;
redfinition qui elle-mme est la consquence des
bouleversements conomiques et technologiques de
cette priode.
Les origines conomiques de l'absolutisme. - Tous
les princes d'Europe sont alors, peu ou prou, con-
fronts aux mmes problmes. Ils manquent tous
terriblement d'argent. Pour survivre, il leur faut
lever de nouvelles troupes, plus coteuses que les
armes d'hier. Leurs recettes fodales traditionnelles
(droits seigneuriaux classiques) ne sont plus suffi-
santes. D'o la ncessit d'inventer de nouveaux
impts et d'accrotre en permanence la pression
fiscale.
Mais leurs pouvoirs ne sont pas infinis. Les struc-
tures de la fodalit font que le Prince, aussi lev
soit-il dans la hirarchie mdivale, ne peut pas lever
de nouveaux impts sans demander l'assentiment. de
ses vassaux. C'est ainsi, par exemple, que dans les
Pourquoi la croissance 137
premires annes de son grand affrontement avec ses
rivaux anglais, le roi de France est oblig de runir
de multiples reprises les Etats gnraux, et qu'il
est mme contraint d'apparaitre personnellement
devant les assembles provinciales pour obtenir le
dblocage des fonds qui lui sont ncessaires. De la
mme faon, les rois anglais de l'poque, tout rois
qu'ils soient, sont prisonniers de la loi qui veut que
le roi n'est en fait qu'un prince parmi d'autres dont
les prrogatives fiscales sont limites par les pou-
voirs des autres princes.
Certes, l'aggravation de l'inscurit politique et les
consquences ngatives de la rgression conomique
font que les contribuables eux-mmes (si on peut
utiliser cet euphmisme ... ) ont de bonnes raisons
d'accepter un alourdissement du fardeau fiscal. Mais
l encore la marge de manuvre du prince n'est pas
illimite. Dans le climat de rivalits et de concur-
rence de l'poque, les sujets mcontents ont toujours
la ressource de se vendre au concurrent. (C'est ainsi,
par exemple, qu'en 1418, lorsque Jean sans Peur ne
put collecter les aides que ses provinces fran-
aises lui devaient, Charles VII, roi de France, se vit
contraint de se montrer aussi gnreux vis--vis de
ses propres sujets pour garder leur fidlit).
Les mmes causes tant supposes produire les
mmes effets, on pourrait logiquement imaginer que
les contrairites de l'poque provoquent des volu-
tions trs semblables d'un bout l'autre de l'Europe.
Or, ce n'est pas e qui se passe. Au fur et mesure
que les premires puissances nationales se dessinent
travers les pripties de ces sicles troubls (XIV
et xv sicles), il apparait de plus en plus clairement
que les nouveaux Etats se btissent sur des relations
gouvernants-gouverns trs diffrentes d'un pays
l'autre. D'un ct, on voit merger les premires
monarchies absolutistes : la France et l'Espagne;
de l'autre, les premires monarchies parlementai-
138 Demain le capitalisme
res : l'Angleterre, mais aussi l'Empire bourguignon
(avant que .celui-ci disparaisse et que les Pays-Bas
entrent dans le giron espagnol).
Pourquoi cette csure?
Mettons-nous la place du prince qui, pour sur-
vivre, doit faire face des besoins d'argent de plus
en plus pressants. Son problme est trs proche
de celui de n'importe quel agent conomique .ou de
n'importe quel chef d'entreprise contemporain. TI
est de maximer ses recettes en tenant compte
des multiples contraintes pesant sur sa libert de
dcision. Et pour atteindre cet objectif de maxima-
tion, il a le choix entre une multiplicit de moyens :
d'abord le choix entre la spoliation pure et simple
de ses sujets, l'emprunt forc, l'augmentation des
anciennes taxes ou la cration de nouveaux impts,
ou encore la vente directe de titres, de privilges,
de droits de proprit (apparition de l'hritage
foncier, par exemple); ensuite, le choix entre diver-
ses techniques de taxation : imposer la terre (soultes
de succession), imposer l'homme lui-mme (c'est la
taille , l'anctre de notre I.R.P.P.), ou imposer le
commerce et les changes (droits de douane, pages
internes, impts indirects). Enfin, il y a la guerre qui
est un moyen d'accrotre les recettes fiscales en pre-
nant le contrle de nouveaux territoires.
Quelles que soient les solutions retenues, le prince
doit tenir compte des cots associs chaque
mthode d'imposition : cots politiques (rvoltes,
trahisons possibles, l'migration. qui est une forme
primaire d' vasion fiscale); cots conomiques
provenant des dpenses d'administration que sup-
pose chaque impt. La diversit des structures go-
. graphiques (dimension, densit de population, voies
de communication), conomiques (tat de dveloppe-
ment du commerce, phnomne urbain, existence
d'une classe marchande plus ou moins active, situa-
tion agricole, etc.) et politiques (prsence de voisins
Pourquoi la croissance 139
plus ou moins agressifs) fait qu'aucun prince euro-
pen n'a la mme quation rsoudre. Les solu-
tions optimales vont donc diffrer de rgion
rgion, de pays pays. Et les structures politiques
vont en subir le contrecoup.
Prenons, par exemple, le cas franais. L'autorit
du roi de France s'tend sur des rgions relative-
ment bien peuples, mais caractre continental
nettement marqu et en dehors des grandes lignes
de communication qui empruntent les voies fluviales
et maritimes. Par ailleurs, l'conomie du royaume
conserve un caractre autarcique marqu par rap-
port la situation qui caractrise dj les les brio.
tanniques ou les provinces flamandes. Nos institu-
tions commerciales sont encore trs sous-dvelop-
pes en comparaison des ralisations des mar-
chands et banquiers gnois, vnitiens, ou flamands.
Enfin, la querelle dynastique avec le roi d'Angleterre
fait que c'est dans l'hexagone franais que les trou-
bles et les dsordres de l'poque sont les plus
intenses et durent le plus longtemps (et donc o le
manque d'un pouvoir fort se fait le plus cruelle-
ment sentir).
Alors qu'en raison de l'existence d'un commerce
extrieur dj important, le roi d'Angleterre a devant
lui une matire imposable relativement facile cer-
ner (les importations et exportations qui transitent
par les ports), le problme du roi de France est
beaucoup plus compliqu, la matire imposable
tant plus diffuse, plus difficile saisir. Toute la p o l i ~
tique du royaume va donc s'orienter autour d'une
combinaison d'impts directs et indirects, reprsen-
ts par les trois grandes taxes de l'poque : la
taille , la gabelle (monopole du commerce du
sel), et les aides .
Cependant, de tels impts, base essentiellement
populaire, posent un difficile problme d'administra-
tion. Ce sont des impts relativement coteux
140 Demain le capitalisme
grer et collecter. La solution vient par la vente des
offices . L'Etat se dcharge de leur gestion et de
leur collecte sur des personnes prives auxquelles il
afferme l ' e x e r c ~ c e de la- presque totalit de ses fonc-
tions publiques. II en tire de nouvelles ressources.
La vente des offices -s'accompagnant de l'exemption
de la plupart des obligations fiscales, il se constitue
travers tout le pays une nouvelle clientle de
fonctionaires dont les privilges dpendent enti-
rement du bon vouloir royal. Mais surtout, cette
politique a pour effet que dsormais ceux qui sigent
dans les assembles reprsentatives charges de
contrler le pouvoir royal sont en majorit des
gens 1) qui doivent prcisment leur charge et
leurs avantages la bienveillance du pouvoir qu'ils
sont censs surveiller, 2) qui ne paient pas l'impt
qu'ils autorisent le roi prlever, et 3) dont les
revenus sont lis la perception de cet impt.
Dans ces conditions, il ne faut pas s'tonner que
les pouvoirs reprsentatifs aient rapidement aban-
donn l'exercice de leurs prrogatives politiques, et
que l'ascension de l'Etat ait entran l'instauration
d'un pouvoir royal pratiquement absolu. On fait
gnralement remonter les origines de la centrali-
sation franaise Richelieu et Colbert. Ceux-ci ont
incontestablement jou un grand rle dans l'ach-
vement de l'difice national franais. Mais ils ont
plus parachev, fignol, codifi ce qui existait dj
qu'ils n'ont rellement cr quelque chose de nou-
veau. Les racines de l'absolutisme franais plongent
plus loin dans le pass. Elles remontent aux condi-
tions mmes dans lesquelles s'est faite et a t para-
cheve l'unification du royaume au cours des XIVe,
xV" et XVI" sicles, et la faon dont les difficults
financires rcurrentes de l'poque ont rtroagi sur
l'difice des droits de proprit .
Les origines conomiques de la monarchie parle-
Pourquoi la croissance
141
mentaire. ~ Le cas anglais, lui, est tout fait diff-
rent. La structure particulire de l'conomie britan-
nique, par rapport celle de la France, fait qu'il
existe une matire imposable facil saisir, et
d'administration peu coteuse puisqu'il suffit de
contrler les ports ( l'poque, l'Angleterre est un'
grand pays exportateur de laine). 1
Au lieu d'avoir un face face dsquilibr entre
une couronne royale au centre, et une multitude de
contribuables dissmins sur tout le territoire, ayant
chacun un pouvoir politique pratiquement nul, ici
nous avons une situation beaucoup plus quilibre.
Il est avantageux pour le pouvoir royal de ne devoir
traiter qu'avec un petit nombre de contribuables
importants (ceux qui produisent la laine, et ceux
qui en font le commerce). C'est moins coteux
grer, volume de recettes gales. Mais cela a une
contrepartie : contrairement ce' qui se passe en
France, cette fois-ci l'impt repose sur des groupes
prcis de contribuables ayant un poids politique, ou
susceptibles d'en acqurir un facilement. Ds lors,
les conditions du dialogue entre le souverain et ses
gouverns sont compltement inverses : chaque
fois que la couronne a besoin d'augmenter ses reve-
nus, elle est, contrainte de ngocier avec ses contri-
buables. Le pacte fiscal prend alors la forme
d'un accord contractuel par lequel la couronne
obtient les revenus qu'elle recherche mais la condi-
tion qu'elle se soumette au contrle du Parlement
domin par les intrts marchands qui la comman-
ditent.
Autrefois, le Roi tait oblig de ngocier l'aug-
mentation de ses revenus avec ses vassaux et barons,
moyennant l'change de privilges et de franchises.
A partir du xv
e
sicle, la couronne britannique est
toujours contrainte de ngocier, mais l'interlocuteur
a chang. Dsormais, les marchands ont pris la place
des barons.
142 Demain le capitalisme
Au total, la priode de consolidation du pouvoir
royal est marque en Angleterre. par une moindre
crise fiscale que celle qui, pendant toute la mme
poque, complique la vie du roi de France. La cou-
ronne britannique rsout relativement plus facile-
ment ses problmes. Mais la contrepartie est qu'elle
ne bnficiera jamais 4usoutien qu'apporte la
royaut franaise l'existence d'une vaste bureau-
cratie , pieds et poings lis au pouvoir central. Et,
faute de cette vaste arme de fonctionnaires , :elle
ne sera jamais en mesure de pouvoir agir sur l'co-
nomie comme le feront les rois franais. Matres
de leurs ressources, et donc libres d'exploiter leur
monopole de dfinition des droits de proprit
au mieux de leurs propres intrts, les rois de
France sont en mesure de contrler le dvelop-
pement de l'industrie naissante, et mme d'en
prendre le leadership. En Angleterre, c'est l'inverse :
priv des moyens d'agir directement sur la vie co-
nomique (faute de cette vaste arme de fonction-
naires qui a. cot cher. mettre sur pied, mais
qtii est ensuite source d'conomies d'chelles pour
le gouvernement franais), limit dans l'exercice
de ses prrogatives publiques par le fait que la
concentration de la charge fiscale a permis aux
contribuables de se coaliser un cot infrieur
ce qui aurait t ncessaire en France pour arriver
au mme rsultat ( cots d'organisation ), c'est le
roi d'Angleterre qui est, lui, pour ses ressources,
dpendant de l'industrie.
Techniquement, le cas espagnol ressemble celui
de l'Angleterre. Les vastes troupeaux de moutons
qui transhument dans la pninsule ibrique offrent
une matire facile taxer. Les rois de Castille chan-
gent donc la cration d'un impt bas sur le btail
(premier impt sur le capital ) contre toute une
srie de privilges souvent exorbitants (comme le
droit de laisser les btes patre librement sur toutes
Pourquoi la croissance
143
les terres, sans que les exploitants deman-
der un ddommagement quelconque) accords la
corporation des bergers ibriques. Par ailleurs, les
. sources de revenus extrieurs - revenus enprove-
nance des Pays-Bas, or et argent du Nouveau Monde
- sont abondantes. L'Espagne n'a donc aucun mal
rgler ses problmes firuinciers. Mais le r$Ultat est
trs diffrent. La relative aisance du Trsor espa-
gnol, la complicit de fait qui associe les plus puis-
sants intrts conomiques du royaume la cou-
ronne en raison des avantages reus, font que les
souverains du pays peuvent agir leur guise, sans
se soucier de l'assentiment de sujets et de
leurs reprsentants. Ds le XVIe sicle, l'Espagne est
la plus absolue de toutes les monarchies euro-
pennes. Ce qu'elle paiera trs cher par la suite.
De tous les vnements qui marqurent l'Europe
de la Renaissance, cette csure entre monarchies
limites et monarchies absolues , csure lie
aux circonstances d'mergence des Etats-Nations
modernes, est le plus important. II" permet en effet
d'expliquer pourquoi partir du XVIIe sicle les
performances conomiques des diffrents pays euro-
pens vont commencer diverger, alors que jus-
que-l les volutions conomiques taient gnrale-
men.tparallles d'un bout l'autre de l'Europe. Ce
qui nous ramne au problme de la croissance .
Pourquoi la croissance ?
D'abord, qu'est-ce que la croissance? Il n'est pas
inutile de revenir sur une notion apparemment aussi
lmentaire. L'habitude de vivre dans une socit
de croissance nous conduit en effet perdre de vue
ce qui fait la spcificit de ce phnomne moderne.
Le terme de croissance , tel qu'il est gnralement
utilis, recouvre en fait deux concepts diffrents: d'Une
144
Demain le capitalisme
part, on l'utilise pour dcrire un phnomne d'augmen-
tation du volume absolu de biens produits par la socit;
d'autre part, on 1'utilise galement pour dcrire 1'aug-
mentation du volume de la production par tte d'habi-
tant. La confusion entre les deux acceptions du terme,
dans nos socits actuelles, est jus.tifie par le fait que
les deux phnomnes y vont de p a ~ r . MalS Il n'en a pas
t toujours ainsi. Bien au contraire. A l'chelle de
l'histoire de 1'humanit, cette association est 1'exception,
alors que la relation inverse est la rgle gnrale. Dans
le monde pr-industriel, la croissance tout court
(1'augmentation du volume de la production totale) est
plus souvent associe un dclin du niveau de vie indi-
viduel que le contraire. Et cela cause du facteur dmo-
graphique: lorsque l'conomie prospre, cette prosprit
entrane une augmentation de la population, qui dpasse
les progrs de la production, et dbouche sur une rduc-
tion du niveau de vie de chaque habitant. C'est le fameux
cycle malthusien qui fait que c'est prcisment pendant
les priodes de prosprit gnrale que les individus
s'appauvrissent; alors qu'au contraire les grandes
priodes de crise se traduisent, au moins pour ceux qui
survivent, par une amlioration de leur revenu individuel.
La croissance est un phnomne rcent qui date
du XVIIe sicle. Nous avons pris l'habitude de faire
de la Rvolution industrielle le point de dpart
de la socit industrielle moderne. C'est une erreur.
L'apparition de la croissance conomique est en
effet un phnomne antrieur la Rvolution indus-
trielle proprement dite. Celle-ci n'est qu'une des
manifestations de la croissance, un signe, elle n'en
est pas la cause.
Pour tre plus prcis, c'est aux Pays-Bas et en
Angleterre, au XVIIe sicle, c'est--dire l'poque de
Louis XIV, que le phnomne moderne de la crois-
sance apparat. Alors que depuis toujours les popu-
lations et les conomies europennes fluctuaient de
faon quasi parallle, pour la premire fois un cli-
vage se fait jour: en France et en Espagne le niveau
de vie stagne - et mme se dgrade - alors que la
Pourquoi la croissance
145
population diminue; en Angleterre et aux Pays-Bas,
le niveau de vie rel augmente (de 35 et de 50 p. 100
environ) alors mme que la population continue
d'augmenter (+ 25p. 100 en Angleterre). Le fait est
sans prcdent : pour la premire fois dans l'his-
toire de l'Europe, et aussi de l'humanit, deux pays
se trouvent en mesure d'offrir un niveau de vie
croissant une population croissante, et cela de
faon durable.
Pourquoi donc les Pays-Bas et l'Angleterre? Pour-
quoi pas la France ou l'Espagne?
Parce que, rpond Douglass North, les anciennes pro-
viDces espagnoles et l'Angleterre taient l'poque les
deux nations europennes les plus en avance dans la
dfinition d'un systme d'institutions et de droits de
proprit permettant d'exploiter de faon efficace les
motivations individuelles pour assurer l'orientation des
capitaux et des nergies vers les activits socialement
les plus utiles.
Rponse qui amne immdiatement deux autres
questions : d'une part, quelles sont les relations
entre droits de proprit et croissance? , d'autre
part, pourquoi ces deux notions taient-elles les
plus en avance? .
Croissance et droits de proprit. - Conditionns
par la macro-conomie keynsienne, nous perdons
de vue le fait que la croiss.ance conomique trouve
fondamentalement sa source dans l'abaissement de
l'ensemble des cots de fonctionnement de la socit
(non seulement cots de production proprement
dits, mais aussi cots de transaction, cots d'infor-
matio
Il
, cots d'organisation, etc.), et que cet a b ~ l i s
sement est lui-mme conditionn par les motiva-
tions que les membres d'une socit ont de se mon-
trer systmatiquement plus conomes des ressources
rares de la communaut dans l'ensemble de leurs
activits.
146 Demain le capitalisme
Autrement ,dit, il ne suffit pas qu'un march existe,
que de nouvelles possibilits de dbouchs et d'co-
nomies d'chelle apparaissent, ou encore qu'une
invention vienne rvolutionner la technologie, pour
que ces lments se transforment immdiatement
en . un surplus de croissance. Encore faut-il qu'un
nombre suffisant d'agents conomiques soient suffi-
samment motivs pour saisir les opportunits nou-
velles qui s'offrent ainsi eux. De quoi dpend alors
leur motivation? de l'importance des gains que
la saisie de ces opportunits leur procurera par
rapport la situation qui tait la leur avant de les
exploiter. Et de quoi dpendent ces gains? de
deux choses : des ' cots que les agents cono-
miques encourent dans leur processus de ralisation
des opportunits ouvertes; mais aussi du systme
de droits de proprit qui dtermine de quelle faon
s'effectue, au sein du corps social, le partage des
gains de productivit dgags par l'initiative des
innovateurs .
La notion de droits de proprit n'est pas prise ici
au sens strict usuel, mais au sens conomique du
terme; c'est--dire au sens de l'ensemble des lois, rgles,
usages et rglements qui contribuent fixer les droits
de chacun par rapport l'appropriation, l'usage, et au
transfert des biens produits. L'impt, le droit de douane,
sont par exemple des institutions qui donnent l'Etat
un droit de proprit sur le produit des activits co-
nomiques des citoyens, et qui donc, en leur imposant de
partager avec un tiers les gains qui rsultent de leurs
efforts personnels, limitent leur droit de proprit per-
sonnel sur le fruit de leur travail. A l'inverse, lorsque
l'Etat confre un individu ou une entreprise un droit
de monopole , il renforce leur droit de proprit pri-
vatif au point de leur transfrer la: proprit d'un pou-
voir d'achat qui,autrement, appartiendrait aux consom-
mateurs si la concurrence pouvait s'exercer librement.
Dans cette optique, tout acte lgislatif - qu'il s'agisse
d'une loi lectorale, d'un rgime d'a:llocation vieillesse,
de la protection des droits syndicaux, etc. - contribue
Pourquoi la croissance
147
modifier, ou crer de nouveaux droits de proprit
dans la mesure o il modifie les rgles de partage de la
plus-value sociale, d'une manire directe ou indirecte.
De la mme faon, il faut considrer que toute socit
organise, qu'elle reconnaisse ou non le droit de pro-
prit , est caractrise par un systme de droits de
proprit .Ce qui diffrencie seulement les socits
c'est le degr qui fait que ce systme de droits de pro-
prit garantit l'individu (ou au groupe) qui, par ses
efforts, est l'origine d'une plus-value sociale, la plus
ou moins grande exclusivit dans l'usage, l'affectation, et
le transfert du produit de ses efforts; ou, au contraire,
la manire dont ce systme de droits de proprit, d'une
part, le contraint partager avec des tiers les bn-
fices Il de ses initiatives (organisation collective de l'agri-
culture, par exemple) , d'autre part, limite sa protection
contre 1) les possibilits de dprdations provenant de
tierces personnes; 2) les phnomnes d'imitation gra-
tuite par ses voisins ou concurrents (ce qui aboutit
rduire et rendre trs incertaine la rentabilit des
efforts de l'innovateur).
Partant de l, il est facile. de voir quels sont les
liens qui relient la structure des droits de proprit
la croissance. Une socit sera d'autant plus inno-
vative et porte la croissance que son systme de
droits de proprit dfinira de faon prcise les
droits d'exclusivit de chacun, qu'elle en assurera
la protection effective, et que, par-l, en rduisant
le degr d'incertitude qui pse sur les possibilits de
gains supplmentaires offerts par l'innovation,
elle contribuera maximer la rentabilit personnelle
des activits de l'innovateur (faisant qe, toutes
choses gales par ailleurs, plus d'individus qu'aupa-
ravant sont dsormais prts prendre des risques
pour acqurir ces gains, le cot d'accs ces
gains diminuant). A l'inverse, une socit sera
d'autant moins progressive et porte la croissance
que l'imprcision du rgime qui dfinit les droits de
chacun et l'inefficacit de ses mcanismes de protee-
148 Demain le capitalisme
tion .(ou encore, la limitation . volontaire des
droits d'exclusivit de chacun) renchrissent les
. cotS de l'activit innovatrice, et rduisent la
rentabilit personnelle des efforts de l'inventeur.
Plus les cots associs l'innovation (celle-ci
n'tant pas prise seulement au sens technique du
terme, mais couvrant l'ensemble des activits sociales
ayant pour effet de contribuer l'abaissement des
cots de fonctionnement du corps social) sont levs
par rapport aux gainS possibles, moins les indi-
vidus seront motivs divertir leurs efforts et leurs
nergies vers l'innovation cc utile la socit. Plus
ces cotS seront rduits, plus au contraire indi-
vidus et groupes sociaux seront motivs pour recher-
cher de nouvelles solutions cc utiles la socit.
Btant dOM une structure particulire de droits
de proprit, il y a deux moyens pour accrotre la
rentabilit des activits innovatrices, et renforcer
ainsi le potentiel social d'augmentation de la pro-
ductivit : soit en augmentant les probabilits de
gains (en crant par exemple de nouvelles institu-
tions qui renforcent la dlimitation des droits de
chacun et leur protection contre les empitements
des tiers : exemple de la privatisation de la pro-
prit f{)ncire); soit en rduisant les cots (par
exemple en accordant une protection juridique aux
institutions prives qui, par la coopration volon-
taire, permettent aux innovateurs de capter des
gains d'chelle qu'ils ne pourraient pas capter s'ils
agissaient individuellement : cf. toute l'histoire du
Droit commercial). Dans les deux cas, ce qui compte
fondamentalement est la rduction des risques qui
rsulte des progrs enregistrs dans la dfinition et
la protection des droits de proprit individuels ou
collectifs.
Bt ceci nous ramne aux mcanismes de pro-
duction du Droit voqus prcdemment. La cra-
tion de droits de proprit est un monopole de l'Btat.
Pourquoi la croissance 149
Elle rsulte alors d'un mcanisme d'interaction com-
plexe entre : .
- D'un ct, l'Etat qui est naturellement port
se servir de ce monopole pour crer de nouvelles
institutions favorables la maximation de' ses
intrts propres: exemple de la faon dont la struc-
ture des droits de proprit caractrisant la France
de la Renaissance et des temps modernes a t
essentiellement modele pour rpondre aux besoins
financiers de la monarchie, et cela parce que la
Royaut a prcisment russi se doter d'un pouvoir
politique absolu.
-:- De l'autre, les innovateurs (bourgeois, mar-
chands, artisans, industriels ... ) qui demandent
l'Etat d'intervenir pour rduire les cots de leur
activit en accordant sa protection rgalienne aux
institutions prives qui permettent de capter les
conomies d'chelle que le dveloppement d'une
conomie marchande et des changes montaires
font apparaitre potentiellement .
Cette introduction aux grandes lignes de la thorie
conomique des droits de proprit nous donne
la clef de la rponse de DougIass North. .
L'apparition de la notion moderne de crois-
sance , dans l'Europe des XVIIe et XVII:re sicles, n'est
pas un accident historique li, comme on le croit
trop souvent, une soudaine rvolution technolo-
gique. L'Europe de l'poque ne compte probable-
ment pas plus d'inventeurs, d'innovateurs, ou
d'hommes de gnie prts prendre des risques que
l'Europe du XIe sicle (poque de grande activit
inventive ) ou que l'empire de Cliine l'apoge
de la civilisation chinoise. En revanche, ce qui la
distingue des autres priodes de son histoire, ou
des autres grandes civilisations qui l'ont prcde,
c'est la structure particulire de son systme de
droits de proprit. Celui-ci se prsente sous la
forme d'un ensemble de droits et d'institutions (co-
150 Demain le capitalisme
nomiques, sociales et politiques) qui donnent l'acti-
vit innovatrice une rentabilit suprieure tout ce
qui a jamais exist prcdemment ou ailleurs. Plus
d'individus qu'il n'yen a jamais eu sont dsormais
motivs (en raison de la baisse des cots - et
de l'augmentation des probabilits de gains )
prendre des risques trop coteux pour leurs anctres.
Ce n'est pas l'homme qui a chang, c'est son envi-
ronnement institutionnel.
A ce titre, la croissance n'est pas un heureux
hasard; elle est le point d'aboutissement d'une
longue volution qui, au cours des sicles qui pr-
cdnt, a t marque par la mise en place progres-
sive d'une structure de droits de proprit crant
les conditions d'un fonctionnement social de plus en
plus favorable une meilleure allocation des res-
sources de la socit (non seulement ressources
matrielles, mais aussi en temps et en nergie
humaine). Autrement dit, l'histoire de la croissance
ne s'identifie pas, comme on nous l'a enseign trop
longtemps, avec l'histoire du progrs scientifique,
mais avec celle du Droit conu comme une techno-
logie d'organisation des rapports humains, cono-
miques et sociaux. Elle est insparable de la gense
de notre systme moderne de droits de proprit et
de celle du capitalisme. Et le progrs scientifique
lui-mme n'est qu'une manifestation, une retombe
de cette volution de nos systmes de droits de
proprit.
Au dbut, nous l'avons vu l'poque de la socit
fodale, le systme des droits de proprit est
essentiellement. collectif . Celui qui innove n'a
aucune garantie de pouvoir conserver pour lui
l'essentiel des gains de productivit que son inno-
vation permet de dgager. La motivation au progrs
est minimale. Il y a bien des innovations, souvent
majeures (exemple de l'assolement triennal en agri-
culture); mais ces innovations ne peuvent se diffu-
Pourquoi la croissance
151
ser que trs lentement en raison de la faible moti-
vation que les agents conomiques de l'poque ont
les adopter et des contraintes d ~ partage collectif
que les institutions fodales leur imposent (<< cots
d'innovation personnels trop levs par rapport aux
gains possibles).
La rapparition d'une conomie d'change ouvre
de nouvelles possibilits de gains qui ne peuvent
tre capts que si un certain nombre d'individus
acceptent les risques de la spcialisation et du com-
merce. Ces risques restent trs levs tant que le
systme des usages et des coutumes n'offre aucune
protection ceux qui s'organisent pour les rduire.
Ceux-ci se tournent alors vers le protecteur naturel
de la socit (1' Etat , ou plus exactement ce qui
tient lieu d'Etat, les pouvoirs seigneuriaux). Et l'on
a le dbut d'une volution, que nous avons dcrite
dans ses grandes lignes, et qui, travers une mul-
titude de pripties et de retours en arrire, va dans
le sens d'une privatisation de plus en plus grande
des gains et des cots de l'activit conomique. En
langage conomique, nous dirons que l'volution
des institutions, rsultat de l'volution du droit,
aboutit rapprocher le profil cot/profit indivi-
duel de l'innovation de son profil cot/profit
social .
Chaque acte d'innovation individuel a en effet
deux aspects. En augmentant la productivit de
l'activit de l'individu, il dgage une plus-value
qui constitue un + pour la socit; l'individu pro-
duit ce qu'il produit en tant plus conome des res-
sources rares de la socit, ce qui revient au mme
que de dire qu'il peut dsormais produire plus sans
avoir besoin d'augmenter sa consommation de res-
sources rares. Cette plus-value reprsente la
rentabilit sociale de cette innovation. C'est le
+ que l'individu apporte la socit par son
initiative. Cet i n d i v ~ d u va, lui aussi, retirer un
152 Demain le capitalisme
gain personnel de cette initiative. Il est possible
que ce gain soit gal la plus-value sociale que
son innovation apporte la socit. Mais ce ne sera
gnralement pas le cas, le. systme de droits de
proprit lui imposant un certain nombre de con-
traintes qui limitent sa libert de pouvoir rclamer
pour lui seul l'intgralit des gains ainsi dgags. La
matrice des droits de proprit dtermine ainsi l'am-
plitude de la divergence entre la rentabilit prive
et la rentabilit sociale de chaque acte d'inno-
vation.
Plus la divergence est grande - c'est--dire plus
le gain personnel est faible. par rapport son
apport social - moins l'individu est motiv pour
courir les risques associs l'effort d'innovation.
La socit se prive ainsi de gains dont elle aurait
pu bnficier si elle s'tait montre plus gnreuse
dans le partage de la plus-value. A l'inverse, plus
l'cart se rduit, plus le nombre d'individus motivs
crot, ce qui accrot d'autant la capacit de gains
de la socit. Jusqu'au jour o, en raison prcis-
ment du rapprochement entre cot/profit priv
et cot/profit social , la capacit d'innovation
devient telle que la socit est en mesure de gnrer
des gains de productivit suffisants pour faire face
aux besoins d'accroissement de la production crs
par l'accroissement de la population. A ce moment-l,
on sort du fameux cycle malthusien.
Ainsi donc, l'histoire de l'Occident, depuis le
Moyen Age, sur le plan conomique, s'identifie fon-'
damentalement avec un mouvement qui, par l'vo-
lution des structures de proprit, a progressivement
rapproch cots privs et cots sociaux. Et
c'est de l que vient la croissance. Mais l'volution
ne s'est pas faite partout au mme rythme. Elle
a t plus rapide en Hollande et en Angleterre qu'en
France, en Espagne, en Italie ou. en Allemagne. Reste
encore une fois savoir pourquoi.
Pourquoi la croissance 153
Pourquoi les Franais ont rat le coche. - Pourquoi
les Anglais ou les Hollandais, pourquoi pas les Fran-
ais? La .rponse cette question se trouve dans
cette csure politique qui, nous l'avons vu, oppose,
ds le XVIe sicle, les nations pouvoir de type
absolutiste et les nations pouvoir royal plus
limit . Autrement dit, le phnomne politique
dont nous avons montr qu'il tire ses origines des
conditions locales dans lesquelles s'est faite l'mer- .
gence des Etats-Nations aux XIV" et XV", rtroagit
sur les conditions de l'volution des systmes de
droits de proprit au cours des sicles suivants, les
XVIe et V I ~ sicles. .
Nous entrons en effet dans une nouvelle priode
de l'histoire politique de l'Europe. Les Etats-Nations
existent, mais il reste encore asseoir leur autorit.
Et les affrontements nationaux se substituent aux
anciennes rivalits locales ou rgionales. Les besoins
d'argent des nouveaux pouvoirs publics sont donc
toujours aussi pressants.
Comment vont-ils y rpondre? Comme prcdem-
ment, en utilisant les ressources que leur donne leur
monopole de dfinition et d'enforcement des droits
de proprit. Cependant les techniques utilises vont
diffrer selon les pays, en fonction du caractre plus
ou moins absolutiste ou plus ou moins parle-
mentaire du rgime monarchique en cause. Le
problme des royauts de l'poque est en effet trs
simple : il correspond un objectif primaire, et
gnralement trs court terme, de maximation de
leurs recettes. Sauf exception, l'Etat ne se proccupe
gure, comme le ferait un Etat moderne, des retom-
bes. conomiques de ses mthodes budgtaires et
fiscales. Etant donn les circonstances, il court aprs
la rentabilit immdiate la plus forte possible; et
cette contrainte lui dicte le choix des moyens. D ~ s
les pays monarchie forte , les pouvoIrs publics
154 Demain le capitalisme
sont pratiquement libres de pratiquer les politiques
fiscales et budgtaires de leur choix (sauf sanction
par la rvolte ou l'migration - ce qui d'!illeurs
justifie les politiques d'expansion politique vers les
frontires naturelles et linguistiques, de faon
majorer les cots de l'vasion fiscale par l'migration
volontaire). Les mthodes de maximation court
terme des recettes fiscales coincidant rarement avec
les exigences du dveloppement conomique plus
long terme, les monarchies absolues sont des
pays o l'volution des systmes de droits de pro-
prit au cours des XVIe et XVIIe sicles se fera dans
un sens peu favorable l'encouragement du risque
individuel et au dveloppement d'institutions sociales
conomiquement plus efficaces . En revanche, dans
les pays monarchie parlementaire , l'initiative
du Pouvoir est limite par l'existence du lobby- des
marchands et bourgeois qui contrlent le Parlement.
Ces marchands (ces intrts conomiques dirions-
nous aujourd'hui), ont besoin des pouvoirs publics :
d'une part, pour protger les droits existant et les
faire appliquer; d'autre -part, pour obtenir leur
intervention lorsque -la saisie de nouvelles possibi-
lits de gains suppose 1' institutionnalisation
de nouvelles formes d'action conomique. Pour cela,
ils sont prts payer un certain prix , c'est--dire
permettre l'Etat de lever les ressources finan-
cires qu'il rclame; mais pour autant seulement
que les mthodes employes par le Pouvoir concor-
dent avec le1J.rs propres intrts conomiques. La
consquence de l'existence de ce contre-pouvoir
(comme dirait Galbraight) est que, dans ces pays-l,
l'action de l'Etat se fera - dans un sens plus favo-
rable adveloppement conomique long terme.
En particulier, cela'-se marquera par urie 'volution
des systmes de droits de proprit inverse de celle
enregistre dans les pays de monarchie absolue;
c'est--dire une volution favorisant davantage --le
Pourquoi la croissance 155
rapprochement entre cot priv et cot social .
En raison du pouvoir de pression de leur classe
bourgeoise et marchande, les Anglais ou les Hollan-
dais laisseront passer moins d'occasions d' interna-
lisation d'externalits que ne le feront les Franais
ou les Espagnols. Ceux-ci saisiront les occasions
d' conomies d'chelles qui maximisent l'intrt
de l'Etat, et non celles qui offrent le moyen d'ac-
crotre les gains privs, alors qu'en Angleterre et
aux Pays-Bas l'ordre de priorit sera dans l'autre
sens.
*
**
Les Pays-Bas jouissent d'une position gographique
exceptionnelle. Ds la Renaissance, ils reprsentent
le poumon commercial et marchand de l'Europe
occidentale, dtenant pratiquement le monopole du
commerce longue distance. Consquence: l'essen-
tiel des recettes budgtaires des ducs de Bourgogne
provient, ds la fin du XIVe sicle, de redevances et
taxes lies aux changes et au commerce. Le sort
du Trsor public dpend de la prosprit commer-
ciale du territoire;
La crise conomique du X ~ sicle entrane les
mmes replis que partout ailleurs en Europe. Elle
favorise le dveloppement des pratiques protection-
nistes : dveloppement des guildes marchandes,
essor des corporations d'artisans. Les villes se
transforment en forteresses commerciales o les
pratiques manufacturires, les conditions d;tablis-
sement, d'emploi, d'apprentissage et de rmunra-
tion, font l'objet de rigoureuses rglementations
d'esprit strictement malthusien.
Arrive le regain dmographique du XVIe sicle.
Etant donn la place des Pays-Bas dans le commerce
europen, cette expansion dmographique a des
rpercussions immdiates sur les Hollandais. Elle
largit leur march et cre de nouvelles opportunits
156 Demain le capitalisme
d'activits profitables. L'intrt conomique conci-
dant avec l'intrt des gouvernants, les ducs de
Bourgogne, contrairement la plupart de leurs voi-
sins, entreprennent une politique systmatiquement
anti-mercantiliste. Face aux corporations malthu-
siennes de Bruges ou de Gand, ils encouragent dans
les campagnes, autour de villes comme Anvers et
Amsterdam, le dveloppement d'une nouvelle indus-
trie libre de toutes les entraves habituelles appor-
tes la mobilit des facteurs. Ils facilitent la venue
aux Pays-Bas de marchands et financiers allemands
ou italiens. Ils s'efforcent de combattre toutes les
tendances monopolistiques. Leur action se heurte
l'hostilit des anciennes villes marchandes; mais leur
relative libralit politique (les Etats provinciaux
conservent un certain nombre de pouvoirs rels)
leur vaut le soutien de la nouvelle gnration bour-
geoise qui, bnficiant de l'appui du Pouvoir, peut
librement donner cours son esprit d'initiative et
d'innovation.
Les Habsbourg poursuivant l'uvre de leurs pr-
dcesseurs (les Pays-Bas sont la province la plus
riche de l'Empire espagnol, et donc. la vache lait
soigner), la Hollande se dote rapidement des insti-
tutions commerciales et financires les plus sophis-
tiques d'Europe. Il s'agit souvent d'institutions
dj inventes par les marchands italiens, trois si-
cles plus tt, mais le dveloppement du march
europen fait qu'elles sont utilises dans des condi-
tions d'efficacit. infiniment suprieures en raison
des conomies d'chelles.
Rsultat : un extraordinaire accroissement de la
productivit du secteur commercial hollandais
(<< baisse des cots de transaction ), qui rtroagit
sur la productivit du secteur agricole et industriel,
qui leur tour rtroagissent sur l'efficacit de l'orga-
nisation commerciale en augmentant ses possibilits
d'conomies d'chelles. C'est la boule de neige par
Pourquoi la croi$sance 157
laquelle le progrs conomique entrane le progrs
conomique en multipliant les opportunits d'initia-
tives rentables. Si le climat politique est favorable
l'esprit d'entreprise, il n'y a pas de raison que le
processus s'enraie.
C'est ~ que les Pays-Bas sont le premier pays
d'Europe percer.le mur des cycles malthusiens ,
nori pas par une quelconque mutation technologique,
mais par le fantastique accroissement de la produc-
tivit de leur secteur commercial, fruit d'un systme
de droits de proprit favorisant mieux que partout
ailleurs l'ajustement rapide des marchs des facteurs
et des produits.
*
**
En Angleterre aussi, les dbuts de la monarchie
moderne sont associs une raction mercantiliste
et malthusienne. Jusqu'au XIIIe la croissance dmo-
graphique, en largissant la dimension des marchs,
crait des opportunits d'conomies d'chelles qui
faisaient que les marchands et . les agents conomi-
ques ressentaient de plus en plus comme une
contrainte ngative l'existence des entraves institu-
tionnelles qui cloisonnaient l'espace. D'o leur pres-
sion pour obtenir la dfinition' et l'enforcement de
nouveaux droits de proprit et de nouvelles insti-
tutions favorisant, par l'abaissement des coilts
de transaction , l!intemalisation de ces extemalits.
Mais lorsque la crise conomique et dmographique
du xrve intervient, les donnes du problme sont
compltement renverses. Le retour de l'inscurit
des communications et l'effondrement dmographi-
que signifient que, toutes choses gales par ailleurs,
il en coilte dsormais plus cher au marchand pour
atteindre son client. Les coilts de transaction
augmentent, ce qui revient au mme que de dire que
les gains possibles lis l'abaissement des
entraves l'largissement des marchs diminuent,
158 Demain le capitalisme
toutes choses gales par ailleurs, par rapport la
situation qui existait avant la crise. Ayant moins
gagner, les marchands sont donc moins deman-
deurs . La . demande de solutions favorables au
commerce par l'largissement des marchs et l'abais"
sement des cots de transaction diminue. En
revanche, l'attrait des solutions monopolistiques ,
lui, crot. Il est dsormais plus rentable pour les
corporations marchandes d'essayer de dfendre leurs
profits en se protgeant des concurrents par la
multiplication des entraves protectionnistes, que de
chercher faire de nouveaux profits en obtenant
des pouvoirs publics la rduction des entraves exis-
tantes. Autrement dit, la structure des cots rela-
tifs se retourne au dtriment des solutions libre-
changistes et en faveur des solutions protection-
nistes et malthusiennes. Ce que les marchands
demandent dsormais l'Etat n'est plus de rduire
les entraves aux changes,. mais au contraire de les
aider se protger en facilitant et en protgeant la
cration de situations de monopole. En change de
quoi, les marchands sont prts ' indemniser l'Etat
pour son intervention.
C'est ainsi que l'Angleterre, comme la France et
toutes les nations europennes, entre dans l're du
corporatisme . La corporation n'est autre qu'un
monopole dont les privilges sont sanctionns par
l'attribution (moyennant finance) d'une Charte
royale. Ces chartes, gnralement distribues sur
une base locale, confient aux corporations toute une
srie de droits monopolistiques concernant l'emploi,
les salaires, les conditions de travail, l'tablissement
des prix, etc. Mme les techniques de production
et l'organisation de la division du travail, dans les
ateliers et entre les .ateliers, font l'objet d'une rgle-
mentationtrs dtaille. Ce qui aboutit, d'une part,
limiter srieusement la libert d'tablissement
(l'quivalent des barrires l'entre de la thorie
Pourquoi la croissance 159
moderne des monopoles), d'autre part, multiplier
les entraves au progrs technique et l'innovation.
Le pays se divise ainsi en une multitude de petits
marchs locaux et protgs, ressemblant autant de
forteresses individuelles.
Mais les choses changent nouveau au XVIe sicle
lorsque l'expansion dmographique reprend. Qui dit
croissance de la population, dit croissance du mar-
ch, et nouvelles opportunits d'conomies d'chelles
face auxquelles les monopoles corporatifs redevien-
nent autant d'obstacles. L'chelle des prix relatifs
se renverse une nouvelle fois. Les marchands et les
producteurs ont plus gagner la destruction
des entraves au commerce qu' leur maintien. Leur
intrt est que l'Etat dsormais rduise le rle de
ces monopoles qu'ils lui ont demand d'tablir. Ce
qui suppose une nouvelle volution de la structure
des droits de proprit.
Depuis la fin de la fodalit, c'est le pouvoir royal
qui dtient le monopole de dfinition et d'enforce-
ment des droits de proprit. Cependant, comme
nous l'avons vu, en raison de la structure particulire
de l'conomie britannique, le pouvoir de celui.,ci
n'est pas absolu. Le Roi, comme tous ses confrres
europens, a de pressants besoins d'argent. Mais sa
libert de manuvre est limite par l'existence de
ce contre-pouvoir que constitue le Parlement
domin par les intrts marchands. Pour lever de
nouvelles ressources, il lui faut ngocier avec ce
contre-pouvoir et tenir compte de ses intrts.
Si l'intrt des marchands britanniques est de
dmanteler les barrires monopOlistiques riges au
cours des deux sicles prcdents, l'intrt du pou-
voir royal est tout diffrent. Un march divis en une
multiplicit de petits monopoles et de privilges est
en effet une affaire extrmement rentable pour la
monarchie. Le roi ayant le monopole de l'octroi des
privilges et des franchises, c'est l une source per-
160
Demain le capitalisme
manente . et confortable de revenus. Plus le march
est cloisonn, plus la demande de franchise est
leve. Une industrie nouvelle ne peut pas s'tablir
ni se dvelopper sans tre contrainte d'obtenir
d'abord, et moyennant finance, une permission
royale.
D'o le conflit politique qui marque l'histoire
anglaise du XVIIe sicle, et oppose la royaut au Par-
lement (Cromwell et la Rvolution puritaine). Et
qui s'achve sur la dfaite de la monarchie. D f a i ~ e
qui, d'ailleurs, est relier aux problmes d'conoIIUe
et de stratgie fiscale que nous avons prcdemment
voqus. L'absence d'un systme fiscal exigeant pour
fonctionner une large arme de fonctionnaires signi-
fie en effet trois choses: 1) que le roi d'Angleterre
ne dispose pas de la mme vaste clientle politique
que le roi de France; 2) que le systme corpora-
tiste fonctionne beaucoup . moins bien qu'en
France; et 3) que, dans les trous de ce systme
(dans les campagnes par exemple), se dveloppe
une industrie dont les intrts ne dcoulent pas des
avantages du systme corporatif, mais au contraire
s'y opposent puisque, prcisment, elle se dveloppe
en marge de ce systme.
La dfaite du pouvoir royal entrane alors deux
vnements considrables : d'une part, le passage de
la loi sur les monopoles (Statute of Monopolies)
de 1624 ; d'autre part, l'affirmation dfinitive du pou-
voir parlementaire partir de 1688. Le Statute of
Monopolies contient deux clauses essentielles: 1) il
retire la monarchie le droit de vendre des
monopoles; 2) il jette les fondements du premier
systme de protection des droits des inventeurs sur
leurs innovations (invention de la notion de bre-
vet ). Quant la victoire du Parlement, elle se
.traduit par l'instauration de la monarchie constitu-
tionnelle , c'est--dire par le fait que le monopole
de dfinition et d'enforcement des droits de pro-
Pourquoi la croissanc
161
prit, confi l'Etat, n'est plus la proprit exclu-
sive. du pouvoir royal, mais relve d'un systme
complexe o l'initiative publique est dsormais
subordonne au contrle' du Parlement et des pou-
voirs judiciaires.
Ainsi donc, contrairement ce qui se passe en
France la mme poque, les mcanismes dtermi-
nant l'volution du systme de droit de proprit
chappent au pouvoir royal; ils passent eptre les
mains d'une classe politique dont les intrts s'iden-
tifient avec les exigences d'un dveloppement co-
nomique plus efficace.
Stimuls par l'exemple et la concurrence des Hol-
landais, les Anglais disposeront ds le dbt des
annes 1700 de l'environnement institutionnel le plus
favorable la croissance. Comme aux Pays-Bas, cette
croissance rsultera dans un premier temps du for-
midable abaissement des coftts de transaction
que rendront possible l'largissement de la dimen-
sion des marchs, la rduction des coftts de trans-
port, et l'adoption de techniques commerciales vo-
lues. Ce n'est qu'ensuite que l'accroissement de la
productivit dans le secteur productif prendra la
relve, les Anglais tant les premiers de toute l'Eu-
rope. avoir mis au point un systme efficace de pro-
tection des inventions, relevant considrablement la
rentabilit personnelle des activits d'innovation,
et permettant enfin des individus de prendre le
risque financier d'une recherche technique qui n'tait,
pas rentable tant que le droit de brevet n'existait
pas.
*
**
En France, comme en Angleterre, la vente de
monopoles, de privilges, de franchises marchandes
ou industrielles est, pour le pouvoir royal, u,ne
activit fortement lucrative .. Comme en Angleterre,
il existe une classe bourgeoise et industrieuse dont
162
Demain le capitalisme
les intrts conomiquess'9Pposent aux intrts
financiers court terme de la royaut. Mais la situa-
tion des rapports de force est trs diffrente de celle
qui caractrise la monarchie anglaise. .
D'abord, la monarchie dispose d'une vaste clien-
tle de fonctionnaires qui lui doivent tout. Ceci a
pour consquence que, la diffrence de la situa-
tion anglaise, le systme corporatif fonctionne
efficacement. Il n'a pas de trous dans lesquels
pourraient s'engouffrer les individualits les plus
entreprenantes .. Et le rsultat est que, de mme que
la bureaucratie, la classe bourgeoise franaise voit
ses intrts se confondre avec ceux du Pouvoir.
C'est lui qu'elle doit tout; c'est de ses grces et
de ses privilges qu'elle vit. Il n'y a pas, comme aux
P ~ y s - B a s ou en Angleterre, une classe entreprenante
qui se soit dveloppe en dehors du systme corpo-
ratif et dont les intrts se dfiniraient en opposition
celui-ci.
Bnsuite, dans ses initiatives fiscales et budgtaires,
le monarque franais n'a pas le contrepoids poli-
tique que constitue le Parlement anglais. Il est libre,
non seulement de choisir lui-mme les techniques
qui lui conviennent le mieux, mais aussi de relever
le taux des impts ou des redevances comme il lui
convient. Dans ces circonstances, il est libre de
choisir la politique qui accroit le mieux ses recettes,
et cela sans qu'aucun mcanisme vienne lui oppo-
ser les intrts du dveloppement conomique. Cela
signifie notamment que, pour lui, la valeur du sys-
tme. des privilges et franchises corporatives est
plus leve qu'elle n'est pour son confrre anglais.
Plus le march est cloisonn, plus il y a de privi-
lges et de franchises vendre, et plus le trsor
s'en porte mieux, sans compter que cela contribue
encor accrotre la clientle des intrts qui lui
doivent tout (on peut faire l'analogie avec notre
monde contemporain o la vente de monopoles
Pourquoi la croissance 163
est une activit dont l'Etat se sert pour accrotre
non plus ses recettes fiscales mais ses voix lec-
torales : cf. le dbat actuel sur les nationalisations).
Ainsi s'explique le caractre profondment mercan-
tiliste de la politique conomique franaise jusqu'
la Rvolution. L'intrt de la monarchie est de main-
tenir le cloisonnement le plus tanche possible, car
c'est ce qui augmente le mieux sa base budgtaire.
Mais elle ne peut poursuivre et maintenir cette poli-
tique que parce que celle-ci, la diffrence de la
situation anglaise, ne lse qu'un minimum d'intrts
privs (qui seront d'ailleurs expulss du royaume
lors de l'Edit de Nantes). Plus le march est cloi-
sonn, plus l'obtention d'un privilge ou d'une fran-
chise royale a de valeur pour celui qui l'obtient, et
plus les acqureurs ventuels sont prts payer
un prix lev 1) pour acheter ces faveurs royales
(ce qui est l'intrt du Trsor), 2) pour viter que
ces privilges soient dvaloriss par une politique
des monopoles (ce qui est encore
l'intrt du Trsor). D'o la longue tradition fran-
aised'interventionnisme...qui fait que, pendant toute
la dure de l'Ancien Rgime, la vie industrielle et
commerciale franaise fait l'objet, jusque dans ses
moindre dtails, d.e rglementations administratives
tatillonnes; situation caricature par les fameuses
ordonnances de Colbert. L encore on a un phno-
mne qui illustre bien les mcanismes d'interpen-
dance entre 1' offre et la demande . Non seu-
lement l'Ancien Rgime jouit d'une situation qui lui
permet de manipuler l'offre de droits de proprit
au gr de ses dsirs, mais, ce faisant, il contribue
lui-mme accrotre la demande prive de droits
de proprit dans un sens qui correspond . ses
propres objectifs de maximation et non ceux du
dveloppement conomique. .
Enfin, la structure particulire du systme fiscal
franais entrane une autre consquence. Les nobles
164 Demain le capitalisme
et les dtenteurs d' offices sont exempts de toute
charge fiscale, notamment de tout impt sur leurs
proprits foncires. L'investissement foncier a donc
une rentabilit particulirement leve, indpendante
de sa mise en valeur. Toutes choses gales par ail-
leurs, la terre attire davantage les fortunes que cela
eftt t le cas si l'impt foncier avait t dft par tout
le . monde. La France ne sera jamais un pays de
grandes latifundia, nanmoins on y dcle un mou-
vement de reconstitution de grandes proprits ter-
riennes que l'Angleterre et les Pays-Bas ne conna-
tront jamais, et qui constituera un frein au progrs
de la productivit dans l'agriculture. Frein qui
s'ajoute aux effets retardateurs du maintien du cloi-
sonnement des marchs; dont les consquences sont
que la France ne connaitra jamais le mouvement
d'enclosures qui, au XVIIe sicle, fut l'origine de la
rvolution agricole anglaise.
Ainsi donc, jusqu'en 1789, le monopole de dfini-
tion et d'enforcement des droits de proprit reste
sans limitation entre les mains du pouvoir royal,
libre de s'en servir au mieux de ses intrts. Jusqu'
la Rvolution la France ne formera jamais un mar-
ch national , mais restera cloisonne en une tren-
taine de marchs rgionaux. La politique de la
monarchie ne sera jamais d'unifier ces marchs, mais
au contraire de les entretenir. Dans ces conditions,
les conomies d'chelle et de coftts de transaction
qui, en Angleterre et aux Pays-Bas, donnrent nais-
sance la croissance, ne pouvaient pas voir le jour.
La France restera caractrise par des structures
de droits de proprit rtrogrades par rapport
celles dveloppes chez ses voisins du Nord, et peu
favorables au dveloppement de l'initiative cratrice
individuelle.
Il est vrai que la monarchie entreprit de dvelop-
per certaines industries. Mais cela dans une struc-
ture et un environnement essentiellement monopo-
Pourquoi la roissance
165
listiques. Le roi encouragera le dveloppement de
certaines innovations, et l'activit de certains inven-
teurs. dj on vers quoi ce systme de
subventions bureaucratiques mne : davantage
l'essor d'activits de luxe et de prestige qu' celui
d'activits ayant de rels effets d'entranement en
matire de productivit et d'efficacit.
L'Ecote des droits de proprit
Le lecteur trouvera sans doute curieux que, dans
une sorte de reportage sur les nouveaux courants
de pense conomique amric$s, nous nous soyons
aussi longuement attards rcrire l'histoire poli-
uque de l'Europe. Si nous avons choisi ce dtour, ce
n'est pas par. hasard, ni par simple curiosit histo-
rique, mais pour trois raisons bien prcises :
- D'abord, il nous a paru que ce dtour histo-
rique tait le meilleur moyen d'essayer de faire
passer les ides de base qui forment le cur d la
thorie dite des property rights . De tout le mou-
vement no-libral amricain, cette cole des
droits de proprit est sans aucun doute la plus
fascinante, celle qui contribue le plus rvolution-
ner les approches conomiques et politiques
tionnelles. Elle rintroduit dans l'tude des phno-
mnes sociaux une mthode, une approche dialec-
tique jusqu' prsent ingale et d'une efficacit sou-
vent tonnante .. Au lieu de prendre une approche
abstraite qui nous aurait mens citer les travaux
des uns et des autres sans jamais pouvoir, faute de
place, expliquer les mcanismes profonds. de cette
pense, nolis avons prfr une technique qui con-
siste prendre un exemple prcis d'application dans
un domaine facilement accessible chacun.
- Ensuite, parce que ce type d'analyse nous per-
met de redcouvrir les vritables fondements du
capitalisme et de la socit de croissance moderne.
166
Demain le capitalisme
Fondements que' nous avons souvent perdus de we.
Certaines des conclusions qui s'en dgagent conser-
vent notamment Une extraordinaire pertinence par
rapport aux choix de socit auxquels nous
sommes actuellement confronts. Si la croissance est
le rsultat d'une volution des systmes de droits
de proprit dans le sens d'un rapprochement de
plus en plus prcis entre cots privs et cots
sociaux , il est intressant de constater que depuis
prs d'un sicle maintenant nous sommes engags
dans une volution exactement inverse o l'inter-
vention croissante de l'Btat se traduit par un largis-
sement de l'cart entre collts sociaWJ,: et cots
privs . Ce qui amne se, poser certaines ques-
tions sur la croissance zro : point n'est besoin
de la soUhaiter, nous y courons tout droit; et nous
risquons de voir un jour rapparatre ces fameux
cydes malthusiens dont nous nous sommes lib-
rs grce la socit capitaliste. Certains nous oppo-
seront les ralisations des Btats socialistes, qui affi-
chent des taux de croissance quivalant ceux des
socits capitalistes. -Cette objection, nos yeux,
n'en est pas une. Nous sommes convaincus que, s'il
n'y avait pas ct du monde socialiste notre
monde capitaliste, les Btats socialistes ne conna-
traient pas la croissance. Ils ne doivent celle-ci qu'
la concurrence qui les oppose aux pays occidentaux,
et aux impulsions de croissance qui en proviennent.
La croissance socialiste n'est pas un phnomne
endogne, provenant de l'intrieur meme de la
socit. C'est un phnomne import. Bt si les Etats-
Unis n'existaient pas, l'U.R.S.S. se devrait de les
inventer pour raliser ses objectifs d'abondance. La
croissance, en tant que phnomne humain dimen-
sion mondiale, ne .survivra que pour autant que
subsistera quelque part une puissance capitaliste .
Supprimez cette puissance, la croissance, au sens
moderne du terme, disparatra.
Pourquoi la croissance 167
- Enfin le contenu de ce chapitre nous introduit
directement ce qui suit. Aprs avoir dfini les
concepts de base qui relient l'approche conomique
l'tude d.e l'volution du droit et des institutions
sociales ou politiques, nous montrerons comment les
conomistes amricains appliquent ces concepts
l'analyse de la dynamique des socits dmocratiques
modernes. Nous essaierons de montrer quelle
rponse ces conomistes apportent la question
Pourquoi l'Etat croit-il? et conunent la thorie
micro-conomique permet aujourd'hui de rvolution-
ner la science politique dans un sens encore large-
ment inconnu dans notre pays.
CHAPITRE V
Pourquoi l'Etat croit-il ?
L'Ecole du Public Choice
BLACKSBURG, Virginie... 500 kilomtres au sud-
ouest de Washington, une' petite ville universitaire
typiquement amricaine, niche sur les flancs ver-
doyants des monts Appalaches. Un peu l'cart des
b.timents ultra-modernes d Campus, une vieille
maison que l'on croirait directement sortie d'Autant
en emporte le vent. Il y a une dizaine d'annes, c'tait
encore la rsidence du prsident de l'Universit:
mais celui-ci l'a abandonne pour des lieux plus sftrs
aux grands moments de la contestation tudiante.
Aujourd'hui, le btiment est affect l'un des dpar-
tements autonomes du Virginia Polytechnic Institute
and 'State University : le Center fort Study of
Public Choice (Centre d'tudes des choix collectifs).
C'est l que professent James Buchanan et Gordon
Tullock.
Public Choice , Buchanan, Tullock ... ces noms
n'voquent pas grand-chose de ce ct-ci de l'Atlan-
tique, mme chez les conomistes professionnels.
C'est dommage : car James Buchanan et Gordon Tul-
lock, coanimateursdu Center for Public Choice ,
figurent en effet parmi les pionniers d'une toute
nouvelle discipline scientifique qui a moins de
quinze ans d'ge et qui fonde son essor sur l'appli- .
cation des outils et de la mthodologie conomiques
l'analyse des phnomnes politiques. En renouve-
lant l'approche conomique traditionnelle des pro-
blmes de choix collectifs , et en ouvrant de nou-
172 Demain le capitalisme
velles voies pour 1'exploration des mcanismes dyna-
miques qui l'volution des socits
dmocratiques , ils contribuent jeter les fonde-
ments d'une nouvelle vision librale des pro-
blmes d'conomie publique.
Qu'est-ce que le Public Choice li> ?
Qu'est-ce que le Public Choice? Pour rpondre
cette questio'p., il est ncessaire de faire un rapide
rappel historique de la faon dont la thorie cono-
mique tient compte de 1'existence d'un Etat qui
exerce des responsabilits publiques .
Point de dpart : la thorie librale traditionneNe,
celle qui sert encore de base tout 1'enseignement
universitaire et scolaire. Issue des travaux de 1'Anglais
. Marshall, du Franais Walras, et de l'Italien Pareto,
,cette thorie explique le fonctionnement des marchs
o sont changs des biens et marchandises. C'est
un modle abstrait qui ne prtend pas dcrire tous
les rouages de l'conomie concrte, mais tente d'ex-
pliquer les mcanismes qui, dans une situation de
concurrence pure et parfaite, dterminent les volu-
mes de production, les prix, et la faon dont se
droulent les processus d'allocation des ressources.
C'est le B.A.BA de la thorie conomique sur laquelle
est fonde toute la doctrine librale li> traditionnelle.
Dans ce schma, 1'Etat est pratiquement absent.
L'Administration publique y trouve difficilement sa
place. Certes, ds la fin du XIX" sicle, des pionniers
comme les Sudois Knut Wicksell (1896) et Erik
Lindahl (1919) ou les Italiens Mazzola, Pantaleoni,
Sax et de Viti Marco essaient d'tendre le schma
d'analyse marginaliste classique la comprhension
des mcanismes qui gouvernent. le fonctionnement
des activits publiques. Mais leurs travaux restent
pratiquement inconnus. Par dfinition, l'Etat est
Pourquoi l'Etat crot-il?
173
considr. comme une activit improductive , un
poids certes invitable mais dont il faut limiter
la pression sur l'conomie. L'Etat n'est prsent que
par la thorie des finances publiques qui se proc-
cupe de mesurer les consquences de la fiscalit sur
le fonctionnement des marchs privs , et qui
reste fonde sur le dogme que le meilleur impt est
celui qui est conomiquement le plus neutre pos-
sible (attachement l'impt proportionnel ).
Tout cela change au lendemain de la Seconde
Guerre mondiale lorsque les conomistes occiden-
taux dcouvrent, d'une part, les thories keynsien-
nes, d'autre part, les travaux d'un autre grand co-
nomiste anglais de l'avant-guerre, Arthur Pigou. Alors
que jusque-I le march tait par de toutes les
vertus, cette fois-ci les conomistes se concentrent
sur l'analyse de ses imperfections. Tout le monde
connat aujourd'hui plus ou moins bien l'essentiel
de l'apport de John Meynard Keynes. Point n'est
besoin d'y revenir 1. En revanche, l'apport de Pigou
est beaucoup plus mal connu bien qu'il soit le vrita-
ble fondateur des conceptions modernes de l' Eco-
nomie mixte .
Auteur d'un ouvrage fondamental intitul The
of Welfare (l'conomie du bien-tre),
publi Londres en 1920, Arthur Pigoil est; sirion
l'inventeur du concept d' externalits (que l'on
trouve dj chez un auteur trs classique comme
Alfred Marshall), du moins le premier avoir intro-
duit les notions d'externalits et de cots sociaux
comme base de l'conomie publique. A ce titre, il
est le pre des' thories qui servent de fondement
au dveloppement des interventions collectives dans
l'conomie. L'apport de Pigou est simple. Il part
d'une constatation : savoir que les marchs sont loin
1. Voir Henri Lepage. "Faut-il tuer Keynes? l> Rtllits.
septembre 1976. '
174 Demain Ze capitalisme
d'.tre aussi parfaits que ceux que dcrit la thorie
no-classique. Des gaspillages apparaissent du fait
que les agents conomiques ne solit pas en mesure
de prendre en compte, dans leurs dcisions, un cer-
tain nombre de consquences non-marchandes. de
leurs actes qui constituent pourtant un coClt pour
la socit (exemple des phnomnes de pollution).
Autrement dit, le libre fonctionnement des mca-
nismes de march n'entrane pas ncessairement des
rsultats aussi optimaux que le suppose l'appro-
che classique. La solution du march n'est pas tou-
jours la meilleure possible . Des interventions
collectives doivent intervenir pour corriger les
dfauts qui, dans l'allocation des ressources, rsul-
tentdes carts existant entre les hypothses du
modle de la concurrence parfaite et la ralit: pr-
sence . de monopoles et de positions dominantes;
non-indpendance des choix individuels, problme
des biens publics qui ne peuvent pas tre vendus
individuellement sur le march et qui sont con-
somms collectivement, etc. L'extension du rle
conomique de l'Btat est alors lgitime par la nces-
sit d' internaliser les externalits croissantes qui
rsultent du fonctionnement des systmes indus-
triels. C'est lui que revient la responsabilit de
veiller ce que, en corrigeant les dfauts du mar-
ch, l'utilisation des ressources de la socit soit
bien, du point de vue de la collectivit, la plus effi-
cace possible.
Cette thorie du bien-etre a constitu, depuis
la guerre, l'un des champs d'activit privilgis de
la recherche conomique. Toute une littrature bour-
geonnante a t consacre depuis vingt ans l'ana-
lyse des imperfections d march, l'approfondis-
sement de la rationalit des interventions publiques
(thorie des biens publics et thorie des choix
collectifs illustres par les travaux des deux prix
Nobel amricains Paul Samuelson et Kenneth Arrow),
Pourquoi l'Etat croU-il? 175
ou encore la mise au point de nouveaux outils
d'intervention collective plus efficaces (cf. toutes
les nouvelles recherches tournant autour de l' co-
nomie de l'environnement ). Ceci dit, une nouvelle
gnration d'conomistes apparat depuis une dizaine
d'annes qui, sans contester le bien-fond de l'inter-
vention collective dans l'conomie, et sans nier les
apports considrables des thoriciens du welfare
(mot anglais correspondant notre expression d'co-
nomie du bien-tre ), s'efforcent d'en mettre en
- lumire les limites et les lacunes. Et c'est l que
nous retrouvons les thories du Public Choice .
Que disent ces nouveaux conomistes? E.ssentiel-
lement ceci : C'est trs bien de mettre en lumire
les imperfe"ctions de nos systmes de march. C'est
trs bien d'approfondir les recherches sur la logique
de l'intervention collective, et de perfectionner les
outils dont dispose la puissance publique. Mais
encore faut-il tre sr que l'Etat fait bel et bien le
meilleur usage possible des instruments qu'il a
sa disposition. Or, qu'est-ce qui nous le garantit?
Qu'est-ce qui garantit d'abord que les dcisions qu'il
prend sont bien celles qui correspondent effective-
ment le mieux possible la structure des prfren-
ces de la ? Qu'est-ce qui garantit ensuite
que, mm si les dcisions sont ls bonnes, celles
qui correspondent le mieux possible l'ltrt col-
lectif, les rsultats de l'action de l'Etat seront effec-
tivement conformes aux intentions du lgislateur?
L'Etat n'est pas une construction divine, dote du
don d'ubiquit et d'lfaillibilit. C'est une organisa-
tion humaine, o les dcisions sont prises par des
tres humains comme les autres, ni meilleurs, ni
plus mauvais, eux aussi susceptibles de se tromper,
et dont l'action est elle-mme conditionne par des
rgles et des structures qui sont des fabrications
humales et qui ne sont pas ncessairement plus
infaillibles que celles de n'importe quelle autre orga-
176 Demain le capitalisme
nisa.tion sociale quelle qu'elle soit. Tant que le rle
de l'Etat dans l'conomie restait relativement limit,
de tlles questions n'avaient qu'un intrt marginal.
En revanche elles deviennent essentielles ds lors
que l'intervention de l'Etat prend une place dter-
minante dans le fonctionnement des conomies :i:no-
dernes. Or, ce que nous constatons, c'est que sur
ces sujets-l la thorie conomique moderne est
pratiquement muette. Les conomistes se comportent
comme s'ils faisaient deux poids, deux mesures selon
que ce qu'ils analysent ressort de l'conomie prive
ou de l'conomie publiqlJ.e. D'tJ.n ct, il y a des indi-
vidus mens par leur intrt goste et troitement
individuel, les agents conomiques ; consomma-
teurs, chefs d'entreprise .. dont il convient de corri-
ger les motivations par un encadrement collectif
incarnant l'intrt gnral; de, l'autre, l'Etat, super-
machine divine, reflet des intrts de la "ollectivit,
anim par des fonctionnaires qui n'ont pour moti-
vation. que l'affirmation e.t le respect de l'intrt
public. C'est de cette fiction qu'il faut sortir. Non
pas pour remettre en cause le principe de l'inter-
de l'Etat, mais pour faire prendre conscience
nos contemporains que si le march est un mca-
. d'allocation des ressources hautement impar-
faIt, l'Etat lui non plus n'est pas exempt d'imper-
fections. Ce que nous voulons, c'est appliquer l'Etat
et tous les rouages de l'conomie publique exac-
tement . les techniques qui ont t utilises
depuis vingt-cinq ans pour recenser les dfauts et
les dfaillances de l'conomie de march. Non pas
pour retomber dans une vision manichenne des
choses qui consisterait, comme on l'a fait .et on
continue encore de le faire pour le march, dnon-
cer le vicieux Etat face au vertueux MarGh,
mais simplement pour rintroduire un peu de bon
sens et ne choisir l'Etat que lorsqu'il est prouv ou
vident que la solution du march est rellement plus
Pourquoi l'Etat croU-il? 177
coteuse que la solution de l'intervention publique.
Notre objectif est en quelque sorte d'inverser la
charge de la preuve : au lieu de partir du principe
que toute intervention est lgitime ds lors que l'on
a recens une srie d'imperfections du march;
nous voulons que l'on soitsar que les imperfections
des mcanismes tatiques ne seront pas suprieures
aux imperfections auxquelles on dsire porter re-
mde .
Telle est en quelque sorte la Charte des nouveaux
conomistes membres de la Socit du Public
Choice , une socit savante dont le sige est prci-
sment Blackburg, et qui publie une revue trimes-
trielle Public Choice dont les lecteurs sont 45 p. cent
des conomistes professionnels, et 45 p. cent des
universitaires en sciences politiques (une dizaine
d'abonns en France, mais beaucoup d'Anglais et
d'Allemands). Partant de l, nous sommes mieux
mme de comprendre ce que reprsente ce mouve-
ment scientifique. Comme l'explique James Buchanan
dans la prface de l'ouvrage qu'il a dit en colla-
boration avec Robert Tollison Theory ot Public
Choice 1 :
cc Le PublicChoice n'est pas autre chose qu'un effort
de formulation d'une thorie gnrale de l'Economie
Publique qui permette de faire dans le domaine des
choix collectifs ce qui a t fait depuis longtemps au
niveau de la micro-conomie des marchs. Il s'agit de
complter la thorie de la production et de l'change des
biens ou services marchands par une thorie quivalente,
et autant que possible compatible, du fonctionnement
des marchs politiques. Cette thorie constitue un effort
pour former les modles de simulation des comporte-
ments sociaux dont nous disposons aujourd'hui et pr-
1. James Buchanan et Robert Tollison : Theory of Public
Choice : PoZitical ApJ,lications of The University
of Michigan Press, 1972. (Il s'agit d'un recueil d'articles.)
178 Demain le capitalisme
sentent la caractristique de traiter les mcanismes de
la dcision humaine de faon diffrente suivant que l'in-
dividu agit sur un march conomique ou un march
politique. Alors que tous les modles traditionnels trai-
tent les dcisions conomiques comme des variables
endognes au systme, mais prennent les dcisions poli-
tiques comme des facteurs exognes sur la logique et la
production desquels on refuse de s'interroger, l'esprit
du Public Choice est de rintroduire ces deux aspects
des comportements humains dans 1pl modle unique qui
tienne compte de ce que ceux qui subissent les effets des
dcisions politiques sont aussi ceux qui choisissent les
dcideurs qui dcident pour eux.
L'conomie du politique
Concrtement, par quoi cela se traduit-il? Pour
rpondre cette question, il est indispensable de
rappeler un instant ce sur quoi repose la thorie
moderne des marchs.
Nous perdons souvent de vue que, au dpart, la science
conomique est fonde sur un modle simple de compor-
tement humain dont l'objectif est de reprsenter la
faon dont sont prises, dans la socit, les dcisions de
consommer ou de produire les biens et services mar-
chands. Ce modle est fond sur un postulat : savoir
que la motivation principale qui mne tous les agents
conomiques est la recherche de l'intrt individuel. Ce
paradigme de l'Homo conomicus ne signifie pas que
l'on considre systmatiquement que tous les hommes
sont des monstres d'gosme. Il n'rige pas ce vice en
vertu; il aboutit seulement poser comme principe que
l'homme, lorsqu'il est confront un cho)c entre. plu-
sieurs alternatives dont les consquences sur son bien-
tre seront diffrentes, prfrera choisir la solution qui
lui rapportera un plus plutt que la solution qui se
traduira .pour lui par un II< moins; et donc ~ u e toute
dcision humaine, aussi banale soit-elle, impl1que tou-
Pourquoi l'Etat croU-il? 179
jours un calcul, parfois explicite, souvent implicite, de
ses catUs et avantages.
Partant de l, le modle se construit en cherchant
identifier les contraintes qui psent sur tous les ,compor-
tements individuels. Ces contraintes, ce sont les systmes
de sanctions et de rcompenses qui caractrisent toute
vie collective et qui sont dtermines par la structure de
l'organisation dans le cadre de laquelle l'individu agit.'
Elles reprsentent une sorte de systme de portes
ouvertes et de portes fermes qui canalise les efforts que
dploient les individus pour accroitre le
de leurs satisfactions (ce que les conomistes expnment
par leur formule c maximer son utilit ), le rle de ces
canalisations tant de faire en sorte que tout en agissant
pour eux les individus agissent dans le sens le plus
favorable aux' intrts . c collectifs de la communaut
laquelle ils appartiennent.
Une fois les systmes de contraintes identifis, on a
OU ensemble complexe qui permet de relier les dcisions
concernant la consommation, la production, les prix, les
salaires, les investissements, etc. aux motivations indi-
viduelles des agents conomi9.ues et qui fait dpendre
la c qualit sociale des dCISions pnses (dans quelle
mesure concident-elles avec l'intrt gnral. de la col-
lectivit?) de l'efficacit du systme de sanctions et. de
rcompenses canaliser les intrts individuels dans un
sens convergent avec l'intrt gnral.
Tel est le vritable modle de base de la thorie co-
nomique. Il a pour caractristique d'tre un modle
c dynamique , et c ferm : s'il tudie la faon dont
les ,prfrences individuelles des agents dterminent la
structure de la production finale, il tient galement
compte des effets de rtroaction que cette structure
finale exerce sur les demandes primaires. Le fonction-
nement du systme conomique modifie en effet l'qui-
libre gnral des prix et des coftts; ce qui entrane une
transformation de la matrice des coftts-avantages qui
canalise les iiltrts individuels, et donc une modification
de la structure mme de ces intrts qui se rpercute
ensuite au niveau des nouvelles dcisions prises par les
diffrents agents conomiques en fonction de la faon
dont ceux-ci sont affects par les changements de l'qui-
180 Demain le capitalisme
libre des coUts 1. La thorie dite librale traditionnelle
n'est qu'un cas particulier de ce modle gnral: une
situation parfaite )) dans laquelle les caractristiques du
systme de contraintes associ aux formes capitalistes de
proprit -(concurrence, profit, faillite) font quela structure
des intrts particuliers s'ajuste automatiquement de
manire concider avec ce qui est le meilleur pour la
socit; d'o la fameuse phrase d'Adam. Smith qui dis-
pense chacun de se proccuper de l'intrt gnral
puisque . la structure des intrts particuliers intgre
automatiquement les conditions de l'optimum social.
Certes, ce modle est loin d'tre parfait. Ce n'est
qu'une reprsentation de la ralit. Il ne prtend pas
reflter toute la ralit. Mais jusqu' prsent, pour
comprendre le fonctionnement des marchs de biens et
services marchands, on n'a pas encore invent d'outil
qui soit meilleur et qqi passe mieux que lui l'preuve de
la vrification empirique. C'est donc, mme s'il n'exprime
pas toute la complexit des relations humaines et des
mcanismes de la dcision, un modle acceptable, une
suffisamment bonne apprciation de la ralit.
Ce rappel ayant t fait, il nous est facile de reve-
nir au Public Choice. Celui-ci n'est autre qu'une
entreprise qui vise dvelopper un modle analogue
permettant de dcrire les mcanismes dcisionnels
qui prsident, dans nos socits dmocratiques ,
la production et la rpartition des biens pu-
blics (pris au sens de tout ce qui est produit
par l'Etat et les Administrations : dfense, justice,
solidarit, redistribution ... ). Il ne s'agit plus de corn-
1. Autrement dit, la demande .conditionne 1' offre ,
mais son tour l' offre ragit sur la demande,., ce que
beaucoup d'conomistes oublient souvent. Les marxistes n'ont
pas compltement tort lorsqu'ils voquent le rle des
offreurs sur la formation des prfrences des consomma-
teurs. Mais le mcanisme n'est pas du tout celui qu'ils dri-
vent. L'influence de l'offre n'est pas directe (la manipulation
de la clientle par la publicit,.) mais indirecte : elle passe
par les modifications de coiits et de prix qui rsultent du jeu
du march.
Pourquoi l'Etat crot-il? 181
prendre comment sont prises les dcisions de pro-
duction de biens industriels, mais d'essayer d'expli-
quer . pourquoi une certaine population, par la voie
de ses institutions politiques (directes ou reprsen-
tatives), choisit telle structure de budget plutt que
telle autre, tel taux de pression fiscale plutt que tel
autre, ou encore tel type de systme de prvoyance
(entirement nationalis) plutt que tel autre (fond
sur le mutualisme volontaire et l'initiative prive),
etc. et cela dans le cadre d'un schma complexe qui,
comme dans le cas des marchs privs :
- Intgre la prise en compte des motivations et
des intrts particuliers des diffrents acteurs du jeu
(intrt des citoyens qui sont les destinataires de ces
produits et expriment leurs dsirs par la voie des
lections; intrts aussi des reprsentants politiques,
des hommes de gouvernement et des fonctionnaires
qui forment en quelque sorte le corps des produc-
'teurs travaillant pour les citoyens-consommateurs).
- Tienne compte des effets de rtroaction du
produit final sur la structure des prfrences des
citoyens et sur les stratgies individuelles des agents
de l'Etat : exemple d'une rforme fiscale, dcide
par le Gouvernement et vote par le Parlement, dont
l'effet est de modifier le fonctionnement des marchs
privs (action sur la propension pargner par exem-
ple), mais qui ragit galement, d'une part, sur les
sentiments des lecteurs (si elle fait trop de mcon-
tents ... ), d'autre part, sur la structure globale du
systme de contraintes dcisionnelles de la socit
(accroissement du nombre de fonctionnaires, exten-
sion de la logique bureaucratique au dtriment du
march).
- Permette de mesurer l'efficacit sociale
relative de tel produit par rapport tel autre,
et donc (toute institution tant un produit de
l'acivit publique : une constitution, une adminis-
tration, un rglement ... ), d'apprcier le degr d'opti-
182 .
Demain le capitalisme
malit de telle institution ou de telle autre; le degr
d'efficacit ne se mesurant pas par des chiffres ou
des rendements, mais par la russite (ou l'chec) de
l'institution en cause contraindre les finalits indi-
viduelles de s'aligner sur l'intrt gnral.
Comme l'crit l'conomiste anglais Arthur Seldon,
dans sa prface l'dition britannique d'un petit
livre de Gordon Tullock 1 publi par l'Institute of
Economic Affairs (Londres) :
Ce qui intresse l'conomiste du Public Choice, ce
n'est pas de savoir s'il est meilleur que l'Etat pro-
duise telle quantit de dfense nationale, de solidarit
ou de redistribution plutt que telle autre; ce n'est
pas de savoir si tel impt est, par nature, plus juste
que tel autre, ou telle loi meilleure que telle autre ...
mais de comprendre pourquoi une collectivit choisit
ceci plutt que cela. Son objectif est de comprendre
comment fonctionnent les processus de dcision qui
gouvernent la production et l'allocation des prodwts
publics. Son sujet est de savoir comment s'organise, se
structure l'appareil de production collectif, quels y sont
les systmes de contrainte, de sanction ou de rcom-
pense qui dterminent ou influencent l'action individuelle
de tous ceux qui concourrent au processus de production
collective, quelles sont les finalits qui s'en dgagent aux
diffrents chelons 2, etc ... l'Etat y est analys comme
une mcanique dont on dcompose les diffrents mca-
nismes, de la mme faon que les conomistes ont
depuis longtemps dcortiqu tous les aspects du fonc-
tionnement des marchs privs. Ce qui importe, c'est
comment leurs actions rtroagissent sur le bien-tre
de la socit, et non de savoir comment ils devraient se
comporter en principe. Il s'agit d'une approche posi-
1. Gordon Tullock, The vote Motive (avec un commentaire
de Morris Perlman). Institute of Economie Affairs, Hobart
Papers, 1976. .
2. Cf. par exemple l'tude de Raymond Courbis : Un 'pro-
cessus collectif de choix : 1'exemple de la planification fran-
aise D, Revue d'Economie Politique, )lU1i-jum 1977.
Pourquoi l'Etat croit-il? 183
tiviste de l'tude des mcanismf!S sociaux et politiques
qui rompt avec l'approche normative adopte depuis
trente ans par la science conomique ou les autres scien-
ces sociales comme la philosophie, la sociologie ou la
sdnce politique. .
Pour effectuer un tel. travail, la premire dmarche
consiste rechercher quels sont les systmes de fina-
lit qui gouvernent l'action des principaux agents
en cause (ce que l'conomiste appelle dans son jar-
gon les fonctions d'utilit individuelles ou collec-
tives). Mais nous avons vu que cette recherche est
insparable d'un autre problme : celui de l'identi-
fication des systmes de contraintes qui psent sur
les individus. C'est en effet la structure des systmes
de sanctions et de rcompenses qui dtermine
l'chelle des finalits individuelles que les agents en
cause vont plus ou moins privilgier dans leur stra-
tgie globale d'amlioration de leur bien-tre . De
ces deux. questions dcoule une premire caractris-
tique du mouvement du Public Choice : la produc-
tion de toute une nouvelle gnration de modles
conomiques qui tentent d'expliquer les comporte-
ments observs des dcideurs publics (les lus, les
partis politiques, les gouvernements, les agents fonc-
tionnaires de l'Etat) par une analyse rationnelle des
motivations et des contraintes qui conditionnent
leurs attitudes et leurs choix dcisionnels.
C'est ainsi qu'avec les travaux de Cordon Tullock
(1965), de William Niskanen (1971), d'Albert Breton
(1974), de Thomas Borcherding (1976) et de quelques
autres... l'un des aspects les plus originaux et les
plus passionnants de la littrature du Public Choice
est la construction de toute une srie de modles qui
constituent l'embryon d'une thorie gnrale de la
bureaucratie.
Tous ces modles sont fonds sur l'extension du
paradigme de l'Homo conomicus aux comporte-
ments et attitudes des individus face des choix
184 Demain te capitalisme
non marchands . Ils partent du principe que
l'homme n'est qu'un, que ce n'est pas le fait d'avoir
un poste de P.-D.G. ou un titre de directeur de mfuis-
tre qui change quoi que ce soit la. nature
h ~ e . Pour eux, o qu'il soit, qu'il soit salari
d'une entreprise prive ou appoint par une admfuis-
tration, l'individu reste le mme : s'il en a la possi-
bilit, il choisira de prfrence la dcision susceptible
de lui rapporter une satisfaction personnelle plus
grande (en termes matriels ou en termes purement
psychologiques: prestige, carrire ... ) mme si cette
dcision est moins conforme l'intrt gnral
qu'une autre dcision . qui lui rapporterait une plus-
value personnelle moindre. Comme l'explique Gor-
don Tullock :
" Ce qui diffrencie une entreprise capitaliste d'un ser-
vice administratif, ce n'est pas que les individus s'y
comportent de faon diffrente; mais le fait que les
rgles du jeu, les contraintes institutionnelles qui dli-
mitent leur degr d'autonomie dans la poursuite de leurs
objectifs personnels sont beaucoup plus rigoureuses dans
l'entreprise prive que dans l'administration. D'o le
rsultat paradoxal que c'est dans l'entreprise que les
actes individuels, toutes choses gales par ailleurs, ont
le plus de chances de coincider avec l'intrt gnral,
cependant que c'est dans les bureaux administratifs que
les individus ont le plus de possibilits de laisser libre
cours la maximation de leurs intretsindividuels, que
ceux-ci convergent ou non avec l'intret gnral.
Cela peut paratre paradoxal, mais rejoint un sen-
timent que beaucoup partagent intuitivement. Le
mrite de ces nouveaux conomistes est d'tayer
ce qui n'tait qu'un sentiment par une dmonstra-
tion logique et rationnelle, susceptible d'tre vrifie
empiriquement 1.
1. Cf. par exemple tous les travaux actuellement consacrs
l'analyse critique du fonctionnement de diverses agences
Pourqtw l'Etat croit-il? 185
Ces modles compltent ceqx plus anciens d'An-
thony Downs (1957) et de 'William Riker (1962) qui
prsenteilt l'homme politique comme un entrepre-
neur (a political entrepreneur) et dbouchent sur
une vritable thorie du comportement des partis
elle aussi vrifiable empiriquement com-
me le prouvent, par exemple, les nombreux travaux
amricains consacrs l'analyse des phnomnes de
logrolling , c'est--dire de marchandage entre les
diffrents partis politiques lorsqu'il s'agit de faire
passer de nouvelles lgislations (voir galement les
applications qu'un Professeur de la London School of
Economics, Morris Perlman, fait de ces thories pour
expliquer les caractristiques de la situation britan-
nique, notamment son haut niveau d'inflation).
L 'homme politique y est vu comme un individu ni
plus altruiste, ni moins altruiste que ses concitoyens,
qui cherche avant tout augmenter le nombre de
ses lecteurs en leur offrant le panier (basket)
de consommations collectives qu'ils dsirent et
qui travaille sur un march lectoral qui a certes
ses caractristiques propres mais qui joue le mme
rle que le march conomique : adapter l'offre
de biens publics (dcide par les reprsentants lus)
la demande des citoyens.
Bien des lments permettent d'assimiler les ins-
titutions politiques un march. comme un autre
o s'instaurent des relations d'change contractuelles
et o tout fonctionne sur la base d'lmentaires
calculs de cots-avantages individuels. Il n'y a pas
de raison de penser que le comportement de l'indi-
vidu-citoyen, dans l'isoloir, est fondamentalement
de " rglllation ", fdrales amricaines : F.T.C., F.H.A.,
O.S.H.A, F.C.C., etc. ou ceux qui analysent les performances
compares des entreprises pnves ou publiques; Cf. gale-
ment des tudes canadiennes centres sur l'explication du
comportement de certaines administrations ou entreprises
publiques : banque centrale, Air Canada... .
186 Demain le capitalisme
diffrent de celui de l'individu-consommateur dans
un super-march: toutes choses gales par ailleurs,
il n'est pas absurde de consdrer qu'en rgle gn-
rale il votera plutt pour l'homme politique dont il
espre que l'action se traduira pour lui par un
plus personnel que pour celui dont le programme
lui coterait plus cher (en termes d'impts suppl-
mentaires) qu'il ne lui rapporterait. Un certain nom-
bre d'tudes empiriques montrent que les modles
politiques fonds sur l'ide que l'lecteur se com-
porte comme un individu rationnel qui, dans son
choix, tient compte non seulement des bnfices
qu'il compte retirer de l'action publique, mais aussi
des retombes fiscales des programmes pour lesquels
il vote, ont un fort pouvoir explicatif.
Qu'on lise par exemple l'tude dj ancienne de James
Buchanan 1 (1965), o le leader du Public Choice examine
les raisons rationnelles du mauvais fonctionnement
de la mdecine nationalise britannique laquelle
l' lecteur anglais ne donne pas les moyens financiers
de produire la quantit et la qualit de prestations
que le mme lecteur demande au National Health Ser-
vice en tant que client subventionn consommant une
mdecine gratuite.
Par ailleurs il est certain qu'il existe d'assez fortes
analogies entre le chef d'entreprise qui subit la sanc-
tion du march et l'homme politique dont la rlec-
tion dpend de la satisfaction de ses clients les lec-
teurs.
Cela dit, march conomique et march politique
fonctionnent de faons trs diffrentes. L'une des
caractristiques du march politique est que les
biens qui y sont produits et achets ne peuvent faire
l'objet d'une consommation individuelle. Ce sont par
dfinition des biens collectifs vendus en lots
1. Reproduite dans Buchanan et TollisOR, 1972, op. cit.
Pourquoi t'Etat crott-il? 187
des groupes de consommateurs dont aucun ne peut
dire explicitement quelle quantit il dsire. Pour
savoir quelle est la fi demande il faut passer par
des procdures _ d'agrgation des prfrences indivi-
duelles qui rvlent ce que dsire le groupe concern.
C'est le rle des procdures letorales que de rv-
ler, soit de faon directe (rfrendums), soit par
l'intermdiaire de la dsignation de reprsentants
lus, la quantit et la qualit de biens publics que
la population dsire.
Entre le fi consommateur (l'lecteur) et le fi pro-
ducteur (l'Etat) intervient donc un intermdiaire
technique : le rgime lectorat. Celui-ci n'est pas
neutre. Il existe un nombre infini de techniques le-
torales possibles : suffrage universel ou censitaire,
rgle d'unanimit, scrutin majoritaire, scrutin pro-
portionnel, rgle de la majorite relative, de la majo-
rit absolue, de la majorit des deux tiers. Suivant le
systme adopt, la matrice coiits-avantages qui condi-
tionne le comportement fi intress des lecteurs,
du personnel politique ou des partis sera chaque fois
diffrente. Il fa1.J.t s'attendre ce que, toutes choses
gales par ailleurs, chaque systme lectoral rvlera
une image diffrente de la structure de la fi demande
du corps lectoral.
Sur le plan scientifique, une question importante
est donc de bien connatre toutes les proprits des
diffrents systmes lectoraux. C'est l un domaine
qUi depuis longtemps intresse les conomistes -
de grands conomistes fi no-classiques orthodoxes
comme Samuelson, Arrow ou Baumol y ont apport
d'importantes . contributions, sans compter les tra-
vaux plus anciens de Wicksell, Lindahl et Hotelling
(1929) - mais auquel le Public Choice apporte une
dimension nouvelle depuis que, dans leur livre The
Calculus of Consent paru en 1962, James Buchanan
et Gordon Tullock ont ajout une nouvelle pice
la thoris des choix collectifs, en bauchant les
188 Demain le capitalisme
principes d'une thorie des choix institutionnels.
L'analyse des systmes de vote pose en effet trois
sries de questions :
- La premire est d'identifier quel est, toutes
choses. gales par ailleurs, le meilleur systme lec-
toral C'est l'analyse comparative des syst-
mes de choix collectifs marque notamment par les
travaux de Duncan Black (1948), inventeur du tho-
rme du votant mdian (thorme qui explique
pourquoi les systmes lectoraux de type majoritaire
aboutissent faire que la politique choisie est celle
qui correspond aux prfrences de l'lecteur m-
dian , et qui montre comme cela correspond une
solution qui est loin d'tre optimale pour la socit).
La rponse la question pose est que en thorie,
la meilleure des lois lectorales possibles c'est la
rgle de l'unanimit (difficile respecter en raisori
des cots de transaction prohibitifs qu'impose la
recherche de l'unanimit); et que dans la ralit
tout dpend de la structure des cots de commu-
nication et de transaction qui grve le processus de
formation des majorits politiques ..
- Sachant qu'aucune loi lectorale n'est parfaite
et ne permet donc pas d'atteindre l'optimum social
dont rve tout conomiste), une seconde faon de
prendre le problme consiste essayer de voir com-
ment le choix de diffrentes rgles collectives est
susceptible d'engendrer, toutes choses gales par aU-
leurs, diffrents choix politiques. Exemples : quelles
consquences le passage d'un systme majoritaire
un systme proportionnel entrane-t-il au niveau des
principaux choix fiscaux et budgtaires (taille du
budget, composition)? Quelles seront les rpercus-
sions d'une politique dveloppant le rle des taxes
para-fiscales sur le comportement producteur des
principaux acteurs publics et sur l'volution de
l'attitude des citoyens vis--vis des diffrents pro-
grammes politiques qui lui sont proposs? Quelles
Pourquoi l'Etat croit-il? . 189
relations existe-t-ilentre l'volution de nos institu-
tions politiques et sociales et l'adoption, aprs la
guerre, de politiques fiscales de type keynsien ?
(autrement dii, quel est l'lment rationnel qui
fait que nous sommes tous devenus keynsiens?
voir sur ce sujet le nouveau livre de James Buchanan
et Richard Wagner : Democracy in Deficit : the Poli-
tical Legacyof Lord Keynes). .
- Enfin une dernire attitude est de se demander
pourquoi la socit se dote de tel systme de choix
collectifs plutdt que de tel autre, et d'essayer de
relier ce choix des facteurs conomiques explica-
tifs (en termes de calculs cots-avantages). Pourquoi.
par exemple le scrutin majoritaire est-il le systme
lectoral le plus rpandu alors qu'il est particuli-
rement coteux pour les minorits qui subissent
la dictature de la majorit,. et que, socialement,. il
serait prfrable de lui substituer des majorits.pon-
dres plus importantes? Qu'est-ce qui explique que
la socit ne choisisse pas ce qui en thorie serait
le meilleur pour elle? C'est le domaine de la thorie
conomique des institutions dont l'objectif est, d'une
part, d'expliquer ratjonnellement les choix du
pass, d'autre part, d'clairer la socit sur les choix
des meilleures rgles institutionnelles possibles .
. Toute dcision politique ccmstitue en effet un acte
conomique : elle modifie l'allocation des ressources
de la socit, laquelle elle a'pporte certains bn-
fices (amlioration du degr de satisfaction global
des citoyens) un certain cot (en termes de ce
qu'une autre allocation des ressources aurait pu lui
apporter: ce que les conomistes appellent un cc cot
d'opportunit ). Une bonne dcision ou une
bonne politique est une politique qui rapporte
la socit plus qu'elle ne lui co6.te. La meilleure
politique possible est celle qui apporte la socit
plus que ce que peuvent lui rapporter (net des co6ts)
toutes les autres politiques possibles. De la mme
190 Demain le capitalisme
faon, l'institution sociale la meilleure possible est --
celle -qui produira plus de bonnes politiques
et de bonnes dcisions que toutes les autres for-
mes institutionnelles possibles. Lorsqu'il est claire-
ment apparent que la socit ne choisit pas les solu-
tions institutionnelles qui seraient les meilleures
pour elle (par exemple la situation actuelle o l'Etat
intervient dans des domaines o le march serait
une meilleure solution), le problme qui se pose est
de savoir pourquoi. La rponse peut tre :
- Soit que les cots du changement d'institution
sont trop importants par rapport aux gains sociaux
en attendre (ce qui nous ramne la thorie de
l'innovation institutionnelle de Douglass North vo-
que dans les prcdents chapitres).
- Soit que quelque chose quelque part ne fonc-
tionne pas et fausse le fonctionnement du systme
au profit de quelques intrts privilgis qui utilisent
l'Etat leur avantage et au dtriment de la collec-
tivit (tout en prtendant gnralement travailler
pour elle). Ce qui nous amne l'un des principaux
enseignements de l'Ecole du Public Choice : savoir
que lorsque l'on constate qu'une politique ne donne
pas les rsultats prvus (comme par exemple les
politiques de lutte contre la pauvret et de redistri--
bution des revenus), au lieu de chercher immdia-
tement les moyens d'une politique meilleure, il
vaut mieux d'abord commencer par s'interroger sur
les raisons institutionnelles qui font que prcisment
c'est cette politique qui a t slectionne (au profit
de qui ?), et rflchir en priorit la faon d'am-
liorer l'efficacit de nos systmes de choix collectifs.
C'est l que l'conomiste a un rle social jouer, et
cela en dehors de tout jugement de valeur personnel.
Et nous revenons au problme voqu au dbut,
des government failures , c'est--dire de l'analyse
positive (objective) des imperfections de la ma-
chine tatique et administrative, pendant, dans le
Pourquoi l'Etat crot-il? 191
domaine des biens collectifs, de l'analyse positive
des imperfections du march priv. Le circuit est
boucl. Avec la thorie des votes, la thorie des coa-
litions politiques, la (horie de la bureaucratie, la
thorie des choix institutionnels, etc. nous avons
tous les lments d'un instrument complexe qui
permet non seulement de se faire une reprsentation
thorique de la faon dont fonctionnent, dans nos
dmocraties occidentales, les processus de choix col-
lectifs, mais aussi d'analyser de manire scientifique:
a) la logique d'action de nos mcanismes politi-
ques;
b) les avantages compars de diffrentes solutions
institutionnelles (le march n'tant qu'une forme
institutionnelle parmi les autres modes d'organisa-
tion des choix collectifs ou individuels, en concur-
rence avec les formes d'organisation tatiques ou
bureaucratiques) .
Un no-libralisme scientifique
Reste maintenant voir ce que ces nouveaux co-
nomistes, cheval sur l'conomie, la sociologie, la
science politique, l'histoire et aussi la philosophie
(cf. tous les travaux rcents de James Buchanan sur
la thorie de l'Etat et ses rponses au fameux livre
de John Rawls Une thorie de la justice), apportent
l'idologie librale.
*
**
1. - Les travaux du Public Choice contribuent
renforcer la validit scientifique du paradigme de
[' Homo conomicus .Lorsque nous avons dit que
l'lecteur, lorsqu'il fait son choix, intgre non seule-
mentIes bnfices qu'il attend de l'Etat mais
aussi les cots fiscaux lis la politique pour
192 Demain le capitalisme
laquelle il vote, nous n'avons pas voulu dire que tous
les individus agissaient ainsi en faisant un calcul
conomiqe . explicite. Ce serait certainement faux.
Conformment l'approche de l'analyse positi-
viste , l'ide est seulement de voir si cette dmarche
rationnelle prte l'individu a une puissance eXl'li-
cative suffisante pour servir de base une reprsen-
tation simplifie de la faon dont se font les choix
humains. Ce qui compte ce n'est pas tant le , mo-
dle lui-mme, que de voir s'il marche - c'est--
dire s'il permet effectivement de dcrire une ralit
statistique que l'on peut vrifier par des tudes
appliques. Si par exemple les tests montrent que
le modle du bureaucrate maximisant la dimension
de son budget a effectivement une forte valeur
explicative au vu des donnes dont on dispose sur
la politique des grands services publics, cela ne signi-
fie pas que tous les fonctionnaires, dans la ralit,
n'ont qu'un objectif : maximer l' output de leur
service; mais que, parmi toutes les autres hypoth-
ses de comportement possibles (par exemple que le
fonctionnaire n'agit qu'en fonction de l'intrt gn-
ral), celle-ci est probablement celle qui. en moyenne
approche le mieux la ralit, et donc celle sur
laquelle on peut btir les politiques les plus efficaces
possibles.
A cet gard, les travaux du Public Choice s'int-
grent dans le vaste mouvement de vrification empi-
rique du paradigme de l'Homo conomicus entrepris
depuis vingt ans par les conomistes amricains de
l'Ecole de Chicago qui testent systmatiquement son
applicabilit toute la sphre des dcisions humaines
et des relations sociales : thories de la famille,
thories du mariage, thorie de l'altruisme et de la
charit, thorie du capital humain et de l'ducation,
thorie de la pratique religieuse, etc. Il n'st pas
possible . de dire dfinitivement si ce paradigme
exprime effectivement le trfonds du comportement
Pourqu.oi l'Etat croit-il? 193
humain. De toute faon, depuis Thomas Kuhn 1 nous
savons que les paradigmes scientifiques n'ont qu'une
valeur relative, mme lorsqu'ils sont scientifiquement
et exprimentalement dmontrs. Peut-tre un jour
trouverons-nous un autre paradigme humain plus
performant . Cela dit, pour l'instant, ce que nous
constatons, c'est que la russite des conomistes
appliquer le paradigme de l'Homo conomicus une
multiplicit de situations humaines et sociales de
type non marchand (comme le domaine politique),
tendent confirmer l'hypothse que de tous, les outils
actuellement la disposition des chercheurs en
science sociales l'outil conomique est probablement
le plus efficace.
Ceci est trs important, car 'nous ne devons pas
perdre de vue les liens trs troits qui existent entre
la doctrine du libralisme politique et le paradigme
scientifique qui sert de base la thorie conomique.
Fondamentalement, le libralisme n'est pas autre
chose qu'une philosophie des systmes sociaux fon-
de sur une certaine vision des comportements
humains : la vision conomique . C'est ce que
beaucoup de libraux, contamins leur insu par
la thologie marxiste et la critique paramarxiste des
fondements de l'analyse conomique, oublient. Mais
ce que prcisment les travaux des conomistes,
comme ceux du Public Choice, devraient nous aider
redcouvrir. Car dans leur cas l'engagement libral
est moins le rsultat d'une conception politique a
priori que la consquence de leur dmarche. scien-
tifique; c'est leur dmarche scientifique qui les
conduit suggrer des remdes libraux comme
tant les meilleures politiques possibles PQur la
socit, et non leurs partis pris idologiques.
Il est vrai que les anti-libraux contesteront tou-
1. Thomas Kahn. La structure des rholutions scientifiques.
op. cit.
.194 Demain le capitalisme
jours le caractre scientifique de la dmarche
conoII1ique. Mais ce que prcisment nous dmon-
trent tous ces modles et tous ces travaux c'est que
l'conomie est bel et bien devenue une science part
entire, et le paradigme de l'Homo conomicus un
paradigme scientifique aussi valable q.ue bien des
lois physiques que l'on dit scientifIquement ta-
blies . . Comme l'a fort bien rsum Milton Friedman
l'occasion de la rception du prix Nobel :
L'Homo CClnomicus est peut-tre un tre mythique,
une invention des conomistes: mais il ne l'est ni plus ni
moins que bien des lois physiques concernant le compor-
tement des atomes ou des lectrons. Comme lui, celles-ci
ne sont bien souvent oue des lois statistiques portant
sur un comportement moyen qui ne prtend pas
dcrire le comportement rel de chaque particule.
Aujourd'hui le vrai combat philosophique et poli-
tique se livre au niveau de deux paradigmes scienti-
fiques. Un pseudo-paradigme, le paradigme marxiste,
essaie de s'implanter. Il s'impose d'autant plus faci-
lement que les libraux ont perdu conscience de leur
base paradigmatique. Les conomistes no-libraux
amricains, notamment et surtout ceux du Public
Choice . en raison de leur sujet privilgi : l'Etat,
nous apportent de nouveaux lments pour dmon-
trer la supriorit du paradigme libral sur le para-
digme marxiste, et montrer pourquoi la socit a
tout perdre et rien gagner choisir de nouvelles
institutions inspires par le paradigme marxiste en
lieu et place du paradigme libral. .
*
**
II. - Les travaux du Public Choice rtablissent
un pont entre les comportements individuels et
les choix collectifs. En ce sens, ils comblent l'une
des lacunes les plus importantes de la thorie lib-
rale classique, - lacune qui jouait contre les ides
Pourquoi l'Etat croit-il? 195
librales dans la mesure o les libraux n'avaient
rien de .solide opposer la confiance aveugle
de leurs adversaires dans les vertus de l'action collec-
tive. Le problme est recentr sur le vrai terrain :
celui du choix le meilleur possible entre deux syst-
mes d'allocation des ressources de la socit ayant
chacun ses avantages mais aussi ses inconvnients.
On sort du vieux manichisme traditionnel. Mais
l'apparition de ce pont offre un autre intrt :
celui de nous faire enfin chapper l'hypothque
qu fait peser depuis vingt ans sur toute la, pense
politique moderne l'existence du fameux thorme
d'Arrow.
Qu'est-ce que ce thorme? Nous avons prc-
demment voqu les travaux effectus au lendemain
de la guerre par les conomistes pour explorer la
logique des diffrents systmes de rvlation des
prfrences collectives, et voir quelle tait la meil-
leure faon d'arriver agrger les prfrences indi-
viduelles en une fonction collective (analyse com-
parative des systmes de vote). Nous. n'avons pas
prcis que tous ces travaux ont t domins par
une contribution scientifique particulirement impor-
tante, celle de Kenneth Arrow qui, en 1950, dmontra
l'impossibilit logique d'arriver des systmes de
choix collectifs qui soient parfaitement cohrents 1.
Celui qui devait recevoir le prix Nobel dmontrait
qu'aucun systme de vote ne permettait de passer
1. Le paradoxe d'Arrow dmontre en quelque sorte 9-ue si
une majorit de citoyens prfre la solution A la solution B,
et si la: solution B est galement prfre la solution C,
il ne s'ensuit pas ncessairement que mis en position de
choisir entre A et C les citoyens chOISiront ncessairement A
de prfrence la solution C. Ce paradoxe avait dj t iden-
tifi par le Franais Condorcet au XVIII" sicle. Il revient
Arrow d'en avoir assur la conceptualisation thorique dans
le cadre de la thorie gnrale du Welfare. Ses travaux ont
t les premiers introiiuire un doute quant la rationalit
des dcisions collectives.
196 Demain le capitalisme
de faon satisfaisante de l'individuel au collectif, et
donc que la dmocratie parfaite n'existait pas.
Comme l'a fort bien rsum Joseph Fontanet dans
son livre Le Social et le Vivant: une nouvell logique
politique J.
Arrow a, en somme, confirm qu'une simple addition
ne peut suffire tablir un ordre collectif cohrent entre
des prfrences individuelles elles-mmes classes selon
des critres divergents. Il a dmontr en gros que, si .les
individus n'ont pas les mmes critres de classement de
leurs prfrences, et s'il y a plus de deux votants et plus
de deux options, il est impossible d'instituer une proc-
dure de vote qui aboutisse un choix collectif cohrent.
En un pareil cas, qui est celui d'une population idologi-
quement divise, une dcision collective rationnelle ne
peut provenir que d'une autorit publique qualifie. La
tentative de dgager l'utilit publique par l'agrgation
.des prfrences individuelles, grce une procdure de
vote, a donc chou. Dans une telle situation, le gou-
vernement n'est donc pas un simple commissaire-priseur
charg d'expliciter les collectives latentes
des individus. Ces prfrences collectives sont si ambi-
gus et parfois si incohrentes qu'il a une vaste marge
d'initiative pour les assembler et les coordonner.
Le paradoxe d'Arrow a pour rsultat de confor-
ter l'idologie librale : il jette d'emble une suspi-
cion sur tout ce qui vient de l'Etat puisqu'il dmon-
tre que la vritable dmocratie n'existe pas et ne
peut pas exister. C'est une arme contre toutes les
idologies tatisantes. Mais il a aussi un effet
exactement inverse : celui de lgitimer l'existence
d'une lite particulire dtentrice de l'intrt gn-
ral ; et donc, de nous prdisposer tomber dans
. le pige qui consiste voir dans les individus qui
font l'Etat (ses lus, ses ministres, ses fQnctionnai-
res) d'abord les agents de l'intrt gnral, avant de
voir les hommes eux-mmes et les rgles qui condi-
1. Librairie Plon, 1977.
Pourquoi l'Etat craU-il? 197
tionnent leur comportement. Malgr la dfiance qu'il
suggre l'encontre de toute solution tatique, l'une
des consquences du paradoxe d'Arrow est de
nous conduire une acceptation trop passive des pro-
cessus modernes d'extension du phnomne tatique.
Les travaux des conomistes du Public Choice ne
remettent pas en cause le contenu du thorme. Mais
ils attirent notre . attention sur les dangers d'une
pense politique qui s'arrte au paradoxe d'Ar-
row. A quoi servirait en effet d'avoir des systmes
parfaits de rvlation des prfrences collectives si
simultanment nous ne nous proccupons pas de la
manire dont les agents de l'Etat traduisent ces pr-
frences en actions? Le problme de la rvlation
des prfrences n'est qu'une partie d'une question
beaucoup plus vaste qui englobe tous les aspects de
la production publique. S'il est vrai que le pas-
sage des prfrences individuelles aux fonctions
collectives est apparemment insoluble, il ne faut
pas oublier l'autre aspect du mcanisme : celui de
l' offre et de la capacit qu'ont les offreurs ,
camoufls derrire le paravent de leur mission publi-
que, d'intgrer dans leurs dfinitions de l'intrt
gnral une forte dose de prfrences personnelles.
Ce problme est au moins aussi important que le pre-
mier. Malheureusement, l'effet d'hypnose qu'exerce
sur la pense politique moderne le fameux thorme
d'Arrow aboutit prcisment l'escamoter dans la
mesure o il renforce la dimension publique des
agents de l'Etat au dtriment de leur dimension
prive . L'apport du Public Choice est de nous
inciter redresser la balance, et de nous faire pren-
dre conscience que la dmocratie ne se rduit pas
l'existence d'un pluralisme politique et au contrle
des citoyens sur les dcisions de leurs reprsentants:
elle dpend aussi de l'efficacit de la socit s'assu-
rer que le comportement de ses agents publics est
bien le meilleur possible.
198 Demain te capitalisme
Quoi qu'il en soit, un certain nombre de travaux
mens Blacksburg permettent d'imaginer qu'un
jour viendra peut-tre o la pense politique pourra
enfin remiser cet encombrant paradoxe d'Arrow
'au magasin des accessoires Tullock
et Nicolaus Tideman viennent en effet de prsenter
la convention annuelle de l'American Economic,
Association (runie en septembre 1976 Atlantic
City) une nouvelle technique de rvlation et d'agr-
gation des prfrences collectives qui permet de
. contourner les obstacles logico-mathmatiques mis
en lumire par Kenneth Arrow dans son tude cri-
tique. des systmes de vote. Il s'agit de ce qu'ils ont
baptis le demand revealing process , une tech-
nique laquelle nous pourrions donner le nom de
vote payant ,et dont Gordon, Tullock a rcem-
ment donn, en France, l'occasion d'un sminaire
du CREDOC, un exemple d'application au problme
des politiques de redistribution des revenus 1
*.
III. - Les travaux du Public Choice nous per-
mettent de mieux comprendre les causes de ta crois-
sance moderne du phnomne tatique. Au dbut du
XIxe sicle, les recettes fiscales de l'Etat reprsen-
taient en moyenne 8 10 p. 100 du revenu national
des pays europens. Aujourd'hui, l'Etat absorbe entre
30 et 50 p. 100 des ressources nationales. Pourquoi
cette croissance? Pourquoi cet extraordinaire dve-
loppement de l'appareil tatique 'au dtriment du
secteur priv? Il s'agit bien videmment d'un ph-
nomne de civilisation. Mais peu,t-on se contenter
d'une telle rponse? Peut-on se contenter des rpon-
ses traditionnelles qui expliquent l'emprise crois-
1. Pour l'explication du mcanisme du (II Demand ReveaZing
Procas , voil' le chapitre VII, page 247.
Pourquoi l'Etat croit-il? 199
sante du Lviathan moderne par une succession
d'accidents historiques comme la dpression des
annes 30, les guerres, ou encore le dveloppement
du phnomne urbain? N'y aurait-il pas une' r ~ s o n
beaucoup plus profonde, beaucoup plus simple qui
permettrait de comprendre pourquoi, depuis plus.
d'un sicle, les citoyens de nos dmocraties occiden-
tales choisissent toujours plus d'Etat? L'un des
apports les plus originaux des travaux du Public
Choice est de donner une srie d'explications ration-
nelles de la croissance du phnomne tatique. Expli-
cations qui se rsument en. une proposition trs
simple : ' savoir que les dmocraties occidentales
sont prisonnires d'une technologie politique archa-
que dont la logique est de faire que l'Etat moderne
ne peut que crotre et se dvelopper au seul bnfice
d'une catgorie privilgie de citoyens, la bureau-
cratie. Dans son livre De l'Etat 1, le philosophe
marxiste Henri Lefevre crit qu'il est pour le moins
paradoxal de voir l'Etat disparatre de la littrature
contemporaine, en tant qu'objet de recherche et de
rflexion, alors mme que son pouvoir et son emprise
sur nos socits sont plus grands que jamais. Un tel
jugement fait bon ma,rch de toutes les recherches
faites depuis quinze ans aux Etats-Unis; recherches
qui jettent une lumire nouvelle sur les origines du
phnomne tatique et bureaucratique moderne.
Pour comprendre ce que la recherche conomique
peut apporter la comprhension d'un tel sujet, il
faut repartir des travaux mens depuis la guerre
pour mettre en lumire les imperfections des
mcanismes de l'conomie de march. L'une des
caractristiques de ces travaux est de montrer que
si l'conomie de march ne permet pas toujours
d'aboutir l'allocation des ressources la meilleure
possible, cela provient non pas du comportement
1. Collection 10-18, Union gnrale d'Editions, 1976.
200 Demain le capitalisme
goste des agents conomiques qui ne. tiendraient
pas compte, dans leurs calculs, des incidences
c sociales lt de leurs dcisions, mais du fait que les
contraintes qui rglent le fonctionnement de nos
institutions conomiques ne fonctionnent pas avec
toute l'intensit idale du modle thorique: et cela
parce que, contrairement ce que suppose le modle
de base de la thorie conomique, l'information est
elle aussi une ressource coliteuse.
Nous avons vu que toute l'conomie de march ~ s e
sur un systme complexe de mcanismes de sanctions
et de rcompenses qui font que .automatiquement les
stratgies individuelles des agents conomiques sont
contraintes de s'aligner sur ce qui convient le mieuX
l'intrt gnral. A leur tour, ces mcanismes r e ~ s e n t
sur les rles cls jous par un certain nombre d agents
(les actionnaires de l'entreprise par exemple) dont on
considre qu'ils se comportent comme des individus
maximisateurs, rglant leur conduite et leurs dcisions
sur l'objectif simple qui consiste maximer leur uti-
lit personnelle. C'est cette maximation de leurs intrts
individuels qui sert de rgulateur l'ensemble du sys-
tme et contraint les autres finalits concider avec
l'intrt de la collectivit. CeJ?endant, toute dcision n'est
en fait qu'un acte conoID1que qui consomme de
l'information : pour sanctionner un manager gui ne se
comporte pas de manire accroitre le profit 'de ses
actionnaires, encore faut-il que ceux-ci soient en mesure
d'avoir toutes les informations ncessaires pour bten
savoir comme se comporte le manager en question; et
cela reprsente une dpense , en temps par exemple,
qui aboutit, si elle est trop leve, ce que l'actionnaire
acceptera volontiers de ne pas exercer un contrle aussi
rigoureux qu'il le devrait sur l'action de ses mandataires,
quitte toucher un dividende . infrieur .celui auquel il
aurait pu prtendre. En contrepartie, le manager dispo-
sera d'une. libert d'action individuelle plus grande que
celle dont il dispose dans le modle idal; libert dont
il pourra profiter pour accrottre un certain nombre de
variables personnelles au .dtriment de.la recherche du
Pourquoi l'Etat croit-il? 201
profit maximal. A partir de ce moment-l tout se dtra-
que. Si les actionnaires ne jouent pas le rle qui leur
est dvolu, si les managers cllerchent accroitre d'autres
variables que le profit, la concurrence n'est plus la
mme; elle ne joue plus le rle d qui est le sien. Toute
une srie de bruits entrent dans le fonctionnement
du systme. Le fonctionilement du march entrainera
une allocation des ressources de la socit moins opti-
male que celle qui. aurait d prvaloir. La prise en
compte des cots de l'information aboutit donc
identifier toute une srie de circonstances qui permettent
d'expliquer pourquoi le march n'est pas touJours aussi
efficace que le suppose le modle. Plus les cots
d'information seront levs, plus il y a de chances pour
que les dcideurs privs prennent leurs dcisions sur la
base d'informations imparfaites, plus il est probable que
le march sera un mauvais. instrument d'allocation des
ressources, et plus le recours l'intervention compen-
satrice de l'Etat sera alors lgitime. Nous avons l la
justification conomique de l'intervention de l'Etat dans
le fonctionnement des marchs et dans la vie cono- .
mique.
Mais il ne faut pas s'arrter l. Dans le domaine
public, le problme est le mme. Les dcisions sont
prises par des individus qui ont eux aussi leurs
intrts personnels, et qui agissent en fonction
d'informations qui sont plus ou moins parfaites; et
cela dans le cadre d'un systme de contraintes qui a
ses particularits par rapport au systme de sanc-
tions et de rcompenses qui caractrise le march
priv. De la mme faon que l'on a identifi les
sources d'imperfection qui se glissent dans le fonc-
tionnement de l'conomie de march, il convient
d'essayer de voir quels sont, dans les rouages de
l'Etat et de l'conomie publique, les facteurs de
dviation qui aboutissent ce que l'action de l'Etat
ne sera pas toujours aussi efficace qu'elle devrait
l'tre ou pourrait l'tre thoriquement. C'est le
domaine des government failures voqu prc-
demment et qui reprsente le domaine d'application
202 Demain leapitalisme
le plus important des nouvelles thories conomiques
de:l'Etat. -
Garant de l'intrt gnral, le rle de l'Etat est de
combler les lacunes de l'tonomie de march, et de
faire en sorte que l'efficacit sociale des dcisions
prises par les divers agents conomiques soit plus
grande que ce qu'elle serait si l'Etat n'intervenait
pas. Sinon, quoi servirait l'Etat? Cependant, il est
vident que toutes les politiques appliques par les
pouvoirs publics ne correspondent pas toujours
cet objectif. Certaines ont un effet nettement
cOntraire : elles diminuent l'efficacit de la socit,
au lieu de l'amliorer. La question qui se pose alors
est de savoir pourquoi : comment se fait-il que des
actions publiques sont .entreprises alors mme
qu'elles se traduisent par un moins Il pour la
socit au lieu d'un plus Il? Si nous avions des
institutions parfaites, le problme ne se poserait pas.
Qu'est-ce qui fait qu'il se 'pose? Quels sont les
rouages dfectueux? Que pouvons-nous faire pour y
remdier et nous assurer que l'Etat remplit bien sa
mission?
Les travaux du Public Choice nous apportent deux
grandes rponses.
*
**
La premire nous est donne par les thories de
la bureaucratie. Celles-ci dmontrent pourquoi les
solutions bureaucratiques, toutes choses gales par
ailleurs, dbouchent nessairement sur un usage
des ressources dit la socit moins efficace que le
recours au march (d'o l'ide que le recours au
service public Il n'est conseiller que lorsque le
march est de toute vidence totalement d f ~ t ,
et dconseiller lorsque le march n'est que moyen-
nement dfaillant). Les raisons de cette situation
sont au nombre de trois :
Pourquoi l'Etat croU-il? 203
- L'absence de concurrence. Les caractristiques
particulires du systme de contraintes encadrant
l'activit personnelle des fonctionnaires (disparition
de la notion de profit) font que les agents de l'Etat
disposent d'une libert de maximer leurs propres
objectifs personnels plus grande que celle dont dispo-
seraient des managers placs dans des circonstances
identiques. Cela se traduit par le fait que les fonc-
tionnaires ne subissent pas. la mme pression la
minimisation de leurs coftts de production. La socit
. paie les services qu'ils rendent plus cher qu'elle ne
devrait les payer.
- Toutes les administrations ne sont pas indif-
frentes aux problmes de coftts. Certains services
publics sont parfois au moins aussi . performants
que bien des entreprises prives (voir par e x ~ m p l e
les coftts de production de l'EDF qui sont parmi les
meilleurs du monde occidental, mme par rapport
aux Etats-Unis o une large part de la production
lectrique est encore assure par des firmes prives,
parfois en concurrence avec des tablissements
publics). Il existe cependant une autre forme de
gaspillage, moins visible, mais non moins coftteuse :
c'est la logique qui conduit les bureaux sur-
produire les services dont ils sont les fournisseurs.
L'un des grands mrites des modles conomiques
appliqus l'tude de la logique du comportement
bureaucratique est de nous rappeler que ce n'est
parce qu'ils ne peuvent pas faire de bnfices, et
a fortiori de super-bnfices, que les services pu-
blics jouissant d'un monopole de march n'en tirent
pas profit. Bien des bureaux se comportent en
fait comme des monopoles qui spolieraient leurs.
actionnaires-propritaires en rinvestissant leurs
super-bnfices dans une politique de sur-investis-
sement. Autrement dit, la logique de la fonction
publique est de produire plus que ce qui corres-
pondrait la meilleure allocation conomique des
204 Demain le capitalisme
ressources de la socit. Toutes choses gales par
. ailleurs, les responsables qui prennent les dcisions
dans les services de l'Etat sont mus par une logique
qui les conduit se fixer des objectifs de production
suprieurs ceux qui rsulteraient du fonctionne-
ment du march concurrentiel domin par la rgle
du profit. Ce surplus de production reprsente un
gaspillage social, analogue bien-: des gQJSpillages
privs dnoncs avec vhmence par les critiques de
l'conomie capitaliste contemporaine : il absorbe
dans la production d'un produit public des ressour-
ces dont la rentabilit sociale aurait t plus grande
si ces ressources avaient t utilises pour la pro-
duction d'autres produits (aussi bien publics que
marchands). Comme dans le cas des monopoles
privs, il reprsente une subvention implicite de la
collectivit certaines catgories privilgies de pro-
ducteurs, subvention dont le consommateur - en
l'occurrence le contribuable - fait naturellement les
frais.
- Il est vrai que le fonctionnaire n'est pas libre
d'agir sa guise. Il est soumis au contrle politique
des lus et reprsentants des citoyens. Ce contrle
s'exerce l'occasion des dbats budgtaires annuels.
JI rsulte galement de l'autorit que les ministres
exercent sur leurs administrations respectives, ainsi
que, le cas chant, d la nomination de commis-
sions d'enqute parlementaires. Dans le cas des entre-
prises du secteur public ou para-public, il s'exerce
par l'intermdiaire d'une tutelle administrative
dpendant du pouvoir politique. Cela dit, l encore
les modles conomiques rvlent pourquoi toutes
ces formes de contrle sont .en gnral parfaitement
inefficaces. Pour bien contrler l'action de ses agents
administratifs, il faudrait que le pouvoir de tutelle
connaisse parfaitement les conditions de production
des services qu'il surveille. Or, ces renseignements,
ce sont les services contrls qui les lui fournissent.
Pourquoi l'Etat croit-il? 205
Il Y a toutes chances pour que, sauf abus majeUrs
caractristiques, ce soient les contrleurs qui
soient manipuls par les contrls . Ceux-ci se
trouvent, vis--vis du pouvoir de tutelle, dans une
. position qui leur permet pratiquement d'imposer
(implicitement bien entendu) la politique qui leur
convient le mieux. S'il existait une certaine concur-
rence entre plusieurs administrations pour la fourni-
ture des mmes prestations publiques, la position
des contrls serait moins forte : les offres
des services concurrents permettraient aux autorits
de tutelle ou de contrle de tester l'authenticit des
renseignements fournis par le service en cause; en
l'absence d'une telle concurrence, ce n'est pas pos-
sible. Rsultat : les dcisions du pouvoir politique
sont biaises en faveur des intrts de la bureau-
cratie, au dtriment des intrts plus gnraux de la
collectivit. La plupart des tudes empiriques confir-
ment cette thse en montrant que les attitudes des
reprsentants du pouvoir politique concident gn-
ralement bien davantage avec la dfense des intrts
de l'administration contrle qu'avec celle des int-
rts de la collectivit stricto-sensu.
Globalement, cela se traduit par trois cons-
quences : Chaque administration ou service public
poursuit davantage la politique que ses chefs ont
dcide partir de leur propre conception de l'int-
rt gnral, que celle qui correspond rellement la
maximation de l'utilit collective (sans qu'il s'agisse
de mettre en cause l'honntet de ces fonctionnaires:
chacun croit authentiquement qu'il dfend effective-
ment la cause de la socit du mieux qu'il peut; ce
qui fait problme, ce ne sont pas les hommes, mais
la logique du systme de contrainte interne la
bureaucratie qui fait que les agents de l'Etat n'ont
pas sur leurs paules le poids d'un systme qui,
comme le profit dans le secteur priv, leur rvle la
vritable direction de l'intrt gnral).
206 Demain le capitalisme
Nous sommes actuellement contraints de consom-
mer t,iavantage de services collectifs que, toutes
choses gales par ailleurs, nous n'en demandons rel-
lement (Milton Friedman va jusqu' expliquer que
la dimension des budgets publics est probablement
double de ce qui correspondrait la dimension
optimale des dpenses publiques 1 ).
Enfin nous vivons dans une socit o la bureau-
cratie prlve au bnfice. du bien-tre de ses
membres, et au dtriment du bien-tre des autres
catgories de la population, davantage de' ressources
que la valeur relle des services qu'ils rendent la
collectivit: l'Etat prlve plus sur celle-ci qu'il ne
lui rapporte. .
Les thories de la bureaucratie dbouchent donc
. sur deux conclusions importantes:
- 1) plus la socit compte de fonctionnaires,
plus il y a de chances pour que le prlvement
bureaucratique augmente et que l'Etat croisse au
dtriment du reste (accroissement du poids lec-
toral des fonctionnaires qui sont par ailleurs direc-
tement motivs pour avoir une activit politique
plus dveloppe et plus efficace que les autres cat-
gories de citoyens puisque la maximation de leur
bien-tre dpend' de la faon dont le pouvoir politi-
que peroit leurs demandes : plus l'Etat crot, plus
il y a de chances pour qu'il croisse encore davan-
tage);. .
- 2) le choix d'une solution bureaucratique
ne doit jamais constituer qu'un . vritable second
best : c'est la solution qui ne s'impose que lorsqu'il
est prouv que toutes les autres solutions ne peuvent
vraiment pas fonctionner .


. 1. Milton Friedman, Contre Galbraith, page 55, Editions
Economica. Association pour l'Economie des Institutions, 1977.
Pourquoi l'Etat croit-il? 207
La seconde rponse du Public Choice' aux ques-
tions que pose l'mtervention de l'Etat nous est four-
nie 'par tOutes les tudes faites autour de la notion
d'galit des choix qans les processus politiques de
rvlation des prfrences collectives. L'explication
de la croissance de l'Etat par le rle de la bureau-
cratie n'est en effet pas suffisante. Elle explique pour-
quoi l' offre de services publics est suprieure
la quantit qui..correspondrait la solution optimale
pour la. socit. Mais elle n'explique pas pourquoi
c'est cette solution qui finalement est accepte par
le corps social, par l'intermdiaire de ses structures
reprsentativs. Comme le fait remarquer l'un des
grands conomistes amricains contemporains, Allan
Meltzer:
Dans une dmocratie, c'est toujou,rs l'leteur qui a
le dernier mot. Comment se fait-il que celui-ci accepte
passivement cette croissance du phnomne bureaucra-
tique, alors qu'elle se fait son dtriment 1 ?
La rponse qu'apportent les conomistes du Public
Choice cette a trois aspects :
.....:. Le premier rside' dans les caractristiques
propres' aux systmes lectoraux de type majoritaire.
L'analyse comparative des systmes de vote aboutit
en effet pour des raisons assez complexes
que nous ne pouvons pas expliciter ici, que la rgle
majoritaire conduit l'adoption d'un grand nombre
de ne remplissent pas les conditions
de l'efficacit social.
To.u,!e politique .a de.s eff.fS' de red!trj-bution, sinon
explicItes" du nioms ImplICItes : ranSSlIDes sont les
mesures lgislatives rellement neutres, qui affectent
1. Allan Meltzer, The Decline of the Liberal Economy",
dans Vie et Sciences Economiques, janvier 1977.
208
1
Dtpnain le capitalisme
galement tous les citoyens de telle faon que tout le
monde: y gagne (ou y perd) dans les mmes proportions.
La plupart des actes lgislatifs ou des actes de gouver-
nements . aboutissent, compte tenu de leur financement,
prendre dans la pohe de l'un ce que l'on donne
l'autre, mme si globalement ils contribuent amliorer
le fonctionnement de l'conomie et permettent de dgager
une plus-vlue sociale supplmentaire qui augmente
le bien-tre global de la socit; la distribution de
cette plus-value n'est jamais parfaitement proportion-
nelle au sacrifice fait par chaque contribuable.
Il existe en fait deux catgories de pplitiques : les
bonnis , celles qui apportent plus certains lments
de la population. qq'elles ne retirent (en termes de sacri-
fices de satisfactions) aux autres : dans Ce cas, la loi
a un bilan positif, elle amliore le bien-tre global de
la socit en tant source, chez les uns,' d'une satisfaction
supplmentaire plus grande que le sacrifice demand aux
autres. Les mauvaises politiques, celles qui apportent
aux catgories de la population qu'elles avantagent moins
qu'elles ne col).tent (toujours' en termes d' utilit
individuelle et non en termes purement financiers) aux
autres lments de la population qui financent le pro-
gramme : politiques purement redistributives qui
rduisent le bien-tre global de la socit. en imposant
aux uns un sacrifice plus grand que le volume suppl-
mentaire de satisfactions apport aux autres.
Ce . que montrent les travaux souvent trs sophisti-
qus consacrs cette question, est que la loi majo-
ritaire est insuffisante pour garantir la socit. que
le corps lgislatif votera davantage de lois CI bonnes
que de lois CI mauvaises . Cela notamment en raison
des mcanismes de CI logrolling voqus prcdem-
ment. En raison des mcanismes de marchandage
auxquels se prtent nos institutions parlementaires
et politiques, un grand nombre de groupes de pres-
sion minoritaireS sont en effet en mesure de faire
adopter des politiques qui imposent la collectivit
une somme de cots individuels suprieure la
somme des gains raliss, et qui aboutissent donc
Pourquoi t'Etat croit-il? 209
une accumulation de mesures purement fi redistri-
btitives qui amliorent le bien-tre de certains sans
augmenter le bien-tre total de la collectivit. Pour
empcher ce phnomne,' faudrait, nous disent les
spialisies du Public Choice, avoir recours des.
systmes de majorits nettement suprieures celles'
qui sont gnralement utilises dans nos dmocraties
occidentales.
- Le second aspect est li ~ u fait que, comme sur
les mo.rchs privs, l'information n'est pas un bien
gratuit, mais une ressource fort coteuse. Comment
se fait-il en effet que, dans un systme dmocratique,
des minorits s o i ~ n t en mesure de faire adopter des
politiques qui rduisent le bien-tre global de la
socit? Le problme est simple : il vient de ce que,
face la loi, il existe en ralit deux catgories de
citoyens : d'une part, ceux qui bnficieront plus des
effets redistributifs de la loi que celle-ci ne leur
coiltera individuellement (les agriculteurs bnficiai-
res de l'impt scheresse, par exemple); d'autre part,
ceux qUi ne retireront aucun bnfice de la loi, mais
qui assureront l'essentiel de son financement et en
supporteront; donc la: plupart des cots (les contri-
buables). ,
L'une des accusations que ses adversiUres font
l'conomie de march est. qu'elle repose sur un
modle idal qui suppose que tous les agents cono-
miques ont une capacit d'accs gale l'informa-
tion. Ce n'est pas vrai, expliquent-ils, et ceci fausse
le caractre soi-disant parfaitement dmocratique des
relations d'change entre deux individus supposs
gaux. Consquence : la remise en cause du dogme
de l'e1Iicait du march en tant que meilleur sys-
tme de rvlation des choix et des besoins des indi-
vidls. Ils n'ont pas tort; mais ils oublient que le
problme est exactement le mme. dans le domaine
des choix politiques, et que ce n'est pas parce que
210 Demain le capitalisme
nous. obissons la rgle dmocratique par excel-
lence, une voix,.que le "march poU-
tique est ncessairement plus galitaire que le
marcJt. Il faut en effet tenir compte d'une donne
fondamentale : en rgle gnrale le nombre des bn"
ficiaires d'nemesure politique est petit par rapport
au grand nombre" de personnes qui en supportent les
cots.
Mettons-nous la place des premiers. L'enjeu person
nel li au vote de la loi qui les concerne est important :
si cette loi n'est pas vote, cela se traduira pour eux par
une' perte importante. Ils sont donc fortement moti-
vs pour s'informer exactement sur les donnes du vote
qui' les concerne, et pour essayer d'utiliser toutes les
possibilits d'action que leur offre le systme politique
afin d'influencer le rsultat final. Ils seront prts consa-
crer cette action des ressources personnelles impor-
tantes, jusqu' un montant qui soit gal au bnfice
escompt du passage de la loi (lobbying).
Mettons-nous ensuite la place des seconds. Si l'enjeu
est important pour les bnficiaires qui ne sont que quel-
ques milliers ou quelques centaines de milliers, il est
tout fait marginal pour les contribuables qui, eux, sont
plusieurs millions. La loi ne .leur plat peut-tre pas,
mais, en admettant que cette loi soit repousse, cela ne
leur permettra jamais que d'conomiser quelques dizai-
nes ou centaines 'de francs. Qui plus est, on est
un parmi des millions d'autres lecteurs, le sentiment
qui prdomine est celui de l'impuissance : chaque vote
individuel a peu de chances .de modifier le rsultat de
la consultation lectorale. Sachant que l'action politique
est quc;lque chose de. coteux, chaque individu est . peu
motiv pour essayer d'obtenir les moyens d'agir sur le
rsultat final. Son intrt est de rester un agent poli-
tique passif qui vote plus en fonction de ses convictions
motives ou des influences qu'il subit qu'en tre rel-
lement inform de l'enjeu des processus politiques qui
se droulent devant ses yeux, de faon souvent occulte.
Rsultat.: le pouvoir politique n'est pas plus
galement rparti que n'est le pouvoir "conomi-
Pourquoi l'Etat crot-il? 211
que . Les structures actuelles de nos systmes dmo-
cratiques aboutissent donner plus de pouvoir
aux intrts corporatifs qu'aux intrts des contri-
buables. Un dsquilibre s'tablit entre ceux qui sont
motivs pur pntrer les. arcanes des processus
politiques et ceux pour qui l'enjeu est trop mineur
pour faire de mme. .
- Le aspect est directement li au pr-
cdent. Si l'enjeu individuel des contribuables est
gnralement beaucoup plus faible que celui des
intrts qui vont bnficier des prbendes de l'Etat,
cela s'ajoute uri autre facteur dcisif (et qui n'est
qu'une autre forme des problmes poss par le colit
de l'information) : il est beaucoup plus coteux lors-
que l'pn est nombreux de s'organiser pour agir et
dfendre ses intrts que lorsque l'on n'est qu'un tout
petit nombre. Nous avons l, une deuxim.e, source de
dsquilibre. L'intrt du bnficiaire' de l'action
publique est gnralement important, et il lui est
relativement facile de s'entendre avec ceux qui sont
dans le mme cas que lui parce qu'ils ne sont pas
trs noinbreux. A l'inverse, l'intrt du contribuable
essayer de s'entendre avec ses congnres pour
monter une coalition efficace est beaucoup moindre,
cependant que le colit d'une telle opration est infi-
niment plus lev. Rsultat : dans les dmocraties
occidentales, les coalitions politiques favorables
l'augmentation des dpenses de l'Etat seront toujours
beaucoup. plus nombreuses et beaucoup plus efficaces
que toutes les coalitions de contribuables qui pour-
raient tenter de s'opposer l'augmentation de ces
dpenses.
Que tout citoyen soit la fois un bnfiCiaire
de l'action publique et un contribual?le ne change
rien au raisonnement. Dans l'affectation de ses res-
sources individuelles il sera rationnellement conduit
privilgier son action corporatiste au dtriment
212 Demain- le capitalisme
de ses intrts de cc contribuable . Il lui parat beau-
coup plus- important, et conomiquement moins co-
teux, de s'organiser de faon que l'Etat prenne
les mesures redistributives qui le concerne, et de
militer pour qu'il en prenne d'autres en sa faveur,
que de s'organiser de faon limiter les dpenses
de l'Etat. Le calcul rationnel de ses intrts indivi-
duels le conduit favoriser l'augmentation de son
bien-tre individuel par une augmentation des contri-
butions redistributives de l'Etat, par rapport l'aug-
mentation similaire qui pourrait rsulter d'une dimi-
nution des prlvements publics.
Ainsi, comme l'crit Allan Meltzer 1 :
La . diffusion des cols de l'action publique et la
concentration des bnfices qu'elle distribue forment
l'une des raisons principales de l'expansion du rle de
l'Etat dans nos pays modernes. Cette concentration des
bnfices et cette diffusion des cots crent davantage
d'incitation ~ l'accroissement des dpenses de l'Etat qu'
leur rdUction. Les hommes politiques savent qu'ils
peuvent gagner plus de voix supplmentaires un
moindre cot en proposant de nouveaux programmes de
dpenses qu'en se faisant les avocats d'une rduction des
dpenses publiques. Ils savent aussi que dfendre un
programme de rduction des dpenses de l'Etat leur
rapportera moins de voix supplmentaires que cela ne
leur en coterait en raison. du, fait que les gains ainsi
raliss par le contribuable-lecteur moyen seront inf-
rieurs' aux cots ressentis par les bnficiaires des pro-
grammes de dpenses limins. Si la situation tait exac-
tement l'inverse, savoir concentration des cots et
dispersion des bnfices, alors il y a toutes chances de
penser que les coalitions en faveur. de la rduction des
interventions conomiques de l'Etat seraient plus effi-
caces que celles demandant son extension. Il est vrai .
que. de nombreux candidats, lors de chaque lection,
promettent de rduire les impts, d'amliorer l'efficacit
1. Allan Meltzer, The Decline of the L11leral Bconomy,
op. cit.
Pourquoi l'Etat croit-il? 213
du fonctionnemeJ;lt des services publics,d'limine1' les
gaspillages bureaucratiques, etc. Mais une fois lus, leurs
promesses sont rarement accomplies. Ils continuent de
rpter les mmes discours, mais font davantage dili-
gence pour raliser les aspects dpensiers de leur
programme lectoral que pour .mettre en uvre leurs
propositions d'conomies. La raison l encore vient de
ce qu'il est plus coteux, de maintenir en activit une
coalition anti-dpensire qu'une coalition dpen-
sire . .
Parce que le fardeau fiscal est dispers, chacun de
nous. n'a finalement que peu de chose, individuellement,
gagner effort d'conomies de la part de rEtat, En
revanche, parmi nous, quelqes-uns ont beaucoup
gagner au maintien des dpenses de ou leur
accroissement. Les bnfices de nouvelles mesures de
dpenses peuvent tre calculs de faon profiter en
priorit aux lecteurs qui ont pour le candidat ou
dpnt" dpend sa rlection.. Dans' ces circonstances; les
coalitions d'intrts en faveur de yrogrammes dpensiers
ont toutes chances d'tre plus efficaces que les coalitions
qui au contraire recherchent une diminution des dpen-
,ses de l'Etat. Elles sont moins cofiteuses organiser et
faire fonctionner.
Qui plus est, la vie politique agit comme un march
concurrentiel : elle exerce une slection naturelle au
profit des coalitions d'intrts. efficaces; elle limine les
coalitions les moins efficaces. Les membres de groupes'
agissant en faveur d'une rduction des dpenses de l'Etat
et d'une diminution de ses activits peuvent toujours
tre achets individuellement par la promesse de
nouvelles prbendes spcifiques. Le seul problme ren-
contr par l'homme politique est d'identifier le type de
prbende qui sera le plus efficace. Au total, nos mca-
nismes politiques font que rares sont les associatjons de
citoyens qui ont intrt militer pour l'limination des
gaspillages administratifs, la rduction des impts et la
dimitiution de l'intervention publique dans l'onomie.
Je suis convaincu qu'il ;Xiste un vice fondamental dans
la faon dont fonctionnent nos, dmocraties parlemen-
taires. C'est ce vice qui est de la
du phnomne tatique. ParfoIs; l'Etat croit plus VIte,
214
Demain le capitalisme
parfois il crot moins vite; mais en moyenne il ne cesse
de crotre. Cela n'a rien voir avec les guerres, ou la
grande dpression des annes 1930, comme on nous
l'explique b.ien souvent. Le problme est beaucoup plus
fondamental. Il est li l'histoire et aux caractristiques
de notre technologie politique.
...
**
Pour conclure, nous rappellerons qu'en dfinitive,
l'approche du Public Choice conduit la nouvelle gn-
ration d'conomistes amricains considrer qu les
difficults des socits occidentales contemporaines
rvlent moins une faillite de l'conomie de march
que les faillites de nos mcanismes politiques. Conus
au sicle dernier, dans le cadre d'une technologie
politique adapte aux dbuts de la Rvolution indus-
trielle, et n'ayant gure volu depuis, ceux-ci sont
affects d'une srie de dsquilibres internes qui font
que l'Ett ne peut que crotre aux dpens du march
et. de la socit civile. Comme l'explique James
Buchanan dans son dernier livre The Limits of
Liberty 1 : Le dfi de notre poque n'est pas cono-
mique mais d'ordre institutionnel et politique. Il est
d'imaginer une nouvelle technologie politique, de
nouveaux modes d'expression dmocratique qui per-
mettent de domestiquer la monte envahissante
d'une caste de bureaucrates privilgis.
En un sens, le diagnostic des conomistes du Public
Choice rejoint celui des contestataires gauchistes et
des partisans de l'autogestion, mais en s'appuyant
sur une dmarche scientifique qui explique que les
remdes proposs soient aux antipodes de ceux pr-
sents par les jeunes contestataires appartenant aux
1. James Buchanan, The Limits of Liberty: Between Anar-
chy and Leviathan, University of Chicago Press. 1975.
Pourquoi l'Etat croit-il? 215
mouvements socialistes radicaux. Sur le plan poli-
tique, leurs travaux permettent de mieux comprendre
l'apparition des libertariens , ces nouveawc
cho-capitalistes qui prsentent la particularit de
concilier une. crique radicale de la socit capita-
liste contemporaine avec un plaidoyer forcen pour
l'conomie de march. L'essor des ides libertarien-
nes n'est pas li, comme le suggre Joseph Fontanet
dans son livre dj cit, la faillite du paradigme
individualiste de l'conomie publique, mais au con-
traire sa scientifique par les thories
du Public Choice.
CHAPITRE VI
L'Etat-providence dmystifi
Les cots de l'interventionnisme public
SI vous passez prochainement par New York, orga-
nisez-vous pour vous 'rendre au 6, Mercer Street.
C'est, en plein Manhattan, quelques minutes du
Village (le fameux Greenwich Village dont les
rues constituent, avec Washington Square, le point
de ralliement de la faune new-yorkaise),
juste la limite de l'ancien: quartier des entrepts
aujourd'hui envahi par les galeries d'exposition, les
marchands d'art et les restaurants' in . Vous y
trouverez une librairie l'enseigne Laissez Faire
Books .
Pourquoi ce conseil ? Parce que cette librairie -
spcialise notamment 4ans la littrature liber-
taire - est probablement l'endroit qui offre en
quelques mtres de rayonnages la meilleure slection
possible de livres conomiques permettant de se
familiariser en peu de teQlps avec la nouvelle pense
conomique amricaine. Coincs entre Bakounine et
les classiques de l'anarchisme rvolutionnaire d'un
ct, les pamphlets du Women's Lib ou des mouve-
ments cologiques de l'autre, voisinant avec Trotsky
ou les derniers ouvrages de la' contestation radi-
cale - voisinage symbolique -, vous trouverez' en
effet aussi bien les uvres compltes d'Hayek et von
Mises que tous les travaux de Milton Friedman, les
contributions scientifiques d'un Gary Becker ou d'un
Gordon Tullock, le derIJier de thorie
conomique avance d'Armen Alchin et de
220
Demain le capitalisme
Harold Dernsetz, les ouvrages de vulgarisation de
Roger Leroy Miller et Paul Mac Avoy, les analyses
philosophiques de Robert Nozick ou encore la volu-
mineuse histoire des Etats-Unis en trois volumes
crite par Murray Rothbard.
Vous y trouverez aussi la collection la plus
complte des travaux amricains consacrs l'ana-
lyse cots-bnfices des activits publiques.
Notamment, tous les ouvrages publis depuis quel-
ques annes par l'American Enterprise Institute -
un organisme priv de recherche conomique et poli-
tique, cr en 1947, actuellement localis Washing-
ton, et qui, depuis dix ans, en s'affirmant comme le
point de ralliement des nouveaux coUrants de la
pense librale amricaine, est devenu le rival de la
Brookings Institution (trs proche, elle, des
milieux dmocrates).
L'un des vnements intellectuels et scientifiques
des annes 1970 est en effet l'apparition d'une litt-
rature spcialise dans l'analyse de cots et
avantages de l'intervention publique; analyse
dbouchant sur une dmystification. des bienfaits
apports la socit par l'essor de l'Etat-Providence
(le Welfare State des Anglo-Saxons).
Il y a toujours eu une minorit d'conomistes am-
ricains qui, depuis 1945, n'ont cess de dnoncer le
march de dupes qu' leurs yeux la socit occiden-
tale a conclu en adoptant ce qu'Octave Glinier a
appel une idologie Librale-Dmocratique . A
cet gard, la publication par Milton Friedman, en
1962, de son livre Capitalisme et Libert 1 a marqu
l'un des grands moments de la pense librale
contemporaine. Mais ce mouvement a pris depuis
quelques annes une ampleur nouvelle en raison de
detpC phnomnes convergents :
1. Traduction franaise chez Robert Laffont, 1971, coll.
Le Monde qui se fait.
L'Etat-providence dmystifi 221
:- d'une part, les dceptionsdh public amricain
devant les pitres rsultats de grandes politiques
sociales des annes 1960 (les meutes noires de 1969,
intervenant aprs les grands projets sociauX de
Kc;mnedy et Johnson -la fameuse guerre contre la
pauvret- - ont, ce "titre, provoqu un vritable
choc) ;
- d'autre part, les progrs considrables accom-
plis dans l'analyse conomique grce au dveloppe-
ment des techniques informatiques, et l'application
de celles-ci, dans un cadre thorique renouvel par
l'apport des nouvelles approches micro-conomiques,
l'tude de problmes auxquels les conomistes et
autres spcialistes des sciences humaines ne s'taient
" gure intresss jusqu' prsent.
Trs lie aux travaux de l'Ecole de Chicago et ses
progrs en matire de quantification thorique, cette
littrature se dcompose en trois grandes catgories:
1. - D'abord un essai d'apprciation des rsultats
vritables des grands programmes sociaux qui,
depuis l're Kennedy-Johnson, ont cot au Trsor
amricain des milliards de dollars : lutte contre la
pauvret, rnovation urbaine, Scurit sociale, rgi-
mes de retraite, intgration sociale, lutte contre la
discrimination raciale (particulirement en :tnatire
scolaire), etc. Qu'en ont retir les citoyens amri-
cains - en premier lieu ceux qui devaient en tre les
bnficiaires : les catgories les plus dfavorises?
II. - Ensuite, un effort d'analyse de l'efficacit
relle de l'action des multiples agences fdrales
qui ont enferm les entreprises amricaines dans un
carcan de plus en plus serr de rglementations co-
nomiques et sociales, au point de donner l'cono-
mie des Etats-Unis un visage tout compte fait. fort
peu diffrent de celui de nos conomies mixtes euro-
pennes. Dans quelle mesure le renforcement consi-
drable des pouvoirs d'institutions comme la Federal
Trade Commission, la Food and Health Adminis-
222 Demain le capitalisme
tration, la Consumer SafetyProduct Commission,
l'Occupational Safety and Health Administration, le
Civil Aeronautics Board, la Federal Communications
Commission, la Security Exchange Commission, etc.,
a-t-il vraiment servi les intrts des citoyens et
consommateurs amricains? Dans quelle mesure
l'extension du pouvoir de la bureaucratie et de la
para-bureaucratie fdrale contribue-t-elle
corriger les gaspillages et inefficacits de l'cono-
mie de march?
III. - Enfin, l'application de l'analyse conomique
l'valuation des consquences sociales de toute une
srie d'actes lgislatifs spcifiques : salaire minimum,
indemnits de chmage, lgislation foncire, protec-
tion du consommateur, financement de l'enseigne-
ment suprieur, rpression de la drogue et du crime,
normes anti-pollutions (bruit, fumes, gouts,,,.), etc.
Il n'est pas possible de faire un inventaire complet
de tous ces travaux. Leur existence tant encore peu
connue en France, nous essaierons de prsenter les
plus caractristiques.
L' organisation de la concurrence
et la rglementation des marchs
L'emprise de l'Etat sur la vie conomique et indus-
trielle reste moins prononce aux Etats.Unis que
dans des pays comme la Grande-Bretagne, la France
ou l'Italie. Il n'empche que l'Amrique vit aujour-
d'hui sous un rgime de capitalisme mixte dont
la nature n'est pas fondamentalement diffrente de
ce que nOlIS connaissons en Europe occidentale.
L'Amrique n'est plus la patrie du capitalisme
pur .
Quelques chiffres mesurent l'ampleur de la muta-
tion. En 1970, le budget des huit agences fdrales
charges d'assurer la police des marchs tait de
L'Etat-providence dmystifi 223
166 millions de dollars; en 1975, le nombre de ces
agences tait pass dix et leur budget 428 mil-
lions de dollars. Dans le mme temps" le budget des
organismes sociaux publicS ou para-publics est pass
de 1,4 milliard de dollars (pour douze agences )
4,3 milliards de dollars (pour dix-sept agences).
Dans un livre qui tudie les aspects inflationnistes
du dveloppement du rle de l'Etat, Murray Weiden-
baum, un conomiste de l'American Enterprise Insti-
tute, considre que les charges que l'intervention de
l'Etat fait peser sur les entreprises prives ont aug-
ment de 50 p. 100 entre 1967 et 1974.
Une seconde rvolution managriale, crit-il, est
actuellement en cours dans l'conomie amricaine : une
rvolution silencieuse, et probablement involontaire, qui,
sans qu'on s'en aperoive, aboutit faire glisser une part
croissante du. pouvoir de dcision des mains des mana-
gers privs dans celles d'une nouvelle classe bureaucra-
tique; et cela au dtriment du citoyen et du consom-
mateur qui paient des impts plus levs, des prix plus
levs, et obtiennent moins de ce qu'ils dsirent relle-
ment pour consommer davantage de ce que certains
fonctionnaires jugent qu'il est de leur intrt de consom-
merl. .
Les Etats-Unis n'ont pas d'entreprises nationalises,
ni de secteur publi proprement dit. 'Mais ils ont
dvelopp un mode d'intervention centr sur la
notion particulire de, rgulation : dans un certain
nombre de secteurs-Cls (transports, services publics,
production et distribution d'nergie, activits ban-
caires et financires), l'activit des entreprises est
soumise la tutelle d'organismes fdraux ou locaux
dont le rle est gnralement double : d'une part,
organiser la concurrence pour viter qu'elle ne
1. Murray Weidenbaum, Government Mandated Priee
Increases, American Enterprise Institute, Washington, 1975.
224 Demain le capitalisme
un caractre sauvage et destructeur, au dtri-
ment du public; d'autre part, faire respecter par les
entreprises ces contraintes lgales en matire de prix
et de profits. .
Quelle est la consquence de ces rglementations?
Favorisent-elles ou au contraire freinent-elles l'allo-
cation optimale des ressources? Amliorent-elles
rellement le bien-tre des citoyens amricains?
Dans une commUnication prononce au dernier
congrs des conomistes de langue franaise (Qubec,
mai 1916), un Canadien, Jean-Luc Migu, professeur
l'Ecole nationale d'Administration publique du
Qubec, a rsum ainsi les rsultats des tudes
menes depuis dix ans en Amrique du Nord pour
rpondre ces 1 :
Dans les secteurs o l'entreprise soumise la rgle-
mentation jouissait dj d'un pouvoir monopolistique
avant l'institution d'une rgie, fait-il observer, celle-ci
s'avre n'avoir peu prs rien chang aux attributs
essentiels du monopole. Ce qui signifie premirement
que le prix des services d'lectricit, de tlphone, et de
distribution du gaz n'ont pas subi de variation sensible
par suite de l'institution de rgi,es publiques. Deuxime-
ment, ni le taux' de rendement, Dl les profits globaux
n'ont subi de baisse sensible conscutive l'avnement
de la rgulation, comme en tmoigne la facilit avec
laquelle les monopoles naturels ont, Clans le pass, russi
prlever le capital qu'ils rclamaient. Enfin, la rgu-
lation n'a pas diminu la pratique courante de la discri-
mination des prix en faveur gnralement des consom-
mateurs industriels et commerciaux au dtriment des
consommateurs en gnral. En un mot, dans les secteurs
monopolistiques, la protection des intrts de l'industrie
commandait que rgie ne change rien, ce qu'elle n'a
pas manqu de faire..
1. Iean-Luc Migu, Mthodologie conomique et Economie
DOn marchande . Une partie de cette communication a t
. m1x:oduite dans la Revue Politique,
L'Etat-providence dmystifi 225
Au contraire, poursuit Jean-Luc MiBll, l o la
structure industrielle antrieure la rgulation se carac-
trisait par la concurrence, pure ou oligopolistique, les
auteurs amricains dcouvrent qu'alors l'institution de
la rgie aentran de nombreux changements, mais bien
entendu dans le sens de la protection des producteurs.
Dans les trois industries quelque peu concurrentielles
les plus tudies, soit l'aViation commerciale, le chemin
de fer et le camionnge, l'histoire de la rglementation
se rsumerait peu prs comme suit. Dans. l'aViation,
W.A. Jordan, en 1970, a estim que la rglementation a
maintenu aux Etats-Unis des prix de 32 47 p. 100
suprieurs ce qu'ils seraient sans elle. Dans le trans-
port routier, P.N. Farmer(1964) estime que les trans-
porteurs soustraits l'autorit de l'Interstate Commerce
Commission obtenaient des revenus moyens par tonne-
mille de 41 58 p. 100 infrieurs aux transporteurs publics
rglements. Phnomne non moins significatif, le cot
moyen des transporteurs soustraits la rglementation
se situait de loin en dessous du' cot moyen des trans-
porteurs rglements. Au Canada o le pouvoir des
rgies du transport semble mollis fort, Sloss (1970) fixe
l'cart de prix attribu la rglementation environ
10 p. 100. Enfin, dans le chemin de fer, le rle du contr-
leur public, assign expressment par les intresss selon
nombre d'auteurs, a consist essentiellement consacrer
le pouvoir de cartel qu'en son absence les compagnies
s'avraient incapables de maintenir. Le rsultat global ne
laisse aucun doute : le contrle public de l'aViation, du
chemin de fer et du camionnage a engendr des augmen-
tations de prix de l'ordre de 9 50 p. 100 en longue
priode.
Enfin, conclut ce professeur canadien, en matire de
taux de rendement sur l'investissement, le dossier de
la rgulation n'est pas' concluant. S'il est vrai que le
maintien ou la promotion de prix plus ,levs et de
pratiques discriminatoires Videntes auraient d am-
liorer le taux de profit, il n'en reste pas moins que
l'im:pactde la rglementation s'est aussi reflt dans la
hausse des cots de production. Ainsi dans' le chemin
de fer, jusqu'aprs la premire guerre mondiale, .la rgu
lation, en maintenant des prix levs, a favoris le sur
226 Demain le capitalisme
investissement. Comme en tmoigne le faible niveau des
taux de rendement depuis cette poque, la prsence de
la rgie publique a compliqu d'autant l'adaptation
ncessaire du chemin de fer l'avnement de l'auto, du
camion, de l'avion et de l'autobus. Du ct du camion-
nage, la rgulation a aussi provoqu l'installation d'une
capacit excessive en mme temps que les contraintes
qu'elle imposait aux camionneurs haussaient les cots
de production.
. Ces remarques de Jean-Luc Migu confirment ce
que permettaient d'attendre les tudes thoriques
concernant les effets de la logique bureaucratique
sur les mcanismes d'allocation des ressources. Il
n'est cependant pas inutile de les complter par
quelques exemples plus prcis.
*
**
Les transports ariens. Les transports ariens
civils l'intrieur des Etats-Unis sont rglements
par le Civil Aeronautics Board cr en 1938; chap-
pent cette surveillance les compagnies locales ne
desservant que des villes situes l'intrieur d'un
mme Etat. Le motif d'origine de cette intervention
taitde protger le public contre les excs de concur-
rence entre compagnies ariennes qui, estimait-on
alors, entraneraient la dgradation des conditions
de scurit et mneraient les compagnies ariennes
la faillite.
C'est un domaine qui a fait l'objet de nombreuses
tudes, en raison notamment des problmes rencon-
trs depuis plusieurs annes par les grandes compa-
gnies ariennes amricaines (par exemple la T.W.A.).
La plus originale - et la plus importante- est sans
aucun doute celle publie en.1970 par William Allison
Jordan (quarante-neuf ans, aujourd'hui professeur
l'Universit de York dans l'Ontario). Il Y suggre en
effet que s'il n'y avait pas de rglementation fdrale
les Etats-Unis compteraient entre 100 et 200 compa-
L'Etat-providence dmystifi 227
gnies ariennes (au lieu des 24 35 recenses entre
1943 et 1965), les tarifs y seraient de l'ordre de
70 p. 100 de c qu'ils sont actuellement, et cela sans
que le service du public en souffre 1.
On est videmment en droit de se demander com-
ment William Jordan a. pu arriver de telles conclu-
sions : dire ce qui serait si ... tel rglement n'existait
pas .. La rponse est simple :
Il y a aux Etats-Unis au moins un Etat qui, en raison
de sa taille et de son niveau de vie est. en mesure de
disposer d'une compagnie locale impor-
tante pour tre valablement compare aux grandes
lignes ariennes amricaines : la Californie. La compa-
gnie en question est la Pacifi Southwest Airlines (P.SA.)
dont les dessertes ne sortent pas du territoire califor-
nien, ce qui lui permet d'chapper la tutelle du C,A.B.
La Californie offre donc la particularit d'offrir un
exemple de march concurrentiel o les lignes ariennes
s'affrontent dans un climat de concurrence non rgu.
le . Qu'y constate-t-on ? D'abord, que le prix des dpla-
cements ariens y est infrieur de. plus de 30 p. 100
ce qu'il est dans le reste du p_ays. Ensuite, que la Pacific
Southwest Airlines a les coefficients moyens de remplis-
sage les plus levs de la profession (donc les' coiitfi'
au mille/passager les plus bas), les meilleurs rsultats
financiers, et les meilleurs indicateurs d'efficacit. Enfin
que, bien qu'occupant maintenant prs de 90 p. 100 du
march (depuis sa fusion avec Air Californie), P.SA. ne
profite pas de sa position quasi monopolistique (en
raison de la menace permanente que reprsente pour
ses activits la prsence des autres grandes compagnies).
Jordan signale galement que P.SA. fait preuve d'une
extraordinaire souplesse d'adaptation aux variations de
la demande (meilleur service pour les clients).
De l conclure que les problmes que connat
l'industrie du transport arien ont leur origine, non
1. W.A, Jordan, Airline Regulation in America, John Hopkins
Press, 1970.
,
228 Demain le capitalisme
pas dans les caractristiques. particulires du march,
mais bien au contraire dans les mfaits conomiques
de la rglementation, il n'y a qu'un pas qu'un autre
conomiste, George C. Eads (trente-cinq ans, profes-
seur George Washington University) n'hsite pas
franchir dans une tude publie en 1975. C'est la
fixation autoritaire de tarifs communs imposs par
les autorits fdrales qui est la cause des malheurs
des compagnies ariennes amricaines , y expli-
que-twill. Pourquoi? Parce que la disparition de la
concurrence par les prix fait que ~ t t e concurrence
s'est dplace au niveau de la qualit des services:
frquences de vols plus grandes, adoption plus rapide
de nouveaux appareils, publicit intensive, confort ...
Bien sr, dira-t-on, l'usager y gagne. Mais il faut voir
en contrepartie ce que la socit y perd. La riva-
lit par la course celui qui offre la qualit de
service la plus leve prix gal, fait 'que les coeffi.-
cientsde remplissage des vols ne cessent de se dgra-
der ; d'o des cots de production plus levs; d'o
aussi la ncessit de pratiquer des tarifs plus levs
sans que pour autant les compagnies y trouvent
financirement leur compte. Les victimes, ce sont
ceux qui ne sont pas en mesure d'accder au trans-
port arien, alors qu'ils le seraient si la concurrence
tait libre. Prise soi-disant dans l'intc$rt du public;
la rglementation aboutit en fait subventionner les
catgories relativement fortunes de passagers qui
prennent souvent l'avion et paient rarement eux-
mmes leur place (hommes d'affaires, fonctionnaires)
par le public plus modeste, moins fortun, prenant
moins souvent l'avion, et payant de ses propres
deniers (touristes).
1. George C. Eads, Competition in Domestic Trunk Airline
Industry : too much or too little . Dans Promoting Compe-
tition in Regulated markets, Almarin Philips diteur.
Brookings Institution. 1975. .
L'Et.at-providence dmystifi 229
Pour rduire les effets ngatifs de cette course
la qualit des prestations et au prestige, certains pro-
po.sent que les pouvoirs publics aillent plus loin dans
leur politique d'intervention en organisant un cartel
plus efficace qui empcherait deux compagnies de se
faire concurrence sur les mmes routes. Prenant
l'exemple de l'organisation des transports ariens en
Europe (o ce type de cartellisation est la rgle),
George C. Eads rplique que le remde serait pire
que le mal : tout montre que ce genre d'organi-
sation cartellise, crit-il, dboucherait sur une
dgradation accentue de l'efficacit de l'exploitation
des lignes ariennes, et donc des prix encore plus
levs . Une rflexion que tous ceux qui croient que
sele l'organisation rationnelle de la concurrence
peut protger le public feraient bien de mditer ...
'"
*.
Les transports terrestres. - Aux Etats-Unis, la plu-
part des moyens de transport terrestre sont stric-
tement rglements par l'Interstate Commerce Com-
mission dont la cration remonte au dbut du sicle
lorsque les pouvoirs publics dcidrent d'imposer
une structure de prix minimum aux compagnies de
chemin de fer. C'est ainsi que, par exemple, les
transports routiers de marchandise sont l'objet d'une
rglementation tatillonne et particulirement tendue
qui impose des quotas l'entre dans la profession,
limite le nombre de marchandises que chaque trans-
porteur peut librement vhiculer, interdit les politi-
ques de modulation des prix en fonction de diffrents
facteurs conomiques, et va mme jusqu' prohiber
aux transporteurs longue-distance de desservir des
points intermdiaires sur leurs parcours, mme si
leurs camions voyagent vide.
Les effets de cette rglementation ont t analyss
par de nombreux auteurs, parmi lesquels deux co-
230
Demain le capitalisme
nomistes de Chicago: George W. Hilton (quarante-
deux ans, professeur Los Angeles) et Thomas Gale
Moore (quarante-sept ans, Universit de l'Etat de
Michigan). Le premier a mis en vidence le fait que,
jusqu'en 1935, les efforts des transporteurs pour
mettre en place des structures de tarif cartellises
avaient toujours chou, et que ce n'est qu'avec
l'apparition du contrle public qu'on a vu apparatre
un rgime stable de discrimination de prix. Quant au
second, il a rcemment constat que les tarifs rou-
tiers pratiqus aux Etats-Unis sont suprieurs de
40 50 p. 100, toutes choses gales par ailleurs,
ceux qui prvalent dans les pays industrialiss o
l'industrie du camionnage est libre (Grande-Bretagne,
Sude, Belgique).
L'intervention des pouvoirs publics, explique-t-il dans
un opuscule publi par l'American Enterprise Institute,
a provoqu l'apparition de capacits excessives en mme
temps que ses contraintes imposaient aux entreprises
de transport des cots d'exploitation peu levs. Cer-
taines expriences europennes de drgulation (en
Autriche par exemple) montrent, prcise-t-il, que l'on
peut revenir des structures parfaitement comptitives
sans que pour autant en rsulte le chaos 1.
Ce qui signifie que les seuls bnficiaires de la
lgislation sont, non pas les consommateurs, mais
certaines catgories de transporteurs; gnralement
les moins efficients.
Dans une autre tude 2, Thomas Gale Moore est
all plus loin dans son raisonnement. Il a tent
d'estimer le cot total des gaspillages crs par la
rglementation fdrale dans le domaine des trans-
1. Thomas Gale Moore, Truc king Regulations: Lessons trom
Europe, American Enterprise Institute, 1976. . .
2. Thomas Gale Moore. Deregulating Surface Freight Trans-
portation in Almarin Phillips. op. cit.
L'Btat-providence dmystifi 231
ports terrestres (non seulement la route, mais aussi
le chemin de fer, la navigation fluviale, les oloducs).
Il arrive, pour les annes 1960, un chiffre de 10 mil-
liards de dollars, soit l'quivalent du ... tiers ducbiffre
d'affaires de l'ensemble du secteur; chiffre qu'il porte
17 milliards pour l'anne 1977, la moiti tant due
la mauvaise utilisation des capacits du parc
routier. Si l'on ajoute ces 10-17 milliards de dollars
les 10 autres milliards de dollars qui, selon un autre
conomiste, Theodore E. Keeler, reprsenteraient le
cot annuel de la rglementatipn amricaine des
transports ariens pour les annes 1969-1974 (29 p.l00
du chiffre d'affaires des compagnies ariennes), on
arrive des sommes qui sont loin d'tre ngligeables.
Quels que soient les problmes mthodologiques que
posent de telles tudes (utilisation des rgressions
conomtriques et des techniques de quantification
indirecte pour valuer les courbes de demande des
consommateurs), il est dommage que le public fran-
ais n'ait pas accs . des travaux analogues pour
avoir une ide de ce que lui cotent par exemple le
monopole de la S.N.C.F. et la politique de coordi-
nation rail-route.
...
......
Les transports urbains. - Dans le mme ordre
d'ides, une autre tude mrite d'tre signale 1. C'est
celle que Georges W. Hilton, dj cit, a consacre en
1974 l'tude des politiques massives d'amlioration
des problmes de transport urbain, menes dans les
annes 1960 et 1970 avec une aide importante des
pouvoirs fdraux : exemple du mtro de la conur-
bation de San Francisco (le BART System), une
sorte de R.E.R. amricain qui est aujourd'hui le
1. George W. Hilton, Federal Transits Subsidies, American
Enterprise Institute, 1974.
232 Demain le capitalisme
systme le plus et le plus confor-
table du monde.- mais le plus cher.
George W. Hilton nppelleque la plupart de ces
projets, gnralement trs coteux, imagins pour
redonner aux populations urbaines amricaines le
. got du transport en commun et les inciter laisser
leurs voitures au garage, ont dans leur grande majo-
rit connu des checs retentissants (notamment le
BART System qui est, l'chelle de la rgion de
San Francisc(), l'quivalent de ce que Concorde repr-
sente pour le contribuable franais).
Pourquoi donc, malgr les de dollars qui
y sont investis, s'avre-t-il impossible d'enrayer le
dclin des modes de transport collectif face la
Concurrence de l'automobile individuelle? Dans son
livre, publi en 1974, dans les sries de l'American
EIiterprise Institute, George W. Hilton met en cause
les modes d'organisation traditionnellement utiliss
par les autorits locales pour les problmes
de dplacement urbain et qui tous reposent sur des
principes monopolistiques . La structure actuelle
des transports. urbaiq.s, y explique-t-il, remonte
l'poque des tramways. Ce sont les caractristiques
techniques de ce mode de transport lectrique qui
imposrent l'poque l'adoption de rseaux de trans-
port linaires, centraliss, gnralement financs
directement par les autorits locales. La structure
tarifaire unique qui . caractrisait ce nouveau moyen
de "transport (et qui faisait que les voyageurs sur
courte distance subventionnaient les longs dplace-
ments) suscita, avec l'essor de l'automobile, l'appari-
tion d'un moyen de transport concurrent, car plus
souple et permettant au client de moduler sa dpense
en fonction de son dplacement effectif : ce furent
les taxis collectifs, les jitneys )), que malheureuse-
ment, sauf dans certaines villes (comme Washington),
on s'empressa de faire disparatre afin de mieux
tablir le monopole des transports municipaux.
L'Etat-providence dmystifi 233
Cette interdiction, crit George W. Hilton, a eu des
consquences dont nous payons encore aujourd'hui le
prix. Si les jitneys n'avaient pas t limins d'office,
ils auraient progressivement donn jour une industrie
de transports en commun structure sur un mode
concurrentiel, caractrise par la prsence d'une multi
pliCit de petites entreprises individuelles faible inten
sit capitalistique. Cette industrie aurait peut-tre, elle
aussi, t conurrence par le dveloppement de l'auto-
mobile individuelle, mais elle se serait beaucoup plus
facilement adapte aux conditions changeantes de la
demande de transport. En particulier, elle aurait t
beaucoup mieux quipe pour s'adapter aux nouvelles
structures spatiales imposes par l'usage. plus rpandu
de la voiture. Il n'est pas certain, dans ces conditions,
que l'industrie des transports urbains aurait subi le
mme dclin dont souffrent depuis quarante ans nos
monopoles municipaux.
. Contrairement ce que l'on entend rgulirement,
conclut-il, l'industrie des transports urbains n'est pas
une industrie spciale, qui obirait des lois diffrentes
des industries concurrentielles . L'limination des
taxis collectifs, en empchant l'apparition d'une structure
comptitive des transports en c()mmun, a simplement
abouti protger la survie des rseaux municipaux,
lourds, onreux et lents voluer, et ainsi laisser le
champ libre l'essor de l'automobile, seule alternative
ouverte aux usagers la recherche d'un moyen de
transport plus confortable ou plus souple d'utilisation.
Or, que constate-t-on aujourd'hui? Que tous les
plans de rnovation des rseaux de transports. col-
lectifs sont fonds sur la continuation des mmes
erreurs. Conclusion? Le seul remde aux problmes
de congestion .urbaine est l'abrogation de toutes les
protections dont jouissent tant les chauffeurs de
taxis que les monopoles municipaux .

**
234 . Demain le capitalisme
Les profess.ib. fIS. librales. - C. ette vocation des Cha. uf-
furs de taxis nous mne un dernier travail qui
constitue lle sorte de rapport Rue1f-Armandam-
ricain chiffrant les rigidits associes la lgalisation
des pratiques corporatives de professions
librales (mdecls. dentistes. avocats. phanna-
ciens .... ). Utilisant l'exemple des taxis o existe un
systme lgal de numerus clauSus. lauteur. Alex
Maurizi (trente-sept ans. actuellement fonctionnaire
\ au ministre amricain du Travail). IJlontre
ces systmes professionnels invents au nom de la
protection du consommateur et de l'intrt gnral.
fonctionnent en fait au' dtriment de la . clientle et
au seul profit des producteurs.
alles dbouchent. crit-il. sur un effet pervers o
l'augmentation de la demande n'encourage pas l'entre
de nouveaux producteurs comme sur un march normal
o jouent les lois conomiques lmentaires. mais au
contra4'e se traduit par une. rduction du taux d'entre
dans la profession: l'augmentation de la demande tant
ainsi transforme en augmentation de revenus
pour les. professionnels dj en place. Lorsque les reve-
nus moyens d'une profesSIon augmentent (par exemple
de 10 p. 100). on constate en effet. non pas. comme cela
devrait se passer. une augmentation du nombre d'auto-
l'li.ations d'exercice distribues de nouveaux candidats.
mais . une dimiilution (de l'ordre de 10 p. 100 pour
rpondre au chiffre prcdent). .
Il est vident que toutes ces expriences ne sont
pas directement applicables la ralit franaise;
inais il n'est pas inutile de connaitre leur existence.
ainsi que les remises en cause SQ.I' lesquelles elles
dbouchent et qui devraient nous inciter nous
poser un certain nombre de questions concernant
nombre d'ides reues que nous vhiculons sans
douter un instant de leur' validit. '
L'Etat-providence tUmystifi 235
Les monopoles publics
En dehors "de la poste, il n'existe pas aux Etats-
Unis de grande entreprise publique nationale ana-
logue l'E.O.F., la S.N.C.F. ou les Charbonnages de
France. On y trouve quand mme une srie de mono-
poles contrls par les pouvoirs publics : dans la
production et le transport de l'nergie lectrique o,
mme si on compte encore de nombreuses entre-
prises prives, le monopole local est souvent la rgle;
dans l'industrie des tlcommunications o, depuis
1945, l'Etat fdral a le monopole des frquences
radio, dont il concde l'usage, par un systme de
licences, des socits prives; dans les chemins de
fer, o actuellement la tendance est la reprise par
l'Etat des lignes de voyageurs non rentables .
. A leur cration, ces monopoles avaient gnrale-
ment pour raison d'tre le souci de protger les
consommateurs contre les effets de monopoles
naturels . L'Etat intervenait dans les secteurs o, en
raison d'conomies d'chelles techniques croissantes,
la loi . du march semblait mener tout naturelle-
ment l'limination de tous les concurrents sauf
un. Quels avantages rels le public a-t-il retir de
cette intervention? Ces monopoles sont-ils encore
techniquement justifis ? La protection des citoyens
passe-t-elle vraiment par l'octroi aux monopoles
naturels d'une protection lgale supplmentaire
qui les met dfinitivement l'abri de l'apparition de
nouveaux concurrents ventuels ? Ces questions sont
aujourd'hui l'origine d'un courant de recherche qui
renieten cause l'1,ltilit conomique et sociale de
telles barrires anti-concurrentielles, mme au nom
du service public. et mme l o leur prsence
semble aller de soi . .


236 Demain le capitalisme'
La poste. - Comme dans les autres pays occidentaux,
la poste est un monopole public. Et cela depuis plus
de centsoixante-qqinze ans. Cependant, depuis 1971,
. l'ancien ministre des Postes a t transform en un
tablissement public jouissant d'une totale autono-
mie de gestion. Il y a deux ans, l'American Enterprise
Institute a une tude critique du monopole
postal, crite par John Haldi (qurante-six ans, un
ancien, de Stanford, aujourd'hui prsident d'une
firme new-yorkaise de cotisulting
1
). On' y trouve
notamment trois ides importantes :
D'abord; l'auteur rappelle que, malgr le monopole,
les postes connaissent. aujourd'hui une certaine con-
currence qui permet de empiriquement leurs
perfortnalices. Officiellement, le monopole stipule Cl.ue
seul le CI facteur a le droit de mettre du courner
dans les botes aux lettres des citoyens amricains.
Cependant, le monopole ne s'tend pas aux petits.
colis, et la distribution prive de matriel pu}>licitaire
.sans adresse est autorise. Actuellement, les postes
amricaines ont ainsi faire face une nouvelle
concurrence qui vient de trois horizons : 1) des entre-
priSes prives de distribution de colis (Greyhound
Package Service, un service des bus Greyhound;
REA Express; et surtout United Package Service;
plus une multiplicit de petits transporteurs rou-
tiers : au total enviton 80 000 entreprises qui veJ;ldent
un service en concurrence directe avec l'un des ser-
vices des' postes); 2) des entreprises spcialises
dans la distribution domicile de circulaires publi-
citafres (une douzaine, dont la plus grande, Indepen-
dant ,Postal Service of America, cre en 1968, compte
aujotird'hui 18000 employs et ,opre dans 'dix-neuf
Etats .amricains); 3) enfin, la' distribution direte
1. John Haldi, Postal MonofJOly, American Bnterprise IDs-
titute, 1974. "
dmystifi 237
par un nombre de compagnies d'lectricit
ou de tlphone de leurs factures au domicile de
leurs abonns en utilisant leurs propres employs.
Par ailleurs, la poste traditionnelle; avec l'avnement
de l'informatique, est de plus en plus en concur-
rence directe avec l'ordinateur: il a t calcul que
ds 1985 la plus grande part du courrier intra-firme
passera directement par des rseaux de communi-
cation lectronique longue distan.ce.
On constate ensuite que, l o l'on peut faire des
comparaisons, les circuits privs, toutes. choses ga-
les par ailleurs, apportent un service de qualit sup- .
rieure (rapidit, fiabilit) des coilts infrieurs. La
plus effi,cacit des firmes de distribution
prive eXplique par exemple pourquoi, en quelques
annes, le chiffre des expditions de petits colis tran-
sitant par la poste officielle est tomb de 800 millions
498 millions, cependant que le chiffre d'affaires
des transitaires privs quadruplait dans la mme
priode. EIi 1972, la grande firme de vente par cor-
respondance cosmtiques Avon Products Inc. a
calcul que l'expdition par les d'U.P.S. lui
coiltaient en moyenne 7 cents par liv.re, contre
9 cents par livre avec les colis postaux, et cela pour
une scurit cinq fois plus grande (en termes de
dommages en cours de transport). La raison: de
meilleurs ct.uipements, une plus grande mcanisation,
une c contanrisation plus perfectionne qui per-
met de rduire les coilts de Il}.aIlpulation.
Enfin, l'tude rvle que le monopole aboutit une
srie de transferts socIaux rgressifs, les villes (o
l'on trouve la plus forte concentration de bas reve-
nus) subventionnant banlieues (o le niveau de
vie moyen est beaucoup plus lev), le particulier
qui crit sa fille ou son pre tant surtax au
profit des journaux et des magazines, etc.
L'administration des Postes, face aux critiques,
rplique que les firmes prives supportent. moins de
238 Demain le capitalisme
charges que la Poste publique dans la mesure o les
premires peuvent concentrer leurs actiVits sur les
crneaux les plus rentables. Laisser se dvelopper
la concutrence prive, explique-t-elle, reviendrait il
donner aux entreprises la libert d'crmer les mar-
chs les plus rentables, et spcialiser . les postes
publiques dans ce qui n'est pas rentable. Ces der-
nires se verraient ainsi prives des bnfices qui
leur permettent de remplir leur tche. de service
public au profit des citoyens pour l e s q u ~ l s le cot
moyen de desserte est plus lev que la moyenne
(cas des ruraux loigns). C'est l'argument classique
de dfense du monopole au nom des servitudes de
service public .
A cela, John Haldi rpond par deux sries d'argu-
ments :
1. Ce n'est pas aux autres utilisateurs du service
public de subventionner les frais plus levs que la
poste subit en assurant la desserte de certaines cat-
gories de population. C'est la collectivit dans son
ensemble, c'est--dire au contribuable, d'en supporter
la charge. Autrement dit, considre John Haldi, c'est
un contresens conomique que de faire payer les
surcots de certaines dessertes par les surprofits
accumuls ailleurs.' .
Le principe actuel de compensation interne, expli-
que-t-il, aboutit en effet justifier le maintien du
monopole, avec pour rsultat que l'absence de
concurrence extrieure freine le rythme de moder-
nisation des services postaux par rapport ce qui
se passerait si les Postes devaient faire face une
menace,mme potentielle, de concurrence par des
firmes prives qui, voyant des opportunits profita-
blesexploiter, se montreraient plus innovatrices
qu'elles. Au total, c'est le consommateur qui se trouve
flou, non pas parce qu'il subventionne d'autres
citoyens, mais parce que le systme de subvention
adopt ralentit le rythme du progrs technique dans
L'Etat-providence dmystifi '239
ce secteur. C'est au lgislateur qu'il appartient de
dire clairement qui il veut subventionner. Et le sys-
tme serait plus efficace - et donc le client
beaucoup mieux servi - si ces subventions taient
finances directement par une aide budgtaire qui,
elle au moins, aurait en plus le mrite de la trans-
parence. _
2. La poste publique n'a 'pas besoin de la protection
lgale supplmentaire que lui confre le
officiel.
De deux choses l'une, crit John Haldi : ou bien il
existe des effets d'conomie d'chelles qui font que la
poste jouit d'un monopole _ naturel en raison de sa
dimension; et alors on voit mal pourquoi la poste
devrait craindre une concurrence prive et demander
une protection spciale; ou bien ces conomies d'chelles
n'existent pas, et dans ce cas l'intrt du public est de
laisser jouer la pression de la concurrence pour obtenir
que ceux qui lui dlivrent son courrier le fassent aux
prix de revient les plus bas.
L'abrogation du monopole, prcise John Haldi, ne
dbouche pas ncessairement sur la priva.tisation des
services postaux; elle signifie seulement que, sous la
menace de voir apparatre des concurrents plus efficients
(seule la menace potentielle suffit), la poste publique
sera contrainte de faire des efforts d'innovatin et de
productivit dont elle prive actuellement l'usager."
D'o l'ide que beaucoup d'conomistes- orthodoxes
devraient mditer; l'existence d'conomies d'chelles
croissantes n'apporte aucun argument conomique
en faveur du maintien d'un monopole officiel. Le pro-
blme, lorsque de telles conomies d'chelles existent,
n'est pas de protger le monopoleur, mais -bien
au contraire de protger le client contre les excs
de- ce monopoleur. Et cela, seule la peur d'une
concUrrence potentielle toujours possible peut le
grantir.
240 Demain le capitalisme
:.
La production d'lectricit. - Celle-ci est ~ s u r e aux
Etats-Unis par plus de 3 000 entreprises indpendan-
tes, dont les deux tiers appartiennent en fait au
secteur public (les collectivits locales en tant les
principaux actionnaires). La rgle gnrale est celle
du monopole, chaque firme, qu'elle soit purement
prive ou rion, se voyant confier par les administra-
tions locales et sous leur contrle le monopole
d'approvisionnement en nergie. d'une aire gogra-
phique dtermine. Mais il existe un certain nombre
de cas de duopole o deux firmes assurent .en concur-
rence la production et la distribution du courant
lectrique. (II existe mme certains cas o trois
producteurs sont en concurrence.) Cette diversit de
situation a permis plusieurs chercheurs universi-
taires comme Leonard Weiss, ou Walter Primeaux,
de tester empiriquement si la formule du mono-
pole, rpute suprieure pour ce type d'industrie,
est effectivement plus efficace sur le plan conomique
et social que la concurrence.
Il y a dj une quinzaine d'annes, dans un article
clbre (Journal of Law and Economics d'ctobre
1962), George J. Stigler avait montr que les systmes
de rgulation appliqus l'industrie lectrique
ne servaient en fait rien, et que le concept de
monopole appliqu cette industrie tait beaucoup
plus relatif que rel en raison de la concurrence faite
par les sources alternatives d'nergie. Les travaux les
plus rcents. compltent les conclusions de ces pre-
mires tudes (qui ont jou un rle pionnier l'po-
que en matire de dveloppement des analyse.s criti-
ques du fonctionnement des marchs rguls).
Ils conduisent tablir une distinction entre les
consquences thoriques et .es pratiques relles des
marchs monopolistiques placs sous la tutelle des
pouvoirs publics.
L'Etat-providence dmystifi 241
En thorie, constate ainsi Walter Primeaux. (50 ans,
professeur l'Universit du Mississippi 1), le monopole
devrait, dans ce secteur, permettre d'obtenir
plus bas en raison des conomies d'chelle lies une
meilleure utilisation du potentiel de production. L'ana
lyse empirique montre que la ralit est fort diffrente.
Il est.en effet statistiquement tabli que les firmes jouis.
sant du monopole n'obtiennent que trs rarement des
cots de production infrieurs ceux des entreprises
voluant dans un environnement concurrentiel et cela
quel que soit leur statut juridique, priv ou public.
En vrit, conclut-il, il est probable que si l'on
acceptait de donner une plus large part aux mca-
nismes de march (en multipliant par exemple le
nombre. de situations concurrentielles) le public
amricain aUrait des fournisseurs plus efficaces et
des prix plus bas.
:.
Autre exemple de monopole lgal : les tlcom-
munications. Les tlcommunications amricaines ne
sont pas un service public comme on l'entend en
France. Cependant, depuis la cration de la Federal
Communications Commission en 1940; les autorits
fdrales dtiennent le monopole de la distribution
des frquences radio. Depuis 1945 c'est une firme
prive, American Telegraph and Telephone (A.T.T.),
qui dtient, sous le contrle des autorits, le mono
pole de l'ensemble des transmissions grande dis
tance (interconnexion des rseaUx locaux de
phone, de radio ou de tlvision). Depuis 1970, les
autorits amricaines ont un peu assoupli leur posi-
tion, en permettant de nouvelles firmes d'entrer
1. Walter Primeaux A Reexamination of the MOP9.p.oly
Market Structure for J:.Iectric UtiJities ,. in Almarin Phillips,
op. cit.
242 Demain le qapitalisme
sur le march; mais A.T.T. garde nanmoins un
. quasi-monopole. ..
11 est vraisemblable, crit Leonard Waverman
(trente-six ans, professeur l'universit canadienne
de Toronto), dans une publication r ~ e n t e de la
Brookings Institution 1, qu' l'poque les conditions
technologiques justifiaient le recours l'acceptation
. d'un monopole. Il tait plus effi,cace pour le public
amricain que les transmissions longue distance
soient regroupes au sein d'un mme rseau, gr
par une seule firme, plutt que par plusieurs entre-
prises en concurrence. Cela cause d e ~ conomies
d'chelle ralisables au niveau des quipements, ou
encore en raison des avantages de coordination pro-
curs par un systme national intgr. Cependant les
conditions technologiques, avec le dveloppement
des ondes hertziennes, les cbles coaxiaux, les satel-
lites de tlcommunications, les perspectives offertes
par l'usage du laser ou des cbles optiques, ne sont
plus du tout les mmes. Ce qui remet compltement
en cause les fondements de la politique de monopole
pratique depuis trente ans par les autoritsam-
ricaines.
Nous continuons, explique Leonard Waverman, d'agir
comme si les donnes techniques justifiaient encore 'le
recours la notion de monopole naturel , alors que
depuis plusieurs annes nous sommes entrs dans une
priode o la structure des cots de l'industrie justifie-
rait le reto"!lr des politiques plus comptitives.
Autrement dit, ce qui tait socialement justifi
une certaine poque ne l'est plus. Mais une fois un
monopole tabli il est trs difficile de revenir dessus :
la russite d'A.T.T. dfendre son monopole avec la
complicit active des autorits politiques ou admi"
1. Leonard Waverman, 0" The Regulation of Intercity Tele-
communications in Almarin 'Phillips, op. cit.
L'Btat-providence dmystifi 243
nistratives le montre bien. Une fois couvert par
l'aurole du service public , un monopole, qu'il
soit public ou priv sous tutelle, est pratiquement
assur d'une vie sans . limite, mme s'il n'est plus
conomiquement justifi. Sa survie s'analyse alors
comme un transfert de bien-tre de la masse des
consommateurs au profit d'une population privil-
gie : celle des managers et des salaris du service
public .
L encore, toutes ces expriences ne sont pas direc-
tement transposables aux donnes franaises. Elles
n'en comportent pas moins une leon importante,
qui, elle, est universelle: pour introduire davantage
de rationalit conomique dans le secteur pubIicou
para-public, il ne suffit pas de remplacer la logique
administrative par des rgles de gestion d'entreprise
prive (contrle budgtaire, autonomie d'action, ... ), il
faut aussi rflchir aux raisons d'tre conomiques
du monopole, et se rappeler que celles-ci ne sont pas
immuables, qu'elles sont troitement lies des
tapes donnes de la technologie, et qu'il est des
circonstances o le statut public devient davan-
tage une entrave l'amlioration du service du
public et de la collectivit (en lui imposant des cots
plus levs) qu'un facteur d'avantages sociaux.
L'important n'est pas tant qu'une firme soit prive
ou publique; il est surtout que survive une pression
concurrentielle, mme potentielle. L'important est de
sauvegarder la libert d'entre , ce qui est la
condamnation de tout monopole lgal . Comme
pour la poste, de deux choses l'une : ou bien, le
monopole public est rellement justifi par des
raisons conomiques qui font qu'il est la formule
d'organisation de l'industrie naturellement la plus
efficace, et on ne voit pas comment une entreprise
244 Demain le capitalisme
pIive pourrait trouver de son intrt de venir le
concurrencer sur son terrain, moins d'avoir des
gots suicidaires; ou bien, le monopole n'est pas la
formule d'organisation la plus conomique, et alors
l'intrt de la socit est qu'il disparaisse. Dans les
deux cas, on ne voit pas ce que. le maintien formel
d'un droit de monopole public apporte la
socit, sinon de protger certains intrts particu-
liers.
Le procs du W elfare State
Les Amricains n'ont pas encore de reglme de
Scurit sociale unifi, analogue celui de la Grande-
Bretagne ou mme de la France. Les Etats-Unis n'en
ont pas moins cd eux aussi aux sductions de
l'Etat-Providence, surtout depuis l're Kennedy. Lutte
contre la pauvret, rnovation urbaine, institution
d'un rgime obligatoire de retraites, mdecine gra-
tuite pour les vieux et les conomiquement faibles,
intgration sociale et scolaire,... depuis quinze ans
l'Amrique a subi une mutation sociale dont on sous-
estime souvent l'ampleur de ce ct-ci de l'Atlantique.
En 1976, l'ensemble des dpenses sociales du gouver-
nement fdral a ainsi reprsent plus de 55 mil-
liards de dollars contre ... 5 milliards en 1960, soit un
dcuplement; un budget qui assure quelque 300 000
emplois des fonctionnaires de tous niveaux dans les
administrations fdrales, rgionales ou locales.
Quels avantages rels les citoyens amricains ont-
ils retirs de ce dveloppement rapide et spectacu-
laire du Welfare State? Le bilan est-il la hauteur
des ambitions?
Dans ce domaine comme dans les prcdents, les
chercheurs amricains ont accumul, depuis quelques
annes, bon nombre d'tudes empiriques dont les
rsultats mettent en cause bien des ides reues.
L'Btat-providence dmystifi 245
*
**
Le salaire minimum. - Commenons par un domaine
chaud: celui des relations entre l'emploi et les lgis-
lations sociales destines protgr les chmeurs
(salaire minimum, rgimes d'indemnits chmage).
Ds 1968, un professeur de Chicago, Yale Brozen,
crivait:
L'institution du salaire mininium correspond des
intentions humanitaires; C'est une institutIOn aujour-
d'hui unanimement. entre dans les murs des pays
industrialiss; une institution que plus personne ne
peut dcemment remettre.en cause sans heurter les.
proccupations de justice et de solidarit sociale de ses
cOJ:!.citbyens. Ce n'est cependant pas une raison pour ne
pas regarder la ralit en face : le salaire minimum
contribue accrotre le chmage l ~
L'objectif du salaire minimum est de garantir aux
travailleurs les moins favoriss un minimum de
niveau de vie dcent. Fort bien. Mais il ne peut le
faire que pour autant que ceux qu'il est cens pro.-
tger ont un emploi. Or cette lgislation a aussi pour
effet de ... supprimer des emplois. Elle rejette en effet
en dehors du march du travail. tous ceux dont la
productivit est infrieure au salaire minimum. Elle
donne bonne conscience la socit, mais en ralit
se retourne contre ceux-l mme auxquels on veut
venir en aide, et que l'on rduit paradoxalement au
chmage (ces chmeurs se recrutant en priorit dans
les minorits sociales les plus dfavorises comme
les Noirs, les Indiens ou les Portoricains aux Etats-
Unis; d'o les phnomnes apparents de discrimi-
nation raciale). Les travailleurs les moins bien pays
1. Yale Brozen, cit par George N. Nash, The Conservative
Intellectual Movement in America since 1945, Basic Books,
New York, 1976.

246 Demain le capitalisme
sont certes mieux pays qu'ils ne le seraient si la
lgislation sur le salaire minimum n'existait pas,
mais ce plus social est compens par l'aggravation
des problmes humains lis l'augmentation du
chmage (notamment et surtout chez les jeunes).
Les travaux statistiques d'conomistes renomms
comme Jacob Mincer et Martin Feldstein ont con-
firm cette thse.
Dans son article publi par le Journal of PoUtical
Economy (octobre 1976), Martin Feldstein a notamment
montr que l'existence d'indemnits de chmage relati-
vement confortables aboutit ce que, face une rduc-
tion de leur demande, les entreprises amricaines. recou-
rent dsormais davantage la mthode d'ajustement par
licenciements qu' celle par rduction d'horaires; et cela
de connivence implicite avec les salaris et leurs repr-
sentants syndicaux qui, en fonction de.la nouvelle lgis-
lation et d'un calcul conomique trs simple, trouvent
finalement plus avantageux de subir une priode de
chmage temporaire subventionne par les pouvoirs
publics que de voir leur emploi garanti avec des horaires
diminus (ces chmeurs volontaires tant ensuite
75 p. 100 'rembauchs par la mme entreprise).
Autrement dit, l'amlioration de la protection
sociale du chmeur amricain conduit, toutes choses
gales par ailleurs, modifier l'arbitrage entre chcJ;.
mage partiel et chmage temporaire mais complet,
en faveur du second. Quant au salaire minimum,
qu'on le veuille ou non, il reprsente UI;le sorte de
transfert implicite au sein des classes les moins favo-
rises, des travailleurs qui ont le moins de capacits
au profit de ceux qui s'intgrent relativement plus
facilement au march du travail. C'est en dfinitive
une mesure sociale typiquement rgressive.
:.
L'Etat-providence dmystifi 247
La lutte contre la pauvret. - La suppression des
ghettos et la reconstruction des centres urbains
furent l'un des grands projets de l'Administration
amricaine dans sa lutte contre la pauvret. Quel en
est le bilan ?
Ce thme est l'un des sujets favoris des cono-
mistes libertariens dans leur contestation des bien-
faits de l'Etat-Providence.
De 1949 1971, font ainsi remarquer' les six jeunes
,auteurs de The Incredible Bread Machine (ce pamphlet
port l'cran dont nous avons dj parl propos de
la relecture de l'histoire contemporaine), les autorits
amricaines ont financ la destruction de 536 000 loge-
ments occups par des familles pauvres. Combien en
ont-elles reconstruit ? .. 200000. Et qui occupe ces nou-
veaux immeubles ?.. la moiti des nouveaux logements
sont occups par des mnages dont les revenus sont
suprieurs la moyenne nationale amricaine. Est-ce
cela venir en aide aux pauvres?
Il y a dix ans, poursuivent-ils, il s'agissait de faire
disparaitre la pauvret coups de milliards de dollars.
Le rsultat? En vingt-deux ans, le nombre de mnages
amricains assists d'une faon ou d'une. autre par
l'Etat a doubl, passant de 6 miIlions 15 miIlions. Rien
qu' New York, le chiffre des mnages ncessiteux est
pass de 320000 en 1960 1 300 000 en 1972. On est tent
de conclure que plus l'Etat intervient pour remdier
la pauvret, plus cette pauvret. augmente, ..
Avec un dtail en plus: la quasi-faillite financire
des grandes villes amricaines .
...

La redistribution des revenus. - Cette allusion la
pauvret pose le problme du bilan d'ensemble des
politiques sociales modernes. Dans quelle mesure
entrainent-elles vraiment un rtrcissement de l'cart
248 Demain le capitt4.isme
des revenus? Dans quelle mesure sont-elles vraiment
efficaces ? "
'c Ls politiques 9ccidentales' 4e ont
ceci de particulier que tout monde, adversaires'
comme partisans, croient qu'elles aboutissent effec-
tivement redistribuer du plus riche au plus pauvre,
alors que l'exprience nous montre que c'est plutt
l'inverse qui se produit : redistri1?uent, mais
bien souvent rebours, du plus pauvre au moins
pauvre , crivait il. y a quelques annes . l'Anglais
Antony Fisher. Ce faisant, il rsumait en quelques
lignes ce dont un nombre croissant d'conomistes
. : l'extraordinaire inef-
ficacitdu Welfare State.
On .considre souvent que la sensibilit actuelle aux
problmes d'ingalits, et liapparente incapacit de
nos socits occidentales les' rduire (sous-entendu:
lorsqu'elles ne les aggravent pas) sont la preuve de
la totale inadaptation des instruments capitalistes et
de l'conomie de march aux problmes crs par
l'volution des aspirations et des besoins de nos
concitoyens. Dans un mOllde o l'Etat redistribue
environ un tiers du produit national, rpliquent les
nouveaux conomistes, cette assimilatioJ;l est pour le
moins abusive. Ce que les impatiences de plus en
plus grandes face au problme des ingalits tradui-
sent, c'est moins une condamnation par les faits de
l'conomie capitaliste, que l'chec pur et simple du
Welfare State. C'est moins le march qui est "en
cause, quoi' qu'en pensent les gens, que l'incapacit
de l'Etat-Providence moderne rsoudre les probl-
mes pour lesquels on l'a invent. C'est bien davantage
la preuve de l'inefficacit des mcanismes d'allocation
de type politique qu'une manifestation de l'chec
des lois conomiques satisfaire les besoins mou-
vants" des individus et des groupes sociaux .
. Sur ce. sujet, nous ne pouvons faire mieux que de
cIter troIS documents :
L'E.tat-providence dmystifi . 249
- Le premier, est une tude de deux Britanniques,
A.L. Webb et J.E.B. Sieve, publie en 1971
1

Aprs une longue recherche sur l'volution de la
distribution des revenus dans l'conomie britannique
au cours des cinquante dernires annes, ceux-ci
remarquent qu'en 1969, le degr d'ingalit dans les
revenus n'tait gure diffrent de ce qu'il tait en
1937.
Il est pour le moins intressant, crivent-ils, de
remarquer que pendant les vingt annes qui ont vu la
cration puis le fantastique dveloppement des prlve-
ments redistributeurS'du Welfare State, le degr d'in-
galit n'a pratiquement pas boug 1.
Certes, prcisent-ils, les statistiques sont trs
imprcises et parfois douteuses; mais il faut tenir
compte que ces rsultats ont t acquis en dpit
d'une mthodologie qui devait plutt surestimer
l'impact redistributeur des dpenses sociales.
Sachant que l'Etat britannique prlve en moyenne
30 p. 100 des revenus de chaque citoyen, o va donc
cet argent? Comment donc se fait-il que cette ponc-
tion, en principe progressive, n'affecte pas l'chelle
des revenus?
- Une partie de la rponse nous est donne par
les chiffres que cite James D. Gwartney, dans son
manuel d'conomie pour tudiants dont la qualit en
fait sans doute l'un des meilleurs textbooks de sa
gnration 2 (il est incomparablement suprieur
l'Economique de Paul Samuelson qui en est a u j o u r ~
d'hui sa onzime dition et est le livre le plus
vendu dans le monde aprs les ~ penses de Mao ).
1. "Income Redistribution and the Welfare State , Occa-
sionnai Papers on Social Administration, n 41, Bell, Londres.
2. James D. Gwartney, Economics : Private and Public
Choice, Academic Press, New York, 1976. .
230 Demain le capitalisme'
La grande majorit des transferts' financiers en pro-
venance de l'Etat, explique-t-il, vont non pas au plus pau-
vres mais aux classes moyennes. Il est vrai que les mnages
les plus. dshnts, ceux ayant moins de 4000 dollars de
revenus par an (en 1971) touchent plus de l'Etat sous
forme de prestations sociales diverses qu'ils ne lui paient
au titre des impts; ils bnficient dolic d'un effet de
redistribution rel. Mais globalement, ces transferts au
bnfice des plus pauvres ne reprsentent qu'une petite
masse de l'ensemble des transferts qui circulent dans la
socit amricaine : 40 p. 100 de ces transferts sont
perus par des mnages amricains ayant plus de 8000
dollars de revenus annuels; les deux tiers vont des
mnages gagnant plus de 4000 dollars. Ce qui globale-
ment signifie que plus de la moiti des transferts effec-
tus sont distribus des mnages dont la situation
financire n'est pratiquement pas affecte par cette op-
~ a t i o n : ils retouf;hent d'une main ce qu'ils ont pay de
l'autre.
L'amlioration de la situation relative des plus
dshrits est donc, pour le peu qu'elle soit, ralise
au prix d'un fantastique va-et-vient d'argent qui ne
rapporte rien de rel ses bnficiaires, mais cote
la collectivit le prix que celle-ci doit supporter
pour la ralisation matrielle de ces oprations : la
paie des fonctionnaires qui en sont chargs par
exemple., (Cot social que certains valuent
environ 15 p. 100 des sommes ainsi redistribues.)
. - Conclusion de Gordon Tullock, dans un livre
publi par l'Institute of Economie Affairs 1 :
Les vrais pauvres ne bnficient en ralit que trs
peu du fantastique essor des activits sociales du We1fare
State. La redistribution, dans nos Etats modernes, ne
s'effectue pas des plus riches aux plus pauvres, mais
entre classes moyennes. En fait, si l'on tient compte que
1. Gordon Tullock, "The Charity of the Uncharitable dans
The Economies of Charity, ouvrage collectif publi par l'Ins-
titute of Econonuc Affairs, Londres. .
L'Etat-providence dmystifi 251
la sociale des .t:r:ansferts dpend davantage
du poIds electoraI et politique de chaque groupe de -
pression que de l'tat des besoins, nous ferions mieux
de considrer que la vritableredistribtition se fait des
groupes sociaux les moins bien organiss ou structurs,
vers les groupes sociaux ou politiques les mieux mme
de faire prendre leurs intrts en charge par l'appareil
public. li>
*
**
La Scurit sociale. - Ce que l'on appelle Social
Security , aux Etats-Unis, ne concerne que le systme
obligatoire des retraites. C'est, budgtairement, le
plus important de tous les programmes amricains
de Welfare. Son mcanisme de financement est pro-
che de nos systmes franais de cotisation sociale.
Il repose sur une double contribution des employs
et des employeurs, calcule en fonction du revenu,
avec un systme de plafonnement. En thorie, la
structure du systme est telle que son impact devrait
tre lgrement redistributif. Mais cet 'aspect redis-
tributif, expliquent certains conomistes, disparat si
l'on prend en compte deux facteurs :' d'une part,
l'ingalit de la dure de la vie active selon les cat-
gories de travailleurs et de revenus (les titulaires de
hauts revenus sont des gens qui, en gnral, rentrent
plus tard dans la vie active, et donc cotisent moins
longtemps que les titulaires, de revenus infrieurs);
d'autre part, les perspectives ingales en matire de
dure de la retraite (les titulaires de hauts revenus
sont aussi ceux ayant l'esprance de vie la plus lon-
gue, donc la perspective de toucher leurs allocations
le plus longtemps).
On ne dispose pas encore d'tudes trs prcises sur
ce sujet, ni de chiffres catgoriques, mais le fils de
Milton Friedman, David Friedman, dans son livre
que nous avons dj cit The Machinery of Freedom,
a calcul en 1973, qu'un individu qui entre dans la
252 Demain le capitalisme
vie active vingt-quatre -ans et vit jusqu' l'ge de
soixante-douze ans, toutes choses gales par ailleurs,
et compte tenu des phnomnes actuariels, rcup-
rerait sous forme de retraite cumule environ deux
foiS plus qu'un autre individu qui commencel"ait
travailler l'ge de dix-huit ans et ne jouirait de sa
retraite que jusqu' soixante-dix ans. Autrement dit,
la Scurit sociale est une meilleure affaire polir les
citoyens amricains aiss que pour les bas revenus :
les premiers en ont deux fois plus pour leur argent_
que les seconds .
-.
*
L'aide l'agriculture. - La politique agricole am-
ricaine nous donne un autre exemple des paradoxes
de la socit de Welfare. Lorsqu'il travaillait pour le
ministre amricain de l'Agriculture, David F r i e ~ a n
a calcul qqe l'aide de la .nation son agriculture
tait finance aux deux tiers par la hUsse des
prix des denres alimentaires. Consquence : si l'aide
l'agriculture est conue de faon avoir un: effet
lgrement redistributif (les agriculteurs les moins
nantis recevant proportionnellement plus que les
autres), l encore cet aspect _ social de la politique
agricole est estomp par le fait que son financement
est franchement rgressif (la hausse des prix pesant
proportionnellement plus sur les budgets modeste$).
Le reste de la nation vient en aide ses agriculteurs.
C'est peut-tre un devoir de solidarit nationale. Mais
cette solidarit pse plus lourd sur les paules des
plus pauVres. Et.l'on a en fait une redistribution
qui va d'une catgorie de plus pauvres une
autre catgorie de plus pauvres . Est-ce cela l'Etat-
Providence? Est-on s1ir qu'il en aille trs diffrem-
ment en France ?
. *
*.
L'Btat-providence dmystifi 253
L'urbanisme. - Pour terminer l'vocation des inef-
ficacits des politiques sociales contemporaines,
nous signalerons une dernire tude qui concerne
l'action des pouvoirs publics en matire d'amna-
gement urbain et rgional. Il s'agit d'un livre d'un
juriste de Chicago, Bernard Siegan, intitul Land
Use without Zoning. Pourquoi s'intresser cet
ouvrage? Parce q1,.l'on y trouve une contestation
originale des prtendus bienfaits de l'intervention
administrative en matire de planification urbaine.
Bernard Siegan prend l'exemple de Houston, la capi-
tale du Texas, la seule grande cit amricaine dpassant
le million d'habitants qui, dans le domaine de l'utili-
sation des sols, ait conserv un rgime administratif
extrmement libral. Utilisant une multiplicit de don-
nes recueillies localement sur les prix des terrains, les
loyers, etc. il oppose l'exprience texane ce qui se
passe Chicago, ville o au contraire les pouvoirs plani-
ficateurs des autorits locales sont extrmement contrai-
gnants. Et il dmontre, statistiques l'appui :
a) qu'en matire de qualit de l'environnement urbain,
Houston n'a rien envier aux autres agglomrations
urbaines, bien au contraire;
b) que les loyers des logements populaires (l'qui-
valent de nos H.L.M.) 'l. sont infrieurs, avec une pro-
portion plus grande qu ailleurs de maisons individuelles
ou quasi individuelles.
Il conclut en opposant ces rsultats la croyance
gnrale que l'intervention bureaucratique est le seul
mcanisme possible pour sauvegarder l'environnement
urbain et dmocratiser le logement. Mme en urba-
nisme, explique-t-il, les mcanismes volontaires d'change
et de marcht$ sont d'une -efficacit sociale suprieure aux
modes d'intervention bureaucratiques.
Qui dit rglementation du march, sous prtexte
d'en amliorer le fonctionnement, dit en ralit
contingentement. Or, qui dit contingentement, dit
apparition de rentes de situation, donc passe-
droits, march noir, superprofits, et, au bout du
254 '
Demain le capitalisme
coIIlpte, accroissement des ingalits par rapport.
ce qui rsulterait du fonctionnement d'Un libre mar-
ch. .
La protection du consommateur
Il n'est pas possible de finir cette revue des' tra-
vaux consacrs l'analyse critique des interventions
sans voquer la personnalit de Sam
Peltzman. Trente-sept ans, 8llcien membre de la
Commission des Conseillers conomiques du prsi-
dent Nixon (1970-1971), actuellement professeur la
Graduate School of Business de l'Universit de Chi-
cgo, Sam Peltzman est en effet le pionnier de \,'appli-
cation des mthodes conomiques et conomtriques
l'analyse des effets conomiques et sociaux des
mesures rglementaires de protection du consom-
mateur. Il est, l'auteur d'une tude 1 qui, au dbut
des annes 70, a fait beaucoup de bruit aux Etats-
Unis en dmontrant que la loi de 1962 concernant la
protection du consommateur contre la prolifration
Cie produits pharmaceutiques d'efficacit mdicale
douteuse cotait plus cher la socit qu'elle ne lui
rapportait.
Tout commence avec le fameux scandale de la thali-
domyde, la fin des annes 1950. L'Amrique n'est pas
touche par la vague de bbsmalforms. mais les asso-
ciations de consommateurs s'alarment de ce que, bien
qu'officiellement carte du march par une dcision de
la Food and Drug Administration, la thalidomyde est
nanmoins diffuse par son fabricant, sur une chelle
exprimentale, auprs d'un certain nombre de mdecins.
, Une campagne d'opinion s'organise qui un ren-
, 1. Sam Peltzmari, Regulation ut Pharmaceutical Innovation,
American Bnterprise Institute, 1974.
L'E-tat-providence dmystifi 255
forcement de la lgislation concernant l'introduction
dans le public de nouveaux mdicaments. L'action de la
F.D.A. est considre comme tant insuffisamment stricte
et svre. Rsultat : la loi Kefauver de 1962 qui aug-
mente considrablement les exigences de l'adminis-
tration pour la dlivrance des permis autorisant la
vente de nouvelles spcialits pharmaceutiques. Le fabri-
cant ne doit pas seulement dmontrer que son produit
est un mdicament sr , il doit galement prouver
que ce mdicament est Cela. se traduit notam-
ment par le fait que la F.D.A. n'est plus contrainte de
dlivrer son autorisation dans un dlai donn.
Cette loi reprsente en fait la grande vic-
toire des consumristes amricains. Elle part de
l'ide que dans la masse des nouveaux produits intra-
duits annuellement sur le march, un certain nombre
sont d'une efficacit douteuse, qui n'apportent rien de
plus au consommateur, et donc constituent un gaspillage
conomique. L'objectif de la nouvelle lgislation n'est
donc pas seulement. de renforcer la scurit des
consommateurs de mdicaments, mais de leur pargner
les gaspillages qui rsultent de l'achat de mdicaments
sans vertus thrapeutiques nouvelles relles. En sens,
elle s'intgre dj dans le mouvement d'opinion qui
dnonce les excs de la publicit et de l'obsolescence
acclre des marques. .
Lorsque Sam Peltzman entreprend son tude, son
intention n'est pas de faire le procs de la loi Kefau-
ver, mais d'en calculer les bnfices sociaux. Et
pour cela, il fait mme le choix des hypothses les
plus favorables la nouvelle lgislation. Le rsultat
n'en est que plus significatif. Comment s'y prend
Peltzman ? Comment peut-on mesurer les bnfices
d'une lgislation dont rien ne permet de visualiser
directement les effets ?
L'ide est relativement simple. Lorsque le march
n'tait pas rglement, la slection entre les bons
et les mauvais mdicaments (c'est--dire les mdi-
caments . efficaces apportant quelque chose de
nouveau d'un cOt, et les mdicaments inefficaces
256 Demain le capitalisme
n'ajoutant rien par rapport aux anciennes spcialits,
de l'autre) se faisait naturellement au niveau des uti-
lisateurs, mdecms et patients, par un processus
d'apprentissage. Au bout d'un certain temps, les
mauvais mdicaments taient abandonns. Ce qui,
en termes conomiques, se traduisait par un glis-
sement ngatif de leur courbe de demande: glisse-
ment qui se rpercutait aussi sur l'volution de la
courbe de demande de l'ensemble des produits nou-
veaux par rapport ce qu'tait cette courbe imm-
diatement aprs la mise en service des nouvelles
spcialits. .
L'objectif de la nouvelle lgislation est d'viter
aux consommateurs les cots de cette exprimen-
tation personnelle en confiant des fonctionnaires
de la Food and Drug Administration le soin d'effec-
tuer ce travail dans leurs laboratoires. Ne devraient
donc tre mis en circulation que les bons pro-
duits, ceux dont la courbe de demande ne risque pas
de glisser ngativement aprs usage. Pour savoir si
cette lgislation a atteint son but, il suffit alors de
comparer le profil d'volution des courbes de deman-
des de nouvelles spcialits, avant la mise en appli-
cation de la loi, et aprs son application. Si la loi est
efficace, aprs son passage, le glissement ngatif de
la courbe de demande de produits nouvellement mis
en vente devrait tre beaucoup moins accentu que
ce n'tait le cas avant. Si la loi n'a servi rien, on
doit noter trs peu de diffrence entre les deux
profils.
Passons sur les problmes techniques de mesure
des courbes de demande. Que dcouvre Sam Peltz-
man? Qu'il n'y a pratiquement rien de changeriire
avant et aprs le vote de la loi Kefauver. Autrement
dit, mme aprs que les lourds contrles renforcs
de la F.D.A. ont t mis en place, les dchets sont
pratiquement aussi importants. que prcdemment.
La nouvelle lgislation n'a pas rduit les gaspillages
L'Btat-providence tUmystifi4 257
qu'elle tait cense liminer. L'attitude du public
montre que eltJi-ci juge que parmi les produits nou-
il n'y a pas moins de mauvais mdicaments
qu'autrefois; ou l'inverse que les contrles n'ont
pas renforc la proportion de bons ' mdicaments.
Mais, entre-temps, la loi Kefauver a eu d'autres
effets; Elle a rduit, de moiti le nombre des
nouvelles spcialits introduites sur le march am-
ricain chaque anne. Elle a allong de quatre ans les
dlais de mise en vente de nouveaux mdicaments.
Elle. a doubl les supports par les entreprises
pour le dveloppement de nouveaux produits. Elle a
enfin substantiellement contribu augmenter les
prix de l'ensemble des mdicaments vendus sur le
march amricain.
Orqu'est-ce' que cela signifie? Que des mdica-
ments qui, s'ils avaient t mis en vente plus tt,
auraient sauv des centaines ou des milliers de vies
humaines, sont mis au frigidaire pendant une priode
de temps relativement longue; que de nombreux
produits qui permettraient d'amliorer la qualit des
traitements actuellement utiliss ne verront jamais
le jour parce en cote dsormais trop cher aux
laboratoires de dvelopper des produits nouveaux;
que de nombreux mdecins sont ,contraints de conti-
nuer prescrire des produits de qualit douteuse ou
insuffisante qui auraient t remplacs par des pro-
duits de meilleure qualit si leur dveloppement
n'avait pas t entrav par la nouvelle lgislation.
Et tout cela pour quoi? Ces pourraient
tre peut-tre justifis si par ailleurs il tait dmon-
tr que les bnfices que les consommateurs en reti-
rent sont substantiels. Or, nous avons w que ce n'est
pas le cas. Comme l'crit Yale Brozen, dans sa pr-
face l'tude de Sam Peltzman, l'exprience montre
que: les sanctions naturelles du march, avant
taient suffisamment efficaces pour que la substi-
tution ce mcanisme naturel d'un mode de contrle
258 Demain le. capitalisme
administratif ne permette pas d'amliorer sensible-
ment les rsultats . Autrement dit, les sanctions du
march rduisaient dj les gaspillages un Biveau
minimal par rapport auquel il tait difficile de faire
mieux.
Partant de l, Sam Peltzman estime donc que cette
. nouvelle lgislation, loin d'amliorer le sort du
consommateur de produits mdicaux, se traduit pour
lui par un cot supplmentaire de 300 400 millions
de dollars par an, soit une sorte de taxe occulte de
de 5 10 p. 100 du montant de ses achats
annuels. - Au profit de personne, si ce n'est 1) des
fonctionnaires dont le pouvoir a t renforc,
2) des laboratoires les moins preneurs de risques qui
jouissent dsormais d'une situation concurrentielle
protge par rapport ce qu'tait leur situation
avant 1962.
Les recherches de Sam Peltzinan ont, depuis leur
publication, t compltes par d'autres travaux.
Notamment une tude de Henry Grabowski, profes-
seur 4'conomie Duke University, qui se pose la
question de savoir comment l'on pourrait remdier
aux nuisances de cette loi sans en modifier fonda-
mentalement le principe 1. Cette tude est elle aussi
intressante car elle mne au cur des pro:
blmes poss par la logique des contrles adminis-
tratifs.
Le problme, expli9ue-t-il, est que dans notre concep-
tion actuelle des controles publics, les agents contrleurs
sont davantage des gendarmes que des personnes en
charge du bien d public. Si un fonctionnaire laisse en
effet passer un mdicament dont les consquences seront
dsastreuses, il sera immdiatement, lui et son service,
lourdement sanctionn - si ce n'est pcuniairement ou
1. Henri Grabowski, Drug Regulation uf Innovation, Ame-
rican Enterprise Institute, 1976.
L'Etat-providence dmystifi 259
pnalement, "du moins dans ses espoirs d'avancement.
Mais qu'a-t-il gagner ce qu'un bon produit attei-
gne le march le plus rapidement possible, ce qui est
l'intrt de la socit? Rien. Personne ne lui en saura
gr. C'est cette situation, conclut-il, qu'il faut rqui-
librer en faisant en sorte 'lue le ratio cots/avantages
du fonctionnaire par rapport l'introduction de nou-
veaux mdicaments se rapproche davantage du rapport
cots/avantages 'lui est celui du consommateur.
... ce .qui nous ramne la thorie des droits de
proprit.
*
*.
Ces tudes reposent sur des mthodologies parfois
srieusement discutes ou contestes (Sam Peltzman,
par exemple, a t trs critiqu). Certains de leurs
rsultats sont peut-tre difficilement convaincants.
Cela dit, il faut reconnatre leurs auteurs Un triple
mrite.
D'abord celui du courage intellectuel. Ils n'hsitent".
pas sortir des sentiers battus et des conformismes
de rigueur pour oser dmystifier un certain nombre
de tabous. Mme s'ils ne cachent pas leur engage-
ment idologique, leur dmarche reste fondamen-
talement scientifique: s'il est vrai, expliquent-ils en
substance, que le march est source de gaspillages,
d'inefficacits et d'injustices, quelles garanties avons-
nous que le rsultat de l'action de l'Etat sera bel et
bien conforme aux intentions qui ont motiv son
intervention? C'est une question qui mritait
d'tre pose.
Il est juste qu'aujourd'hui, alors qu'aprs vingt-
inq ans d'exprience du Welfare State,' on dispose
d'lments pour juger sur pices , une nouvelle
gnration de chercheurs s'interroge son tour sur
l'efficacit relle des mcanismes politiques et
bureaucratiques; cela pour s'assurer que leur cot
260
Demain le capitalisme
rel ne l'emporte pas sur les avantages qu'ils sont
censs apporter la collectivit, et chapper
infernal qui veut que les passes
servent justifier l'accroissement du rle de l'Btat.
Ces chercheurs ont aussi le mrite de rappeler le
public un certain nombre de ralits conomiques.
Le caractre commun de ces tudes est de'lnontrer
comment toute intervention dans 'le fonctionnement
des mcanismes de march aboutit crer des phno-
mnes pervers d'adaptation analogues ce qui se
passe en temps de guerre et de rationnement sous
forme de fi march noir . Comme le rappelle juste
titre le journaliste britannique Samuel Brittan dans
un ouvrage de synthse publi en 1976
1
:
te Il ne suffit pas d'encadrer ou de rglementer le
march pour empcher les lois conomiques de l'offre
et de la demande de fonctionner; le march, mme
dcoup en tranches, continuera de fonctionner en pro-
duisant des effets pervers - et souvent lointains - dont
le lgislateur, doit tenir compte s'il veut faire de la
bonne gestion.
De l sO\Jtenir l'ide que toute intervention de
l'Btat dans la vie conomique est ncessairement
plus un mal qu'un bien, il n'y a qu'un pas qu'un nom-
bre croissant de jeunes universitaires amricains
n'hsitent pas faire, la diffrence de leurs ains ;
cela dit, le fait de poser la question et de sortir d'une
situation o, au contraire, tout ce qui vient de l'Btat
est ncessairement bon , est dj un progrs intel-
lectuel considrable.
Bnfin, dernier mrite de ces chercheurs, celui
d'aider au renouvellement de la pense librale.
Ainsi que le fait remarquer George Nash : fi L'essor
1. Samuel Brittan, te Participation without Politics!".I. Insti-
tute of Economic Affairs, Hobart Palier Special, n avril
1975. .
L'Etat-providence dmystifi 261
de la recherche conomique empirique a donn une
nouvelle dimension la doctrine librale 1. Sa
contestation de l'idologie bureaucratique est dsor-
mais moins abstraite, moins doctrinaire; elle ne se
fonde plus seulement sur l'inlassable rptition de
mots, de concepts, de principes qui ont subi l'usure
du temps et se heurtent au scepticisme fondamental
des gnrations auxquelles ils s'adressent. En repo-
sant davantage sur des faits, des chiffres, un langage
scientifique, elle devient d'autant plus efficace qu'elle
est plus ponctuelle, et d'autant plus mobilisatrice
qu'elle se prsente finalement comme une contesta-
tion des ides reues vhicules par l'intelligentsia
en place.
Critiquer l'inefficacit des solutions administratives
et bureaucratiques est bien. Mais cela ne suffit pas
si l'on se cantonne dans le dbat littraire. Il faut
aussi savoir mesurer ces gaspillages. Le message
en aura d'autant plus de force. Si celui des adver-
saires de l'conomie de march est fond sur des
concepts discutables, reconnaissons en effet que celui
des dfenseurs de la libre entreprise manque souvent
de porte en raison de son caractre trop thorique,
abstrait et purement dfensif.
Il reste souhaiter qu'un jour des cheI:cheurs fran-
ais soient mme de mener des travaux similaires.
Ils contribueront en effet donner une nouvelle
dimension la dfense des ides librales. La contes-
tation de l'idologie bureaucratique sera alors moins
abstraite, moins doctrinaire. L'exprience amricaine
montre qu'un tel investissement scientifique, mme
s'il repose sur une stratgie trs long terme, est un
effort payant. Il est certain que tous ces travaux, au
cours des annes venir, ne suffiront pas empcher
1. George NasJ.l
J
The Conservative Intellectual Movement in
America sinee 1'P15, op. cit.
262 Demain le capitalisme
les bureaux de Washington d'accroitre encore leur
emprise sur l'conomie amricaine. Mais d'ores et
dj ils commencent avoir une certaine influence,
mme dans les mjIieux de Washington, et les media
eux-mmes commencent se faire l'cho de leurs
remises en question.
CHAPITRE VII
Rinventer le march
L'conomie de la libert
DB mme que l'identification des imperfections
du march a conduit les conomistes des annes
195(}.1960 suggrer la mise en place de mcanismes
destins corriger les prtendus dfauts de fonction-
nement de l'conomie capitaliste, de mme il est
logique que l'analyse des faillites de l'action ta-
tique conduise proposer des remdes. Une critique,
aussi justifie soit-elle, ne sert pas grand-chose si
elle ne dbouche pas sur des propositions conqtes.
C'est quelques-unes de ces propositions que nous
allons maintenant recenser. QueUes solutions aux
problmes actuels de la socit les nouveaux cono-
mistes amricains prconisent-ils?
Dans un premier temps, nous examinerons les sug-
gestions que certains d'entre eux font pour enrayer
le glissement continu de nos socits vers toujours
plus d'Etat. Nous verrons ensuite les remdes qu'ils
prconisent pour rduire, d'une part, les gaspillages
du Welfare State, d'autre part, les gaspillages de
l'organisation actuelle des marchs. Enfin, nous vo-
querons les ides originales de ceux qui, poussant
jusqu'au bout la logique de l'conomie de march,
n'hsitent pas nous dcrire ce. que pourrait tre
une socit anarcho-capitaliste .
266 le capitalisme
Comment enrayer 14 croissance de l'Etat
1
Nous avons yu (chftpitre
veaux conomistes i des universits amencames
expliquaient la drive; continue de nos socits vers
toujours plus d'Etat par deux sries de facteurs:
- d'une part, le interne qui affecte nos
1 actuelles : c<;>ncentrat.ion de Ja
rpartition des benllices de l'action publique; dis-
persion de la rpartition de ses cots . Dsquilibre
li aux modes d'lectiob. en usage dans nos dmocraties
reprsentatives et qui, J'a montr Allan Meltzer,
aboutit ce que les oalitions en faveur de l'accrois-
sement des dpenses publiques sont plus efficaces, et
ont une dure de viel plus longue que les coalitions
pour la rduction de dpenses; .
- d'autre part, la logique de .fonctionnement de nos
structures adininistratiyes qui fait que les fonctionnaires
des Etats modernes ont une grande libert d'action pour
utiliser l'appareil de afin de subventionner
demande des biens et services dont ils assurent la pro-
duction l'abri de t9ute concurrence. (Cf. les thories
de la bureaucratie.) i .
A cela s'ajoute que ces dbordements de l'action publio
que crent des dsqtUlibres et des gaspillages qui,
leur tour, servent de! justification pour demander
l'Etat de corriger ce 1 que lui-mme a prcdemment
contribu crer, mai* dont on fait porter - tort -
la . responsabilit au flarch et au capitalisme .
1
Au total, nos modernes sont prises dans
un cercle vicieux o rEtat appelle l'Etat. Et c'est de
ce cercle vicieux qu'il convient d'essayer de sortir.
Comment? Les nouvelles analyses conomiques sug-
grent deux rponses: a) en rvisant notre techno-
logie politique et en cherchant mettre au point de
nouveaux modes de des prfrences collec-
tives qui permettent CIe raliser un meilleur arbi-
trage entre les multiples finalits individuelles ou
1
Rinventer le march 267
collectives qui s'affrontent; b) en rintroduisant la
concurrence et de nouveaux systmes de sanctions-
rcompenses dans le secteur public.
De nouvelles technologies politiques. - Aucun sys-
tme lectoral n'est parfait. Aucun systme actuel-
lement connu ne permet d'arriver 1' optimum
social qui permettrait de dire que nos institutions
sont 100 p. 100 dmocratiques. D'une manire gn-
rale, nos dmocraties reprsentatives sont fondes
sur l'application du principe majoritaire qui fait
que la dcision applique est celle qui a t adopte
par au moins 51 p. 100 des suffrages. Il existe bien"
des circonstances spciales o des majorits plus
importantes sont requises (majorits des deux tiers,
par exemple), mais dans l'ensemble la rgle majo-
ritaire est bien devenue l'institution dominante de
notre vie politique; au point que, pour nos contem-
porains, la dmocratie s'identifie avec elle.
Cette institution est pourtant bien imparfaite, et
mme, tout compte fait, assez peu dmocratique. Depuis
les travaux de James Buchanan et Gordon Tullock (The
Calculus of Con'sent, 1962), il est en effet reconnu que la
rgle majoritaire conduit des situations gnralement
assez loignes de l'optimum souhaitable. D'abord, il y
a ce fameux paradoxe de Condorcet, reformul, nous
l'avons dit, dans les annes 1950 par Kenneth Arrow,
qui. explique que toute rgle de vote fonde sur le prin-
cipe ordinal "(le oui-non) dbouche sur une accumu-
lation d'incohrences qui empche d'obtenir une agr-
gation collective des prfrences individuelles qui ait un
vritable sens - sinon _ sur des choix trs globaux et
vaguement dfinis. Il y a ensuite toute une srie de
travaux trs techniques qui dmontrent pourquoi, au-del
d'apparences parfaItement galitaires, et parce qu'il ne
tient pas compte de l'intensit des prfrences des
individus, le systme majoritaire conduit en ralit
1
i
268 Demaini le . capitalisme
une distribution trs Jgalitaire du pouvoir politique
qui favorise les plus motives e.t les mieux
organises. Il y a enfin tous les mcanismes de mar-
chandagelO parlementa' (logrolling) qui, dans nos
rgimes reprsentatifs, 1bOUtissent ce que sont dmo-
cratiquementlO adopts un ensemble de mesures et de
projets politiques qui en ralit cotent plus cher la
collectivit qu'ils ne lui rapportent, et conduisent firuile-
ment sacrifier la dive st des intrts minoritaires au
profit d'un alignementl sur les besoins de l'lecteur
moyen lO, cette constrljlction arbi.traire qui est aujour-
d'hui le vritable respoIljSable de l'extension continue des
pouvoirs de la bUreaUCjatie 1.
Peut-on, imaginer de nouveaux syst-
mes lectoraux qui, aboutir une perfection
absolue (dont on sait q'elle est inatteignable) per-
mettraient nanmoins
L
d'obtenir des rsultats meil-
leurs? Jusque trs la rponse tait
non D. Les du Public Choice se conten-
taient de conseiller 1 recours plus frquent des
majorits plus leve .
Mais un lment no,veau est en train d'intervenir:
l'invention d'un systme de rvlation des
prfrences baptis par ses auteurs
Demand Revealing zrrocess D, et dont il semble que
ses caractristiques: permettraient d'obtenir une
qualit de suprieure tout ce qui
tait possible jusqu' 1 prsent. De quoi s'agit-il? Le
sys,tme est complexe.l Il n'est donc pas possible d'en
expliquer en dtail t(j)us les arcanes. Disons cepen-
dant qu'il s'agit d'un 1 systme qui vise remplacer
le pr.inCipe ordinal rvlation des prfrences,
par une technique utfisant des mcanismes cardi-
naux d'expression des prfrences.
L'essentiel du se ramne ceci : au lieu de
1. Ct. chapitre V, pagJ 183 191.
1 "
1
Rinventer le march 269
demander l'lecteur de voter par oui ou par non
entre un nombre donn d'alternatives, on lui demande
d'exprimer quel prix il serait prt payer, toutes choses
gales par ailleurs,' pour s'assurer que la collectivit
dont il fait partie .choisisse bien la !;olution qu'il prfre
plutt que celle qu'il refuse; on fait la somme de toutes
les rponses, et la solution retenue est celle qui obti,ent
le prix total le plus lev; cependant, on calcule dans
quelle mesure l'abstention de chaque lecteur aurait
chang le rsultat final; et s'il apparat que la prise
en compte du vote exprim par l'lecteur aboutit
modifier le rsultat par rapport au rsultat qui aurait
prvalu si cet lecteur s'tait abstenu de chiffrer sa
prfrence, on lui fait payer une taxe calcule sur la
diffrence qui existe entre les deux valeurs totales (celle
calcule en tenant compte de son vote, celle calcule
sans son vote 1).
Dans une confrence prononce Paris en septem-
bre 1977 devant les adhrents de l'Association pour
l'Economie des Institutions, Gordon Tullock a ainsi
prsent les principauX avantages de ce systme
auquel on peut donner le nom de vote payant :
- Parce que c'est une technique qui tient compte
de l'intensit des prfrences individuelles et collec-
tives, le demand revealing process permet enfin
de contourner les obstacles logico-mathmatiques
dfinis par Kenneth Arrow dans ses travaux sur la
logique des systmes de choix collectifs. Il chappe
notamment aux incohrences qui, dans les systmes
de vote actuellement pratiqus, rsultent de la pos-
sibilit pour les lecteurs d'exprimer des choix
contradictoires. Le demand revealing process ouvre
ainsi la voie une nouvelle gnration de sys-
tmes de vote qui pennettraient enfin d'augmenter
1. Pour une description plus dtaille du mcanisme, avec
exemple d'application, VOll Henri Lepage, Autogestion et
Capitalism!.l. Editions Masson, collection de l'Institut de l'En-
treprise, biS. .
270 Demain le capitalisme
considrablement l'efficacit sociale des dcisions col
lectives en donnant aux citoyens une quantit et une
qualit de biens publics qui se rapprocheraint
le plus possible de la structure relle de leurs besoins
et prfrences, compte tenu des contraintes de raret.
- En raison des mcanismes de pnalit financire
qui lui sont associs, le demand revealing process
a en effet pour principale caractristique d'inciter
l'lecteur rvler ses vritables prfrences, le fait
de tricher en dissimulant l'intensit relle de sa pr.
frence risquant de signifier pour lui qu'il paiera une
taxe suprieure l'avantage rel que lui rapportera
l'option retenue. Par rapport aux procdures dmo
cratiques traditionnelles,' il offre deux avantages.
D'une part, il encourage une expression plus hon-
nte des prfrences relles des lecteurs ou de
leurs reprsentants. D'autre part, il incite l'lecteur
faire un effort d'information personnel concernant les
options politiques qui lui sont prsentes suprieur
l'effort auquel l'incitent les systmes politiques
actuels. Il ne suffit pas en effet que les lecteurs
soient motivs pour exprimer leurs vritables prf-
rences, encore faut-il qu'ils connaissent ces prf-
rences. Pour cela, l'lecteur doit s'informer, et cela
reprsente pour lui un acte ({ coteux qui, dans
l'allocation de son temps et de sori nergie, vient en
concurrence avec ses autres activits. En augmen
tant ses chances d'avoir une allocation de biens
publics plus juste que ce que permettent les tech-
niques actuelles, le demand revealing process aug-
mente la rentabilit des efforts individuels d'informa-
tion. Chacun devrait tre davantage motiv que
prcdemment pour essayer de se faire une vritable
opinion sur les {( cotS et les ({ avantages des
options qui lui sont prsentes.
- Le demand revealing process aboutit recrer
dans le domaine des biens publics des mcanismes
d'allocation pratiquement identiques ceux qui
Rinventer te march 271
caractrisent une conomie de march. Il permet-
tra de faire en sorte que chaque citoyen achte les
produits de l'activit tatique leur coat marginal,
ce qui est l'Une des conditions fondamentales de
l'efficacit sociale. Il devrait notamment modifier
considrablement le jeu des groupes de pression et
des partis politiques. Actuellement, ceux-ci, qui sont
les principaux pourvoyeurs d'information concernant
les gains et les cots escompts des diffrents pro-
grammes collectifs possibles, sont peu motivs pour
donner une information de bonne qualit. Leurs res-
sources sont davantage orientes vers la sduction
artificielle de l'lecteur que vers la production d'une
information relle et honnte amliorant la connais-
sance que ls citoyens ont du vritable enjeu en
fonction duquel ils doivent faire leur choix. Avec le
demand revealing process les choses seront profon-
dment diffrentes. Ce systme contient la promesse
d'inciter fournir une quantit et une qualit d'in-
formation meilleures, et de garantir que cette infor-
mation sera produite davantage pour informer vri-
tablement les citoyens que pour les msinformer .
En rendant les groupes d'opinion responsables finan-
cirement du cot marginal de leurs entreprises,
le systme incitera ceux-ci se dterminer en fonc-
tion d'un calcul plus exact de leurs consquences;
ce qui reviendrait en quelque sorte imaginer une
nouvelle vie politique qui serait caractrise par un
usage plus systmatique des analyses de type cots-
avantages , et dboucherait sur une vrltable pri-
vatisation de la R.C.B. (rationalisation des choix bud-
gtaires).
Au total, conclut Gordon Tullock, le demand reveal-
ing process devrait permettre de rquilibrer le jeu
entre ceux qui cherchent utiliser l'appareil de l'Etat
leur profit corporatif, t ceux CJui ont supporter le
. cot de telles politiques. Sa lolque devrait tre gale-
ment de renforcer les forces qw s'exercent en faveur de
272 Demain le capitalisme
la dcentralisation des dcisions politiques. Deux l-
ments qui mettraient enfin un frein la logique d'exten-
sion continue du domaine de l'Etat 1.
Bien videmment, l'application du demand reveal-
ing process relve encore du rve et de la science-
fiction. Il reste inapplicable dans le cadre technolo-
gique dont nous disposons aujourd'hui (sauf dans Je
cadre d'institutions exprimentales). Mais le joui o'
l'informatique sera devenue aussi bon march, et
mme meilleur march que le tlphone, et o les
citoyens se seront familiariss avec l'usage presque
quotidien de l'ordinateur (dans dix, quinze ou vingt
ans ?) tout sera trs diffrent. Ce qui est encore far-
felu aujourd'hui le sera beaucoup moins. Ce jour-l,
nous disposerons, pour les problmes d'allocation
publique, d'un vritable quasi-march permettant
d'accder une qualit de dmocratie dont nous ne
pouvons pas encore rver en l'tat actuel des choses.
Et nous y accderons d'autant plus rapidement que
nous saurons sauvegarder des structures sociales et
conomiques qui favorisent les motivations l'inno-
vation technologique et la baisse continue des
cots (c'est--dire si nous russissons rtablir une
vritable conomie capitaliste de march) ..
*
**
1. Le principe du Demand Revealing Process a t pour la pre-
mire fois expos par Gordon Tullock et Nicolaus Tindeman
dans un article publi par le Journal of Political Economy
(dcembre 1976) : A New and Superior Process for Making
Social Choices . La revue Public Choice y a consacr un
numro spcial (supplment au numro Printemps 1977 )
o l'on trouve notamment quelques exercices de politique-
fiction. (Public Choice, Center for Study of Public Choice,
Virgin!a Polytechnic Institute and State University, Blacks-
burg,Virgima, 24061.)
Rinventer le march 273
Rtablir la concurrence dans le secteur public. -
Amliorer l' efficacit sociale des dcisions poli-
tiques prises dans le cadre de nos systmes dmocra-
tiques est une chose. Mais cela ne suffit pas. Mme si
les dcisions sont bonnes ou les meilleures pos-
sibles , encore faut-il qu'elles se traduisent en actes
concrets et conformes, et que ceux qui sont chargs
de passer de la dcision l'action soient eux aussi
contraints d'agir de la faon la plus efficace pos-
sible. Ce qui nous ramne au problme de la bureau-
cratie. Comment peut-on amliorer l'efficacit du fonc-
tionnement de la bureaucratie? Comment enrayer
sa dynamique imprialiste , lie l'absence de
sanction financire individuelle? Nous avons dj
effleur ce sujet dans le prcdent chapitre. Nous
avons vu que l'une des premires propositions des
conomistes amricains est de rcuser l'existence de
tout monopole public .
La meilleure tude concernant ce problme est
celle qui a t publie par un ancien fonctionnaire
amricain de quarante-quatre ans, aujourd'hui pro-
fesseur la Graduate School of Public Policy de
l'Universit de Californie (Berkeley) : William Nis-
kanen. Auteur, en 1971, d'un livre intitul Bureau-
cracy and Representative Government, il a rsum
l'essentiel de ses conclusions dans un petit opuscule
dit par l'Institute of Economic Affairs(Londres)
et dont le titre est Bureaucracy : Servant or Master ?
Directement inspires des travaux de l'Ecole des
droits de proprit ou des thses du Public
Choice, les suggestions de William Niskanen tournent
autour de trois thmes :
I. - Rintroduire des mcanismes concurrentiels
au sein mme des structures administratives. Les
Rformes administratives traditionnelles qui con-
sistent rationaliser, regrouper, coordonner dans de
274 Demain le capitalisme
nouvelles structures les services administratifs cou-
pables de gabegie , explique William Niskanen, ne
servent gnralement rien. Elles aboutissent tout
simplement renforcer le pouvoir des bureaux
face aux contrles politiques. Ce n'est pas parce que
l'on supprime les doubles emplois, parce que l'on
amliore les organigrammes, que l'action administra-
tive en est pour autant plus efficace. Ces politiques
aboutissent tout simplement renforcer le pouvoir
monopsonique des dpartements dministratifs,
et laisser davantage de libert leurs chefs pour
maximer leurs budgets , au lieu de rechercher la
production optimale au cot minimum. Pour cela,
une seule solution : rintroduire une certaine concur-
rence entre les bureaux.
Cela peut paratre farfelu, tant une telle ide est
contraire tous nos canons de pense. Pourtant, le
principe est trs simple. En permettant plusieurs
bureaux de se faire concurrence au niveau de
l'attribution de certaines tches administratives,
l'Etat y gagnera une chose fondamentale : la possi-
bilit de se faire une ide plus exacte des cots de
production rels de ses diffrents services.
Dans le systme actuel, les autorits budgtaires
sont en effet pratiquement prisonnires des estima-
tions de fonctionnement qui leur proviennent des
services administratifs, sans avoir la possibilit de
savoir si les comptabilits qu'on leur prsente repr-
sentent bien la technique la plus efficace pour pro-
duire ce qui est demand. Si l'on permet plusieurs
bureaux de prsenter des budgets concurrents pour
l'excution de certaines tches, il devient alors
possible, en faisant jouer l'esprit de comptition,
d'avoir une ide plus prcise .des cots minimums
rels.
Bien sr, cela rintroduirait des doubles emplois.
Mais ces prtendus gaspillages - comme dans les
marchs industriels - seraient largement compenss
Rinventer le march 275
par les conomies de couts de production que la
concurrence permettrait de raliser.
L'Etat, crit ainsi William Niskanen, devrait cesser
de mettre des cloisons tanches entre les activits de
ses diffrents services. Chaque administration devrait
avoir la possibilit de proposer d'excuter certains tra-
vaux ou certaines tches actuellement confies d'autres
services. Les allocations budgtaires se feraient alors
sur la base d'appel d'offres internes, 1es autorits budg-
taires slectionnant le service 'le moins disant . Une
telle logique aboutirait sans doute rduire la dimen-
sion moyenne des services administratifs. Ce qui ne
serait certainement pas un mal dans la mesure o J'exis-
tence de trs grandes administrations regroupant plu-
sieurs dizaines de milliers de fonctionnaires, 'lorsque ce
n'est pas plusieurs centaines de milliers, reflte moins
les avantages dus la production d'conomies d'chelle
que le pouvoir monopolistique dtenu par ces admi-
nistrations.
Bien sr, conclut l'ancien tudiant de Chicago, le
secteur public ne ressemblerait plus cette beHe cons-
truction rationnelle et ordonne qui inspire tous ies
systmes bureaucratiques. Il n'y aurait plus de division
formelle des rles, des responsabilits, et des missions.
Mais la socit y gagnerait une production publique plus
efficace.
II. - Rintroduire aux plus hauts niveaux de la
hirarchie administrative des systmes de motivation
individuelle jouant un rle quivalant celui du pro-
fit dans le secteur priv. La concurrence permet en
effet d'agir au niveau des cots de production;
mais elle ne rgle pas les problmes poss par la ten-
dance des administrations surproduire les serviCes
dont elles ont la responsabilit. Il faut donc aller
plus loin. Pour cela, William Niskanen propose deux
ides.
Dans les services o il est possible d'avoir une
comptabilit analytique assez pousse (par exemple
l'administration des services fiscaux, ou encore celle
276 Demain le capitalisme
des prestations sociales, le contrle du trafic arien,
etc.), il suggre une solution directement inspire des
techniques utilises par les Sovitiques pour dyna-
miser l'action de leurs directeurs d'usine : savoir
la possibilit pOlir les plus hauts responsables de
s'attribuer personnellement une partie des conomies
de cots que leurs se.rvices raliseraient par rapport
leur projections budgtaires initiales. Aux chelons
intermdiaires de la hirarchie, les possibilits de
promotion pourraient tre lies aux niveaux d'cono-
mies .ralises par les services dont chaque agent est
responsable.
Dans les services o il est beaucoup plus difficile
d'avoir des indications analytiques prcises, les hauts
fonctionnaires seraient rcompenss par l'attribution
de prix spciaux distribus en fonction de leurs
performances, mais aprs un long dlai de rflexion
de plusieurs annes, permettant ainsi de compa-
rer l'efficacit relle de plusieurs managers suc-
cessifs.
Enfin, une autre technique consisterait donner
la possibilit aux responsables de bureaux d'investir
leurs conomies (par rapport aux prvisions bud-
gtaires initiales) dans le financement d'activits
renforant ainsi le processus de
concurrence entre les services publics. ChaqJ,le ser-
vice se verrait l'avance donner une liste d'activits
dans lesquelles il pourrait ventuellement s'engager
avec les ressourc.es qu'il dgagerait d'une gestion plus
efficace.
De tels systmes, William Niskanen, per-
mettraient d'amliorer la qualit du management des
services publics, mais auraient surtout pour consquence
d'amener les. managers de l'administration substituer
leur de maximation de la dimension de leur
budget (lOgIque d'expansion) une stratgie de minimi-
sation des cots analogue celle des managers du
secteur priv (logique, d'efficacit). On disposerait alors
Rinventer le march 277
d'une srie de freins efficaces pour faire obstacle la
logique imprialiste des bureaucratiesactueIies.
III. - Usage plus frquent de la sous-traitance de
services publics des entreprises prives.
CI Puisque le problme est de rapprocher mcanis-
mes de l'conomie administrative des principes qui gui-
dent le fonctionnement de l'conomie prive, remarque
William Niskanen, pourquoi ne pas tout simplement
faire davantage appel l'conomie de march pour
assurer, lorsque c'est techniquement possible, 'la produc-
tion d'un certain nombre de biens publics?
Il s'inscrit ainsi directement dans un courant d'opi-
nion dont l'audience grandit depuis quelques annes
dans le monde anglo-saxon et qui demande : 1) que
les pouvoirs publics fassent un plus large appel au
systme d'appel d'offres prives (pour les postes, les
pompiers, les transports publics, et mme certains
services de police ... ); 2) que l'on dfiscalise une
part croissante du financement des services publics
caractre local pour y rtablir une plus grande
vrit des prix 1 .
Prenons par exemple 'le problme de la lutte contre le
feu. La presse amricaine a accord une assez large
couverture une exprience originale de pompiers
privs qui se droule en Arizona. Cette exprience est
particulirement intressante car eUe montre que, mme
dans ce domaine, l'appel des entreprises prives dbou-
che sur de considrables gains de CI productivit , grce
des innovations techniques ou organisationnelles qui
1. Un reportage d'Irne Chdaux dans le Nouvel Economiste
( CI Etats-Unis,l, La Morale contre le Business", Nouvel
miste, n 1110 du 14-11-1976) tmoigne que l'ide de sous-
traiter l'entreprise prive le plus nombre de tches
publiques possible progresse Washington. Jimmy Carter en
serait un partisan convaincu.
278 Demain le capitalisme
permettent de rduire les de fonctionnement sans
pour autant altrer la qualit du service, bien' au
contraire.
Dans ce cas prcis, il s'agit de plusieurs municipalits
de l'Etat de l'Arizona qui ont confi une entreprise
prive la de leurs services de lutte contre le feu.
Mais, une fOlS que l'on en est l, pourquoi ne pas aller
plus loin et, au lieu d'un service gratuit, pourquoi ne
pas faire payer les services des pompiers leur prix
cotant? Lorsqu'un incendie ruine une demeure, iJ existe
des assurances pour vous ('rvenir contre ce genre d'acci-
dent. Pourquoi n'existeraIt-il .pas des assurances pour
frais d'intervention des pompiers? A partir du moment
o quelqu'un serait contraint de payer 'les services des
pompiers, et non plus le contribuable anonyme, rap-
parait une sanction du march : les compagnies d'assu-
rances auront un intrt personnel veiller ce que
les firmes de lutte contre les incendies fonctionnent le
plus efficacement Pour arriver ce. rsultat,
elles n'hsiteront pas faire jouer la concurrence, en
imposant par exemple des sur-primes aux localits o
les entreprises de pompiers seraIent les moins efficaces;
ce qui' devrait inciter les citoyens de ces localits
changer de fournisseur . Et si l'on considre que de
telles assurances sont trop onreuses pour les conomi-
quement faibles, les municipalits ont toujours :la pos-
sibilit d'offrir . ceux-ci une couverture gratuite.
Dans un petit livre publi en 1976 par l'Institute of
Economic Affairs (dont ils sont les animateurs), deux
conomistes anglais, Ralph Harris et Arthur
appliquent cette approche d'autres services comme
les bibliothques, les dispensaires, les problmes de
voirie, la collecte des ordures, les quipements spor-
tifs, etc.
1

Le problme, expliquent-ils, n'est pas d'affirmer que
l'on peut rtablir une :logique de prix dans tous les
1. Harris et Arthur Se1don, Pricing or Taxing, Insti-
tute of Economie Mairs, 1976.
Rinventer le march 279
domaines de la vie publique; mais seulement de faire
prendre conscience de ce qu'il est aujourd'hui technolo-
giqul!Jment .possible de demander l'usager des services
publics de. payer une part plus grande de eux-ci en
fonction mme de l'usage qu'il en fait rellement.
Une dpense fiscalise est en effet une dpense
laquelle le consommateur qui en jouit de faon appa-
remment gratuite accorde moins d'importance que
lorsqu'il doit en payer directement le prix (mme s'il
paie avec une subvention qui lui est verse directe-
ment). La fiscalisation est donc une source directe de
gaspillages qui : 1) contribuent accrotre la dimen-
sion des services publics au-del de ce qui serait leur
taille optimale; 2) dbouchent sur une srie de trans-
ferts sociaux occultes , gnralement caractre
rgressif, et dont la collectivit oublie de comptabili-
ser les coftts.
Comment rduire les gaspillages
du Welfare State
L'Etat appelle l'Etat. Mais peut-on se passer de
l'Etat? Certainement pas. Si nous vivions dans une
vritable conomie de march o nos institutions
politiques n'auraient pas pour effet d'offrir une prime
ceux qui consacrent davantage de leur temps et de
leur nergie faire du lobbying plutt que de la
bonne gestion ou du bon marketing, nous n'aurions
pas besoin d'avoir recours des politiques de redis-
tribution dont la finalit est d'indemniser les victimes
du jeu social. Chacun serait rmunr en fonction de
ce qu'il apporte ou de ce qu'il coftte. la commu-
naut; et l'accroissement considrable de la mobilit
conomique et sociale rduirait l'incidence des dispa-
rits de fortune sur la reproduction hrditaire des
ingalits. Mais nous ne sommes pas dans un tel uni-
vers. Et ce n'est pas demain que nous y arriverons.
280 Demain le capitalisme
Le problme pos par le procs que les nouveaux co-
nomistes anglo-saxons font aux gaspillages du WelfMe
State n'est donc pas tant celui du dmantlement de
l'Etat-Providence, que celui de savoir s'il ne serait
pas possible d'utiliser d'autres techniques permettant
la collectivit d'arriver ses fins moindres coCUs.
Ces techniques existent; Ce sont celles dont Milton
Friedman fut le premier parler lors de la parution
de son livre Capitalisme et Libert, en 1962. Elles ont
pour nom l'impt ngatif , le crdit d'ducation ,
le crdit de sant , etc. Elles reposent sur l'ide
que les meilleures politiques sociales sont celles qui
respectent le jeu des lois conomiques et utilisent le
march, et non celles qui prtendent annuler celui-ci
ou mme l' encadrer .
*
**
De l'imp{Jt ngatif. - L'attribution d'un:e garantie
de ressources qui se substituerait aux multiples
allocations sociales actuelles, est une ide qui depuis
plusieurs annes fait son chemin sous le nom d' im-
pt ngatif . Ceux qui en sont les initiateurs consi-
drent qu'un tel systme permettrait enfin d'avoir
une action relle sur la pauvret, tout en cotant
moins cher la collectivit 1.
1. La thorie de l'impt ngatif sur le revenu est simple :
il s'agit de dfinir un seuil de pauvret en matire de revenus
annuels, fonction de la taille de la famille (p'ersonne seule
ou mnage avec enfants), et de verser aux familles dficientes
par rapport la ligne de pauvret une allocation leur permet
tant de combler cet cart. En d'autres termes, c'est un sys
tme de revenu minimum ~ a r a n t i par la collectivit - ou
encore un systme d'allocatIons familiales gnralis l'en
semble des mnages, clibataires compris, mais o l'allocation
est module en fonction du revenu du mnage. Le sens de
l'expression : impt ngatif apparat alors clairement : au
lieu d'argent vers la collectivit par l'individu - comme
l'impt classique - il s'agit ici d'argent vers par la collec
Rinventer le march 281
Dans son manuel Economics : Private and Public
Choice, James D. Gwartney rsume ainsi les argu-
ments en faveur de l'impt ngatif :
Le principa'l problme avec les mthodes actuelles
de prestations sociales, critil, est que celles-ci ne sont
pas attribues sur la base du revenu rel des rcipien-
daires, mais en fonction des catgories socia:les auxquel-
les ils appartiennent. Ce n'est pas le pauvre que J'on
aide, mais le vieillard, 1e chmeur, l'agnculteur, f'ancien
combattant, l'tudiant, etc. Ce que la collectivit subven-
tionne, ce n'est pas la pauvret, mais telle profession ou
telle autre, telle consommation ou telle autre (iogement,
sant, ducation, ... ). Bien qu'il y ait beaucoup de vrais
ncessiteux dans ceux qui reoivent les bnfices de ces
transferts, la majorit de ceux qui en bnficient n'ont
aocun problme de pauvret. Et le rsultat est que nos
politiques de lutte contre la pauvret cotent 1a collec-
tivit (et donc au contribuable) dix fois plus cher qu'il
n'est justifi. L'avantage de l'impt ngatif, prcise-t-il, est
qu'en substituant une aide directe la personne (ou au
mnage) aux modes actuels de subventions des cat-
gories socio-politiques, il permet: a) d'apporter un com-
plment rel de revenus aux plus dshrits, b) de main-
tenir les incitations individueLles au travail, et c) de
rduire considrablement l'ampleur des cots de nos
politiques sociales.
A l'appui, James Gwartney cite un certain nombre
de chiffres tirs d'une tude publie en 1975 par la
Brookings Institution (dans sa publication annuelle:
Setting National Priorities) :
En 1975, explique-t-il, l'ensemble des transferts
sociaux a reprsent une masse financire de l'ordre de
130 milliards de dollars. Si cet argent avait t utilis
directement pour venir en aide aux plus pauvres, il et
tivit aux familles et aux individus dans le besoin. C'est donc,
chose rare, un impt qui fait plaisir ... , cf. Christian Stotfaes,
De l'impt ngatif sur le revenu , dans Contrepoint, n 11,
1973. Voir aussi le livre de Lionel Stoleru, Vaincre la pauvret
dans les Pays Riches, Flammarion, 1974.
282 Demain le capitalisme
t possible d'assurer un revenu supplmentaire de ...
6 000 dollars aux 20 % de mnages les plus dshrits
des Etats-Unis, tout en distribuant aux pauvres ~ o i n s
pauvres (les 20 % suivants des mnages amricains) une
somme 'complmentaire de 3000 dollars.
Ceci non pas pour prtendre qu'une, telle gnrosit
soit souhaitable, mais pour faire prendre conscience
de l'ampleur des gaspillages qu'il est possible de
rcuprer. La socit peut rellement faire quelque
chose pour ses pauvres, et cela un prix trs inf-
rieur ' celui qu'elle paie actuellement, en impts
supplmentaires et en gains de productivit non ra-
liss du fait de l'effet dmobilisateur qu'exerce sur
les esprits les plus entreprenants la lourdeur de la
fiscalit contemporaine. ,
Une objection classique l'impt ngatif vient de
ceux qui craignent qu'une telle subvention directe
aux mnages pauvres serve davantage accrotre
leur consommation d'alcool ou le montant de leurs
enjeux au pari mutuel, qu' leur garantir l'accs
de meilleurs logem:ents, amliprer leur niveau de
consommation mdicale, ou encore permettre
leurs enfants de recevoir une ducation de meilleure
qualit. C'est pourquoi il serait ncessaire de main-
tenir tous les programmes d'aide sociale en nature
caractre spcifique que l'institution de l'impt nga-
tif ferait disparatre, l'aide directe la personne
n'tant pas tolrable si elle devient une subvention
implicite aux chmeurs volontaires ou aux parents
abusifs.
A cela, les partisans de l'impt ngatif font deux
rponses. La premire consiste attirer l'attention
sur les effets pervers des bonnes intentions fondes
sur une analyse insuffisante des mcanismes cono-
miques de base; et remettre en cause le postulat
selon lequel ce qui est gratuit favorise ncessaire-
ment les plus dshrits. La seconde est l'ide qu'un
systme de garantie de revenu peut tre coupl avec
Rinventer le march 283
des mcanismes reposant sur l'attribution de te cr-
dits montaires usages limits en lieu et place de
subventions pures et simples sans affectations par-
ticulires.
:.
Des effets antisociaux de la gratuit. - En dehors
de problmes d'ordre purement thique (a-t-on le
droit de confier quelques fonctionnaires, mme
t o t ~ l e m e n t dsintresss, le pouvoir de dicter
indirectement certaines catgories de la population
ce qui leur convient le mieux de consommer ?), l'ar-
gument des partisans de l'impt ngatif est de mettre
en relief le caractre anti-redistributif des systmes
de prestation ,en nature fonds soit sur la gratuit
directe (mdecine gratuite, enseignement public),
soit sur des formes indirectes de subvention (blo-
cage des loyers, logements populaires subvention-
ns par les pouvoirs publics).
Prenons le problme du logement.
"L'une des techniques utilises .par les gouvernements
occidentaUJ!: pour lutter contre les consquences de
l'inflation sur les cots du logement, explique -ainsi Roger
Leroy Miller dans un livre trs provoquant l, a t de
subventionner la construction de logements popu-
laires lous ou vendus des prix infrieurs aux prix
qu'aurait pratiqus le march libre pour la mme qualit
de service. De cette faon, on permettait des mnages
revenus modestes d'accder une qualit, de :logement
suprieure celle que' leurs moyens leur auraient permis
d'obtenir sur le march.
Parfait, remarque Roger Leroy Miller. Mais, pr-
ise-t-il, est-on sr que le rsultat obtenu est exacte-
ment celui que l'on recherchait? La pnurie de
1. Roger Leroy Miller, European Social Issues, 1975.
284 Demain le capitalisme
logements ne disparat pas ; elle ne fait que se dpla-
cer. Les prix des logements fi populaires tant inf-
rieurs ceux des logements libres, il y a automati-
. quement plus de gens qui dsirent se loger dans de
telles constructions, qu'il n'y a d'appartements
offerts. Quand on peut se loger meilleur march,
mme lorsqu'on a les moyens de payer des loyers
plus levs, pourquoi choisirait-on la solution la plus
co.teuse? On a donc l.JIl phnomne classique de
file d'attente o celui qui bnficiera en dfinitive de
la subvention publique n'est pas celui qui est nces-
sairement le plus dshrit, mais. celui qui se mon-
trera le plus astucieux ou qui aura les meilleures
fi entres pour fi griller tous ses concurrents. Or,
qui est gnralement le mieux mme d'utiliser les
ficelles du march noir ou la combinazione? Rare-
ment le plus pauvre, celui pour lequel le systme a
t invent. Et c'est ainsi qu'aux Etats-Unis, comme
nous l'avons vu (chapitre vu) les ambitieux pro-
grammes de rnovation urbaine ont profit bien
davantage aux classes moyennes, qu'aux classes fi pau-
vres pour lesquelles les programmes taient
conus.
De la mme faon, ajoute Roger Leroy Miller, les
systmes de prts bonifis la construction paraissent
tre une solution astucieuse pour augmenter J'offre de
logements sans pour autant impliquer directement l'Etat.
Mais qui en tire profit? Non pas les locataires qui, eux,
continuent payer les loyers du march; mais les pro,.
pritaires qui appartiennent rarement aux catgories les
plus dshrites.
Dans les deux cas, l'intervention de l'Etat aboutit
seulement Ce que la collectivit transfre des
catgories de population qui ne sont pas ncessaire-
ment dfavorises l'usage de ressources sociales
un prix infrieur au cot que ces ressources repr-
sentent pour la socit.
Rinventer le march 285
Prenons comme autre exemple celui d,e, la gratuit
de l'enseignement suprieur (nous reviendrons plus
loin sur le problme de l'ducation en gnral).
"Contrairement aux ides reues, explique ainsi Gor-
don Tullock 1, la gratuit des
taires est une mesure rgressive. Elie profite
davantage aux catgories de revenus les plus levs,
alors que c'est la grande masse des revenus moyens ou
infrieurs qui la finance.
Comment cela? C'est pourtant simple. Qui va ,
l'Universit? Des personnes qui, en raison mme de
l'ducation qu'elles en retireront, bnficieront pour
le reste de leur vie de largement suprieurs
la moyenne. Certes, la gratuit permet des tu-
diants aux ressources modestes d'accder une pro-
motion sociale laquelle il n'auraient jamais accs
si, comme dans les universits amricaines, ils
devaient payer des tuition tees 2. Mais qui paie
pour eux ? Le contribuable, c'est--dire en particulier
leurs camarades qui,pour des raisons diverses
(notamment en raison de leur environnement fami-
lial), n'ont pas les moyens de payer le prix implicite
que reprsente pour eux l'abandon des salaires qu'ils
ne pourraient pas percevoir p'endant leur priode
d'tudes et qui prcisment, en raison de cette
contrainte, n'auront jamais l'espoir d'atteindre un
jour les niveaux de revenus auxquels les autres acc-
deront grce aux impts qu'il auront pays pour eux.
Est-ce cela un transfert social ?
1. Gordon Tullock, The Charity of the Uncharitable D in
The Economics of Charity, op. cit.
2. Droits d'inscription qui peuvent atteindre plusieurs
dizaines de milliers de francs par an dans certaines univer-
sits amricaines.
286 Demain le capitalisme
Terminons par le problme de la mdecine gra-
tuite.
La cration du Systme national de Sant anglais,
crit Gordon Tullock dans 'le mme article, est un exem-
ple typique de mesure sociale qui s'est dveloppe
l'encontre des intrts des classes les plus pauvres.
Sait-on en effet que dans les dix ans qui ont suivi
l'institution de ce systme, le taux de mortalit des
classes de revenus les plus faibles n'a cess de pro-
gresser alors que celui des classes les plus aises
continuait de rgresser, et que pendant ce temps-l
la mdecine faisait des progrs spectaculaires ? Com-
ment expliquer ce paradoxe? D'un ct une mdecine
dsormais gratuite, de l'autre un indicateur de
sant qui rgresse chez ceux auxquels prcis-
ment la nouvelle institution aurait d apporter le
plus.
Ce dveloppement inattendu, suggre Gordon Tullock,
peut s'expliquer par l'hypothse suivante : avant que
n'existe le systme de sant nationalis, les ;populations
les plus pauvres bnficiaient dj 'pour leur grande
majorit d'une mdecine quasi gratuite. En revanche,
les catgories de revenus plus levs, elles, payaient leurs
soins mdicaux au prix cotant et taient donc incites
conomiser sur leur demande de soins mdicaux.
A partir du jour o la mdecine est devenue gratuite,
plus personne n'avait dsormais de raison de se restrein-
dre volontairement. Rsultat: une augmentation consi-
drable de la demande de consommation mdicale,
en premier 'lieu dans les classes de reVenus moyens ou
suprieurs. La socit n'ayant pas augment d'autant le
volume global de ressources consacres la )?roduc-
tion mdicale - parce qu'il faut aussi construIre des
routes, des coles... et pas seulement des hpitaux -
l'accroissement de la consommation mdicale des grou-
pes financirement les moins dfavoriss s'est fait au
dtriment de celui des classes les plus dfavorises.
De quelle faon ce transfert s'est-il opr? L
Rinventer le march 287
aussi la rponse est simple. Par la dgradation de la
qualit des services fournis par le personnel mdical
fonctionnaris. La nationalisation a conduit l'exode
des meilleurs mdecins britanniques (notamment vers
les Etats-Unis). La faon dont ceux qui restent sont
rmunrs fait que pour eux le nombre de clients
journaliers compte plus que le problme traiter.
Seules les catgories de population les plus aises,
capables de recourir aux prestations hors service
des mdecins privs , ont pu conserver une qualit
de traitement identique, ou mme l'amliorer. Comme
le rsume Roger Leroy Miller :
Une prestation gratuite pour l'usager n'est jamais
une prestation gratuite pour la socit. Il faut bien que
quelqu'un en paie le cot. Et, avec les systmes actuels
de Welfare, ceux qui paient sont bien souvent ceux-l
mmes pour lesquels le systme a t conu.
*

Les chques Education . - Est-ce dire que ceux
qui critiquent les systmes gratuits proposent un
retour pur et simple' ce qui existait avant que la
socit ne se proccupe, .par l'intermdiaire de ses
institutions politiques, de prendre directement en
charge les problmes de pauvret? Absolument pas.
De telles analyses conduisent tout simplement sug-
grer que d'autres systmes seraient plus efficaces
que les procds actuels d'aide sociale.
L'ide laquelle se rallie aujourd'hui la majorit
des nouveaux ,conomistes est la suivante: supprimer
toute gratuit; faire payer l'usager le cot rel des
services qu'il consomme; mais distribuer aux plus
dshrits des bons d'achat donnant droit l'ac-
quisition d'une certaine valeur de service. public .
C'est la fameuse ide des vouchers gnralement
attribue Milton Friedman, mais dont on peut se
288 Demain le capitalisme
demander si le vritable inventeur n'en est pas un
ecclsiastique anglais, le Cardinal Bourne, qui rls
1926 proposa l'institution d'un crdit d'ducation qui
serait distribu aux familles britanniques pour leur
permettre d'avoir le libre choix entre coles laques
et coles confessionnelles, indpendamment de leurs
ressources. Reprise en 1964 par les professeurs Pea-
cock et Wiseman, l'ide a fait depuis lors son chemin.
Elle est dsormais intgre aux projets d'impt nga-
tif. Chaque famille se verrait attribuer, en fonction
de son niveau de revenu, une certaine valeur de cr-
dits d'ducation, de crdits de sant, ou encore de
crdits de logement qu'elle pourrait utiliser libre-
ment sur le march de la mme faon que certains
salaris parisiens paient leurs repas avec des ch-
ques restaurants. De cette faon, les familles les
plus pauvres seraient directement aides en fonction
de leurs besoins rels, et sans que le systme d'aide
vienne fausser les mcanismes de formation des prix
et d'allocation optimale des ressources. Comme
l'expliqurent Ralph Harris et Arthur Seldon dans
leur dposition devant la Commission d'enqute bri-
tannique sur la rforme des finances locales 1 :
Mieux vaut subventionner le consommateur, quitte
trouver des moyens pour s'assurer que cette subvention
aille bien la consommation des services dont on veut
encourager l'utilisation, que de subventionner les pro-
ducteurs .
Ce systme de crdits prsente notamment trois
avantages:
- Il permet de rintroduire au niveau de la pro-
duction des mcanismes de concurrence, et donc
d'assurer l'essor de s.ervices plus diversifis et de
1. Cf. Ralph Harris et Arthur Seldon, Pricingon Taxing,
op. cit.
Rinventer le march 289
ineilleure qualit, tout en restaurant une logique de
pression la baisse permanente des cots.
- Il- est vraisemblable qu'il encouragerait plus
efficacement que les systmes actuels l'essor de la
consommation d'ducation Ou de sant. Certaines.
tudes montrent en effet que la possibilit donne
aux mnages d'acheter librement une meilleure qua-
lit de mdecine ou d'ducation inciterait un certain
nombre de gens sacrifier volontairement certaines
dpenses de consommation courante pour permettre
leurs enfants de bnficier d'une meilleure mde-
cine ou d'un meilleur enseignement.
Ralph Harris et Arthur Seldon estiment que les som-
mes que les Anglais accepteraient ainsi de consacrer
l'amlioration de l'ducation de leurs enfants reprsen
teraient environ le quart du budget actuel de l'Education
nationale en Grande-Bretagne, ce qui est loin d'tre ngli-
geable car cela ferait 25 % de financement en plus pour
le systme scolaire sans que l'Etat ou les collectivits
locales aient prlever un centime de plus d'impt.
- Il reprsente vraisemblablement la seule solu-
tion la crise financire qui, dans tous les pays occi-
dentaux, affecte aujourd'hui les finances locales et
les systmes de prestations sociales nationaliss.
Il est vrai que le dogme de l'galit de tous devant
la sant et l'ducation en souffrirait. Mais la faon
dont ce principe d'galit est actuellement mis en
pratique reprsente en ralit une subvention indi-
recte la socit de consommation dont bnfi-
cient surtout les mnages les plus aiss qui l'on
permet d'obtenir certains services un prix infrieur
celui qu'ils accepteraient de payer dans un systme
de march. Assurer l'galit par la gratuit et l'uni-
formit est en fait une politique socialement rgres-
sive.
Pour illustrer la faon dont les conomistes anglo-
saxons envisagent le fonctionnement d'un. tel systme
de crdits sociauX, nous allons prendre l'exemple
290 Demain le capitalisme
de l'enseignement. Et pour cela nous ne pouvons
faire mieux que de citer les quelques dveloppements
que David Friedman consacre cette question dans
soil livre The Machinery of Freedom.
Le rle de l'Etat, crit-il, devrait tre de subven-
tionner non pas l'cole mais l'ducation. Chaque
enfant se verrait attribuer par les pouvoirs publics
un crdit d'ducation dont la valeur serait gale
la dpense scolaire moyenne par tte d'lve actuel-
lement scolaris. Chaque cole, qu'elle soit prive ou
publique, aurait son autonomie financire et dev,rait
couvrir l'ensemble de ses frais en vendant ses presta-
tions au prix cotant. Les familles s'acquitteraient
de leurs frais de scolarit avec les pons ou chques
qui leur seraient distribus par les pouvoirs publics
et qu'elles auraient toujours la libert de complter,
le cas chant, par une contribution personnelle sup-
plmentaire. Ces chques seraient ngociables dans
n'importe quel tablissement.
Le systme scolaire, explique David Friedman, res-
semblerait ainsi un march concurrentiel o des
entrepreneurs individuels s'affronteraient pour offrir
le meilleur service possible au meilleur cot. Ces entre-
preneurs seraient motivs pour embauoher les meilleurs
professeurs, mettre leur menu les enseignements parti-
culiers que 'leur clientle rclamerait (et pour lesquels
elle serait prte assurer volontairement une rallonge
financire), acclrer la mise en place d'innovations pda-
gogiques plus efficaces. Et chaque famille garderait le
choix d'envoyer ses enfants dans les tablissements qui
lui conviendraient le mieux, en fonction de ses prf-
rences ,particulires en matire d'arbitrage dans l'affec-
tation de ses ressources. Celle qui prfrerait ,se conten-
ter du minimum standard d'ducation impos par les
pouvoirs publics, serait libre de le faire; de mme que
celle qui prfrerait se serrer davantage la ceinture
pour donner un enseignement de meilleure qualit ses
enfants serait galement libre d'acheter ce plus l> sur
le march. ),
Rinventer le march 291
Une telle privatisation du systme scolaire ne signi-
fie pas que l'Etat abandonne ses prrogatives en
matire d'enseignement. Le mode de financement du
systme scolaire et le contrle du contenu ou du
niveau de l'enseignement sont deux problmes tout
fait diffrents, qui peuvent et doivent tre traits
sparment. Il y aurait toujours des lois imposant le
respect d'une scolarit obligatoire. L'Etat continue-
rait de des nOrInes minimales d'enseigne-
ment qui conditionneraient l'attribution d'une auto-
risation d'exercer. Il pourrait continuer de contrler
le contenu de l'enseignement en conservant le mono-
pole de collation des grades. Il pourrait donc dcider
de ce que les tablissements scolaires doivent obliga-
toirement enseigner; mais il ne pourrait plus emp-
cher que ceux-ci enseignent aussi quelque chose
d'autre, ni fixer autoritairement comment ce qui est
enseign doit l'tre.
L'essentiel, conclut David Friedman, est qu'un tel
systme est conu pour ne lser personne par rapport
la situation actuelle, tout en augmentant les possibi-
iits de choix individuel. Or qui dit choix, dit automati-
quement d'un processus concurrentiel facteur
d'accroissement de la diversit et de la qua,lit des' ensei-
gnements offerts. Seuls en souffriront ceux pour qui
l'idal d'galit se confond avec 'l'imposition 'autoritaire
d'une uniformit dans la mdiocrit.
Poussant son raisonnement jusqu'au bout, David
Friedmann va mme jusqu' nous dcrire ce que
devrait tre l'Universit de demain: une universit
o, ct d'un enseignement obligatoire, les tu-
diants paieraient avec leurs vouchers personnels
certains professeurs pour leur donner les cours qu'ils
souhaiteraient.
Ce procd, prcise-t-il, serait infiniment plus dmo-
cratique que les projets de dmocratisation proposs par
les groupes estudiantins de gauche, et qui consistent
292 Demain le capitalisme
demander la participation d'tudiants lus aux commis-
sions de facult charges d'tablir la 1iste des cours.
de pouvoir tudiant provient tout sim-
plement de ce que les tudiants ne paient pas le
cot rel de l'enseignement qu'ils reoivent et de ce
que, donc, l'Universit est dans une position de
monopole face ses consommateurs . Le jour o
l'apparition d'un systme de chques-universit abou-
tirait ce qu'une partie de la rmunration des pro-
fesseurs proviendrait directement de ce que leurs
tudiants accepteraient de leur payer, ce jour-l le
corps enseignant serait bien oblig de s'adapter au
plus prs ds dsirs de ses clients , comme l'im-
pose la logique du march.
Comment rduire les gaspillages du march
. S'il s'agit de rduire les gaspillages du W elfare
State moderne, les. nouveaux conomistes amricains
n'en oublient pas pour autant les problmes poss
par les phnomnes d' externalits non prises en
compte par les marchs. Nous voquerons rapide-
ment leur position en ce qui concerne 1) les ques-
tions de pollution et d'encombrement, 2) les pro-
blmes de protection du consommateur.
La pollution et les encombrements. - La ncessit
d'imposer aux entreprises et aux producteurs la prise
en. compte des externalits qu'ils imposent gra-
tuitement (c'est--dire sans ddommagement) leur
voisinage ou la socit du fait de leurs activits,
est une ncessit aujourd'hui unanimement reconnue.
Le principe du pollueur paiera est dsormais entr
dans les murs. Les difficults commencent partir
Rinventer le march 293
du moment o il s'agit de le faire passer dans les
faits. Quelles normes de pollution ou de dpollution
faut-il imposer? Quels sont les systmes les meilleurs
possibles pour faire que les objectifs que se fixe la
socit soient atteints, au moindre cot?
Jusqu' prsent, le dbat entre spcialistes s'est
surtout concentr sur les problmes du comment .
Faut-il imposer le respect de normes quantitatives,
fixes autoritairement et contrles administrative-
ment,'ou au contraire adopter un mcanisme plus
souple qui taxe la pollution et permet au producteur
de choisir lui-mme son niveau optimal de pollution
en fonction des tarifs qu'on lui impose?
Il semble qu'aujourd'hui la question soit tranche
en faveur du recours le plus frquent possible aux
solutions de march lorsque celles-ci sont techno-
logiquement possibles. l.a plupart des spcialistes
sont dsormais d'accord pour reconnatre que le sys-
tme de la taxation fiscale de la pollution (payer en
fonction de la quantit de pollution mise) est socia-
lement le plus efficace. Mais cela soulve encore un
problme, qu'apparemment personne n'ose poser :
Qui dcide quoi? Faire payer est bien. Encore
faut-il que l'on fixe les tarifs. Et cela suppose que
pour chaque type de pollution ou d'externalit quel-
qu'un dtermine les objectifs que se fixe la socit.
Ce . qui amne une autre question : sachant que
toute lutte contre la pollution est une entreprise co-
teuse, et qu'il serait absurde de vouloir revenir des
niveaux de pollution zro - sauf accepter que
toutes nos ressources soient intgralement consa-
cres cette entreprise - quel est le niveau
optimal de dpollution? Quelle est la quantit
maximale de CO
2
dans l'atmosphre que' l'on
accepte comme un moindre mal? Jusqu' quel
degr de propret des eaux faut-il aller? Quel
bruit maximal faut-il tolrer proximit des aro-
ports? etc.
294 Demain le capitalisme
Gnralement, ces questions sont confies des
techniciens, et l'on considre que c'est leur science
qui permet de dterminer les seuils de pollution ou
de nuisance en fonction de critres prtendus objec-
tifs comme les probabilits de risque en accidents ou
en maladies. A cette approche classique les cono-
mistes amricains opposent une autre, fonde sur
les trois ides suivantes :
I. - La pollution n'est pas un prob'lme de techni-
ciens, mais un problme de choix social. Toute dci-
sion administrative concernant une norme antipollu-
tion pose que l'on fixe implicitement un certain prix
des valeurs sociales telles que la vie ou la mort, le
risque de maladie ou d'accident, la sauvegarde ou la
dtrioration de l'environnement naturel, etc. Quel
est le prix d'une vie? Quel est le prix que la socit
accorde au sauvetage d'un espace vert ? Quel est le
cot rel du prjudice que les riverains de Roissy
subissent chaque dcollage du Concorde?
Les techniques actuelles ont deux dfauts. D'une
part, les normes fixes ont gnralement une zone
d'application trs vaste, qui ignore le fait que tel
niveau de pollution tel endroit (dans un espace
pratiquement dsert) impose un cot social trs
diffrent de celui qui rsulte du mme niveau de pol-
lution dans un autre endroit ( haute densit de popu-
lation par exemple). D'autre part, elles prennent
comme base de dpart des prix sociaux (prix de la
vie humaine, prix de la prventiorl contre les acci-
dents ... ) qui refltent davantage l'ide que certains
spcialistes, ou certains lobbies (groupes de pression)
bien organiss et particulirement motivs (les co-
logistes par exemple) se font de ces prix implicites
plutt que le niveau social optimal qui rsulterait
. d'une connaissance parfaite de l'ensemble des chelles
de prfrences individuelles.
Nous ne devons pas oublier, font remarquer ces
Rinventer le march 295
conomistes 1, que pour aucun de nous le prix du
temps, le prix de la vie humaine (la ntre), le prix
d'un arbre, le prix de l'air pur ou le prix du silence
n'est le mme. Nous avons chacun nos propres pr-
frences, qui elles-mmes varient en fonction de notre
ge, de notre milieu socio-professionnel, de notre
revenu, de notre exprience passe de la vie, etc.
Deux voisins, victimes d'une mme nuisance, ne don-
neront pas celle-ci le mme cot; et il n'y a rien qui
permette d'affirmer que celui qui dit subir le dom-
mage le plus lev est celui qui a ncessairement
raison. De la mme faon, un mme individu, deux
tapes diffrentes de sa vie, selon qu'il est jeune et
actif, ou vieux et retrait, ne donnera pas le mme
prix des nuisances identiques. Enfin, s'il se fait que
le pollueur impose un cot au pollu, nous ne devons
pas oublier que le pollu impose lui aussi un cot
au pollueur : le cot que ce dernier subit du seul fait
que la prsence du pollu cre le dommage qui n'exis-
terait pas si le pollu habitait ailleurs. (Exemple -
rel - du Parisien qui se fait construire une maison
la campagne, y prend sa retraite, et intente ensuite
un procs au fermier voisin en raison des mauvaises
odeurs et des bruits nocturnes qui proviennent de
sa porcherie.) Le problme, expliquent les nouveaux
conomistes, n'est pas seulement de trouver le meil-
leur moyen pour liminer les nuisances, il est aussi
et surtout de trouver le systme qui permette d'arri-
ver le plus prs possible du seuil de pollution opti-
mal qui tiendrait compte de l'ensemble complexe
1. Cf. Ronald Coase, The Problem of Social Cost , Journal
of Law and Economies, octobre 1960; James Buchanan, Poli-
tics, Policy and the Pigovian Margin, Economica 1962, pp. 17-
28; ainsi que R.S. Smith, The oceupational Safety and Hea1th
Act, American Enterprise Institute, 1976 (pour une analyse
critique des politiques rglementaires en matire de prven-
tion des accidents dans les entreprises).
_ 296
Demain le capitalisme
de ces cots croiss que nous nous imllgeons tous
les uns aux. autres.
Mais quel est ce niveau optimal ? C'est celui qui
prvaudrait si nous disposions d'un march o cha-
cun pourrait confronter le prix qu'il serait dispos
payer pour supporter moins de pollution avec le
prix que le pollueur serait prt accepter pour
rduire sa pollution, ou, l'inverse, un march o
celui qui pollue pourrait confronter le prix qu'il est
prt payer pour continuer polluer avec le prix
que les pollus seraient prts accepter pour le
laisser continuer sa pollution.
Un tel march est, en l'tat actuel de la technolo-
gie; impossible raliser en raison de l'normit des
cots de transaction et de ngociation qu'il implique.
Mais cela ne signifie pas qu'il ne faille pas essayer
de s'en approcher le plus possible. Et cela nous
ramne aux. problmes de rvlation des prfrences
collectives, et notamment la technique du demand
revealing process, dont l'un des domaines d'appli-
cation privilgi devrait prcisment tre celui des
pollutions et nuisances dans la mesure o il aboutit
rtablir une structure de quasi-march tenant
compte de l'intensit des prfrences individuelles 1.
II. - La solution aux problmes de pollution et
d'encombrement passe par la cration de nouveaux
.droits de proprit. Prenons un exemple d'actualit :
celui de la pche maritime. Les mers s'puisent, nous
dit-on. Nombre d'espces de poissons sont menaces
1." Dans un document ronotyP du Center for Public Choice
(Virginia Polytechnic Institute), Nicolaus Tindeman et Paul
Downing tudient les possibilits offertes par le demand reveal-
ing process en matire de politique de lutte contre les pollu-
tions : "Efficiency in Pollution CQntrol Jo. Working Paper, C.E.
76.5.2. Dans une autre tude ronotyPe, raul Downing analyse
les conditions d'utilisation du demand revealing process pour
la planification de l'espace. Son titre: " Suburban Non-Growth
Policies.
Rinventer le march 297
de disparition. La cause : le dveloppement des
flottes industrielles. Mais qui la faute? Aux
pcheurs qui s'efforcent d'amliorer la productivit
de leur industrie? Ou au systme conomique qui
impose ces pcheurs une logique de course la
rentabilit? Ni aux wis ni aux autres, rpond
Roger Leroy Miller dans un chapitre de son livre
The Economics of European Social Issues; seule-
ment au fait que la mer appartient tout le monde.
L'absence de droit de proprit exclusif conduit ce
que personne n'a un intrt individuel se proc-
cuper des consquences long terme des techniques
de pche actuellement utilises. Si la mer appartenait
quelqu'un, l'intrt de ce propritaire serait d'em-
pcher que les utilisateurs de son bien ne compro-
mettent la valeur de son capital en l'puisant. Un
calcul cot-bnfice trs simple le conduirait consa-
crer un certain volume de ressources (cots) pour
assurer la police de sa proprit et veiller ce que
les utilisateurs n'en compromettent pas le potentiel
productif.
Une solution est d'instaurer un rglement interna-
tional des mers. Mais c'est une politique difficile
appliquer (cots de police levs). Une autre est celle
que prconise Roger Leroy Miller :
Une faon de contraindre les pcheurs se compor-
ter d'une manire plus compatible avec les exigences
mondiales de prservation du potentiel nutritif des mers,
est de mettre fin au rgime de proprit commune qui
caractrise actuellement le droit des mers, au-del des
eaux territoriales. Autrement dit, la vritable solution
au systme actuel du pche tant que tu peux, et au
diable le reste est de rintroduire des systmes de
droits de proprit privatifs sur les hautes mers.
Une telle suggestion, prcise Roger Leroy Miller, et
t compltement farfelue il y a quelques dizaines d'an-
nes. Il tait impossible de mettre en place Je systme
de police qu'une telle innovation requiert. Mais les temps
ont chang. Avec les techniques modernes de l'lctro-
298 Demain le capitalisme
nique, donJ les prix ne cessent de baisser, nous avons
maintenant les moyens de nous assurer que la proprit
de eaux sera viole le moins possible.
II est vrai, conclut-il; que reste le problme des bancs
de poissons migrateurs. A qui ira leur proprit? C'est
un problme qui est maintenant technologiquement solu-
ble. Nous savons o se situent en rgle gnrale les lieux
de reproduction. Nous sommes galement de plus en
plus en mesure de suivre les dplacements des bancs de
certaines espces. Ce qui signifie qu'i1 est mme possible
d'afficher un droit de proprit sur les poissons et non
seulement sur les eaux. Un march existerait o les
flottilles de pche achteraient et vendraient des droits
de pche dont l'mission et la police seraient rgules
par les nations propritaires. II n'y aurait plus de pro-
blme d'puisement. Chaque nation propritaire rgula-
riserait la vente de ces droits de pche de faon viter
qu'une exploitation trop intensive de ses mers ne ruine
les perspectives de revenus qu'elle peut en attendre.
Ce n'est qu'un exemple. Mais on peut le gnraliser
de-n()mbreux autres domaines, comme la pollution de
l'air. Il est videmment difficile de donner chacun
la proprit de l'air qui l'environne. Mais on peut
trs bien crer une bourse d'change o, chacun
se voyant attribuer un quota de pollution personnel,
on pourrait librement vendre ou acheter de tels
titres 1. One entreprise fortement polluante, pour
1. D'ores et dj, signale Jean-Jacques Adam dans un article
du journal Le Monde dat des 3()'31 octobre 1977, une nou-
velle profession se dveloppe aux Etats-Unis : celle d' u agent
de change en pollutions 1>. L'Agence amricaine pour la pro-
tection de l'environnement exigeant que l'apparition d'une
pollution nouvelle soit compense par la disparition d'une
pollution ancienne, on raconte que la Standard Oil of Ohio,
dsirant construire en Californie un port ptmlier, aurait au
pralable achet la pollution de plusieurs teintureries indus-
trielles (dont elle aurait assur l'quipement antipollution
ses frais). De la mme faon, la chambre de commerce
d'Oklahoma City, afin d'accueillir une nouvelle usine de la
General Motors, aurait achet de petits industriels locaux
la pollution de quatre rservoirs de ptrole brut (en les gar-
Rinventer le march 299
avoir le droit de polluer plus que le minimum qui lui
est autoris, serait contrainte d'acheter les droits d
ses voisins, et cela au prix que ceux-ci accepteraient
de les lui cder. Elle ne pourrait pas polluer plus que
le volume global de droits qu'elle aurait pu acqurir
sur le march. Et le niveau de pollution rsultant
serait celui qui sortirait de l'arbitrage du march
entre les prfrences des uns pour plus de pollution
et celles des autres pour moins de pollution. Chaque
rgion ou zone particulire aurait son propre degr
de pollution correspondant aux structures des prf-
rencces de ses habitants, et non celle de fonction-
naires ou lobbies parisiens.
Certains partisans de ce systme font remarquer
que la cration de tels droits pourrait offrir l'occa-
sion d'une gigantesque opration de redistribution
des revenus, par la distribution de nouveaux droits
de proprit librement ngociables sur le march.
Enfin signalons que la dernire rforme franaise
du rgime des coefficients d'occupation des sols ouvre
la possibilit de mettre en uvre un tel systme 2.
III. - La solution des problmes de pollution et
d'encombrement est troitement lie aux progrs
technologiques. Ce qui prcde nous montre dj
l'importance du phnomne technologique. Nous
serons d'autant plus arms pour rduire le plus pos-
nissant, ses frais, d'un couvercle). Enfin, la pollution de
la premire usine amricaine de Volkswagen auraIt t chan-
ge contre les vapeurs de ~ o u d r o n des routes de Pennsylvanie,
qui seront dsormais revetues d'une substance non volatile.
2. Il s'agit de la rforme qui, dans le cadre des Plans d'Occu-
pation des Sols, permet de fixer des normes moyennes de
densit par hectare constructible, avec possibilit pour ceux
qui veulent construire plus haut d'acheter les m" dont ils
ont besoin aux propritaires de terrains qui eux n'utilisent
pas le potentiel constructible auquel ils ont droit. Le systme
permet d'imposer une norme. moyenne concernant par exemple
la hauteur des immeubles construits, tout en laissant une
certiline marge d'arbitrage au march.
300 Demain le capitalisme
sible la pollution que nous disposerons d'quipe-
ments techniques permettant, d'une part, de faciliter
l'attribution de nouveaux droits de proprit; d'au-
tre part, de rduire les cots d'application et -de
police de ces nouveaux droits; enfin de diminuer les
cots des technologies rductrices de pollution.
L encore, prenons un dernier exemple rapide.
Celui des encombrements routiers, notamment des
encombrements urbains.
L'origine de ces encombrements est simple : elle
vient de ce que les propritaires de vhicules auto-
mobiles ne sont pas contraints de payer l'usage qu'ils
font des infrastructures publiques en fonction du
cot social rel qu'ils infligent la collectivit.
Les impts sur l'essence, la vignelte, etc. font sans
doute que, globalement, les automobilistes paient bel
et bien la socit le cot des quipements que
celle-ci met leur disposition. Mais le cot rel de
l'usage des automobiles est aussi fonction des encom-
brements, des accidents, et des retards que les
conducteurs infligent leurs concitoyens en utilisant
gnralement leurs vhicules tous aux mmes heures.
Celui qui rentre dans Paris trois heures du matin,
lorsque la voie est libre, impose la socit un cot
rel infiniment moindre que celui qui emprunte
l'autoroute huit heures du matin ou six heures
du soir.
La solution idale serait d'introduire dans le
domaine routier une tarification au cot marginal qui
ferait payer l'utilisateur en fonction du cot social
rel qu'il impose la collectivit : le voyageur de
ttois heures du matin paierait dix ou vingt fois
moins que le voyageur de six heures du soir. Un tel
systme de tarification module a t rcemment
introduit sur les aroports amricains o les files
d'attente aux heures de pointe du transport arien
imposaient des cots normes aux compagnies. La
rgle d'admission sur les pistes tant celle du pre-
Rinventer le march 301
mier venu; premier parti , ou du premier arriv,
premier atterrir, le dpart ou .,arrive d'un petit
appareil personnel cinq heures du soir sur l'aro-
port de La Guardia se traduisait pour les compagnies
utilisant des Jumbo Jets par des frais supplmen-
taires colossaux. Aujourd'hui, les droits d'atterris-
sage ou d'envol varient en fonction de l'heure. Ce qui
a notamment eu pour effet de modifier considrable-
ment les horaires des compagnies ariennes avec un
meilleur talement sur toute la journe.
Pour l'instant, introduire un tel rgime au niveau
de l'utilisation du systme routier est encore du
domaine du rve. Mais, avec les progrs de l'lectro-
nique, ce n'est plus du domaine de Timpossible. Un
jour viendra sans doute o chaque voiture sera
quipe d'un compteur individuel qui fonctionnera
par impulsions lectroniques et qui pourra tenir
compte d'une multiplicit de tarifs. Ce jour-l,
comme l'crit David Friedman, l'Etat pourra ven-
dre les routes .
*
**
La protection du consommateur. - Nous avons vu
que les nouveaux conomistes mettaient en doute
l'efficacit des mesures administratives de protection
du consommateur. Que proposent-ils donc la place?
L aussi, leur conviction est que le meilleur mca-
nisme reste le march, en insistant sur le fait que le
vritable problme n'est pas d'imposer des normes
arbitraires aux producteurs (ou tout au moins des
normes qui correspondent l'ide que certains se
font de ce qu'est l'intrt du consommateur), mais
un problme d'information, et en particulier. de cot
de l'information.
Revenons au cas des mdicaments voqu au cha-
pitre VII. Il'y a des entreprises qui se soucient relle-
302 Demain le capitalisme
ment de donner leurs clients le meilleur produit
possible, et des entreprises qui appartiennent de
vritables escrocs. Comment protger les consom-
mateurs contre les mfaits de ces derniers?
Nous avons vu que le march assure naturellement
sa propre police. Les produits qui n'apportent rien,
. ou qui sont franchement nocifs s'ont naturellement
limins du march, et leurs fabricants conduits
disparatre, par un processus naturel d'exprience.
Evidemment, le processus prend du temps. Et il
cote donc quelque chose la socit : les accidents
qui se produisent et qui auraient pu tre vits si on
avait empch le produit d'apparatre sur le march;
les maladies qui auraient pu tre guries plus rapi-
dement moindre cot si le malade avait d'emble
achet le bon produit.
Le problme de la collectivit est donc de rduire
les cots associs ce processus d'exprimentation
par le march. Est-ce possible?
La solution laquelle se rallient actuellement nos
socits est de confier des fonctionnaires-experts
le soin de faire eux-mme le tri, et d'en dcharger
les consommateurs. Mais que montre l'tude de Sam
Peltzman que nous avons cite? Que prcisment
cette prtendue conomie est illusoire, l'introduction
de contrles administratifs a priori ne rduisant que
de faon drisoire l'ampleur des cots ainsi suppor-
ts par le consommateur, et se traduisant en revan-
che par un ensemble de cots supplmentaires que
l'on oublie gnralement de comptabiliser.
Alors, quelle est la solution? Elle est de donner
au consommateur le moyen de disposer de plus d'in-
formations, un moindre cot, sur les produits q1.!
lui sont offerts. L'information tant une ressource
coteuse, il ne sera possible de rduire rellement
les cots du processus d'exprimentation que le jour
o le consommateur pourra avoir accs une infor-
mation plus complte et moins coteuse; de sorte
Rinventer le march 303
qu' temps et dpense gaux il soit incit chercher.
s'informer davantage sur ce qu'il achte. .
C'est la fonction que rempp.ssent dj des revues
comme Que choisir et les associations de consomma-
teurs. Mais l'on se heurte actuellement une limite
qui vient de ce que le principal vhicule de l'infor-
mation ce sont les journaux, les radios, les livres ...
tous les moyens de communication dont l'usage
reste mal commode et coteux. Toute le monde, la
veille d'un achat, n'a pas le temps de se rendre
au bureau de l'association de consommateurs la plus
proche. Tout le monde n'a pas la patience de recher-
cher ce qui l'intresse dans la collection des numros
de Que Choisir.
En revanche, le problme sera trs diffrent dans
une dizaine d'annes lorsque l'essor de l'informa-
tique permettra aux banques de donnes de se multi-
plier. Le jour o chaque mnage aura son propre
terminal d'interrogation-rponse branch sur le rseau
tlphonique et lui permettant d'entrer en relation
avec n'importe quelle banque de donnes, il dispo-
sera alors d'une protection infiniment plus efficace
que toutes celles que peuvent lui donner actuelle-
ment tous les rglements du monde. Si vous voulez
acheter une nouvelle voiture, vous pourrez alors,
sur-le-champ, interroger par ordinateur les tests et
conseils que distribuent plusieurs banques de don-
nes appartenant plusieurs organisations de
consommateurs concurrentes. Bien sr, cela vous
cotera quelque chose; mais rien n'est gratuit. Et
puis, au bout d'un certain temps, vous aurez vite fait
de discerner quelle est, selon vous, l'association de
consommateurs qui donne les meilleurs diagnostics
ou les meilleurs conseils. Vos dpenses d'information
en seront rduites d'autant. .
Nous retrouvons le rle central du progrs techno-
logique. Bien des problmes auxquels nous cherchons
en ce moment des solutions OJdministratives ne seront
304 Demain le capitalisme
en fait rsolus que si nous conservons un systme
conomique et social qui maximise l'incitation au
progrs technique. Par exemple ce qui vient d'tre
dit propos de la protection du consommateur s'ap-
plique exactement, de la mme faon, aux problmes
de protection contre les accidents du travail. Il
existe dans la socit un march implicite de la
scurit o les travailleurs troquent plus ou
moins de risque contre plus ou moins de salaire. Les
rglements actuels, de plus en plus stricts, abou-
tissent imposer aux travailleurs une consomma-
tion de scurit suprieure celle qui correspond
leurs arbitrages individuels. Ils ont plus de scurit
qu'ils n'en achteraient volontairement sur le mar-
ch; ils la paient un prix suprieur au prix qu'ils
seraient volontairement prts acquitter en fonction
de leurs prfrences personnelles pour le risque ou
le non-risque. La vritable solution passe l..aussi par
la constitution de banques de donnes, qui seraient
peut-tr.e gres par les syndicats, et qui permet-
traient chaque travailleur de choisir son emploi ou
son employeur en ayant une meilleure connaissance,
d'une part, des coefficients de risque qu'il va encou-
rir, d'autre part, des stimulants montaires qui
en seront la contrepartie. L encore, le problme
n'est pas de prendre la place du march, mais de
l'aider mieux fonctionner.
Les contreproductivits de la contrainte
L'conomiste s'arrterait normalement ici. Mais les
nouveaux conomistes n'hsitent pas aller plus
loin, et appliquer leur technique d'analyse l'tude
de problmes qui dbordent le champ de l'conomie
proprement dite. De la mme faon qu'ils utilisent
les outils conomiques pour dnoncer l'inefficacit
des mthodes administratives d'intervention sur les
Rinventer le march 305
marchs, de mme ils se servent de ces outils pour
montrer que dans bien d'autres domaines de la vie
sociale le recours au pouvoir coercitif de l'Etat abou-
tit des rsultats exactement inverses de ceux qui
sont recherchs, et conduit gnralement des trans-
ferts rgressifs qui favorisent les riches et dfavo-
risent les pauvres.
Parmi un grand nombre de sujets possibles (ana-
lyse conomique de la prostitution, analyse cono-
mique du travail immigr, analyse conomique du
crime, analyse conomique du travail fminin ... ),
nous voquerons trois exemples : la drogue, le pro-
blme des contraintes de scurit individuelle (cein-
ture de scurit, port obligatoire du casque ... ), la
conscription militaire.
Les conomistes et la drogue. - Que des conomistes
cyniques puissent dire quelque chose propos
d'un problme comme la drogue heurte bien des sen-
sibilits. Que l'on soit d'accord ou non avec ce qu'ils
ont dire sur ce sujet est une chose; qu'on leur
refuse le droit de le dire, ou qu'on se refuse mme
les couter et essayer de comprendre ce qu'ils
disent, en est une autre.
Au dpart : une analyse de ce qui s'est pass aux
Etats-Unis l'poque de la prohibition. On connat
l'histoire. Le 16 janvier 1920 entre en vigueur le
ISe amendement la Constitution des Etats-Unis. Il
interdit la fabrication, la vente et le transport de
boissons alcoolises sur toute l'tendue du territoire
amricain . C'est le dbut des grandes heures du
Chicago des gangsters. Ce que l'on connat moins,
c'est la suite des vnements, comment le march
a ragi cette entrave la libert du consommateur,
comment ce qui partait a priori de bonnes inten-
306 Demain le capitalisme
tions humanitaires aensite dgnr en un vritable
flau social,
Les rsultats de la prohibition, crit Roger Leroy
Miller dans son livre dj cit, furent exactement confor-
mes ce . qu'aurait pu prvoir le moindre conomiste
habitu, manipuler des c01,lrbes d'offre et de demande.
L'offre d'alcools tant tombe zro, alors que conti-
nuait d'exister une forte demande, l'Amrique trouva
rapidement .les moyens de aux consommateurs
une multiplicit d'erzats. -Quantit d'a1cools et de vins
illgalement imports ou illgalement fabriqus continu-
rent de circuler.'
Bien sr, il tait devenu plus difficile de se pro-
curer ces alcools. L'importateur, le transporteur et le
distributeur accomplissaient dsormais leur mtier
en prenant d'immenses risques personnels : amendes,
arrestations, prison... Le march noir favorisait les
entreprises de la Maffia. Mais la rpression ne russit
pas faire disparatre ces trafics clandestins. Rsul-
tats pour le client : des prix plus levs, mais aussi
et surtout des produits de moins bonne qualit, et
des risques considrablement accrus de consommer
des produits dangereux.
,Dans tout march, l'information joue un rle consi-
drable. Non seulement elle renseigne le consomma-
teur sur les lieux o il peut se procurer les produits
qui lui sont proposs, mais elle le renseigne aussi
sur les prix, sur les diffrentes qualits sur
les diffrentes spcialisations des producteurs. La
publicit n'est pas seulement un attrape-nigaud;
en favorisant la concurrence et la mobilit de la
clientle elle est une forme de protection contre les
,abus des producteurs.
Que se passe-t-il lorsqu'intervient la prohibition?,
Celui qui dsire consommer de l'alcool va continuer
d'essayer de s'en procurer. Mais ses cots de recher-
che vont tre considrablement augments. Plus de
publicit pour savoir o aller, qui fait quoi, qui offre
Rinventer le march 307
quoi, etc. Plus d'information et de conseils dans les
journaux vantant la meilleure qualit de telle marque
ou au contraire les abus de telle autre. Plus de pro-
tection lgale contre les fraudes, les contrefaons,
les erzats abusifs vendus sous le nom de marques
renommes mais contenant tout autre chose que du .
vritable alcool naturel. Comme l'crit Roger Leroy
Miller:
L'une des consquences directes de la prohibition fut
d'accrotre considrablement le nombre de personnes
victimes d'intoxications, rendues aveugles ou paralyses
du fait de la consommation de boissons frelates. Plus
rien ne permettait d'tre sr de la qualit. Les risques
que chacun prenait dsormais en achetant une bouteille
de whisky taient infiniment plus graves que la simple
menace d'une gueule de bois pour le lendemain matin.
Tous les buveurs d'alcool furent atteints par les
effets de la prohibition. Mais pas tous de la mme
faon. Les vraies victimes furent ceux qui en raison
de leurs moyens modestes taient dsormais obligs
de se rabattre sur les alcools de moins bonne qualit
et prenaient donc les risques les plus graves. En
revanche, les riches, eux, possdaient suffisamment
de moyens pour s'assurer que l'alcool qu'ils consom-
maient tait du vrai et bon alcool, mme s'il leur en
cotait plus cher. Chez eux, les risques d'accidents
restaient trs rduits. La prohibition avait certes
rduit la consommation amricai:Qe d'alcool, mais
elle avait eu aussi pour effet d'instaurer une discri-
mination entre ceux qui pouvaient continuer boire
sans risques et ceux qui, au contraire, prenaient des
risques croissants; discrimination qui s'exera au
dtriment des classes les plus pauvres.
Passons maintenant la drogue.
Ce qui se passe dans ce domaine, explique Roger
Leroy MiHer, est absolument analogue ce qui s'est
pass dans les annes 20 avec la prohibition : l'inter-
308 Demain le capitalisme
diction de l'usage des narcotiques aboutit tout simple-
ment ce que les consommateurs achtent plus cher
des produits de qualit infrieure celle dont ils pour-
raient disposer sur un march libre. On favorise l'usage
des drogues les plus dangere1.lses faute pour
d'avoir en face de lui un vritable choix, et la possibilit
de bnficier des garanties qu'offre un march au
grand jour . Et l'on a l aussi une discrimination entre
ceux . qui ont les moyens de s'entourer de toutes les
garanties de qualit, et ceux qui n'ont pas d'autre choix
que de se procurer ce qu'on leur propose au coin de la
rue.
11 existe ,cependant une diffrence, prcise-t-il; cette
discrimination ne se fait plus entre pauvres et ,riches,
mais l'encontre des revenus moyens. Parce que leur
cot d'opportunit en termes de salaires est le plus bas,
les drogus les plus pauvres, paradoxalement, sont ceux
qui ont en gnral les drogues de meilleure qualit dans
la mesure o ils ont le temps d'ex.plorer le march et
de connatre ses rouages. Les vraies victimes, cette
fois-ci, sont donc les am,ateurs , les nouveaux venus,
ceux qui ne font pas vritablement partie de la classe
des professionnels de la. drogue.
. Conclusion: la rpression qui entoure le commerce
de la drogue cote probablement plus cher la
socit qu'elle ne lui rapporterait si la vente des
narcotiques - notamment et surtout la vente des
'drogues douces comme la marijuana - tait
lgalise.
On compterait sans doute, termine Roger Leroy
Miller, beaucoup moins d'accidents qu'on n'en recense
actuellement; et l'on viterait de faire la fortune des
intermdiaires sans scrupules dont tout march noir
favorise les activits, au dtriment non seulement de la
collectivit dans son ensemble, mais de leurs propres
clients en premier lieu.
'"
"''''
Rinventer le march 309
La ceinture de scurit et le casque obligatoire. -
Sam Peltzman n'est pas seulement le pourfendeur de
la Food and Drug Administration, comme nous
l'avons vu propos de la lgislation sur l'introduc-
tion de nouveaux mdicaments; il est aussi l'auteur
d'une autre tude, plus rcente mais elle aussi parti-
culirement provoquante, consacre. aux "effets de la
ceinture de scurit 1.
Question: Qu'a rapport la socit l'obligation
dsormais faite aux usagers de la route de boucler
leur ceinture? Utilisant une mthode analogue
celle de son prcdent travail, Sam Peltzman a essay
de voir quel effet l'introduction de la lgislation
avait eu sur les statistiques d'accident et sur leur
gravit. Aucun , rpond-il.
Certes, aprs la mise en application de la nouvelle
lgislation, on a effectivement constat une rduction
de la gravit des blessures subies par les passagers.
Mais, ajoute-t-il, le nombre total d'accidents, lui, a
augment au-del de ce que laissait attendre une
simple extrapolation des tendances d'avant l'entre
en vigueur des nouveaux rglements. On a not en
particulier un assez net accroissement du nombre
et de la gravit relative des accidents de pitons et
de cyclistes.
L'avantage social li la diminution de la gravit
des accidents automobiles est donc compens par le cot
accru que la socit supporte du fait de
du nombre et de la gravit d'accidents implIquant des
nou-automobilistes.
Tout semble indiquer que la scurit accrue dont
les automobilistes jouissent du fait de leur ceinture
les amne conduire plus dangereusement, faire
moin!> attention leur conduite que prcdemment,
1. Sam Peltzman, The Effects of Automobile Safety Regu-
lation ", Journal of Political Economy, aotit 1975.
310 Demain le capitali$me
et prendre d'autres risques qu'ils avaient plutt
tendance conomiser tant qu'ils n'taient pas
obligs de porter leur ceinture de scurit.
L'explication est la suivante. Tout indiv1du qui conduit
une voiture prend sciemment un certain nombre de ris-
ques. La quantit de risques ainsi prise dpend de
la faon dont les autres conductettrs se comportent sur
la route. Mais elle dpend aussi du temprament indivi-
duel de chaque automobiliste. Certains individus pren-
nent plutt plus de risques que d'autres (ceux qui
aiment conduire vite par exemple). Cela dit, le risque
pris par chaque individu n'est pas une donne fixe et
..:onstante. C'est quelque chose qui varie aussi en fonc-
tion du prix potentiel que ce conducteur encourt en
prenant les risques associs son mode de conduite. Ce
prix individuel est constitu par tous les inconvnients
dont le conducteur souffrira s'il a un accident qui le
mne l'hpital, lui impose des dpenses de soins impr-
vues, un arrt de travail plus ou moins long. Plus ce
cot potentiel individuel est lev, plus le conducteur
sera incit rduire le niveau de ses. risques et donc
tre plus prudent (quand un prix augmente, la quantit
demande diminue). A 'l'inverse, si le prix potentiel indi-
viduel diminue, il y a toutes chances pour qu'il se
montre moins prudent (quand un prix baisse, la quantit
demande augmente).
Regardons maintenant ce que signifie l'obligation
de boucler sa ceinture. Une telle lgislation rduit
effectivement le cot des accidents automobiles pour
la socit. Mais elle rduit aussi le cot potentiel
individuel des risques lis la conduite automobile.
Ce cot diminuant, la ceinture de scurit est en
fait un encouragement une conduite moins pru-
dente. Le prix individuel du risque automobile bais-
sant, la demande de risque augmente. Et qui en sup-
porte les consquences? Les usagers non-automo-
bilistes de la voie publique. Or, qui sont ces usagers?
bien souvent des personnes qui, elles, n'ont pas les
moyens de circuler en automobile (les motocyclistes
Rinventer le march 311
par exemple). Non seulement on n'atteint pas l'opjec.
tif dsir, qui est l'abaissement du cot global des
accidents de la route, mais en mme temps la mesure
utilise aboutit un effet social plutt rgressif. Cela,
bien sr, au nom de l'intrt gnral...
Mieux vaudrait, si l'on veut vraiment abaisser le
cot social des accidents, dcider d'exclure les auto
mobilistes du bnfice de la couverture-sant appor
te par la Scurit sociale, et les contraindre
s'assurer individuellement pour l'ensemble des ris
ques automobiles. Ce n'est certainement pas un
hasard si les EtatsUnis ont d'ailleurs un taux d'acci-
dent automobile infrieur celui de la France et de
bon nombre de nations europennes. Le fait qu'ils
n'ont pas de Scurit sociale pour tous y est peut-
tre pour quelque chose.
De la m!l1e faon, certains disciples de Sam Peltz
man font le procs du port obligatoire du casque
par les motocyclistes. Certains font ce procs au nom
de la libert individuelle : chacun, disent-ils, est
libre de donner sa vie le prix qu'il veut, pour autant
que son choix n'empite pas sur la libret des autres.
Personne, pas mme l'Etat, n'a le droit de protger
l'individu contre lui-mme. D'autres, cependant, uti
lisent un raisonnement plus subtil. Dans des pays o
la mdecine est nationalise, ou presque socialise
(cas de la Scurit sociale franaise o c'est lecontri.
buable qui en dernier ressort supporte les frais
d'accidents individuels dans lesquels on ne peut pas
impliquer directement un tiers et donc faire jouer
les assurances), le port obligatoire du casque peut
tre justifi par les cots sociaux que l'individu
. fait supporter la communaut du fait des risques
personnels qu'il prend sans tenir compte de leur
cot potentiel pour la. collectivit (frais d'hospitali.
sation par exemple). S'il a un accident grave, c'est en
fait le contribuable qui, par l'intermdiaire du sys
tme de solidarit, prendra les cots mdicaux en
312 Demain le capitalisme
charge. La socit a donc un intrt direct rduire
le degr de gravit des accidents, mme lorsque
ceux-ci ne concernent pas un tiers.
Mais n'y aurait-il pas un autre moyen beaucoup
plus efficace pour raliser ces conomies? S'il n'y
avait pas de Scurit sociale, le motocycliste devrait
supporter l'intgralit des cots potentiels lis
aux risques qu'il prend. Et cela par la voie normale
d'une assurance. Le fort coefficient de risque li la
conduite de motocyclettes ferait que les assurances-
sant couvrant leurs utilisateurs seraient beaucoup
plus chres que celles des non-amateurs de moto.
De deux choses l'une : ou bien les usagers de la
moto seraient incits se montrer plus prudents
pour avoir des primes moins leves; ou bien, tout
simplement, certains d'entre eux abandonneraient ce
moyen de locomotion devenu trop onreux pour eux.
On ne peut pas interdire un individu de prendre
les risques qu'il a envie de prendre (sinon nous
devrions interdire une multiplicit d'activits, par
exemple les excursions en montagne). Mais il faut
que chaque individu soit en mesure de connatre le
prix exact du risque qu'il encourt. C'est seulement
cette condition que la socit pourra rduire au mini-
mum les cots qu'elle encourt du fait que le risque
est une activit humaine comme une autre. Or, sur
quoi dbouchent nos systmes de sant actuels?
Sur une situation toute diffrente, une situation o
l'intervention de la collectivit contribue rduire le
prix individuel du risque, et faire couvrir la diff-
rence par la communaut. Autrement dit, la Scurit
sociale, sous couvert d'assurer l'galit de tous devant
les risques de sant, conduit tout simplement sub-
ventionner ceux qui ont un got pour le risque sup-
rieur la moyenne de leurs concitoyens (et en mme
temps subventionner les constructeurs japonais de
motos ... ). Une telle subvention serait justifie si elle
s'adressait un risque socialement utile, s'accompa-
Rinventer le march 313
gnant d'effets externes positifs; mais, en l'occur-
rence, ce n'est certainement pas le cas; on n'a mme
pas le prtexte de donner du travail des ouvriers
franais ...
Le service militaire. - Passons un dernier exemple.
Celui de la conscription. Une analyse en termes co-
nomiques conduit Uij. certain nombre d'auteurs am-
ricains considrer que le service militaire obliga-
toire est une forme particulirement onreuse et peu
efficace d'utilisation des ressources de la socit pour
un besoin donn. Regardons par exemple ce qu'en
dit Douglass North, dans un livre de poche qu'il a
co-sign avec Roger Leroy Miller : Abortion, Baseball
and Weed 1. La conscription, y explique-t-il, impose
la socit trois catgories de cots gnralement
passs sous silence :
- Une mauvaise utilisation du capital productif :
l'arme est en effet dans la situation d'une entreprise
qui aurait les moyens d'obtenir sa main-d'uvre
un prix trs en dessous de son prix de march. Quel
en est le rsultat? Main-d'uvre moins chre, d'o
substitution de travail humain l'utilisation de
machines. La conscription produit un ratio travail!
capital trs loin du niveau optimal qui assurerait la
meilleure utilisation possible des ressources de la
socit. Ce qui signifie que la dfense nationale cote
globalement plus cher qu'elle ne devrait. L'arme
utilise trop d'hommes, et pas assez d'quipements.
- Un gaspillage humain li la sous-utilisation de
la capacit productive de chaque homme pendant
son temps de passage sous les drapeaux. Le vrai cot
1. Douglass North et Roger Leroy Miller : Abortion, Baseball
and Weed, Perennial Library, Harper and Row, New York,
1971.
314 Demain le capitalisme
social du conscrit pour la socit n'est pas la
modeste solde qu'on lui verse ou le prix des muni-
tions qu'il gaspille, mais le salaire cumul qu'il aurait
touch dans la vie civile pendant son temps de
service militaire. Il est vrai que c'est le conscrit lui-
mme qui supporte l'essentiel de cet impt
occulte, mais nous en subissons tous les effets dans
la mesure o le volume global de biens et services
produits par la socit est infrieur ce qu'il serait
si la dfense nationale ~ t a i t assure, service gal,
par une entreprise payant sa main-d'uvre aux prix
rels tels qu'ils sont dicts par le march pour cha-
que degr de comptence.
- Un cot social li au caractre franchement
rgressif de l'impt ainsi peru sur les conscrits.
Lorsqu'on examine comme se distribue l'incidence
de cet impt occulte, on constate en effet que le sys-
tme est gnralement hautement favorable aux plus
riches, et hautement dfavorable aux plus pauvres.
Pourquoi ? A cause de tous les mcanismes de sursis
et d'exemption qui sont plus favorables aux jeunes
poursuivant des tudes qu' ceux qui ne vont pas
l'Universit. En moyenne, l'impt ainsi peru sur la
jeunesse est plus lev pour les catgories de popu-
lation les moins favorises que pour les catgories
les plus riches.
Il est absurde, conclut Douglass North, de consi-
drer qu'une arme de mtier cote plus cher qu'une
arme de conscrits. C'est exactement l'inverse: en
termes conomiques, c'est--dire en termes de ce que
la dfense nationale impose comme cots conomi-
ques la nation, l'arme de mtier ne peut qu'tre
moins coteuse que la conscription. Comme toujours
la gratuit est un leurre.
Une telle analyse permet notamment de rpondre
deux questions :
Pourquoi plus le niveau de vie croit, plus la rti-
cence l'gard du service militaire augmente, et plus
"
Rinventer le march 315
se multiplient les pressions en faveur du passage
une arme de mtier? Tout simplement parce que
le cot social augmente avec la hausse des salaires
rels, et que, de mme, l'impt occulte pay par les
jeunes augmente par rapport ce qu'il tait lorsque
le niveau de vie tait plus bas.
Pourquoi les rticences politiques retardent-elles
le passage l'arme de mtier? Ceux qui ont pay
l' impt dans leur jeunesse considrent que la
socit a une dette leur gard, dette gale au mon-
tant de cet impt 1. Et le remboursement de cette
dette est effectu par le nouvel impt que paient les
gnrations successives de nouveaux conscrits. Ds
lors, le passage de la conscription l'anne de mtier
dpend fondamentalement, d'une part, de l'volution
de la pyramide des ges (plus la population est ge,
plus les rticences envers l'arme de mtier seront
grandes, et inversement), d'autre part, du poids
effectif de l'impt prlev sur les gnrations prc-
dentes (service militaire plus long, par exemple, de
ceux qui ont fait la guerre d'Algrie) .
...
......
De l'conomie no-classique l'anarcho-capitalisme.
- Suppression de la rpression contre les consom-
mateurs de drogue, procs de la conscription, dnon-
ciation des contreproductivits que provoque la
contrainte publique l'encontre des individus... le
langage n'est plus seulement libral, il devient fran-
chement libertaire. On rejoint le fameux slogan des
tudiants rvolts de 1968 : Il est interdit d'inter-
dire!
Mais s'il existe une convergence - notamment
1. Cf. Richard Wagner, Conscription, Voluntary Service
and Democratie Fiscal Choice". dans Buchanan et Tollison,
op. cit.
316 Demain le capitalisme
dans d'autres domaines comme la dfense des mino-
rits dviantes (homosexuels, prostitues, hippies,
etc.) -, l'origine et le sens de la dmarche sont tout
fait diffrents. Ici, point de rvolte romantique
contre la socit et l'oppression de son appareil,
point de philosophie et d'appel des valeurs thi-
ques transcendantes; seulement une analyse syst-
matique et scientifique, aussi rigoureuse que possible,
des coilts et avantages de l'usage de la con-
trainte tatique dans tous les domaines de la vie
conomique et sociale. Analyse qui conduit ses
auteurs constater que si les interventions de la
puissance publique rpondent gnralement des
motifs apparents de gnrosit et de solidarit, elles
manquent en gnral leur but et aboutissent des
rsultats exactement inverses en provoquant des
effets de redistribution plus souvent rgressifs que
progressifs.
Mme s'ils ne se privent pas de lui dcocher leurs
flches, les nouveaux conomistes ne remettent pas
en cause l'existence de l'Etat. Leur point de dpart
n'est pas idologique, mais scientifique. C'est la curio-
sit scientifique qui, souvent contrariant leurs convic-
tions premires, les mne constater qu'en dfinitive
l'image de l'Etat, incrnation de l'intrt gnral, et
dernier recours des plus dfavoriss contre la vio-
lence des nantis, est un strotype compltement
faux et sans rapport avec la ralit des phnomnes
sociaux. Ce n'est pas le procs de l'Etat en tant que
tel qu'ils font, mais celui de ses dbordements et des
moyens inadapts qu'il met en uvre pour atteindre
ses objectifs. Ce qu'ils dcouvrent, c'est qu'en sortant
du rle strict qui devrait rester le sien (aider au
fonctionnement aux meilleurs coilts des proc-
dures sociales de march et d'change), l'Etat s'en-
gage dans des actions qui se retournent contre ce
qui prcisment motive son intervention. .
Cependant, ce stade, il est tentant de faire un pas
Rinvent'er le march
317
de plus et de considrer que le monde serait sans
doute meilleur et plus juste s'il n'y avait plus du
tout d'Etat. C'est ce pas que franchissent allgrement
les militants du nouveau mouvement Libertarien,
notamment ceux qui, en se donnant l'tiquette a
priori assez paradoxale d' cc anarcho-capitalistes ,
n'hsitent pas pousser la problmatique de l'co-
nomie de march jusqu'au bout de sa logique.
Comment? D'abord, en dnonant l'incohrence
des doctrines socialistes, marxistes ou gauchistes qui
consistent prner la libration de l'homme et en
mme temps confier cette libration l'instrument.
le plus autoritaire et le plus socialement rgressif
qui soit: l'Etat. La socit, expliquent-ils, changera
seulement de matre et d'exploiteur. Que l'Etat soit
capitaliste et bourgeois, socialiste ou communiste,
dcentralis ou autogestionnaire, ne change rien au
problme, sinon son ampleur. Pour eux, les mouve-
ments gauchistes, dont ils partagent nombre de criti-
ques violentes l'gard de la socit actuelle (par
exemple la dnonciation du cc complexe militaro-
bureaucrato-industriel qui, disent-ils, gouverne les
Etats-Unis et a conduit leur pays dans la guerre
cc imprialiste du Vietnam) sont victimes d'un aveu-
glement viscral qui leur fait condamner toute forme
de capitalisme alors que les iniquits de la socit
contemporaine sont, non pas la consquence du fonc-
tionnement de l'conomie de march, mais de son
non-f9nctionnement. La socit, affirment-ils, souffre
non pas de trop de march, mais de trop d'Etat. Ce
qu'il faut, c'est dnationaliser , privatiser les ser-
vices publics, supprimer les monopoles bureaucra-
tiques, rintroduire le stimulant de la concurrence
dans tous les domaines o le progrs technologique
va la rendre dsormais possible. Il faut, concluent-ils,
liquider de la mme faon toutes ces multiples inter-
ventions conomiques et sociales qui,
protections tarifaires, privilges. corporatifs. etc.
318 Demain le capitalisme
aboutissent en fait accrotre le bien-tre d'une
classe privilgie de fonctionnaires et de techno-
crates, non pas au dtriment de quelques capitalistes
abusifs, mais au dtriment de la libert de tous,
notamment et surtout des plus pauvres.
Ces anarcho-capitalistes proposent ensuite une
nouvelle utopie qui consiste, non pas offrir un
nouveau modle de valeurs . autour duquel il
conviendrait de rassembler un nouveau consensus
national (c'est--dire imposer aux minorits la dicta-
ture d'une nouvelle majorit); mais nous inviter
adhrer une technique sociale - l'conomie
de march gnralise - qui permettrait chacun
de crer, individuellement ou en groupe, ses propres
valeurs dans le cadre d'un systme de concurrence
libre et contractuelle, o divers systmes de valeurs
s'affronteraient librement sur le march; la socit
de demain ne rsultant pas d'un choix prdtermin,
mais de la libre concurrence entre styles de vie et
systmes de valeurs concurrents. Comme l'explique
David Friedman :
La socit idale est une socit o il n'y aurait
plus de rglements, de service militaire obligatoire, de
scurit sociale, etc., o il n'y aurait plus de police d'Etat,
. de raison d'Etat ... o toutes les fonctions actuellement
dvolues l'appareil coercitif de l'Etat seraient exerces
par une multitude de communauts ou de firmes prives
offrant leurs services sur une base con'tractuelle (tou-
jours rvocable) dans le cadre d'un systme de concur-
rence gnralise garantissant chacun la libert de
ses choix... O ceux qui veulent aider ieurs voisins le
feraient, non pas en ayant recours une superstructure
abri traire et autoritaire, mais par l'intermdiaire d'une
varit d'organisations .contractuelles et volontaires ... O
ceux qui veulent vivre selon leur conception d'une
socit vertueuse seraient libres de le faire en asso-
ciation avec ceux qui partagent leur conception de la
vertu, mais sans pour autant imposer leurs conceptions
ceux qui ont une autre ide de la morale humaine ...
Rinventer le march 319
O personne, enfin, n'aurait le droit de contraindre qui
qUe ce soit faire ou penser quoi que ce soit, mme
au nom de principes dmocratiques qui ne sont bien
souvent que la ngation de la libert des minorits ...
Dans les derniers chapitres de son livre The Machi-
nery of Freedom, David Friedman explique comment
pourrait fonctionner une telle socit anarcho-capi-
taliste. Il dmontre pourquoi anarchie ne signifie pas
ncessairement chaos. Il dcrit ce que pourrait tre
un nouvel ordre social fond sur la concurrence
d'une multiplicit d'agences de justice ou de police
privatises . Il explique enfin pourquoi, dans son
esprit et celui de ses amis libertariens, l'adhsion au
principe fondamental de la concurrence par le mar-
ch n'entrane aucun choix a priori quant au type de
socit (capitaliste, socialiste, autogestionnaire, com-
muniste ... ) qu'il s'agit d'implanter: la seule chose qui
compte est de crer les cadres d'un systme o cha-
cun, qu'il soit capitaliste, socialiste, autogestionnaire,
communiste... serait en mesure de dvelopper son
propre modle en concurrence avec celui des autres ...
Mais ceci est une autre histoire qui nous entrane
hors du domaine de la critique scientifique des mca-
nismes de la socit contemporaine, et bien au-del
de ce qu'est le mouvement des nouveaux conomistes
amricains, qui ne se dclarent pas tous libertariens.
CHAPITRE VIII
Les rvolutions de Gary Becker
L'conomie du temps et la nouvelle thorie
du consommateur
N en 1930 Pottsville (Pennsylvanie), Gary Becker
a vingt-cinq ans lorsque l'Universit de Chicago lui
dcerne son titre d docteur en Economie. Sa thse
de doctorat constitue alors une grande premire.
Son sujet (l'analyse conomique des phnomnes de
discrimination), sa mthodologie (essai de quantifi-
cation de l'incidence de facteurs non montaires
sur le fonctionnement des marchs) sortent telle-
ment des sentiers battus de la profession qu'il lui
faut plus de deux ans pour que les presses de l'Uni-
versit publient son travail, malgr le soutien que
lui apportent les professeurs les plus influents de
Chicago : Milton Friedman, Theodore Schutze et
Henry Gregg Lewis. Gary Becker est ainsi contraint
de s' exiler l'Universit de Columbia o il reste
jusqu'en 1968, pour retourner ensuite Chicago dont
il est aujourd'hui incontestablement l'un des plus
illustres reprsentants.
Pratiquement inconnu du public franais, et bien
qu'il ait moins de cinquante ans, Gary Becker se
classe d'ores et dj parmi les plus grands cono-
mistes amricains vivants. Auteur d'articles et d'ou-
vrages fondamentaux (Human Capital paru en 1964,
Economic Theory publi en 1971), particulirement
prolifique et dot d'une formidable puissance de
conceptualisation, il est l'homme charnire des nou-
velles approches de l' Economie gnralise dont
les enseignements commencent franchir l'Atlan-
tique. L'influence qu'il exerce depuis une quinzaine
324 Demain le capitalisme
d'annes sur la nouvelle pense conomique amri-
caine est considrable. Elle mrite d'tre mieux
cOrniue, mme des non-spcialistes de l'analyse co-
nomique, car elle apporte une srie de rponses qui
clairent d'un jour nouveau la plupart de nos pro-
blmes contemporains. Par exemple : les donnes
structurelles de l'volution du march du travail,
les problmes de l'influence de la publicit sur les
comportements des consommateurs, l'explication de
la naissance et du dveloppement des besoins ,
la comprhension des multiples phnomnes d'inter-
action sociale, les origines des ingalits, etc. Ses
travaux prsentent notamment l'intrt d'apporter
toute une srie d'lments qui permettent aujour-
d'hui de construire une rfutation scientifique, syst-
matique et rigoureuse, de toutes les thses anti-co-
nomiques si rpandues concernant les prtendus
gaspillages de la socit de consommation , le
rle passif et prisonnier du consommateur face
des producteurs tout-puissants, la pseudo-distinction
entre vrais et faux besoins (par laquelle
tant de libraux eux-mmes se sont fait piger).
Ne serait-ce que pour cela, tout vritable libral se
doit de savoir qui est Gary Becker et d'avoir une
ide des thories dont il est, sinon l'inventeur, du
moins le principal initiateur 1.
1. A cet gard, signalons le rle important jou en France
par Jean-Jacques Rosa. 36 ans, professeur l'Universit
Paris II et l'Institut d'Etudes Politiques de Paris, Prsident
de l'Association nationale des Docteurs s sciences conomi-
ques (A.N.D.E.S.E.). Son cours de Thorie micro-conomi-
que - I.E.P. 1977 - est le premier manuel franais d'co-
nomie beckrienne . Dans le chapitre qu'il a rdig pour
l'Economique retrouve, il est probablement le premier
avoir montr comment la nouvelle thorie du consommateur
dont Gary Becker a t l'initiateur permet de dnoncer le
caractre superficiel de l'opposition entre besoins prtendus
vrais et ceux rputs faux. Les pages qui suivent lui doivent
beaucoup.
Les rvolutions de Gary Becker 325
La nouvelle thorie du consommateur
Traditionnellement, l'analyse conomique traite le
consommateur comme un agent final. C'est un indi-
vidu qui gagne un certain revenu, est dot d'un cer-
tain nombre de besoins ou de dsirs qu'il essaie de
satisfaire en achetant sur le march un certain nom-
bre de biens et de services, dans la limite du pouvoir
d'achat qui est le sien. Bien que, conformment au
postulat de dpart de toute la thorie conomique,
ce soit un tre rationnel, calculateur et maximisa-
teut, son rle est trs passif. Il se contente d'agencer
son panier (basket) d'achats en fonction de l'in-
tensit de ses besoins, entr lesquels il effectue une
srie d'arbitrages compte tenu, d'une part, des som-
mes d'argent dont il dispose; d'autre part, des prix
qu'il doit payer pour obtenir les biens et services
qui satisferont ses dsirs.
Moyennant quoi, la thorie conomique prend les
besoins et les dsirs comme des donnes exognes.
Les conomistes laissent aux sociologues et aux psy-
chologues le soin d'expliquer comment se forment
ces dsirs, et comment ils voluent. Leur seul pro-
blme est d'analyser comment l'appareil de produc-
tion rpond aux modifications de la structure des
besoins. Un point c'est tout. On ne se demande pas
s'il existe des interrelations entre la faon dont se
forment ou voluent les revenus et prcisment cette
structure des besoins. Les comportements de l'indi-
vidu vis--vis du travail, de l'ducation, de la sant,
etc. sont considrs indpendamment de ses attitu-
des de consommateur et de ses choix de consomma-
tion. L'Homo rationalis de l'conomiste est alors bel
et bien cet homme trononn, dcoup, en rondelles,
dont Jacques Attali a dnonc la caricature dans son
livre L'Anti-conomique.
326 Demain le capitalisme
En 1964, Gary Becker publie la premire dition
de son trait : Human Capital, a Theoretical and
Empirical Analysis. L'anne suivante parat dans
l'Economic Journal son article A Theory of the
Allocation of Time . Bien que fondes sur un
ensemble de travaux prcurseurs dvelopps au
cours des annes prcdentes par Gary Becker lui-
mme et bien d'autres conomistes, tant de Chi-
cago que de Columbia, ces deux publications mar-
quent une rupture avec l'approche traditionnelle de
l'conomie du consommateur.
Une dizaine d'annes plus tt, en dveloppant le
concept de revenu permanent , et en jetant les
fonde"ments de la doctrine montariste moderne 1,
Milton Friedman a en effet lanc l'ide que le
consommateur n'tait pas seulement un tre passif,
effectuant une srie d'arbitrages ponctuels entre
diffrents besoins matriels, mais aussi un individu
calculateur, . capable d'arbitrages inter-temporels,
dont les dpenses de consommation dpendent non
seulement du niveau immdiat de ses revenus, mais
aussi de ses anticipations quant leur volution
future. C'est cette ide que les nouveaux conomistes
du Capital Humain dveloppent, systmatisent,
formalisent. Alors que les montaristes se conten-
tent d'appliquer cette innovation dans l'approche
conomique l'analyse de la faon dont se forme
la rpartition des revenus des mnages entre pargne
et consommation (notion de cycle vital de
l'pargne), eux vont plus loin : ils vont l'exploiter
pour tudier la faon dont le comportement antici-
pateur des mnages ragit galement, d'une part, sur
leur comportement de producteurs (attitudes vis-
-vis du travail, rpercussions sur leur consomma-
1. Cf. le chapitre IX du prsent livre : "Milton Friedman
ou la mort de Keynes.
Les rvolutions de Gary Becker 327
tion relative de travail et de non-travail), d'autre
part, sur la structure mme de leurs dpenses de
consommations (par exemple, sur la part de revenu
que chaque individu ou C:haque mnage consacre
l'achat de services d'enseignement ou de. sant). Le
rsultat est une nouvelle thorie du consomma-
teur , dont le point de dpart est que l'achat d'un
bien ou d'un service ne constitue pas un acte cono-
mique final.
On n'achte pas une voiture pour la voiture elle-
mme, explique en quelque sorte Gary Becker, mais
pour les services ou les satisfactions dont elle est le
support : on achte non pas une automobile, mais
le moyen de pouvoir se dplacer commodment
d'un point un autre, ou encore Je moyen de
paratre devant ses voisins et ses relations. L'acte
de consommation n'est donc qu'un acte conomique
intermdiaire, utilis par le consommateur pour
produire une satisfaction finale; cette satisfac-
tion, pour un mme objet, pouvant tre diffrente
selon les individus : les uns recherchent avant tout
le moyen de locomotion, d'autres l'lment d'osten-
tation. _.
Dans cette optique, le n'est pas
seulement un tre qui consomme; c'est un agent
conomique qui produit . Qui produit quoi? des
satisfactions dont il est lui-mme le consommateur.
Le consommateur est donc un producteur qui,
pour produire les satisfactions qu'il recherche, uti-
lise des <le inputs qui sont en l'occurrence les achats
qu'il fait sur le march, ainsi qu'une autre ressource
rare compltement vacue des schmas conomi-
ques classiques, mais fondamentale : le temps.
Conime n'importe quel autre agent conomique
rationnel, il exerce cette activit de production en
prenant tous les jours une multiplicit de dcisions
individuelles d'allocation de ressources dont il
cherche obtenir la combinaison optimale, celle
328 Demain le capitalisme
qui" compte tenu des prix relatifs de ses diffrents
inputs. - notamment de la valeur qu'il accorde
son temps - lui permet d'avoir le volume- de
satisfaction le plus lev possible compte tenu de
ses contraintes de revenu et de temps.
N'importe quel acte individuel est ainsi considr
comme un acte conomique conditionn par deux
contraintes : le budget montaire de l'individu et
son budget-temps; l'addition de l'un l'a1,Jtre
donnant le montant global du revenu social dont
le consommateur dispose .pour satisfaire ses' fina-
lits.
Cette introduction du temps dans l'analyse des
activits de l'individu est l'lment cl de cette nou-
velle thorie. Elle dbouche en effet directement sur
trois considrations essentielles : ,
- Elle permet d'expliquer l'apparente' passion
. irrationnelle de notre socit pour l'accumulition
d'objets. - La prise en compte du temps en tant
que ressource rare pose le problme de sa. valeur.
Quelle est la valeur individuelle du temps ? L'cono-
miste rpond cette question en expliquant que
cette valeur est celle du salaire de l'individu; c'est--
dire que le prix du temps est gal au revenu mon-
taire supplmentaire que ce temps lui aurait rap-
port s'il l'avait consacr travailler. .
Prenons un exemple. Lorsque nous passons deux
heures table, nous en tiroI;ls une satisfaction qui est
celle que nous accordons la jouissance d'un bon repas
que nous avons eu le temps de Cette satis-
faction nous a coilt le prix des abments et des vins
que nous avons achets pour raliser ce repas. Mais 'elle
nous a oilt galement le prix du temps pass, d'abord
faire la cuisine, ,puis dguster les mets. Si nous avons
pass au total quatre heures la ralisation de ce repas,
son prix n'est pas seulement les 50 francs d'aliments et
de boisson qui ont t ncessaires; il faut y ajouter les
quatre heures de revenu sUl,>plmentaire dont nous avons
fait dlibrment le sacrifice, et qui nous auraient
Les rvolutions de Gary Becker 329
apport les moyens montaires de nous offrir d'autres
types de satisfaction.
L'conomiste dira que la valeur de cette ressource
rare qu'est le temps, est son COllt d'opportunit ,
c'est--dire le revenu sacrifi par unit de temps
consomme.
. Posons-nous maintenant la question de savoir ce
qui se passe dans une socit comme la ntre o la
productivit ne cesse de crotre. Cette croissance
de la productivit entrane une augmentation des
salaires rels perus par les individus. Chaque heure
de travail apporte au salari les moyens de s'offrir
un volume croissant de biens et de services; donc
la possibilit d'obtenir un volume de satisfactions lui
aussi croissant, unit de temps constante. Rsul-
tat : le collt d'opportunit du temps augmente.
Le prix du temps croit par rapport au prix des
autres ressources.
Lorsque le prix d'une ressource augmente par
rapport au prix des autres ressources, avec les-
quelles cette premire ressource est combine pour
obtenir un produit donn, le producteur est
conduit modifier son processus de production de
faon pouvoir obtenir le mme produit en usant
moins de la ressource la plus rare dsormais plus
chre. C'est le b.a.ba de la thorje conomique de la
production. .
Au niveau du consommateur-(producteur), la
hausse de la valeur du temps produit un effet de
substitution analogue : le consommateur est incit
se montrer plus conome de son temps. Pour
maximer son produit (c'est--dire le v o l u m ~ glo-
bal de ses satisfactions), il cherchera raliser ses
prfrences par des moyens ncessitant moins
(d' inputs ) de temps. Il s'achtera par exemple un
rfrigrateur qui lui permet de faire l'conomie
d'avoir aller au march tous les jours. Il invitera
.330 Demain le capitalisme
ses amis au restaurant plutt que de les recevoir
chez lui. Etc.
La plupart des produits et services que nous
consommons aujourd'hui - notamment nombre
d'objets que l'on considre a priori comme des gad-
gets - correspondent ainsi une politique d'cono-
mie de temps. C'est pourquoi, notamment, notre
socit est de plus en plus fortement consomma-
trice de services. C'est pourquoi aussi nous accumu-_
Ions de plus en plus d'objets : le prix des biens et
des objets diminuant relativement au prix du temps,
le consommateur moderne est conduit utiliser
de plus en plus d'objets par unit de temps.
Comme l'explique Jean-Jacques Rosa 1 :
L'apparente passion de notre socit pour Jes objets
est en fait tout fait rationnell. Le consommateur
moderne _est de plus en plus quip et a de moins en
moins de temps consacrer l'utilisation de chaque
objet. Cette ralit inluctable vient de ce que le temps
mis la disrposition de chacun n'est pas susceptible
d'tre beaucoup aHong. La plupart des traits que dplo-
rent les critiques de 'la socit de consommation pro-
viennent -de cette raret du temps, et non d'une dgra-
dation morale ou d'un complot des producteurs.
- Cette introduction du temps dans l'analyse des
activits de- l'individu nous donne une nouvelle
vision de la faon dont se modifient dans le temps
les achats et les modes de consommation (hypothse
de la stabilit des prfrences J.
Traditionnellement, on considre que la mutation
des modes de consommation provient tout simple-
ment de l'apparition de besoins nouveaux, que
les producteurs s'efforceraient de satisfaire, sans
que l'on soit en mesure d'expliquer par quelle dyna-
1. Jean-Jacques Rosa, "Vrais et faux besoins , dans L'Eco-
nomique retrouve, op. cit.
Les rvolutions de Gary Becker 331
miqueils se forment. D'o toutes les thses connues
sur la manipulation des consommateurs par la publi-
cit, et la cration artificielle de besoins factices.
Les nouveaux conomistes, eux, nous proposent une
hypothse rvolutionnaire. A savoir que point n ~ e s t
besoin de supposer que les besoins et les prfrences
des individus changent au cours du temps pour expli-
quer la prolifration des produits nouveaux, leur
renouvellement ou leur obsolescence acclre.
Comme l'expliquent George J. Stigler et Gary Becker,
dans un article de l'American Economic Review :
La seule chose qui volue, c'est le prix du temps.
La hausse continue. du prix du temps aboutit en
effet placer le consommateur dans la situation
d'une entreprise qui voit en permanence se modifier
les prix relatifs de ses facteurs de production. Cette
firme rpond cette volution en ajustant ses
techniques de production, en achetant plus de
machines, en remplaant telle machine par telle
autre machine plus efficace, etc. Il en va exactement
de mme du consommateur. Pour raliser les mmes
prfrences, celui-ci substitue de nouveaux achats
d'anciens achats, pour la seule raison que les nou-
veaux produits achets, compte tenu de la nouvelle
valeur du temps, seront plus efficaces pour satisfaire
au meilleur cot ses besoins (qui sont toujours les
mmes, de la mme faon que l'entreprise fait vo-
luer sa technologie pour rendre son client le mme
service au cot le plus bas possible). Ce qui change,
ce n'est pas la structure des besoins du consomma-
teur, mais les moyens de les satisfaire. Par exemple,
l'utilisation de l'avion ne signifie pas qu'est n un
nouveau besoin spcifique d' avion ; le besoin final
est toujours le mme : ce qui existe c'est une
demande de dplacement , et la hausse continue
du cot du temps aboutit ce qu'un nombre crois-
sant d'individus sont conduits rechercher les
moyens de se dplacer de plus en plus rapidement.
332 Demain le capitalisme
Autrement. dit, qu'un mme individu deux
moments diffrentsdeson existenc ait une structre
de consommation diffreilte, ne signifie pas nces-
sairement que ses besoins aient c h a n g ~ Cette trans-
formation dans son comportement de consomma-
teur peut trs simple.ment s'expliquer par les mou-
vements qui, entre les deux instants, ont modifi les
diffrents quilibres prix-revenu de son activit
domestique. De la mme faon, lorsque deux indi-
vidus ont des comportements de consommateurs
diffrents, cela ne signifie pas ncessairement que
leurs besoins sont profondment diffrents. Cela
traduirait davantage des diffrences dans leur capa-
cit produire de faon plus ou moins efficiente
les plaisirs qu'ils recherchent. Les diffrences de
comportement entre diffrentes catgories socio-co-
nomiques seraient ainsi moins le reflet de gots dif-
frents que le rsultat de diffrentes efficacits pro-
ductives qui conduiraient chacun satisfaire les
mmes dsirs en utilisant seulement des techni-
ques diffrentes dans lesquelles on se spcialiserait
en fonction de ses aptitudes personnelles relatives.
L'ensemble des comportements humains et sociaux
s'expliquerait ainsi, non pas par des modifications
exognes de besoins et de gots, mais par les modi-
fications relatives affectant dans le temps et dans
l'espace les prix et les revenus des mnages. De la
mme faon, la multiplication de la varit des
produits offerts aux consommateurs, si caractris-
tique de notre socit, ne serait pas la consquence
d'une prolifration soudaine de besoins nouveaux,
mais le rsultat d'une productivit croissante qui
accrot la diversit des techniques dsormais
la disposition des individus pour raliser leurs
prfrences en faisant le meilleur usage possible
des ressources spcifiques dont chaun dispose en
fonction de son ducation, de ses capacits physiques
et intellectuelles, de son got pour le travail ou de
Les rvolutions de Gary Becker 333
sa prfrence pour le non,travail, etc. La croissance
conomique ne transforme donc pas les besoins et
les prfrences, elle accrot seulement les possibilits
de choix offertes chacun pour raliser le meilleur
usage' possible de ses ressources, et cela quel que
soit le niveau de son revenu.
- Enfin cette prise en compte du facteur temps
nous aide redcouvrir pourquoi la libert du
consommateur est la plus fondamenJale des liber-
ts individuelles. La libert du consommateur ,
dans cette perspective, ne signifie pas la libert pour
chaque individu de raliser les caprices qui lui pas-
sent par la tte. La socit est en fait compose d'une
multiplicit d'individus qui auraient tous plus ou
moins les mme prfrences, mais dont chacun dis-
poserait d'un stock de .ressources (au sens large)
diffrent, caractris notamment par un panier
de prix relatifs variant l'infini d'une catgorie
sociale l'autre, ou l'intrieur de ces catgories
sociales d'un individu l'autre, en fonction des apti-
tudes physiques et mentales de chacun, de son envi-
ronnement familial, des habitudes d'ducation de
son milieu, etc. La libert de consommer s'identifie
alors comme la libert donne chacun de choisir
lui-mme l ~ s combinaisons d'activit et de consom-
mation qui lui permettent d'obtenir le volume de
satisfaction le plus lev possible compte tenu des
contraintes qui lui sont fixes par le volUme et la
structure des ressources globales dont il dispose.
Les thories du capital humain
Par rapport aux approches conomiques classi-
ques, la grande innovation de la nouvelle thorie du
consommateur est en fait de considrer le mnage
comme une institution conomique comme les autres,
dont la vie rsulte d'une multiplicit de dcisions
334 Demain le capitalisme
analogues celles que prennent les responsables
d'entreprises. Le mnage, comme l'entreprise, est
un lieu o des tres humains prennent une succes-
sion de dcisions d'allocations de ressources dter-
mines par des comparaisons de prix relatifs, de
cOlts relatifs, de gains relatifs, de productivits
relatives ... C'est une cellule qui produit, d'une part,
des produits destins accrotre le volume et
la valeur du capital productif de la socit (son
potentiel de travail, sa production d'enfants, s.a
contribution leur ducation ... ), d'autre part, des
consommations pour ses membres (consomma-
tions mnagres : nourriture, vtement, logement ...
consommations de loisirs ... consommation de valeurs
personnelles : amour, affection, valeurs psychologi-
ques ... ) ; et qui, pour cela, utilise des ressources qui
sont de trois types : les revenus montaires de ses
membres, le travail domestique fourni gratuitement
par les poux, le temps de ses membres. Comme
pour la firme (thorie de la production, thorie des
prix, thorie de l'investissement, thorie de la crois-
sance, thorie de l'organisation, etc.), le problme de
l'conomiste est de dissquer les diffrents mca-
nismes qui dterminent le comportement cono-
mique des mnages, et de voir ensuite commentees
mcanismes se relient aux' grands phnomnes
macro-conomiques qui caractrisent notre univers
contemporain. .
C'est ce champ d'tude qui forme le domaine des
thories du capital humain .
..
.. ft
L'conomie du temps et l' cc offre de travail. -
Sachant que le temps des individus se dcompose en
deux : un .temps de travail (qui sert accumuler des
ressources montaires), et un. temps de non-travail
(qui est utilis pOUr les activits de consommation
Les rv'olutions de Gary Becker 335
individuelle, pour se reposer, comme loisir, ou pour
effectuer des travaux domestiques que l'on n'achte
pas sur le march), la premire questi9n qui se pose
l'conomiste est d'identifier les facteurs conomi-
ques (c'est--'dire essentiellement les mouvements
de prix relatifs) qui peuvent inciter l'individu
mo4ifiet son arbitrage entre ces deux utilisations
possibles de son budget-temps. Qu'est-ce qui peut
inciter l'individu travailler plus, et donc offrir
sur le march du travail une plus grande quantit
de temps de travail? Qu'est-ce qui peut l'inciter
l'inverse rduire son offre de temps de travail?
Aprs quoi, il convient de vrifier si les facteurs
identifis permettent d'expliquer valablement les
phnommes que l'on constate sur le march du
travail.
Historiquement, ce genre de question a constitu
l'un des domaines d'application de la nou-
velle thorie du consommateur. Appartiennent
cette catgorie tous les travaux mens depuis vingt
ans par les conomistes amricains sur l'volution
des taux d'activit. des diffrentes catgories de
population (par exemple l'volution de la demande
de travail manant des femmes), l'volution des
attitudes concernant l'entre ou la sortie de la vie
active (attitude des jeunes vis--vis du traVaiI), ou
encore toutes les tudes sur la demande volon-
taire de chmage et les phnomnes de dveloppe-
ment de l'absentisme ouvrier. L'ide est de cher-
cher des explications qui ne se limitent pas invo-
quer de prtendus changements sociologiques de
comportement, mais d'expliciter ces changements
par des variables conomiques objectives qui tien-
nent compte, par exemple, des variations affectant
les prix relatifs du travail et du non-travail, ou
encore les prix relatifs l'un par rapport l'autre
du travail domestique et du travail salari. Ces tra-
vaux sont, au' niveau de la du
336 Demain le capitalismf#
mnage, un peu l'quivalent-de ce que la thorie- de
la production est la thorie micro-conomique de
l'entreprise. n serait trop long d'entrer dans les
dtails. Contentons-nous de citer quelques-uns des
rsultats auxquels ces tudes mnent.
On sait que l'une des caractristiques des cono-
mies modernes est, dans la formation du revenu
national, la croissance de la part des salaires au
dtriment des revenus du capital. Cette augmentation
relative de la part des salaires accompagne le mou-
vement de croissance des salaires rels perus par
les travailleurs. Ce genre de mutation structurelle
peut-elle avoir des rpercussions sur l'oij're de travail
manant des mnages? Oui rpondent les cono-
mistes dont les quations montrent, d'une part, que
l'accroissement relatif du travail fminin dans nos
socits industrielles s'expliquerait essentiellement
par l'effet d'entrainement de la hausse des salaires
rels (les gains d'une heure de travail augmentant
par rapport au c06t des objets manufacturs, les
femmes sont incites travailler davantage l'ext-
rieur, et substituer leur travail domestique une
utilisation plus grande d'objets mcaniques qui leur
permettent de dgager davantage de temps libre pour
travailler et accrotre le niveau de vie global du
mnage), d'autre part, que si l'on veut rellement
rduire le temps de travail, ce n'est pas en imposant
une diminution autoritaire de la vie active (entrave
la libert du consommateur ) mais en levant
la rmunration du capital - c'est--dire en revenant
des taux d'intrts rels positifs.
Une autre caractristique des socits modernes
est l'accroissement colossal de la masse des trans-
ferts dont bnficient certaines catgories de popu-
lation. L'analyse des facteurs de l'offre de travail
suggre que cette augmentation des transferts a pour
effet de rduire l'offre de travail de ceux qui en
bnficient. Ainsi s'expliqueraient certains phno-
Les rvolutions de Gary Becker 337
mnes de chmage apparent qui traduiraient simple-
ment une baisse volontaire de la participation au
travail de certaines catgories de gens. Ce qui signi-
fie, d'une part, que nos politiques traditionnelles de
lutte contre le chmage ne peuvent qu'tre de plus
en plus inefficaces dans la mesure o elles n'agissent
pas directement SUr le prix relatif du travail et du
non-travail (remise en cause des politiques keyn-
siennes de plein-emploi), d'autre part, que certaines
politiques sociales vont directement l'encontre des
buts qu'elles visent (effets de la hausse du salaire
minimum garanti et de l'amlioration des indemnits
verses aux chmeurs sur l'accroissement du ch-
mage - voir chapitre VII).
*
**
L'investissement en capital humain et les carts
de" salaires. - La prise en compte du rendement
conomique" des dpenses individuelles d'ducation
dans l'analyse du comportement des mnages cons-
titue le second grand domaine d'application de la
nouvelle thorie du consommateur. Il s'agit ici de
voir comment la prise en compte de la micro-co-
nomie de la cellule mnagre permet d'amliorer
la comprhension des ingalits de revenus.
Il y a des mtiers qui sont plus pnibles exercer
que d'autres. Ceux qui les exercent devraient norma-
lement recevoir, en plus de leur salaire, une indem-
nit compensant les inconvnients personnels que
subit le travailleur par rapport aux autres profes-
sions. Or on constate que c'est gnralement l'inverse
qui se produit : les mtiers les moins agrables (par
exemple l'boueur) sont aussi ceux qui sont gnra-
lement les moins bien pays. Pourquoi ?
La raison est qu'il faut prendre en compte un
autre facteur : l'investissement en ducation. Une
des raisons du paradoxe apparent de l'boueur
338 Demain le capitalisme
moins bien rmunr que l'ingnieur tient l ' ~ x i s
tenced'investissemeilts en ducation trs diffrents.
Il faut cinq dix ans d'tudes pour former uning-
nieur ou un mdecin. Il faut une semaine pour for-
mer un boueur. Le temps et les ressources mon-
taires consacrs l'apprentissage ou la formation
constituent ensemble le cot total d'opportunit
subi par l'agent pour raliser son investissement
en capital. C'est grce cet investissement que la
productivit de son heure de travail sera augmen-
te. Et c'est cette productivit accrue qui le fait
rechercher par l'employeur et rmunrer mieux que
l'ouvrier non spcialis par exemple. Mais encore
faut-il que cet individu soit incit consacrer les
ressources ncessaires cette formation individuelle.
Et il ne le sera que si le mtier qu'il apprend lui
donne l'esprance de toucher durant sa vie active
un revenu qui lui permettra d'amortir les dpenses
engages pour son ducation, plus un taux d'intrt
normal qui reprsente la rmunration de ces
dpenses en capital.
Partant de l, une premire srie de travaux
consiste essayer d'identifier les facteurs conomi-
ques qui expliquent les diffrentiels de salaires et de
revenus qu'on constate sur le march. C'est l un
domaine o, la suite des premires contributions
de Jacob Mincer (<< Investment in Human Capital
and Personal Incorne Distribution , Journal al Poli-
tical Economy, aot 1958), les conomistes amri-
cains se. sont montrs particulirement prolifiques
(cf. par exemple les travaux de Christopher Jencks).
Cela dbouche sur toute une thorie qui tente d'expli-
quer objectivement les dterminants et les fac-
teurs d'volution de la demande d'ducation (voir
notamment les publications du Britannique Mark
Blaug). Cependant, une autre application immdiate
consiste non pas tant chercher expliquer les
raisons des diffrentiels absolus . de rmunration,
Les rvolutions de Gary Becker 339
qu' essayer de comprendre quels sont les facteurs
qui agissent sur l'volution des carts : que faut-il
pour que les diffrentiels diminuent? Qu'est-ce qui
fait que ces diffrentiels sont plus levs dans cer-
tains pays que dans d'autres? (Par exemple, pour-
quoi l'chelle des salaires est-elle plus dfavorable
aux ouvriers franais qu'aux ouvriers allemands ou
amricains ?) .
Sur ce sujet, la thorie du capital humain suggre
un certain nombre d'hypothses que nous tenterons
d'appliquer au cas franais. Elle aboutit en effet
relier les carts de rmunrations trois facteurs :
- Les diffrences dans le niveau d'ducation reu
par les diffrentes classes sociales de la popUlation :
plus ces diffrences sont importantes plus les carts
de l'chelle des revenus seront importants (d'o
l'ide classique que c'est d'abord en amliorant
l'accs de tous l'enseignement que l'on augmen-
tera les chances de rduire les ingalits).
- Le cot individuel de l'enseignement; non seu-
lement le cot montaire (dpenses de classe plus
cot d'opportunit des salaires non perus pendant
l'allongement de la scolarit), mais aussi cots psy-
chologiques associs l'effort d'ducation. Toutes
les tudes effectues sur la demande d'ducation
montrent en effet que l'ducation n'est pas une
consommation comme les autres, dont on consom-
merait ncessairement plus parce que l'on a des
revenus plus levs. Comme nous l'avons dit, l'du-
cation est avant tout un investissement indivi-
duel
1
dont on ne consomme que par rapport au
1. Sur le sujet de l'ducation, voir, en France, les travaux
de L. Lvy Garboua du CREDOC : Volume ands Costs in
Public Reg\.!lar Education in France ", OCDE-CREDOC juil-
let 1974 i. Earningsforegone in French FormaI Education"
OCDE-CKEDOC, iUillet 1974; "la formation des adultes en
France , OCDE-CREDOC, avril 1975. Voir galement les
340 Demain capitalisme
supplment de revenu que cet investissement per-
mettra plus tard de recevpir. C'est ce que les cono-
mistes appellent une satisfaction te ngative lt, qui
colite plus dans l'instant l'individu qu'elle ne lui
rapporte 1. D'o une ide trs simple: la dpense
d'ducation sera d'autant plus forte que les esp-
rances professionnelles de l'individu seront leves.
- Le taux d'intrt. Plus celui-ci est lev, plus,
toutes choses gales par ailleurs, il y a de chances
que les diffrentiels de revenus soient importants.
Comme tout investisseur, ceux qui ont fait l'effort
d'ducation le plus important ne se contentent pas
de demander l' te amortissement lt de cet effort, ils
demandent aussi en contrepartie d'un
supplment de rmunration reprsentant l'quiva-
. lent de ce que le taux d'intrt est pour l'investis-
seur. Avec une diffrence toutefois : savoir que
l'individu demandera un rendement lt de son inves-
tissement ducatif suprieur au taux d'intrt naturel
du march dans la mesure o prcisment l'duca-
tion reste, lorsqu'elle est acquise, un service psycho-
logiquement ngatif pour lequel le . consomma-
teur demande une indemnisation supplmentaire par
rapport au taux naturel de rendement du capital ..
Plus le. taux d'intrt est lev plus les mcanismes
d'actualisation jouent, et plus les diffrentiels de
revenus seront larges.
Passons maintenant au cas franais. Depuis le'
dbut des annes 1960 un trs gros effort de scola-
risation a t fait. De tous les pays europens, la
France est la nation o l'on compte aujourd'hui
le plus d'tudiants. Normalement, cela devrait se
traduire par un rtrcissement plus accentu de
du sociologue reprises dans son
vre Effets pervers et ordre social, PUF bu. '
1. G . Edward Lazear, CI Education : or pro-
duction ? JO Journal of Politictzl Economy, juin 1977.
Les rvolutions de Gary Becker 341
l'chelle des revenus. Or, ce n'est pas ce que l'on
constate. Pourquoi ? .
L'intervention du taux d'intrt nous suggre une
premire rponse. Depuis la guerre, la France est
l'un des pays d'Europe o le taux d'inflation a t,
en. moyenne, rgulirement plus lev qu'ailleurs,
et o les anticipations inflationnistes sont restes
particulirement importantes. Ses diplms sont fon-
ds demander un diffrentiel de revenu par rap-
port aux autres rmunrations plus important que
si nous avions connu une inflation similaire celle
de l'Allemagne par exemple. Par rapport aux Etats-
Unis, la principale raison - outre, l encore, le
rle de l'inflation - viendrait de ce que ce pays a
ralis depuis plus longtemps que nous l'lvation
du niveau moyen d'ducation de ces citoyens. Cela
dit, il y a aussi une autre explication possible qui,
elle, fait intervenir le phnomne de l'immigration
de main-d'uvre trangre.
Le march du travail fonctionne, en fait, peu prs
de la faon suivante : les entreprises crent des
emplois pour lesquels elles offrent un salaire qui
est au plus gal la productivit marginale du poste
offert. Les travailleurs, eux, se prsentent sur le
march de l'emploi en demandant au minimum un
salaire qui, d'une part leur assure le minimum nces-
saire leur survie, mais aussi intgre la rmunra-
tion des annes passes sur les bancs de l'cole, du
C.E.G. ou de l'Universit. La scolarisation croissante
aboutit ce que ce salaire minimum demand
a cr dans l'ensemble plus vite que le prix des
autres facteurs de production. Si nous avions fonc-
tionn en circuit ferm (sans immigration), la hausse
du salaire demand aurait contraint les entreprises,
pour trouver la main-d'uvre dont elles ont besoin,
accentuer la mcanisation de leurs postes de tra-
vail pour pouvoir amliorer leur productivit et
hausser celle-ci, tout au moins pour les travaux les
342 Demain le capitalisme
moins bien rmunrs, au niveau des exigences mini-
males des salaris. Mais les industries concernes
n'ont pas eu besoin de le faire. L'immigration leur
a en effet apport une bon march
volontaire pour travailler aux prix offerts. RsUltat :
la prsence des travailleurs immigrs a maintenu
les plus bas salaires un niveau infrieur celui
qui aurait prvalu s'il avait fallu se 4brouiller avec
la seule main-d'uvre franaise. Ce n'est pas tant
le niveau moyen des salaires qui est en cause, les
immigrs n'tant prsents que dans certains secteurs
d'activit et certains types de mtiers, mais l'cart
absolu entre les mtiers les mieux rmunrs et les
mtiers les moins bien rmunrs. Autre rsultat :
un effet de chmage, non pas direct (les travailleurs
immigrs ne prennent pas la place de travailleurs
franais, ceux-ci n'acceptant pas d'occuper leurs
emplois aux mmes salaires) mais indirect. A cause
de la prsence de la main-d'uvre trangre, une
srie de mtiers n'ont pas t mcaniss au point
. o ils t s'il n'y avait pas eu l'immigra-
tion; d'o un dficit d'emplois pour des Franais qui
n'ont pas les capacits d'exercer des mtiers plus
qualifis mais qui, volontairement, n'acceptent pas
de travailler aux salaires actuellement proposs pour
les postes qu'ils pourraient occuper.
La dvalorisation des mtiers manuels est en fait
un faux problme. On n'a pas besoin d'voquer des
phnomnes d'ordre psychologique ou sociologique.
Elle est le. rsultat de facteurs conomiques qui,
dans le cas de l'conomie franaise, ont empch les
mcanismes de rtrcissement de l'cart des revenus
de jouer comme ils ont jou dans d'autres pays.
Que faire? Les rponses possibles nous sont
directement dictes par l'analyse.
L'arrt de l'immigration trangre est une solu-
tion logique : aprs tout, pour aider les pays en voie
de dveloppement il serait sans doute plus efficace
Les rvolutions de Gary Becker 343
de donner directement les sommes transfres par
les travailleurs pour investir dans leurs pays d'ori-
gine : elles y creraient deux fois plus d'emplois
qu'elles ne nourrissent actuellement de travailleurs
trangers en France. Cela dit, le renvoi des travail-
leurs chez eux n'est pas une bonne solution dans la
mesure o bon nombre d'entre eux occupent des
postes o, en l'tat actuel des choses, ils ne seront
pas remplacs par des Franais.
Rduire et stabiliser le taux de l'inflation est un
impratif absolu. Non seulement celui-ci joue sur
l'cart des revenus mais, comme nous le verrons
dans le chapitre IX, il cre une demande artificielle
de travail qui contribue augmenter les statistiques
officielles du chmage.
Augmenter l'effort ducatif: nous ne pouvons plus
faire grand-chose . de plus dans la mesure o il ne
suffit pas de faire des coles et d'imposer une sco-
larit obligatoire. Encore faut-il que les individus
soient motivs pour accrotre leur demande per-
sonnelle d'ducation - qui, elle, dpend des
perspectives d'amlioration de revenus et des pos-
sibilits ultrieures de promotion professionnelle (ce
qui nousraOlne a ~ problme de l'amlioration du
statut de l'ouvrier). Il serait probablement plus
util de consacrer notre argent la baisse des
cots individuels de l'enseignement; ce qui pose
le problme de l'innovation pdagogique ainsi que
celui de la rforme du financement public actuel
de l'ducation (cf. chapitre VII).
Enfin, la hause autoritaire du salaire minimum
garanti est une fausse solution. Elle cre seulement
des chmeurs en plus, recruts parmi les classes les
plus dfavorises ou parmi les jeunes les moins
bien arms professionnellement (cf. le chapitre VI).
*
**
344 Demain le capitalisme
La thorie co.nomique de la dmographie. - De
l'investissement en capital humain de type du-
catif, on passe naturellement la dmographie. On
peut en effet imaginer que la politique d'une famille
en matire de naissances relve de mcanismes trs
proches de ceux qui plus tard gouverneront la faon
. dont.-elle investit une partie de ses ressources dans
l'ducation de ses enfants. Ce domaine de la pro-
duction dmographique est un secteur qui a t
trs fortement marqu par l'empreinte de Gary
Becker ds le dbut des annes 1960 avec son ana-
lyse conomique de la fertilit .
A l'inverse de ce que nous avons vu propos des
dpenses d'ducation, l'ide ici est de considrer
que l'enfant, dans une conomie industrielle, peut
tre assimil un bien de consommation. En effet,
il entrane des dpenses pour les parents et il leur
apporte des satisfactions. Au contraire, dans un pays
agricole peu dvelopp, l'enfant peut tre trs vite
considr comme un investissement en capital, dans
la mesure o il travaille trs jeune et contribue
augmenter le revenu familial.
On peut tre videmment trs choqu d'un tel'
rductionnisme. Mais ce qui compte pour le scien-
tifique, c'est de savoir si cette rduction des pro-
blmes humains a un pouvoir de prvision suffisam-
ment consquent. Or il semble bien que, mme si ces
analyses trs complexes ne bnficient pas encore
d'un consensus gnral, on puisse expliquer de faon
relativement satisfaisante l'volution des donnes
dmographiques fondamentales de nos socits (taux
de natalit par exemple).
Ainsi, la rduction de la taille moyenne de la
famille. et la baisse de la natalit s'expliqueraient,
toutes choses gales par ailleurs, par l'augmentation
du cot relatif des dpenses que les mnages
encourent pour lever leurs enfants (le cot de
l'enfant se mesurant aux soins, ducation, nourri-
Les rvolutions de Gary Becker 345
ture, vtement, logement qu'il faut lui fournir). De
la mme faon, les diffrences sociologiques en
matire de comportement devant la procration
s'expliciteraient par la prise en compte de multi-
ples facteurs conomiques (productivit relative des
poux, ducation de la mre, milieu urbain ou
rural, rpartition des tches domestiques entre les
parents ... ) qui feraient que le cot de l'enfant
varie d'une catgorie sociale l'autre, en fonction
notamment du niveau de vie, de la prfrence pour
une qualit d'enfant suprieure, etc.
*
**
La thorie conomique du mariage. - Nous avons
vu, propos de la thorie des droits de proprit,
que la micro-conomie moderne ne se contentait
pas d'tudier le comportement des institutions co-
nomiques et sociales, mais qu'elle essayait aussi
d'expliquer le pourquoi de l'existence de telles insti-
tutions. Il est logique que les conomistes am-
ricains, aprs avoir analys les diffrents lments
qui conditionnent les principaux comportements
des mnages sur les marchs conomiques (mar-
ch du travail, march <le l'ducation), se posent
aussi la question pourquoi la famille? pourquoi
le mariage? , de la mme faon qu'ils se sont
demand pourquoi l'entreprise? ou pourquoi
l'Etat? .
Dans deux articles publis en 1973 et 1974, Gary
Becker a jet les fondements d'une thorie cono-
mique du mariage et de la famille. Fondements
que le professeur canadien Jean-Luc Migu a rsums
de la faon suivante dans sa communication au
congrs 1976 des conomistes de langue franaise 1.
1. Jean-Luc Migu, "Mthodologie conomique et conomie
non marchande D, op. cit;
346 Demain le capitalisme
L'une des grandes contributions rcentes de l'analyse
conomique,crit-iI, a t d'appliquer
secteur domestique le cadre analytique traditionnellement
rserv 'la firme et au consommateur. En faisant du
mnage une unit de production au mme titre que la
firme classique, on dcouvre que ses fondements analy-
tiques sont en fait identiques ceux de la firme. Comme
dans la firme, les deux parties en mnage vitent grce
un contrat qui les lie ,pour de longues priodes les
cots de transaction et Je risque d'tre prives tout
moment des inputs du conjoint, et, partant, de l'output
commun du mnage. Qu'est-ce en effet que le mnage
sinon contractuel des deux parties four-
nir des znputS spcifiques et partager dans des pro-
portions donnes les bnfices de 1' output du
mnage? Ainsi donc, plutt que de s'engager dans un
processus coteux pour rengocier et superviser de
faon incessante l'innombrable quantit de contrats
inhrents aux changes de la vie domestique de tous les
jours, les deux parties fixent dans un contrat long
terme les termes gnraux de l'change qui les rgiront.
Une relation de partenaires, c'est-dire de contrle
mutuel, se substitue la relation commerciale, c'est--
dire au prix, tout comme dans la firme classique. Grce
la faible taille de la socit domestique et la connais-
sance intime que chacun possde des caractristiques
du conjoint, l'organisation de la production n quipe
l'intrieur du mnage cote moins cher sous un rgime
de contrle mutuel que sous un rgime de tarification
marchande. Le seul lment qui distingue analytiquement
la firme classique rside dans le fait qu' l'intrieur du
mnage, la relation de partenaires peut tre dsire pour
elle-mme (rle de l'amour).
Partant de l, le mariage est conu comme une
institution conomique au sein de laquelle le partage
des activits domestiques est dtermin par une
srie de cots implicites dont les conjoints essaient
de maximer le produit en se spcialisant dans les
tches pour lesquelles leur productivit individuelle
est plus leve que celle de leur partenaire.
Que les femmes maries travaillent moins l'ext-
Les rvolutions de Gary Becker 347
rieur que les clibataires s'expliquerait rationnelle-
ment dans la mesure o le salaire des femmes est
gnralement infrieur celui des hommes. Les
femmes maries pouvant compter sur le temps
complmentaire de leur mari, peuvent se spcialiser
dans l'activit domestique. Cette double spcialisa-
tion est l'agencement qui maximise le potentiel
productif du mnage. Outre les facteurs ,dj vo-
qus, l'accroissement du travail fminin rsulterait
de la diminution des carts de salaires entre main-
d'uvre fminine et maind'uvre masculine. De la
mme faon, l'accroissement de la proportion des
mnages libres ainsi que des divorces serait li
la rduction des diffrentiels de salaires entre les
sexes, rduction qui rduit les gains attendre
du mariage. .
Enfin, l'analyse conomique tend confirmer le
vieil adage, qui se ressemble s'assemble : se
marient entre eux de prfrence les gens partageant
un certain nombre de traits communs. Pourquoi?
Parce que le mariage de deux personnes possdant
galement les mmes traits hrditaires diminue l'incer-
titude, c'est--dire le cot du risque quant la qualit
des enfants; ce ~ u i est une faon alternative de dire que
les traits hrdItaires augmentent la productivit du
mnage et sont donc complmentaires puisqu'ils rdui
sent le cot de la qualit. .
Les observations statistiques montrent en effet
qu'il existe des corrlations positives trs fortes
entre l'intelligence, l'ducation, l'ge, la richesse
matrielle, la religion, l'origine ethnique et gogra-
phique et la taille des poux. Ce qui est signe que
le march du mariage serait grandement efficace ,
conclut Jean-Luc Migu.
.'
*
**
348 Demain le capitalisme
L'conomie de la demande de sant. - Dernire
application directe du concept d'investissement en
capital humain, l'analyse des mcanismes conomi-
ques commandant la faon dont les mnages pren-
nent leurs dcisions en matire de consommation
de soins mdicaux. C'est un domaine illustr en
particulier par les travaux de Michael Grossman
(35 ans, actuellement professeur Columbia) sur
le concept de capital sant 1 .
Contrairement ce que l'on a tendance penser,
nous explique en quelque sorte Grossman, la
demande de sant n'est pas une chose alatoire, ni
absolue, sur laquelle l'individu n'aurait aucune prise
et qu'il subirait de faon purement passive en fonc-
tion d'alas arbitraires, mais une donne relative qui
fait l'objet, tout au long de la vie, d'une multipli-
cit d'arbitrages implicites effectus par le consom-
mateur en fonction de sa demande pour d'autres
satisfactions. Autrement dit, la demande de sant,
telle qu'elle s'exprime par nos visites au mdecin,
l'achat de mdicaments, le rgime alimentaire que
nous adoptons, nos exercices physiques, etc., est une
donne qui exprime une succession de choix indi-
viduels o nous arbitrons entre les plaisirs que nous
procurent le tabac, les excs de la bonne chre,
l'alcool, les sorties nocturnes, etc., et la prfrence
que nous accordons l'entretien de notre capital
sant de faon vivre plus vieux, ou tout simple-
ment viter les inconvnients lis des ennuis
physiques trop frquents. Nous retrouvons l le
concept cl de la nouvelle thorie du consomma-
teur : l'individu est un agent conomique actif ,
quel que soit le domaine de l'analyse.
L'ide du modle de Grossman est que chaque
1. Voir l'analyse qu'en fait Jean-Jacques Rosa dans son
cours de l'I.E.P., op. cit.
Les rvolutions de Gary Becker 349
individu hriterait sa naissance d'un capital sant
qui se dprcierait ensuite au cours des ans, un
rythme acclr partir d'un certain ge. Cette
dprciation pourrait tre freine ou augmente par
les dpenses de sant effectues par l'individu. La
mort interviendrait lorsque le capital tombe en ds-
sous d'Un certain seuil physiologique. Les investis-
sements entrepris pour freiner la dprciation rsul-
tant de dcisions individuelles, on aboutit l'ide
que chacun d'entre nous choisirait en fait la date de
sa mort en fonction de la prfrence qu'il a pour
certaines jouissances immdiates (qui le priveraient
des ressources ncessaires l'achat des soins nces-
saires pour soigner son capital) par rapport sa
prfrence de vivre vieux.
L'allongement de la dure moyenne de la vie
humaine est ainsi lie aux progrs du niveau de
vie qui nous donne les moyens de consacrer davan-
tage l'entretien de notre capital sant sans
avoir besoin de sacrifier pour cela des satisfactions
plus essentielles nos yeux. Mais notre demande
individuelle de sant est quelque chose qui dpend
de multiples variables conomiques, comme notre
prfrence pour le travail par rapport au non-travail,
ou le prix de notre temps, etc. Plus la valeur de
notre temps est leve, plus nous avons un intrt
irp.mdiat faire en sorte que nous ayons le moins
possible d'arrts de travail. Ce qui permettrait
d'expliquer pourquoi les dpenses de sant croissent
avec le revenu; rion pas parce que les titulaires de
salaires levs ont ncessairement plus de moyens
que les pauvres pour se soigner, mais parce que,
tant donn le cot plus lev de leur temps indi-
viduel, ils ont un intrt plus immdiat consacrer
une part plus importante de leurs ressources socia-
les leur viter les coo.ts plus que
reprsente pour eux la maladie.
350 Demain le capitalisme
La thorie des interactions sociales
Faire la thorie conomique du mariage ou de la
famille, expliquer le comportement des poux en
faisant appel au concept de productivit relative,
tout cela peut paratre n'avoir qu'un intrt trs
anecdotique, si ce n'est pour les auteurs qui savou-
rent les plaisirs de la sophistication intellectuelle.
Certains conomistes ne se privent pas de tourner
leurs collgues chicagiens en drision en imaginant
par exemple des modles destins analyser
l' conomie du brossage de dents ou encore
faire la thorie du sommeil . A priori la rentabilit
sociale de tels travaux semble bien faible.
En fait, la ralit est toute diffrente. Ces travaux
constituent au contraire une perce rvolutionnaire
car, comme le dmontre Gary Becker dans un de
ses plus clbres articles ( A Theory of Social
Interactions Journal of Political Economy, 1974),
ils apportent enfin un cadre thorique rigoureux
qui doit permettre la vrification empirique et l'va-
luation quantitative scientifique des phnomnes
d'interactions sociales dont les adversaires de la
science conomique se servent prcisment pour
dnoncer les limites de la pense librale.
Le problme n'est pas mince, car de quoi s'agit-il ?
Tout simplement de la fameuse objection qui conduit
nombre de sociologues et de psychologues, plus les
conomistes marxistes ou paramarxistes, rejeter
les constructions librales parce que celles-ci seraient
fondes, d'une part, sur un modle tronqu du
comportement humain ne tenant compte que des
intrts gostes de l'individu l'exclusion de toute
motivation altruiste, d'autre part, sur une mtho-
dologie n'intgrant pas les rapports sociaux que
l'individu entretient avec ses semblables.
A cet gard, l'un des aspects les plus novateurs,
Les rvolutions de Gary Becker 351
et sans doute les plus passionnants de la nouvelle
thorie du consommateur est de montrer comment
l'on peut rconcilier l'utilisation d'un modle de
l'homme fond sur la maximation du plaisir indi-
viduel avec la prise en compte de dimensions
humaines telles que l'envie, la haine, l'amour, le
dsintressement,... et comment cette rconciliation
permet enfin de mettre des chiffres sur des valeurs
a priori inquantifiables.
*
**
L'analyse conomique de l'altruisme. - Il est vrai
que tout le monde ne cherche pas accrotre exclu- .
sivement sa richesse et sa jouissance de biens mat-
riels. Il y a des gens pour qui donner est plus impor-
tant que recevoir. De mme, il est vrai que nos
comportements individuels et nos modes de consom-
mation ne sont pas compltement autonomes. Nos
choix personnels sont en fait troitement influencs
par l'environnement social dans lequel nous vo-
luons; et, l'inverse, par nos attitudes et choix
individuels nous contribuons modifier indirecte-
ment, en bien comme en mal, le niveau de satisfac-
tion de ceux qui nous entourent (effets d'imitation,
de dmonstration, de snobisme, etc.). C'est le fameux
problme des interdpendances des prfrences
qui conduit les marxistes donner la notion de
Libert un contenu tout diffrent des liberts bour-
geoises.
Il est vrai que les thories conomiques tradition-
nelles ne tiennent pas compte de ces aspects parti-
culiers des relations sociales. Et certains ne se pri-
vent pas de le leur reprocher. Mais cela suffit-il
pour jeter bas tout l'difice scientifique sur lequel
sont fondes les doctrines librales? Absolument
pas , rplique Gary Becker qui montre qu'il est
possible de rintroduire dans les constructions co-
352
Demain le capitalisme
nomiques no-classiques la prise en compte' de ces
phnomnes d'interdpendances sociales sahs pour
autant remettre en cause la validit des postulats de
base de l'analyse conomique.
Comment? Tout simplement, d'une part, en rap-
pelant qu'il ne suffit pas d'opposer besoins matriels
et montaires besoins immatriels et non mon-
taires pour chapper au problme fondamental de
la destine humaine qui est de grer une quantit
limite de ressources rares en arbitrant entre des
fins concurrentes; d'autre part, en montrant que
toute l'activit conomique de l'individu ne se rduit
pas l'achat de biens montaires destins assurer
la production d'un certain niveau de satisfactions
personnelles produites par le consommateur lui-
mme, mais qu'elle intgre aussi l'affectation de res-
sources personnelles qui sont utilises par l'individu
pour agir sur les autres afin que ceUx-ci produi-
sent un certain niveau de biens ou de valeurs
sociales que l'individu valorise particulirement
mais qu'il ne peut pas acheter sur le march parce
qu'il s'agit de valeurs par dfinition non marchandes.
Prenons un exemple, en partant du besoin de consi-
dration qui fait que nous accordons une oertaine impor-
tance ce que .les autres pensent de nous.
Il y a des gens qui se moquent perdument de ce que
les autres pensent d'eux (cas de l'goste parfait). Il y en
a d'autres en revanche qui accordent beaucoup plus
d'importance la faon dont leurs voisins ou leurs
relations les jugent, qu'aux jouissances purement p"iva-
tives qu'ils retirent de la consommation goste de biens
matriels. Cette considration est par dfinition un
bien non marchand qu'on n'achte pas sur le march
contre espces sonnantes et trbuchantes. Comment celtii
qui valorise particulirement ce besoin peut-il le satis-
faire? Cela slgnifie-t-H qu'il n'y a pas de' march pour ce
tyope de valeur?
- L'astuce consiste partir de l'ide que la consid-
ration est une satisfaction finale - comme, le plaisir
Les rvolutions de Gary Becker 353
de bien manger, l'ambition satisfaite, la jouissance de ila
richesse ou du pouvoir, l'accumulation de savoir ... - qui
a pour caractristique . de ne pas pouvoir tre cc pro-
duite,. par l'iildividului-mme, mais dpend de ia pro-
duction des autres. Le problme de l'individu n'est donc
pas, dans ce cas, d'acheter les inputs qu'ils assemblera
lui-mme pour assurer la production de ce qu'il dsire
(comme dans le cas des activits de consommation ordi-
naires), mais de .faire en sorte que les autres produisent
le niveau de ce dont il prouve le besoin. Coinment
peut-il y russir? En consacrant une part de ses res-
sources personnelles des adivits individuelles ou
sociales dont il sait qu'elles contribueront modifier
ce que les autres pensent de lui.
Pour raliser cet objectif, l'individu d'une
multiplicit de moyens possibles. Par exemple : l'accumu-
lation de richesses; dans certains milieux, ou dans cer-
taines structures sociales, plus on est riche plus on
accrot la considration que les autres vous portent.
Autre moyen : l'action politique, le pouvoir : plus on a
de pouvoir, plus les autres vous respectent, vous envient,
vous considrent. Troisime moyen : le dsintressement
qu'expriment la charit et la pliilanthropie, ou encore le
don de soi,. - c'est--dire de son temps au service
des autres; c'est le comportement de type altruiste.
Chacun de ces moyens reprsente en fait une cc acti-
vit ,. pour laquelle l'mdividu prlve des ressources qu'il
pourrait affecter d'autres emplois, qui lui coClte,.
donc quelque chose, mais dont il attend un rendement,.
personnel sous forme d'un accroissement de la produc-
tion sociale de ce qu'il valorise - et cela sous la con-
trainte d'un budget,. de ressources globales limites.
Le problme de l'individu est alors de choisir parmi
ces instruments celui qui est le plus rentable, qui
lui apportera le plus de ce qu'il dsire pour le moindre
coClt. On a l un problme classique d'optimalisation de
dpenses.
maintenant dans une situationsociaJe
donne. Et supposons mme que tout le monde a la
mme prfrence pour ce dsir de considration, et en
demande donc la mme quantit.
Personne ne dispose du mme stock,. de ressources;
354 Demain le capitalisme
tout le monde n'accorde pas le mme prix la consom-
mation d'objets; personne n'accorde le mme prix la
valeur de son temps. Rsultat : la solution optimale
pour essayer d'assurer la mme production de consi-
dration variera l'infini d'un individu l'autre, ou
d'une catgorie sociale l'autre. Les uns privilgieront la
recherche de la ri-chesse, les autres la qute du pouvoir
politique, les troisimes les activits de caractre
altruiste. La combinaison adopte par chacun dpendra
du prix relatif que reprsente pour lui telle solution par
rapport aux autres. Telle personne adoptera un compor-
tement plus altruiste; telle catgorie sociale fera preuve
d'une propension l'altruisme plus grande que les
autres; ou l'inverse. Cela ne signifie pas que les uns' ont
un got plus grand pour l'altruisme que !les autres,
qu'ils sont naturellement plus gnreux; cela signifie
simplement que, toutes choses gales par ailleurs, le
comportement altruiste est celui qui pour eux est le
plus efficace pour obtenir le volume dsir de consid-
ration sociale. (Si l'on tient compte des diffrences dans
la valeur sociale du temps, on peut ainsi expliquer pour-
quoi c'est gnralement dans les socits les plus pau-
Vres, ou encore dans la classe ouvrire que les phno-
mnes de solidarit sont les plus marqus; cela ne tient
pas une nature humaine diffrente, mais simplement
ce que dans ce cas les activits de solidarit sont les
plus efficaces pour atteindre le but recherch.)
Le prix du temps, la distribution des ressources
tant des donnes qui voluent en permanence en
fonction des modifications que l'activit conomique .
introduit dans les structures de prix relatifs, il est
facile d'en dduire qu' deux moments diffrents,
sans que le besoin fondamental ait volu - c'est--
dire sans avoir poser pour principe que la demande
de ce besoin a augment ou diminu -, une socit
se caractrisera par des combinaisons diffrentes
des diverses activits envisages. A un certain
moment, cette socit accordera plus d'importance
aux valeurs de pouvoir ou de richesses et un autre
pr<>duira au contraire davantage de comportements
Les rvolutions de Gary Becker 355
de type altruiste. Le seul problme qui importe
alors est de savoir quels sont les lments qui favo-
risent plutt tel type d'attitude que tel autre.
Qu'est-ce qui fait par exemple que l'on comptera
d'activits sociales orientes vers l'accu-
mulation de richesses, ou la recherche du pouvoir.?
Qu'est-ce qui fait au contraire que l'altruisme sera
une valeur sociale plus rpandue?
Dans la mesure o 'les activits altruistes sont
fortement consommatrices de temps (lorsqu'elles
impliquent un don de soi ) on peut considrer que
l'offre d'altruisme sera d'autant plus rduite que
la valeur du temps augmente. A l'inverse, cette offre
augmentera d'autant plus que la valeur du temps
individuel dclinera (ne serions-nous pas dj, tout
au moins pour certaines catgories de population,
entrs dans une telle phase d' inversion de la
valeur du temps ?). De la mme faon, on peut pen-
ser qu'il existe une relation directe entre le volume
des activits philanthropiques et le niveau de la
pression fiscale : si nous avions des impts moins
levs, cela ne signifie pas ncessairement que nous
aurions moins de solidarit sociale car l'offre de
charit serait sans aucun doute plus importante,
l'accroissement des prlvements tatiques augmen-
tant le cot relatif de la philanthropie par rapport
aux autres activits sociales. Et ainsi de suite ...
Pour s'orienter vers une socit altruiste, le pro-
blme n'est donc pas de changer l'homme; il est
de changer la structure de cot de son environne-
ment. Une solution radicale est videmment de
dcrter que dsormais toute activit visant s'en-
richir ou obtenir plus de pouvoir sur les autres
est illgale. C'est la solution totalitaire. Elle rend
en principe prohibitives toutes les activits carac-
tre non altruiste en raison des sanctions indivi-
duelles qu'elle y associe. Mais est-ce cela librer
l'homme? . L'autre solution, pour voluer de
356 Demain le capitalisme
nouveaux systmes de valeurs sllCiales, est de com-
mencer par .identifier J'ensemble des facteurs
l'uvre dans la. modifiqitiop. des rapports relatifs de
cots, et de voir s'il est possible de modifier cer-
taines entraves conomiques qui renchrissent le
cot social de l'altruisme (par exemple l'interven-
tion excessive de l'Etat dans la vie conomique et
sociale qui a vraisemblablement pour effet de faire
que l'altruisme est aujourd'hui pour les individus
une solution plus coteuse qu'elle ne serait si l'em-
prise de l'Etat tait moins importante). C'est la
solution librale. .
On le voit, l'analyse conomique mne trs loin.
Beaucoup plus loin qu'on ne le croit gnralement.
Et elle aboutit bien poser les vrais problmes
de socit.
*
**
Les coutumes et traditions. - Attardons-nous un
instant sur un second exemple d'interaction sociale
sur lequel la thorie conomique moderne permet
de jeter des lumires nouvelles. Nous l'emprunterons
l'article que Gary Becker et George Stigler ont
publi dans l'American Economic Rview de mars
1977 : De gustibus non est disputandum ( On
ne discute pas des gots et des couleurs).
Une objection souvent faite l'gard de la
thorie conomique, rappellent-ils, est que les gots
et les choix individuels sont puissamment condition-
ns par l'emprise des coutumes et des traditions
sociales. La libert du consommateur serait donc
bien illusoire. Et ceci montrerait les limites d'une
approche fonde sur le schma de l'Homo cono-
micus rationnel,calculateur et maximisateur puisque
sa capacit de maximiser son bien-tre indivi-
duel serait fortement limite par les contraintes
sociales dont il est le prisonnier. En fait, expliquent
Les rvolutions de Gary Becker 357
les deux auteurs de Chicago, le raisonnement co-
nomique permet trs bien de prendre en compte
ces phnomnes de pression sociale, sans pour autant
remettre en cause les postulats de base de l libert
du consommateur et de l'individu maximisateur.
Il suffit pour cela de montrer que ces coutumes
et traditions n'existent que parce qu'elles apportent
une plus-value aux individus, et que ceux-ci y
adhrent parce que leur adhsion fait partie des
calculs rationnels auxquels ils se livrent individuel-
lement. Autrement dit, les coutumes et traditions
existent parce qu'elles sont, non pas une donne
ngative pour l'individu, mais une donne posi-
tive apportant l'individu plus qu'elles ne lui
cotent.
Qu'est-ce en effet qu'une tradition ou une cou-
tume? Pas autre chose qu'une institution sociale
dont le caractre analytique n'est pas fondamenta-
lement diffrent de celui de la firme par exemple.
Toute dcision est un acte conomiquement coteux.
Prendre une dcision suppose d'abord que l'on s'in-
forme, que l'on cherche cette information, qu'on
consacre du temps la dcoder, la comprendre, la
transformer en donnes pour l'action. Cela prend du
temps, et de l'nergie. La vie humaine tant faite
d'une succession infinie de dcisions, il est logique
que l'homme cherche le moyen de rduire les cots
de cette activit de recherche d'information pra-
lable toute dcision. Peur cela, ila invent ce que
l'on appelle les institutions : c'est--dire un cer-
tain nombre de rgles crites ou non crites qui, en
codifiant des pratiques, rduisent les temps de
recherche, d'accs et de traitement de l'information.
Ces institutions, ce sont par exemple toutes les
rgles commerciales formelles ou informelles qui
forment la base du droit moderne; ce sont les
constitutions politiques, les accords contractuels qui
dfinissent l'existence et le fonctionnement d'une
358
Demain le capitalisme
entreprise; ce sont aussi les us, les coutumes et les
traditions qui sont sans aucun doute la plus vieille
forme d'institution sociale.
En limitant la libert de manuvre de l'individu,
ces contraintes sociales l'empchent peut-tre de
choisir librement la dcision qui maximerait son
plaisir individuel.' Mais cet effet ngatif de la
contrainte n'existe que dans un univers o le cot
de l'information serait nul. Les cots que cette
contrainte lui impose sont en effet mettre en
balance avec les conomies de ressources qu'elle
lui permet prcisment de raliser en rduisant ses
cots d'information par rapport la situation qui
prvaudrait en l'absence d'une coutume qui, par
exemple, facilite la connaissance instantane des
autres (rle du costume comme instrument d'infor-
mation, ou encore rle des coutumes de politesse,
etc., qui facilitent l'identification des gens qui on
a affaire). L'adhsion une coutume mme contrai-
gnante est donc une dcision rationnelle qui n'entre
pas en conflit, au contraire, avec les hypothses de
base de l'analyse conomique moaerne. . .
On sait que les jeunes s'adaptent plus facilement
aux changements induits par le progrs conomique,
alors qu'au contraire les vieux s'accrochent dses-
prment leurs vieilles. habitudes et coutumes.
On a pris l'habitude de considrer que les jeunes
aiment plus le changement que les vieux; et
que cela ferait partie des volutions de gots et de
besoin qui marquent le droulement d'une vie. En
ralit, expliquent Gary Becker et George Stigler
dans le mme article, on peut trs bien expliquer la
diffrence d'attitude des classes d'ge vis--vis du
changement, sans pour autant avoir besoin de poser
que les gots voluent avec l'ge. La seule chose
qui bouge, ce sont les cots individuels associs au
,changement.
Tout changement impose en effet l'individu un
Les rvolutions de Gary Becker 359
problme de et de
Les vieux points de repre n'existent plus; il faut
apprendre, en utiliser de nouveaux. Ce rappren-
tissage reprsente une double dpense : d'une part,
il impose un dsinvestissement (tout ce que l'on
avait appris, et qui nous servait avoir la vie plus
facile n'est plus valable); d'autre part, il oblige
faire un rinvestissement (apprendre ce qui nou,s
sera utile dans le nouvel univers). Plus l'on est
jeune, moins l'effort de dsinvestissement est lev,
et plus la rentabilit du nouvel effort d'investisse-
ment est grande puisque ce qu'on apprend on pourra
l'utiliser pour tout le reste de sa vie. A l'inverse,
plus on est vieux, plus le dsinvestissement est coft-
teux, et moins l'effort de rinvestissement est r.en-
table puisque ne pourra pas jouir de ses divi-
dendes pendant bien longtemps. Ainsi s'expliquerait
rationnellement la distribution des goftts apparents
face au changement.
*
**
Les phnomnes de mode. - L'une des caractris-
tiques des socits industrielles modernes est l'acc-
lration des phn.omnes de mode. Cela constitue-t-il
un gaspillage? Comment rconcilier ce phnomne
avec l'hypothse de la stabilit des prfrences?
N'est-ce pas la preuve que la socit de consomma-
tion s'identifie avec un processus d'exacerbation
artificielle des besoins des consommateurs ?
L encore l'application de la thorie moderne du
consommateur la prise en compte des interactions
sociales montre q:il n'est pas besoin de formuler
de telles hypothses pour trouver une explication
rationnelle aux cycles des modes.
Pas plus que l'altruisme dans le cas prcdent,
l'effet de mode n'est un comportement recherch
360 Demain le capitalisme
pour lui-mme, et refltant un got plus ou moins
prononc des individus pour ce qui est neuf, ce
qui est nouveau. La mode n'est qu'une consommation
intermdiaire utilise par l'individu pour raliser
une finalit personnelle prcise : celle de se distin-
guer par rapport aux autres.
Mme en imaginant que tous les individus compo-
sant une population ont d'une part le mme got
vis--vis du neuf, d'autre part la mme demande de
distinction par rapport aux autres, on peut expli-
quer comment, sans avoir besoin de recourir une
hypothse d'volution des besoins, une hausse conti-
nue du niveau de vie entrane l'apparition de phno-
mnes de mode de plus en plus accentus. Il suffit
pour cela de considrer que si un individu' accrot
sa consommation de style, il entrane en mme
temps une dvalorisation de la valeur du capital
distinctif consomm par son voisin. Celui-ci sera
donc incit ragir et consacrer lui aUssi davan-
tage de ses ressources l'obtention d'une qualit
de style plus nouveau. Si l'augmentation de la
consommation de style du premier provient d'une
augmentation de revenu dont le second ne
pas, l'effet d'entranement sera trs rduit : le
second ne peut en effet suivre le premier et main-
tenir stable l'cart prcdent qu'en acceptant de
sacrifier des besoins ou des dsirs plus essentiels.
L'effet de mode sera trs dilu - comme c'est le
cas dans les nations pauvres o le fait que quelques
personnages trs riches vivent dans le luxe n'exerce
pratiquement aucuri effet sur leur voisinage. En
revanche, si on a une augmentation gnrale de tous
les revenus, et si l'augmentation de revenu du pre
mier est suivie par d'autres augmentations dont
bnficient galement ses rivaux , l'effet est tout
diffrent : l'augmentation de la consommation de
style du premier entrane un accroissement de la
demande de style des autres, sans que ceux-ci aient
Us rwolutions de Gary Becker 361
besoin de faire un effort personnel plus grand que
celui qu'ils concdaient auparavant.
Le dveloppement des phnomnes de mode ne
provient donc pas d'une modification dans les gOlts
des consommateurs au profit d'une sur-consomma-
tion lt artificielle qui leur serait dicte par l'volution
sociologique de la socit de consommation, mani-
pule au profit de ceux qui auraient intrt . sus-
citer sans cesse la cration de nouveaux besoins.
Elle est' simplement la consquence de ce que
l'accroissement des ressources globales de chacun
permet aujourd'hui un nombre croissant de per-
sonnes de satisfaire un besoin qui jusqu' prsent
tait trop co{Ueux raliser pour eux : celui d'assu-
rer leur place dans la hirarchie des distinctions
sociales.
Il se peut aussi que dans un monde o le prix
relatif des objets manufacturs diminue par rapport
la valeur unitaire du temps, on assiste un dpla-
cement de la faon dont les individus assuraient
jusqu' prsent la ralisation de leur besoin de dis-
tinction sociale. Comme nous l'avons vu propos de
l'altruisme, il y a sans doute de multiples manires
de satisfaire ce besoin, chacune d'entre elles corres-
pondant des combinaisons diffrentes de temps et
d'objets. L'accumulation de savoir, par exemple, le
fait d'tre savant lt, est une faon d'attirer la
considration des autres; mais c'est aussi une
manire de se distinguer des autres (il y a une
relation entre les deux phnomnes, mais cette rela-
tion n'est pas ncessairement stable: tout dpend
des modes de distinction que les autres valorisent
le plus). Plus le prix du temps augmente, plus le
prix relatif des objets matriels b a i s s ~ par unit
de temps, plus l'individu sera incit substituer des
objets aux inputs de temps, et plus il sera conduit
rechercher les moyens de raliser sa demande de
distinction sociale en ayant recours des techniques
362 Demain le capitalisme
plus fortement consommatrices d'objets: d'o l'im-
portance croissante des phnomnes de mode.
L'analyse conomique permet ainsi de tenir compte,
d'expliquer, et mme de quantifier exprimentalement
nombre de relations sociales propos desquelles
les conomistes n'avaient jusqu'ici rien dire, sans
pour autant avoir besoin de remettre en cause le
postulat de l'individu ratj'onnel, calculateur et maxi-
misateur. Mme les phnomnes sociaux les plus
complexes peuvent s'expliquer en remontant l'indi-
vidu, et sans qu'il soit besoin d'invoquer l'existence
de processus collectifs irrductibles l'individu 1.
Alors que jusque-I on avait, d'un ct, ceux qui
concevaient la socit comme une sphre de choix
individuels libres, et, de l'autre, ceux qui au con"
traire dveloppaient une analyse de la socit ne
laissant que peu de place aux choix individuels auto-
nomes, grce aux analyses de Becker il devient dsor-
mais possible d'envisager un dpassement du stade
philosophique et idologique de la discussion qui
oppose marxistes et non-marxistes pour se diriger
vers une tude positive et scientifique.du problme
des interdpendances sociales .
. La nouvelle thorie de la consommation
et le procs de la publicit
La nouvelle thorie du consommateur, telle que
nous l'avons expose au dbut de ce chapitre, cons-
titue Un progrs considrable par rapport aux
1. "Les niais s'Daginent que les grosses dimensions des
phnomnes sociaux sont une excellente occasion de pntrer
plus avant dans l'me humaine, a crit Marcel Proust, ils
devraient au contraire comprendre que c'est en descendant en
profondeur dans une individualit qu'ils auraient chance de
c'!.Iffr=dre ces phnomnes. (Le C6t de Guermantes,
G d, coll. Folio, t. II, p. 30.) .
Les rvolutions de Gary Becker 363
approches traditionnelles des phnomnes de con-
sommation. L'hypothse de la stabilit des besoins
reprsente notamment une innovation rvolution-
naire qui permet de faire justice de l'ide selon
laquelle il y aurait de vrais besoins et de faux besoins
(et qui conduit confier quelques fonctionnaires
privilgis le soin d'effectuer la slection entre les
vrais et les faux besoins, pour le compte de
leurs concitoyens).
Cette nouvelle thorie du consommateur prsente
cependant encore une lacune. Elle permet bien de
comprendre pourquoi, dans une socit de croissance
(c'est--dire o la productivit individuelle ne cesse
de crotre), le dveloppement conomique s'accom-
pagne d'une consommation accrue d'objets : la
hausse continue de la valeur du temps aboutit ce
que nous consommons de plus en plus d'objets par
imit de temps, besoins constants. Cependant, elle
ne rend pas compte d'un autre phnomne caract-
ristique de la civilisation contemporaine : celui de
la multiplication des marques de produits aisment
substituables l'un l'autre. Elle n'explique pas plus
que la thorie traditionnelle pourquoi sur les ta-
lages des super-marchs on a un nombre toujours
plus grand de marques de potages ou de sham-
poings dont les diffrences apparaissent a priori
bien minimes. Elle ne suffit pas non plus expliquer
pourquoi les constructeurs d'automobiles offrent un
nombre croissant de versions diffrentes.
La diffrenciation artificielle par le. marketing,
le renouvellement acclr des marques, sont-ils donc
des piges de la publicit et des producteurs? Tant
que la thorie conomique n'est pas en mesure d'in-
tgrer ces phnomnes contemporains dans le cadre
de ses analyses de la rationalit des comportements
d'achat individuels, elle continue de s'exposer la
critique classique qui lui reproche d'tre trop abs-
traite et trop loigne de la ralit des phnomnes
364 Demain le capitalisme
sociaux. Elle laisse galement subsister l'ide que
notre socit est le sige de gaspillages injustifis
contre lesquels il convient d'entreprendre une action
volontaire (rduction autoritaire du nombre de mar-
ques par exemple, contrle de la publicit, pnali-
sation des produits dits de luxe).
Or, l aussi des progrs considrables, pratique-
ment inconnus des Franais, ont t raliss depuis
moins d'une dizaine d'annes. Il s'agit notamment de
toutes les nouvelles thories de la dcision d'achat
lies aux travaux de l'conomiste australien Kelvin
. Lancaster (actuellement en poste Columbia depuis
1966), dont l'ouvrage fondamental Consumer' De-
mand : a New Approach date de 1971.
L'ide de base est que chaque produit est dfini
par un ensemble de caractristiques objectives qui
correspondent aux divers' services attendus par le
consoIIimateur. Lorsque celui-ci effectue un achat,
ce n'est pas le produit lui-mme qu'il achte, mais
le panier de caractristiques offert par chaque
marque. Tout produit est reprsent par un jeu de
caractristiques qui apportent simultanment un .en-
semble de satisfactions. Mais la composition exacte
de cette combinaison varie de marque marque, ce
qui fait que la substituabilit entre dem produits,
mme trs voisins, n'est jamais complte.
Nous avons dit, prcdemment, que chaque objet
reprsentait pour l'utilisateur en quelque sorte
l'achat d'une technique plus efficace pour assurer
la production d'un besoin donn. Il faut aller plus
loin. Deux objets apparemment similaires n'ont en
ralit pas la mme efficacit productive dans la
mesure o leurs combinaisons de caractristiques ne
sont pas rigoureusement semblables. Ainsi, pour un
besoin donn, le consommateur prfrera-t-il telle
marque telle autre d'un mme objet dans la mesure
o la premire incorpore des caractristiques parti-
culires, parfois minimes, qui font que par rapport
Les rvolutions de Gary Becker 365
ses prfrences spcifiques c'est telle combinaison
plutt que telle autre qui maximise le mieux sa pro-
pre fonction d'utilit personnelle. La diffrenciation
des produits correspond tout simplement aux com-
binaisons optimales diverses de caractristiques
demandes par des consommateurs diffrents.
On le voit, la thorie conomique rejoint enfin les
pratiques empiriques du marketing. Elle . met fin
l'ide que la solution sociale optimale est celle qui
associerait un besoin, un produit et un seul. Elle
montre que l'on peut expliquer la prolifration des
produits et des marques sans qu'il soit besoin de
supposer qu'il y ait une manipulation quelConque des
prfrences des consommateurs. Elle permet de pr-
ciser le rle de l'innovation : celle-ci correspond tout
simplement la recherche de l'assemblage des carac-
tristiques qui satisferont le mieux tel ou tel ensem-
ble de consommateurs.
Cependant, il ne suffit pas d'avoir une thorie plus
satisfaisante. Encore faut-il pouvoir quantifier les
principaux phnomnes dcrits. Or cette approche
dbouche prcisment sur la mise au point de nou-
velles techniques permettant par exemple de cons-
.truire des indices de variations de prix qualit
constante d'un produit; domaine dans lequel deux
conomistes amricains originaires de l'Europe de
l'Est, Irma Adelman et Zvi Griliches (tous deux gs
de 47 ans) ont jou un rle pionnier avec leur analyse
hdonistique des prix.
Comme l'crit Jean-Jacques Rosa dans son cours
de l'I.E.P. que nous avons dj cit:
L'analyse hdonistique des variations de prix et de
qualit est la contrepartie empirique de l'analyse thori-
que de la dcision d'achat. Elle connat actuellement
un grand essor dans la recherche conomtrique. Elle
nous ouvre des perspectives considrables pour une tude
plus raliste des dcisions du consommateur et une
meilleure comprhension du processus d'innovation, de
366. Demain le capitalisme
cycle de vie des produits et de dynamique de l'entreprise
en gnral. Elle est par consquent de nature combler
l'cart si souvent dnonc entre les vues abstraites et
gnrales des thoriciens et les soucis concrets des pra-
ticiens.
Ce que Yves Simon complte en crivant dans Vie
et Sciences conomiques (octobre 1976) :
Une telle approche permet notamment de dterminer
le prix de vente maximal des produits, celui au-dessus
duquel la demande des consommateurs efficients s'an
nule; elle explique l'chec des riouveaux produits (leur
prix est trop lev eu gard aux paquets de caract-
ristiques qu'ils peuvent offrir) et la disparition des
produits anciens (les paquets d'attributs offerts sont
moins importants que ceux des produits nouveaux,
toutes choses gales par ailleurs). Elle contribue une
meilleure formulation du comportement du consom-
mateur qu'elle relie trs naturellement au marketing.
Partant de l, on arrive tout naturellement au pro-
blme de la publicit. Ces nouvelles thories de la
consommation et du consommateur conduisent en
effet l'ide qu'il n'est gure concevable que la publi-
cit puisse modifier les prfrences et les gots des
consommateurs puisque ce qu'elle concerne ce sont
les produits ou les combinaisons de caractristiques
des produits, et non directement les satisfactions que
les mnages obtiennent de la transformation qu'ils
assurent eux-mmes partir des produits qu'ils
achtent. .
Ori connait la critique traditionnelle faite l'en-
contre du rle conomique de la publicit. Sa pre-
mire formulation moderne date de la publication
du livre de Galbraith, The Affluent Society (La
socit d'opulence), en 1958.
Les pratiques modernes de la vente et de la publicit,
crivait alors l'ancien ambassadeur de Kennedy, sont
difficiles rconcilier avec la thorie conomiq1.Je qui
Les rvolutions de Gary Becker 367
postule que les besoins, des individus sont des donnes
autonomes et indpendantes, alors que leur rle rel
et de crer des besoins nouveaux - c'est-"Clire de trans-
former des dsirs ,potentiels en demandes nouvelles
relles qui n'existaient pas jusqu&l. A ce titre, !les dpen-
ses de publicit entrent dans les coilts de production
des entreprises, au mme titre que n'importe qelle
autre dpense de production.
D'o l'ide immdiate que la publicit a un carac-
tre inflatioImiste marqu, et constitue donc un gas-
pillage dont le seul objectif est -d'assurer l'emprise
des producteurs sur la formation des besoins des
i n d i v i d u s ~ C'est cette vision, dsormais classique et
qui fait pratiquement la loi sur le march franais
des ides, que les nouveaux conomistes amricains
contestent vigoureusement.
Comment? En repartant des fondements de la nou-
velle thorie du consommateur. Nous avons vu en
effet que le consommateur ne tire pas sa 'satisfac-
tion de l'usage direct de l'objet qu'il achte, mais
des capacits d'action que cet objet lui apporte pour
produire lui-mme le montant de ,satisfaction qu'il
dsire. Autrement dit, la production d'une satisfac-
tion rsulte d'une combinaison que le consommateur
assure lui-mme en associant les caractristiques
des objets qu'il utilise avec son propre input de
temps. Mais pour qu'il puisse raliser cette combi-
naison, encore faut-il qu'il connaisse les caractris-
tiques que lui apporte chaque objet. Pour cela il a
besoiil d'informations. Il a besoin de connatre
quelles sont les caractristiques que lui apporte tel
achat par rapport tel autre de manire effectuer
le meilleur achat possible, celui qui lui permettra
d'atteindre son objectif de satisfaction au cot mini-
mal. Pour qu'un achat puisse se raliser, il faut que le
consommateur sache que le produit existe et soit
en mesure de connatre ses particularits par rap-
port aux autres produits possibles.
368 Demain le capitalisme.
-Or, rappelons-le encore une fois, l'information est
une ressource co1iteuse, en _ concurrence .avec d'au
tres activits humaines. La recherche d'information
est donc' une activit qui a 1ln cot d'opportunit
qui fait que l'individu ne peut lui consacrer qu'un
certain montant optimal en fonction des carac-
tristiques de son budget global.' Plus cette activit
est cQteuse, moins -l'individu consacrera d'effort et
de temps rechercher l'information qui lui permet-
trait de raliser la gestion la meilleure possible des
ressources limites dont il dispose.
Qu'est-ce alors que la publicit? Une institution
sociale dont le rle est d'abaisser le cot de l'infor-
mation, et de permettre ainsi au consommateur
d'obtenir une satisfaction plus grande ressources
donnes grce l'abaissement des cots de recher-
che que son activit de producteur implique.
Autrement dit, la publicit est un lment d'accrois-
sement de la productivit du consommateur dans
la fabrication des produits finaux dont il est le
producteur partir des combinaisons d'objets et de
temps dont il assure le montage. Le consommateur
a besoin de la publicit. Car, pour lui, elle est source
. d'conomie de ressources. C'est elle qui, en lui
permettant d'avoir une meilleure des
techniques disponibles sur le march, lui donne
la possibilit de choisir la combinaison d'achats, de
temps et d'effort la meilleure possible. A l'inverse,
le producteur a besoin de la publicit pour faire
savoir au consommateur qu'il met sa disposition
des techniques plus efficaces, par rapport ses
besoins spcifiques, que celles qui taient disponibles
jusqu' -prsent, ou qui sont disponibles chez ses
concurrents. .
Ainsi, si la publicit produit des dplacements
apparents de besoins chez les consommateurs, ce
n'est pas parce qu'elle modifie ls goilts et les
dsirs de ceux-ci, mais parce qu'elle porte leur
Les rvolutions de Gary Becker 369
connaissance le fait qu'il existe des techriiques
plus efficaces, rpondant mieux leurs besoins, et
qui leur apportent donc des possibilits d'conomies
de cots qui n'taient pas ralisables jusqu' pr-
sent, toutes choses gales par ailleurs. La publicit
ne transforme pas les besoins, elle affecte seulement
la structure des prix relatifs entre les diffrents
inputs disponibles sur le . march. Tel consomma-
teur achtera tel produit parce que la publicit lui
laisse entendre que la combinaison prix-qualit de
ce produit lui permettra de raliser son acte de pro-
ducteur final un cot moindre que prcdemment.
Un point c'est tout. Pour expliquer la croissance du
phnomne publicitaire et des dpenses de publicit,
on n'a donc pas besoin d'voquer un processus quel-
conque de stimulation artificielle des dsirs. Comme
pour les autres phnomnes sociaux tudis prc-
demment, il suffit de considrer, d'une part, que la
croissance du niveau de vie rel signifie que les
mnages contemporains sont dsormais en mesure
d'accroitre leur consommation d'information (sans
pour autant toucher des besoins plus essentiels),
et, d'autre part, que cet accroissement de l'input-
information leur permet d'accroitre l'efficacit de
leur production de satisfaction par rapport la
situation qui caractrise un monde pauvre en infor-
mations. La publicit est ainsi un facteur d'accrois-
sement de leur bien-tre, au mme titre que la pro-
duction de n'importe quel bien manufactur ou de
n'importe quel service.
A cet gard, la thorie classique de la concurrence
parfaite a fait un tort considrable l'image de la
publicit. Elle conduisait en effet l'ide que la
situation sociale' optimale tait une situation o la
publicit n'avait pas sa place puisque, en concur-
rence parfaite, un producteur peut couler sans
problme toute sa production. Or, avec la nouvelle
thorie du consommateur, les choses sont trs diif-
370
Demain le capitalisme
rentes. Mme dans un univers ultra-concurrentiel,
la publicit a un rle essentiel jouer puisque le
progrs conomique c'est la mise au point par les
producteurs de nouveaux produits permettant d'am-
liorer sans cesse, par la modification des caractris-
tiques internes de leurs productions, l'efficacit de
l'activit productrice du consommateur. La publi-
cit apporte bel et bien un service au consommateur.
Un service pour lequel celui-ci est prt payer un
certain prix, dans la mesure des progrs de produc-
tivit que cela lui permet de raliser l'intrieur
des contraintes de son budget personnel.
Il est vrai qu'il y a des publicits mensongres.
Mais celles-ci ne peuvent survivre que pour autant
que le march de l'information, en raison de ses
cots de collecte, est un march imparfait. Tout
consommateur ne peut pas tout savoir. Il prend des
risques qui s'intgrent dans un processus d'appren-
tissage au cours duqel il rejette les produits pour
lesquels le producteur a trich.
Ce processus reprsente pour le consommateur
un certain cot : le cot des dceptions qu'il enre-
gistre et qui se chiffre par un manque gagner par
rapport ce qui aurait t sa situation finale s'il
avait bnfici d'une information plus honnte. Cela
dit, ce cot est mettre en balance avec le cot
supplmentaire qu'il aurait encouru pour bnficier
d'une information meilleure. L'intrt du consomma-
teur n'est pas de bnficier d'une information par-
faite; mais de l'information la meilleure possible
compte tenu du cot relatif de sa collecte par rap-
port aux autres activits humaines concurrentes.
Ds lors, le problme n'est pas d'agir par la con-
trainte sur les producteurs de publicit, mais de
faire en sorte que les cots d'accs du consomma-
teur l'information soient les plus bas possible pour
qu'il puisse, ressources constantes, obtenir un
volume et une qualit d'information suprieurs
Les rvolutions de Gary Becker 371
ceux dont il jouit actuellement. A cet gard, les
vrais gaspillages de notre socit ne sont pas ceux
qui rsultent du fonctionnement libre des marchs,
mais eux qui sont la consquence des entraves que
l'on met, d'une part, au dveloppement plus rapide
de nouvelles technologies d'information (Cf. les ban-
ques de donnes informatises qui pourraient tre
gres par des associations concurrentes de consom-
mateurs},d'autre part, au fonctionnement des pro-
cessus concurrentiels sur le march de l'information
(protection arbitraire des canards boiteux).
La solution aux problmes actuels poss par la
contestation consumriste n'est pas d'agir directe-
ment sur les producteurs et la publicit, mais d'en-
courager toutes les formes possibles de dissmination
plus complte et moins coteuse des informations
destination du public. Ce qui pose le problme du
dveloppement d'une institution comme les associa-
tions de consommateurs. La vraie solution consiste
abaisser les cots de constitution, de financement,
. et de fonctionnement de ces associations. Leur dve-
loppement serait sans doute plus rapide et plus effi-
cace si, l'Etat intervenant moins dans la vie cono-
mique et sociale, nous avions moins d'impts payer
- il nous coterait chacun relativement moins
cher de participer personnellement au financement
montaire ou non montaire de telles associations.
Le problme est le mme que celui de l'altruisme
et des cots relatifs des activits philanthropiques.
A fiscalit moindre, nous serions plus motivs pour
consacrer davantage de notre temps, de notre ner-
gie, de nos efforts et de notre argent favoriser le
dveloppement des associations de consommateurs.
*
**
Affirmer que les gots et les prfrences relles
des individus sont pratiquement stables; expliquer
372 Demain le capitalisme,
que cette hypothse de stabilit d ~ s prfrences n'est
pas incompatible avec, d'une part, la multiplication
des produits et des marqus, d'autre part, l'essor des
dpenses sociales affectes la publicit; considrer
que des valeurs comme l'altruisme, la charit, la
philanthropie, 'le dsintressement personnel... sont
parfaitement compatibles avec le concept de base de
l'individu rationnel, calculateur et maximisateur;
montrer que les vrais gaspillages sont ceux. qui rsul-
tent non pas du fonctionnement des marchs, mais
des entraves que l'on multiplie aux efforts des indi
vidus pour maximer les conditions de ralisation
de leurs passions, ... Tout cela va l'encontre de
bien des ides reues, et remet compltement en
cause nos schmas traditionnels de pense - non
seulement ceux des adversaires de l'conomie de
march, mais aussi ceUx de ses partisans. A cet
gard, les travaux des nQuveaux conomistes amri-
cains ne reprsentent pas seulement un perfection-
nement des thories conomiques traditionnelles, un
simple colmatage. Ils constituent bien une vritable
rvolution intellectuelle et scientifique qui remet
compltement en cause nos modes actuels d'ap-
prhension d,es phnomnes sociaux.
CHAPITRE IX
Milton Friedman ou la mort de Keynes
Les nouvelles thories du chmage,
de l'emploi et l'inflation
PETIT, les yeux pleins de malice, dou d'une intel-
ligence hors du commun, mathmaticien de forma-
tion 1, mais sachant manier merveille la plume
polmique du journaliste, Milton Friedman, Prix
Nobel d'conomie 1976, est incontestablement,
soixante-cinq ans, le plus minent reprsentant du
courant no-libral amricain - sinon son vri-
table fondateur. Si, jusqu' prsent, nous avons vit
de parler de lui et des thses montaristes aux-
quelles son nom est internationalement attach, c'est
pour deux raisons : d'abord, parce que les ides
montaristes sont dj relativement connues (bien
que gnralement mal connues) en Europe;
ensuite, parce qu'en parler suppose certains dve-
loppements thoriques avec lesquels il tait mal
venu de commencer ce livre. Cela dit, il n'tait pas
possible, dans cet ouvrage, de n'voquer ni Friedman,
ni le montarisme en raison du rle que l'un et
l'autre ont jou depuis vingt-cinq ans dans la gense
du nouveau courant libral amricain.
1. Au dbut de ses tudes universitaires, Milton Friedman
hsita un temps entre les mathmatiques et l'conomie. Pen-
dant la guerre, il travailla deux annes durant au ministre
de la Dfense, au sein d'une cellule de recherches statisti-
ques et mathmatiques n'ayant rien voir avec l'analyse
conomique. Cf. sa crite par Leonard Silk dans
The Economists, Basic Books, 1976.
376 Demain le
Quels rapports existe-t-il entre les travaux scien-
tifiques 4u te montariste Friedman et son
plaidoyer ultra-libral de Capitalisme et Libert?
Quels liens relient les recherches de l'Ecole mon-
tariste de Chicago aux autres composantes du mou-
vement no-libral amricain? Quelles perspectives
politiq,ues et conomiques le montarisme pro-
pose-t-il ? .
C'est ces questions que nous voudrions mainte-
nant apporter une brve rponse. Non pas pour
imposer au lecteur un cours d'conomie thorique.
Mais pour lui faire prendre conscience de l'unit
scientifique qui relie le montarisme la pense
librale, ou, l'inverse, la pense librale au para-
digme montariste - double liaison gnralement
inconnue des Franais.
Les fondements micro-conomiques
du te montarisme
C'est au dbut des annes 1950 que Milton Friedman
commence rellement approfondir sa pense mon-
taire et jeter les fondements des thories montaristes
contemporaines. Concurremment son poste l'Uni-
versit de Chicago, Milton Friedman reste en effet asso-
ci aux travaux du Bureau of National Economic
Research, la tte duquel vient d'accder Arthur Burns
'lui fut son professeur 10rs de ses tudes Rutgers
University. Le Bureau of National Economic Research
est alors engag dans un long travail de recherche
concernant l'histoire des cycles conomiques aux Etats-
Unis. Milton Friedman se voit confier tout l'aspect mon-
taire de l'tude. Et ce sont ces travaux qui donneront la
matire de la volumineuse Histoire montaire des Etats-
Unis de 1867 1960,;J?ublie en collaboration avec Anna
Schwartz en 1963. Bien que certains aspects de cette
recherche soient aujourd'hui contests (notamment par
un jeune conomiste du Massachussets Institute of Tech-
llology,Peter Tamin, dans un ouvrage publi en 1976),
Milton Friedman ou la mort de Keynes 377
Milton Friedman y dmontre que la grande dpression
des annes 1930 fut le rsultat, non pas d'une crise du
capitalisme, mais d'une erreur fondamentale depoliti-
que montaire. Ce sont, explique-t-il, les autorits ban-
caires fdrales qui ont transform la rcession de l'po-
que en dpression en se trompant dans leurs objecti{s
de manipulation de la masse montaire. Autrement dit,
l'ampleur de la crise n'aurait pas dpass celle des
dpressions prcdentes si l'Etat - ou ,plus exactement
les autorits bancaires fdrales - n'avaient pas commis
une monumentale erreur.
Entre-temps, Milton Friedman a dj jet les fonde-
ments de sa philosophie montariste travers la 'publi-
cation d'ouvrages successifs dont :les plus importants
sont: ses Essais d'conomie positive (1953), ses Etudes
sur la thorie quantitative de la monnaie (1956), et sa
Thorie de la fonction de consommation (1957) 1.
Il n'est jamais facile d'expliquer clairement et
simplement le contenu d'une querelle scientifique,
surtout dans le domaine conomique o le langage
devient vite sotrique pour les non-initis. Il est
nanmoins important de s'attarder un instant ,sur
le contenu des ides de Friedman cette poque, en
raison de la filiation qui les relie aux autres aspe,cts
de l'histoire du courant no-libral amricain.
Depuis que les ides montaristes ont commenc
traverser l'Atlantique, nous avons pris l'habitude de
voir en Milton Friedman une sorte d'anti-Keynes,
ressuscitant - sous une forme plus labore - la
vieille thorie quantitative de la monnaie dont l'ini-
tiateur fut le Franais Jean-Baptiste Say, au dbut
du XIXe sicle. Pour beaucoup de Franais, mme
ayant une culture conomique relativement labore,
Milton Friedman est d'abord et avant tout l'homme
qui refuse les progrs de l're keynsienne, celui qui
1. Essays in Positive E c o n o m i c ~ Chicago, 1953. Studies in
the Quantity Theory of Money, \";hicago, 1956. A Theory of
the Consumption Funct&on, Princeton, 1957. ,
378
Demain le capitalisme
croit que l'intervention conomique de l'Etat doit
se limiter assurer un taux de croissance rgulier de
la masse montaire, l'aptre des taux de change flot-
tants, et l'avocat d'un systme d'indexation gnra-
lise pour vaincre l'inflation... - toutes ides aussi
aberrantes les unes que les autres. Une telle
vision est totalement errone, et rduit bien peu de
choses le vritable gnie scientifique de Milton Fried-
man.
Si Milton Friedman - et ensuite ses disciples
montaristes comme les Amricains Allan Meltzer et
Arthur Laffer, le Canadien Robert Mundell, le Suisse
Karl Brunner ... - s'oppose une certaine forme de
politique keynsienne, ce n'est pas pour contester
le message de la Thorie gnrale, mais pour rcuser
la faon, ses yeux abusive et tronque, dont toute
une gnration d'conomistes occidentaux de l'aprs-
guerre ont interprt la pense et l'uvre du fonda-
teur des politiques de stabilisation contemporaines.
Friedman est en fait le premier affirmer : Nous
sommes tous keynsiens! . Lorsqu'on le prsente,
comme on l'a souvent fait en France, comme le
champion de la mode rtro applique l'cono-
mie, on commet un vritable contresens : on oublie
que l'essentiel des thories de Friedman est en ralit
un dveloppement du message de Keynes. Ce contre
quoi il se bat, ce n'est pas Keynes, mais la faon
dont les keynsiens de l'aprs-guerre se sont servis
de l'enseignement du gnial Britannique.
Le grand apport de Keynes, rappelons-le, fut d'intro-
duire l'ide que lorsque les entrepreneurs prennent des
dcisions d'investissement, ils agissent non pas en fonc-
tion de donnes certaines, mais d'anticipations et d'atti-
tudes s.pculatives qui leurs sont personnelles. C'est cette
rfrence aux phnomnes d'anticipation qui conduit
Keynes dmolir l'ide que la tendance naturelle des
conomies capitalistes est de revenir spontanment la
stabilit dans le plein-emploi . Alors que le credo des
Milton Friedman ou la mort de Keynes 379
conomistes classiques tait que le chmage ne pouvait
tre qu'un accident temporaire; il dmontra que cette
ide est fausse : une conomie de libre march, explique-
t-H, peut durablement s'installer dans un quilibre de
sous-emploi , en raison du dficit d'investissement qui
rsulte d'une mauvaise apprciation par les entreprises
des perspectives relles de la demande industrielle, et
qui fait que s'accumule dans l'conomie un excs d'par-
gne non utilise.
. Dans son uvre, Keynes a particulirement dvelopp
l'application de ce concept d'anticipation aux dcisions
d'investissement. On pourrait, logiquement, supposer
que les autres agents conomiques, les consommateurs
par exemple, eux aussi prennent leurs dcisions en int-
grant dans leurs comportements des donnes d'antici-
pation (anticipations sur l'avenir de leur emploi, sur
l'volution des prix, le profil futur de leurs revenus et
de leur pouvoir d'achat). Mais Keynes n'a pas dvelopp
ses rflexions .dans ce champ particulier d'application
de sa vision des processus de dcision conomique. Le
rsultat fut que ses disciples ont pratiquement oubli
cet aspect fondamental de sa pense, et vacu de leurs
nouveaux modles macro-conomiques toute r.frence
aux phnomnes d'antidpation. Le keynsianisme est
devenu un keynsianisme simplifi , fondement de
toutes les politiques modernes de rgulation conjonc-
turelle, mais rc.upr par les doctrines no-classiques
de l'quilibre gnral inspires de Pareto et de Walras
dans le cadre d'une approche thorig.ue qui continue de
faire abstraction des phnomnes d'mcertitude, du rle
essentiel des anticipations, des intuitions irrationnelles
qui font agir les hommes d'affaires et les entrepreneurs,
de la spculation sur les marchs financiers, etc. Les
travaux de Keynes ont provoqu une rvolution : la
naissance des comptabilits nationales et l'essor des poli-
tiques de stabilisation. Mais il n'y a pas eu de vritable
rvolution intellectuelle. A quelques amnagements prs,
on est retomb dans le giron de la thorie no-classique
pr-keynsienne. Alors que la pense de Keynes, du fait
mme de la prise en compte des phnomnes d'incer-
titude, aboutissait placer la monnaie au cur des
mcanismes conomiques, on est revenu une thorie
380 Demain le capitalisme
conomique ne traitant la monnaie que comme un
rsid.
Tout le travail de Milton Friedman, lui, part au
contraire d'une extension de la prise en compte des
anticipations l'analyse du comportement des
consommateurs. Et ceci l'amne introduire la double
notion de revenu permanent et de cycle vital ,
pierre angulaire de tous les modles montaristes
contemporains.
Les politiques de stabilisation conjoncturelle mo-
dernes s'appuient" en effet sur deux principes. D'une
part, le principe qu'en manipulant les taux d'intrt,
la fiscalit, le crdit, ou le niveau des dpenses publi-
ques on provoque des effets d'entranement mca-
niques qui se rpercutent sur tout l'appareil indus-
triel (les fameux concepts d' acclrateur ou de
K multiplicateur d'investissement, ou encore l'ide
des stabilisateurs automatiques ). D'autre part,
le principe qu'en agissant ainsi on modifie les anti-
cipations des agents conomiques, et que l'on
contribue donc renverser le sens de leurs dci-
sions.
Fort bien, rplique Milton Friedman; mais ces
modles d'action conjoncturelle comportent un
dfaut fondamental. Le comportement des consom-
mateurs n'y est pris en compte qu'au travers du
classique concept keynsien de la propension margi-
nale consommer qui, comme l'apprennent les
tudiants en conomie ds leur premire anne
d'tude, pose comme rgle que plus le revenu de
l'individu (ou du mnage) crot, plus la part de
revenu que celui-ci affecte l'pargne augmente. Il
est vrai que toutes les analyses faites au niveau des
mnages confirment la ralit de cette rgle. Les
agents conomiques se comportent bien comme le
dit Keynes : plus leurs revenus sont levs, plus la
part qu'ils affectent l'pargne est importante par
rapport leur consommation. Mais, s'il en est ainsi,
Milton Friedman ou la mort de Keynes 381
plus le revenu moyen d'un pays croit, plus l'pargne
globale dgage par l'conomie de ce pays devrait
crotre. C'est ce que -supposent les modles keyn-
siens de l'aprs-guerre (et c'est d'ailleurs une affir-
mation que l'on retrouve au cur des thses de
Galbraight sur le nouvel tat industriel). Or, l,
les chiffres sont en contradiction avec la thorie. Au
niveau macroscopique, c'est--dire de la collectivit
dans son ensemble, on constate au contraire une
grande stabilit dans la rpartition du revenu natio-
nal entre pargne et consommation. La part de
l'pargne dans le revenu national reste peu prs
constante mme quand le revenu global de la socit
augmente. D'o la question : comment se fait-il
qu'un comportement individuel statistiquement vri-
fi ne se retrouve pas au niveau de l'agrgation de
l'ensemble des individus ?
C'est pour sortir de ce dilemme que Friedman et
les montaristes utilisent le double concept de
revenu permanent et de <! cycle vital de l'par-
gne (ce dernier terme tant emprunt Irvin
Fisher qui l'utilisa pour la premire fois en 1930
dans sa thorie de l'intrt). Il est certains expli-
quent-ils, que le comportement de l'indiviau par
rapport la consommation et l'pargne se modifie
en fonction de l'volution de ses revenus. Mais, conti-
nuent-ils, cette loi n'a vraiment de sens que dans le
long terme; elle ne vaut pas grand-chose dans le
court terme - ou, tout au moins, ses effets n'y sont
que trs marginaux. Ce ne sont pas les carts de
revenus perus sur quelques mois (quand par exem-
ple le gouvernement met en place un plan d'austrit
qui se rpercutera ngativement sur l'volution des
revenus rels des mnages -grignots par l'inflation)
qui affecteront de faon significative la manire don:t
les individus grent l'affectation de leurs revenus.
Ces derniers n'ajustent pas leurs comportements de
consommation et d'pargne en fonction d'alas imm-
382
Demain le capitalisme
diats dans l'volution de leurs recettes. Ils agissent
plutt par rapport une sorte de plan de vie o le
revenu permanent reprsente l'volution moyen et
long terme des revenus qu'ils percevoir
en fonction 1) de leur propre stratgIe personnelle
de carrire, 2) des vnemepts familiaux qu'ils anti-
cipent (mariage; naissance, dpart des enfants, mise
la retraite, ... ) et 3) de 'la faon dont ils peroivent
l'volution probable de leur patrimoine.
Ces plans de vie sont conditionns par le climat
conomique gnral. Ils se modifient dans le temps
en fonction des vnements anticips ou des dcep-
tions passes qui viennent altrer les perspectives de
revenus du mnage telles qu'elles taient prcdem-
ment anticipes. Ils voluent galement en fonction
d'lments institutionnels (comme le dveloppement
des systmes obligatoires de retraite) qui modifient
l'attitude des mnages vis--vis de l'pargne volon-
taire. Cependant, prcisent les montaristes, ces
modifications (comme le confirme d'ailleurs l'exp-
rience rcente depuis la crise du ptrole) ne se pro-
duisent que trs lentement. Dans le court terme,
c'est--dire dans l'horizon de temps qui est celui des
politiques conjoncturelles, les coinportements des
consommateurs et des pargnants sont beaucoup plus
stables, beaucoup moins flexibles que ce que suppo-
sent les modles keynsiens classiques utiliss par
les responsables de la politique conomique.
Cette prise en compte du long terme dans le
comportement des' mnages-consommateurs, outre
qu'elle introduit une rupture par rapport l'attitude
classique des macro-conomistes de l'aprs-guerre
qui considrent l'pargne comme un rsidu et non
comme un acte volontaire, conduit directement
deux consquences :
- L'instabilit conjoncturelle des conomies de
march, en dehors de toute intervention publique,
est beaucoup moins grande que ne l'impliquent ceux
Milton Friedman ou la mort de Keynes 383
qui construisent des modles keynsiens et qui utili-
sent les outils dduits de Keynes pour rduire cette
instabilit. Ce qui ne signifie pas qu'une conomie
totalement laisse elle-mme serait parfaitement
stable, mais seulement que l'amplitude et la gravit
des fluctuations conjoncturelles seraient sans doute
bien moindres que ce que l'on croit gnralement -
et donc que le besoin de .recourir des politiques
de rgulation conomique est bien moins grand que
ne le croient les conomistes keynsiens.
COIllIlle le rsume Franco Modigliani (l'un des plus
grands spcialistes non-montariste des questions
montaires) dans son discours inaugural prononc
la convention 1976 de l'Association des Economistes
Amricains :
On rduit souvent la querelle entre montaristes et
keynsiens un affrontement entre ceux qui, dans
l'action conjoncturelle, privilgient l'outil montaire, et
ceux qui prfrent l'outil fiscal ou l'arme des dpenses
publiques. En fait, le vritable dbat est tout fait
diffrent. Le vrai sujet de discorde est l'importance qu'il
convient de donner aux politiques de stabilisation cono-
miques. Les montaristes considrent que la ncessit
de pratiquer des politiques de rgulation conjoncturelle
est loin d'tre vidente. Et, en consquence, 9;ue toute
intel'Vention conjoncturelle a plus de chances d aggraver
les perturbations conomiques que de les rduire. L'Etat
- et les conomistes -, selon eux, feraient donc mieux
de s'abstenir.
Nous retrouvons-l une inversion de pense que
nous avons dj rencontre plusieurs reprises dans
d'autres domaines de la nouvelle pense conomique
amricaine, et qui caractrise prcisment l'apport
de ces no-libraux : savoir que la plupart de
nos contemporains, pour justifier l'extension cons-
tante des prrogatives conomiques des pouvo{ts
publics, invoquent des phnomnes (en l'occurrence,
des fluctuations conomiques) que ceux-ci ont eux-
384
Demain le capitalisme
m'mes contribu crer ou aggraver par leur
intervention.
- . Deuxime consquence, connue : le vritable
rle des pouvoirs publics n'est pas d'essayer d'agir
court terme sur la conjoncture, mais d'assurer en
priorit une croissance rgulire et discipline de la
masse montaire. Dans l'optique de Friedman, le
systme conomique se prsente en effet comme un
univers o des millions d'individus et de mnages se
fabriquent en permanence leurs propres plans
de vie iIidividuels, ces plans de vie conditionnapt
ensuite tous les mcanismes de production et de
rpartition des conomies librales. Et; cela a deux
consquences : .
, Ds lors que l'on raisonne en fonction d'un horizon
conomique long, .pn est automatiquement contraint
de rintroduire la monnaie au cur des processus
sociaux. Grer un budget dans un univers o les
degrs d'incertitude sont levs suppose en effet que
l'individu se livre des calculs d'anticipation. En
particulier, cela implique qu'il prenne un certain
nombre de paris concernant l'volution des prix et
valeurs relatives des lments qui entrent dans sa
fonction d'affectation de ses ressources. C'est par la
monnaie et le mouvement des prix que s'effectue
l'ajustement de la multiplicit des plans individuels
qui, pris tous ensemble, ne sont pas ncessairement
compatibles entre eux. Alors que les conomistes
post-keynsiens ont vacu la monnaie de leurs mod-
les macro-conomiques, l'approche micro-conomique
et individualiste de Milton Friedman le conduit
rtablir celle-ci comme cl des mcanismes cono-
miques, via le revenu permanent . '
- Un tel systme sera d'autant plus stable que le
systme de prix sera lui-mme le plus stable possible.
D'o l'ide fondamentale de Milton Friedman : si
l'on veut rduire au minimum 'l'amplitude et la fr-
quence des fluctuations de l'activit conomique, il
Mt'lton Friedman ou la mort de Keynes 385
faut d'abord doter la socit d'un talon montaire
fiable. C'est avant tout en protgeant l'conomie
contre l'inflation ou la dflation, par une saine ges-
tion de ses mcanismes d'mission montaire, qu'on
mettra l'emploi l'abri des fluctuations, et non pas
en essay.mt de corriger volontairement celles-ci par
une manipulation globale de la demande. En inter-
venant dans le droulement normal des cycles cono-
miques, et en subordonnant leur politique des
objectifs prioritaires d'emploi, au lieu de se proc-
cuper de garantir la stabilit de la monnaie, les
pouvoirs publics sont des facteurs de dstabilisation
et aggravent plus qu'il ne les rduisent les problmes
qu'ils dsirent rsoudre.
D'o aussi l'ide cl d'indexation gnralise des
prix, des salaires, des taux d'intrts, et autres gran-
des variables conomiques. En priode d'inflation
rapide, l'indexation est en effet le seul moyen de
sauvegarder un minimum d'ordre dans l'environne-
ment des individus dont les anticipations et les mca-
nismes de dcision sont perturbs en permanence
par le chaos inflationniste.
D'o enfin le plaidoyer pour les taux de changes
flottant$. Ceux-ci constituent la seule forme de sys-
tme montaire qui mette la monnaie l'abri des
perturbations internationales. Libres des contrain-
tes de l'quilibre extrieur, les autorits publiques
peuvent concentrer toutes leurs nergies la sauve-
garde du pouvoir d'achat interne de la monnaie.
Par ailleurs, comme ce qui compte est avant tout
d'assurer la stabilit long terme de l'environnement
,montaire dans lequel les agents conomiques pren-
nent des dcisions fi longues , l'essentiel de cette
politique montaire se rduit en fait maintenir une
croissance la plus rgulire possible de la masse
montaire, afin d'viter les trop nombreux -coups
perturbateurs caractristiques des gestions actuelles.
La boucle est boucle. La vision que Friedman a.
386
Demain le. capitalisme
des dterminants de la dcision micro-conomique
des mnages le conduit au montarisme. Celui-ci
reprsente une construction intellectuelle complte
et cohrente, Il ne suffit pas pourtant qu'un systme
intellectuel soit cohrent et complet pour qu'il soit
ncessairement vrai, ou tout le moins meilleur que
les autres systmes rivaux. Encore faut-il que l'une
ou l'autre des deux conditions suivantes soit rem-
plie: .
- Que les faits lui donnent davantage raison qu'
ses adversaires (domaine de la vrification empiri-
que) ;
...,.. Que le paradigme scientifique sur lequel il
repose (en l'occurrence le paradigme individualiste
et rationnel du consommateur sur lequel est fonde
toute la construction de Friedman) s'avre tre un
outil d'analyse plus fcond que les paradigmes qui
lui sont opposs. .
A cet gard, nous pouvons faire deux remarques.
D'abord, que la plupart des valuations faites depuis
vingt ans sur la valeur des principaux paramtres de
la macro-conomie keynsienne confirment l'intuition
des montaristes concernant la moindre instabilit
des conomies de march. Mme Franco Modigliani,
bien qu'il n'accepte pas toutes les conclusions de
ses collgues montaristes, reconnat que ces der-
niers ont apport une .contribution importante
la connaissance des phnomnes conomiques en
tablissant que les premiers post-keynsiens avaient
exagr le degr d'instabilit conjoncturelle inhrent
nos conomies .
Ensuite, rappeler cette ide que les consomma-
teurs .ne sont pas des individus passifs, mais des
mnages susceptibles de faire des calculs rationnels
d'allocation de ressources et d'effectuer aussi des
arbitrages long terme, est une
notion que l'on retrouve, de faon dveloppe (avec
l'intgration de donnes aussi bien non montaires
Milton Friedman ou la mort de Keynes 387
que montaires), au cur du second grand apport
de l'Ecole de Chicago : les thories du capital
humain . En ce sens, l'extraordinaire dveloppement
depuis quinze ans des t r a v a ~ scientifiques lis
l'Ecole du capital humain est en soi un lment
qui confirme la fcondit du paradigme montariste.
Si le montarisme, par la thorie du consommateur
sur laquelle il est fond, est dans une large mesure
. l'origine de la gense du mouvement du capital
humain, le succs de celui-ci - ainsi que celui des
autres courants scientifiques associs la gnra-
lisation de l'analyse conomique -est un lment
qui renforce la validit du paradigme montariste.
Ce n'est d'ailleurs pas un hasard si, bien que n'tant
pas tous des spcialistes de la monnaie, la plupart
des conomistes no-libraux , quelque cole
qu'ils appartiennent, n'hsitent pas afficher leurs
prfrences montaristes .
. La relation inflation-chmage
La redcouverte des fondements du libralisme
conomique et politique conduit donc tout naturel-
lement au montarisme. Mais nous ne pouvons pas
en rester l. Dans les annes 1960, le dveloppement
de la littrature consacre la relation inflation-
chmage (la fameuse courbe de Phillips) a en
effet ouvert une seconde tape dans le droulement
de la pense montariste. Une tape importante
dans la mesure o elle dbouche, propos du ch
mage, . sur un diagnostic remettant compltement en
cause notre approche actuelle de la question.
La courbe de Phillips date de 1958. Cette anne-l,
un conomiste anglais, A.W. Phillips, dans un article
publi par la revue Economica, rvle qu'il existerait une
relatdon statistique entre le taux de chmage et le
388
Demain le capitalisme
rythme de variation des salaires - le chmage tant
a'autant plus lev que le taux de croissance des salaires
est rduit, ou au contraire le chmage d'autant plus bas
que le rythme d'augmentation des salaires est plus lev.
Cette relation est alors une pure constatation statistique
que l'auteur tire d'un travail de corrlation effectu sur
les donnes de l'conomie britannique pendant prs d'un
sicle (1861-1957). Deux ans plus tard dans le mme
journal, un Canadien, Richard Lil?sey (auj?urd'hui prO;'
fesseur Kingston dans l'Ontano), publIe une autre
tude q,ui dveloppe et l'hypothse mise par
son prdcesseur en relIant cette fois-ci directement le
rythme d'volution des prix (c'est--dire 1' inflation )
au taux de chmage.
Cette courbe de Phillips connat immdiatement
un grand succs. Comment fonctionne exactement
cette relation entre l'inflation et le chmage? Per-
sonne n'en sait rien. Ce n'est qu'une hypothse cons-
tate empiriquement et qui, pour l'instant, est
dpourvue d'une solide base thorique sans laquelle,
conformment au principe des sciences exprimen-
tales (<< positives), il ne peut pas y avoir de certi-
tude scientifique. Nanmoins, les enseignements de
la courbe de Phillips sont rapidement intgrs dans
la panoplie des gestionnaires de l'conomie. Pour
deux raisons. D'abord, parce que l'hypothse ainsi
propose s'applique particulirement bien l'exp-
rience vcue des annes de l'aprs-gLlerre. Ensuite,
parce que cette relation apporte une rationalisation
supplmentaire l'essor des politiques de rgulation
conjoncturelle dans la mesure o elle donne appa-
remment le pouvoir aux autorits publiques de choi-
sir elles-mmes le taux de chmage - ou le taux
d'inflation - auquel elles entendent stabiliser l'co-
nomie. C'est alors que se rpand l'illusion que l'on
peut piloter une conomie industrielle comme on
pilote une voiture de course, en rglant son activit
au plus fin de faon obtenir la combinaison d'infla-
tion et de chmage qui correspond le mieux, sinon
1
1
Milton Friedman ou la mort de Keynes 389
aux dsirs des citoyens, tout au moins aux proc-
cupations. des hommes politiques soucieux de leur
rlection. Lorsque le chmage dpasse un certain
seuil d'alerte, on sait qu'il suffit alors d'accepter de
faire un petit peu plus d'inflation pour rduire le
nombre des chmeurs. A l'inverse, lorsque l'inflation
devient un peu trop inquitante, on sait qu'il suffit
d'accepter un peu plus de chmage. Tout est parfait.
La bonne politique conomique consiste jouer
avec doigt de ces deux lments. C'est le fine
tuning des annes 1960. Un certain nombred'cono-
mistes - parmi lesquels... Milton Friedman - ne
cachent pas leur scepticisme l'gard de cette
recette un peu trop miraculeuse et qui arrange si
bien les affaires des hommes politiques. Mais on ne
les coute pas.
Cependant, progressivement, les choses se dgra-
dent. On s'aperoit peu peu que la relation entre
l'inflation et le chmage n'est peut-tre pas aussi
simple que le dit la thorie. Telle qu'elle est comprise
par les gestionnaires de l'conomie, la courbe de
Phillips signifie tout bonnement qu'il suffit de se
donner un certain taux de chmage pour avoir un
certain rythme d'inflation, ou un certain rythme
d'inflation pour avoir un certain taux de chmage,
le mme taux de chmage donnant toujours peu
prs le mme taux d'inflation, ou le mme taux
d'inflation toujours peu prs le mme taux de
chmage. Or, que constate-t-on? Que l'acceptation
d'une dgradation de l'emploi aboutit bien, en
priode d'inflation, ralentir le rythme de l'inflation,
mais que cette inflation ne revient jamais ses
niveaux antrieurs. Au fur et mesure que l'on passe
d'un cycle conjoncturel un autre, force est de
reconnatre que le mme taux de chmage n'est pas
reli un taux unique et toujours le mme de
hausse des prix, mais un taux de plus en plus lev.
Autrement dit, alors qu' la fin des annes 1950 un
390 Demain le capitalisme
taux de chmage par exemple de 4. p. 100 s'accom-
pagnait d'un taux d'inflation de l'ordre de 20u
3 p. 100, dix ans plus tard, le mme taux de 4 p. 100
de chme:urs signifie; 5 ou 6 p. 100 d'inflation, cepen-
dant que revenir 2 ou 3 p. 100 de hausse annuelle
. des prix n'est plus possible qu'au prix de 6 7 p. 100
de chmeurs.
C'est le phnomne de la stagflation, dcouverte
de la fin des annes 1960. Aux mmes rythmes d'infla-
tion correspondent des taux de chmage de plus en
plus levs. Le simple maintien de la stabilit de
l'emploi n'est plus possible qu'au prix d'une dose
croissante d'inflation.
Quelle est' la cause de ce phnomne si droutant,
et si contraire tout ce quoi on avait pris l'habi-
tude de croire? Alors que certains conomistes cher-
chent plutt une rponse dans l'ide d'un cycle
conjoncturel politique - interfrence des chances
lectorales avec le droulement du processus d'ajus-
tement des marchs (cf. par exemple certains tra-
vaux de l'conomiste franais Serge-Christophe
Kolm); alors que d'autres trouvent une explication
dans les carts sectoriels de productivit (voir les
travaux du Laboratoire de sociologie du travaild'Aix-
en-Provence), les montaristes, eux, proposent une
thorie fonde sur un approfondissement du rle
des anticipations dans le fonctionnement micro-co-
nomique du march du travail.
Il existe, expliquent-ils, un taux naturel de chmage
vers lequel, dans le long terme, l'conomie a toujours
automatiquement tendance revenir. Ce taux naturel
de chmage (sur lequel nous reviendrons en dtail
plus loin) dpend de donnes structurelles et institu-
tionnelles. Il est compatible avec n'importe quel
rythme d'inflation : autrement dit, faire un peu plus
ou un peu moins d'inflation n'a aucune influence sur
lui. Dans le court terme, faire un peu plus d'ihflation
permet effectivement de rduire le nombre de ch-
MiltonPriedman ou la mort de Keynes 391
meurs; mais ce phnomne est temporaire; au bout
d'un certain temps, le chmage revient son taux
naturel. Ce qui signifie qu'on ne peut durablement
- maintenir un taux de chmage infrieur ce taux
naturel qu'au prix d'une acclration continue du
rythme de la hausse des prix. Ce taux naturel de
chmage ayant eu tendance augmenter au cours
des quinze dernires annes, en raison notamnient
de la meilleure couverture des risques sociaux offerte
aux citoyens des nations industrielles, nous ne pou-
vons, concluent les montaristes, revenir aux niveaux
anciens . de chmage qu'au prix d'une inflation tou-
jours plus leve.
Cette thorie montariste de la relation infla-
tion-chmage est surtout l'uvre d'un conomiste de
Chicago, Edmund Phelps (1967, 1970) et c'est elle que
Milton Friedman expose dans son fameux discours
de 1968 devant l'Association des Economistes amri-
cains qui vient de l'lire prsident; discours qui
marque le dbut de la priode o les thses de
Milton Friedman et des montaristes vont commen-
cer exercer une certaine influence sur la conduite
de la politique conomique amricaine. Elle est assez
complexe. Elle vaut nanmoins la peine que l'on
s'y arrte un instant, carelle illustre bien comment
la thorie moderne intgre dans ses schmas les pro-
blmes d'anticipation, d'incertitude et d'information
imparfaite. Elle reprsente un cas type d'application
des nouvelles formes du raisonnement conomique
une meilleure comprhension des liaisons existant_
entre les dcisions micro-conomiques (celles des
entrepreneurs par exemple) et les phnomnes
macro-conomiques .
*
**
Comme nous venons de le signaler, cette thorie
est fonde sur un approfondissement du rle que
392
Demain le capitalisme
jouent au niveau micro-conomique - c'est--dire au
niveau des relations entre employeurs et employs -
les phnomnes d'anticipation.
Nous retrouvons l, toujours, la vieille ide
friedmanienne qui est l'origine du courant
montariste , mais sous une forme plus sophis-
tique. Entre-temps, en effet, les conomistes de
Chicago ont dvelopp leurs thories portant, d'une
part, sur l'accumulation du capital humain et le rle
que celui-ci joue dans les relations du travail (Gary
Becker. 1964), d'autre part, sur la prise en compte
des phnomnes d'information imparfaite (George
Stigler, 1961). La rponse que proposent les monta-
ristes doit beaucoup l'apport de ces deux dvelop-
pements de l'analyse conomique moderne.
Au point de dpart, une constatation: le march
du travail est un march . relativement peu plastique
(les conomistes diront un march imparfait ).
Non pas tant cause des syndicats, que du fait que
tant les employeurs que les salaris ont intrt
fonder leurs rapports sur la conclusion de contrats
(explicites ou implicites) long terme. Ces contrats,
conformment la thorie des phnomnes institu-
tionnels (cf. la thorie des droits de proprit et le
Public Choice) s'analysent comme une technique
permettant d'conomiser des coilts de transaction
(encore une notion centrale qui nous devient fami-
lire) que les employeurs et les salaris devraient
supporter s'ils taient obligs de rengocier frquem-
ment les termes de leurs engagements rciproques.
Ces contrats garantissent notamment aux employeurs
et leurs salaris une captation plus sre des gains
de productivit que permet la formation des em-
ploys, et l'augmentation de leur exprience dans
l'entreprise (accumulation de capital humain qui
fait que la valeur conomique d'un salari qui est
depuis longtemps dans une maison est suprieure
son prix de march - c'est--dire, sa valeur pour
Mton Friedman ou la mort de Keynes 393
les autres' entreprises auxquelles il pourrait tre
,tent d'offrir ses services). .
Il convient ensuite de se demander ce qui se passe
sur de tels marchs imparfaits lorsque l'on assi.-ste
une augmentation imprvue du pouvoir d'achat
nominal des consommateurs, par exemple dans le
cadre d'un plan de relance , qui, pour rduire le
chmage prsent, accepte le risque de' raviver quel-
que peu le rythme de la _ hausse des prix - exemple
classique" d'une manipulation conjoncturelle moderne
directement inspire de l'exprience de la courbe
de Phillips . La question que se posent les monta-
ristes est alors celle-ci : quelle va tre l'incidence de
cette hausse non anticipe, d'une pait, sur le nombre
d'emplois ou la quantit de travail que les entrepre-
neurs vont offrir sur le march, d'autre part sur la
demande de travail manant des salaris eux-
mmes ? (Les travaux de l'cole du capital humain
ayant montr que cette demande n'est pas une
donne immuable, -correspondant des besoins quasi
physiologiques, mais quelque chose qui volue en
fonction des donnes gnrales de l'conomie et des
modifications relatives que celles-ci introduisent dans
la rentabilit du travail individuel par rapport
aux autres affectations possibles du temps des mna-
ges : par exemple les loisirs volontaires .) Et cela,
compte tenu du fait que, dans le court terme, les
diffrents partenaires du march du travail n'ont pas
la possibilit de rajuster instantanment les clauses
de leurs contrats pour tenir compte des nouvelles
conditions de la demande.
Mettons-nous, pour commencer, dans la peau
de l'entrepreneur. Celui-ci n'est pas un conomiste
chevronn et omniscient. Ce qu'il peroit, son
niveau, c'est une amlioration du climat des affaires
qu'il interprte comme un signal lui suggrant que
les produits de son secteur sont plus demands qu'ils
ne l'taient prcdemment. Dans un environnement
394 Demain le capitalisme
industriel caractris par des phnomnes perma-
nents CIe substitution de produits, il n'a aucun moyen
de savoir a priori dans quelle mesure cette relance
de l'activit correspond une augmentation de la
demande spcifique son secteur, ou une augmen-
tation de caractre gnral. Et il n'est pas non plus
en mesure d'apprcier jusqu' quel point cette
relance est ou non inflationniste. Sa raction natu-
relle (et rationnelle) va tre de considrer que l'am
lioration de ses affaires est, au moins en partie, le
signe d'une augmentation de la demande des pro-
duits qu'il fabrique, relativement aux autres biens
vendus sur le march. Il va donc dcider de produire
plus, et tenter de profiter de cette amlioration rela-
tive de sa situation en vendant plus cher puisque les
acheteurs sont apparemment, pense-t-il, plus deman-
deurs de ses fabrications.
Consquence sur le march du travail : il va
embaucher de nouveaux salaris qu'il est prt
payer un salaire suprieur celui qu'il leur aurait
propos auparavant. Ses charges salariales par unit
de production vont augmenter, en prix nominaux.
Mais l'entrepreneur ne ressent pas cette augmenta-
tion comme une vritable augmentation de ses char-
ges. En effet, paralllement, il a augment ses
prix de vente. Les salaires ont augment, mais en
ralit la charge relative supporte par l'entreprise
a baiss.
Mais peu peu l'information circule. Progressive-
ment, l'entrepreneur devient mieux mme d'appr-
cier la nature vritable de l'augmentation du pouvoir
d'achat qui a motiv ses premires ractions. L'aug-
mentation . inflationniste du pouvoir d'achat s'est
dijfuse dans l'ensemble de l'conomie, elle entrane
une hausse gnrale de tous les prix, hausse dont
l'entrepreneur ressent notamment les effets par l'aug-
mentation des prix de ses approvisionnements, ou
encore par le fait que le progrs des ventes qu'il
, '
Milton Friedman pu la mort de Keynes 395
anticipait ne se produit pas (la hausse gnrale des
prix laissant la structure de la demande des mnages
peu prs identique ce qu'elle tait auparavant).
Voil donc notre entrepreneur coinc avec des sala-
ris en plus, des salaires, plus levs, des CO'Clts qui
ont augment, mais des perspectives d'amlioration
du volume rel des ventes qui ne se matrialisent
pas. Situation partictllirement inconfortable. On
entre alors dans une deuxime phase de rajuste.
ment: l'entreprise va rduire ses horaires de travail,
ne plus remplacer ceux qui s'en. vont, procder
certains licenciements ... son offre d'emploi (nom-
bre de postes de travail, quantit d'heures de travail)
revient progressivement son niveau ancien. Seule
diffrence, ses prix restent plus levs.
Passons maintenant du ct de la main-d'uvre.
Elle, non plus ne sait pas qu'on est au db4t d'un
procesSU$ d'acclration de l'inflation. Elle est mme
moins bien quipe que les entrepreneurs pour le
comprendre. Sa prise de conscience du phnomne
sera plus lente.
A tout instant, il existe dans la population un certain
nombre de gens qui considrent que les salaires qui leur
sont offerts sur le march sont insuffisants, et qui, en
consquence, prfrent ne pas travaillier du tout plutt
que de travailler ces salaire8-'l. Ce sont par exemple
des femmes qui, aux prix offerts, choisissent de rester
ohez elles; ou encore des travailleurs entre deux emplois
qui resteront volontairement au chmage plus longtemps
pour trouver un emploi mieux pay, plutt que de se
faire embaucher tout de suite, mais un salaire inf-
rieur celui qu'ils esprent pouvoir trouver en prenant
leur temps (chmage frictionnel).
Pour rpondre l'augmentation apparente de la
demande, les entreprises augmentent les salaires
qu'elles proposent. Le travailleur qui cherche l'em-
. ploi et le salaire qui lui conviennent le mieux ne sait
pas que les salaires plus levs qu'on lui propose
396 Demain le capitalisme
vont tre progressivement grignots par l'acclra-
tion de l'infltion, et donc que cette augmentation
est purement nominale. Ce qu'il voit, c'est qu'il
trouve plus facilement sur le march le salaire qu'il
cherchait. Il ressent cette hausse des salaires comme
une amlioration relle de son pouvoir d'achat. Il
acceptera un nouvel emploi plus rapidement qu'il ne
l'aurait fait si les salaires offerts n'avaient pas boug.
De la mme faon, la femme qui prfrait rester au
foyer trouvera peut-tre qu'au nouveau prix offert
cela vaut la peine cette fois-ci d'aller travailler
l'extrieur (accroissement du taux d'emploi de la
main-d'uvre fminine). L' offre d'emploi manant
des travailleurs augmente donc paralllement
l'augmentation de la demande d'emploi des entre-
prises.
Mais l aussi, les illusions ne durent qu'un temps.
Progressivement les salaris qui ont accept d'entrer,
ou de rentrer plus rapidement dans la vie active,
s'aperoivent qu'ils ont t flous. L'acclration de
la hausse gnrale des prix a repris le bonus
qu'ils croyaient enfin dtenir. Ayant compris que rien
n'tait chang dans le prix relatif du travail, ils
reviennent leurs anciens omportements. La mna-
gre rentre chez elle. Le chmeur frictionnel se
montre nouveau plus exigeant l'gard des place-
ments qui lui sont proposs. Au total, l'offre de main-
d'uvre retrouve son niveau prcdent. Aprs tre
pass par une phase transitoire d'augmentation, le
taux d'activit de la population fminine revient
ce qu'il tait prcdemment. De la mme faon, le
chmage frictionnel qui avait diminu se remet
augmenter, sans que pour autant on compte davan-
tage de vritables sans-emploi (au sens de personnes
ne pouvant trouver un travail quelque prix -
dcent - que ce soit). .
Joignons maintenant les deux bouts du raisonne-
ment : la politique de relance de la demande globale,
Milton Friedman ou la mort de Keynes 397
qui a servi de point de dpart au modle, dclenche
un processus en deux temps :
- Dans un premier temps (court terme), la mani-
pulation de la demande globale par les pouvoirs
publics provoque bien une augmentation de l'emploi
et une diminution du chmage tel qu'il est recens
par les statistiques.
- Mais, dans un deuxime temps (long terme) on
assiste un retour la situation antrieure. Avec une
diffrence importante toutefois: l'conomie retrouve
son quilibre d'emploi prcdent, mais avec des
salaires et des prix plus levs.
Autrement dit, en acceptant implicitement de faire
plus d'inflation pour avoir moins de chmage, confor-
mment l'enseignement traditionnel de la courbe
de Phillips, les pouvoirs publics obtiennent bien plus
d'inflation, mais ils n'obtiennent pas pour autant moins
de chmage. Ce dernier revient spontanment son taux
natureJl. Dans le court terme on a bien une relation
inverse entre le c h m a ~ e et l'inflation. Mais dans le long
terme cette relation disparat: le niveau d'emploi est
alors indpendant du taux d'inflation.
Ce processus ~ droule lentement, d'autant plus
lentement que, comme nous l'avons signal au dbut,
le march du travail est un march imparfait
caractris par des engagements long terme qui
allongent les dlais de raction. C'est un processus
qui s'tend sur plusieurs annes. Mais cela ne change
rien au dnouement dfinitif. Accepter plus d'infla-
tion ne permet pas d'avoir ncessairement moins de
chmage. Vouloir tout prix rduire le chmage en
dessous du taux naturel amne toujours plus
d'inflation.
Reste examiner de plus prs ce que Milton Fried-
man appelle le taux naturel de chmage ; et
398 Demain le capitalisme
dgager les enseignements qu'une telle thorie
apporte la comprhension des problmes d'emploi
actuels. .
Le taux naturel de explique Milton Fried.
man, est le taux de chmage qui prvaudrait dans
une conomie o, quel que soit le taux d'inflation, les
dcisions des agents conomiques seraient prises en
fonction d'anticipations exactes concernant l'volu
tion future des prix. C'est le taux de chmage qui
serait atteint si les prvisions des agents conomi
ques sur l'volution des prix se ralisaient effective
ment. Ce taux naturel de chmage n'est pas une
grandeur constante. Il volue dans le temps. Mais
ses changements sont le rsultat de modifications
structurelles, lies des donnes relles de l'conomie
et non des phnomnes montaires. En ce
le taux naturel de chmage est une donne de l'co
nomie par rapport laquelle la monnaie est neutre;
une donne que l'on ne peut pas modifier en faisant
volontairemntplusou moins d'inflation.
Cette rponse reste bien thorique. Elle ne permet
gure au profane de mieux cerner ce que recouvre
ce concept. Mais elle conduit, sur le plan concret,
quatre ides cls qui, elles, sont plus faciles saisir :
J. - La thorie du taux naturel de chmage attire
l'attention sur l'importance que reprsente la notion
de cc ch6mage frictionnel pour expliquer les varia
tions conjoncturelles de.l'emploi et du chmage.
Dans une conomie en mouvement, il y a toujours
un certain volant de travailleurs entre deux emplois.
Ceux-ci ne sont pas ncessairement des chmeurs au
sens strict. Mais ils sont compris dans les statisti
ques de chmage. Si 16 p. 100 de la population active
changent d'emploi dans une anne et attendent en
moyenne un trimestre avant de se faire rembaucher
(ce qui notre poque, avec les couvertures sociales
dont nous bnficions en rgle gnrale, ne corres
pond pas une situati)n dramatique), cela repr
,
Milton Friedman 'ou la mort de Keynes 399
sente un taux de chmage annuel moyen de 4 p. 100.
La presse, les statisticiens, les hommes politiques,
les syndicats diront qu,'il y a 4 p. 100 de te chmeurs lt.
On en dduira que l'conomie ne cre pas assez
d'emplois; alors qu'en ralit ce sous-emploi te rsi-
duel reflte non pas une insuffisance absolue de
cration de postes, mais tout simplement un phno-
mne de mobilit du travail.
Supposons maintenant que la dure moyenne entre
deux emplois passe de trois mois six mois. Cet
allongement 4u dlai peut rsulter d'un affaissement
de la conjoncture qui rend la recherche d'un emploi
plus longue et plus coteuse. Mais, il peut aussi
s'expliquer par la prise en compte d'un autre fac-
teur :. par exemple une amlioration de l'indemnisa-
tion financire offerte aux chmeurs (pensons notre
loi sur le chmage conomique lt 90 p. 100) qui
petmet aux personnes sans emploi de se montrer
plus exigeantes qu:elles n'taient jusque-l dans leur
qute d'un travail adapt leurs dsirs. Que se
passe-t-il alors? Si l'on regarde les statistiques, on
constate que le taux de chmage est pass 8 p. 100.
Si l'on ajoute les phnomnes voqus d'entre ou de
retrait spontan du march du travail par des
gens qui se disent la recherche d'un emploi, mais
qui font dpendre leur dcision de travailler ou. non
de la faon dont ils peroivent l'volution probable
des salaires rels, on aboutit l'ide - qui est celle
de Friedman -:- que, dans nos conomies modernes,
les variations conjoncturelles du chmage et de l'em-
ploi correspondent moins des mouvements de l'offre
relle d'emploi manant des entreprises qu' des
variations dans la demande volontaire de travail ou
de non-travail. Pour Friedman, dans nos socits
industrielles modernes, il y a peu de vrai chmage
conjoncturel, il y a surtout du chmage volontaire.
II. - Les thories montaires de l'emploi coridui-
sent expliquer l'accroissement continu du chmage
400
Demain le capitalisme
moyen depuis dix ans dans les pays industriels, non
pas par une insuffisance structurelle de cration
d'emplois par J'industrie (thse qui consiste dire
que l'industrie est entre dans une nouvelle phase de
son histoire o elle sera moins cratrice dsormais
d'emplois que par le pass), mais par une augmen-
tation du taux naturel de chmage de la population.
Aux Etats-Unis, cette augmentation est de l'ordre
de 3 p. 100, estiment beaucoup d'conomistes. Aug-
mentation laquelle Milton Friedman donne deux
explications :
- D'abord, l'accroissement de la proportion de
femmes et de jeunes dans la population active, ainsi
que l'augmentation des prfrences pour les travaux
temps partiel. Ces segments de la population sont
naturellement plus mobiles, changent plus frquem-
ment d'emploi; et jouissent d'une plus grande libert
vis--vis des contraintes d'un travail rgulier et per-
manent. Le seul fait que leur proportion dans la
population active augmente aboutit un accroisse-
ment mathmatique et structurel du taux de ch-
mage long terme .
...,... Ensuite, l'amlioration de la protection sociale
des chmeurs. Les allocations ou assurances qui leur
sont verses sont plus gnreuses, et ils peuvent en
bnficier pendant des priodes plus longues. Ceci
abaisse le prix relatif du non-travail par rapport
au travail (Cf. la nouvelle thorie du consomma-
teur ). Le travailleur qui est momentanment priv
d'un emploi est l'abri du besoin pour un certain
temps; il peut se montrer moins press de trouver
un autre poste, faire preuve de plus d'exigences
quant aux propositions qui lui sont faites,. ou atten-
dre tranquiUement que, l'-coup de conjoncture tant
pass, la firme qui l'avait dbauch le rembauche
(une tude rcente de Martin Feldstein montre que
ce serait le cas pour prs des deux tiers des chmeurs
amricains recenss). Rsultat: une tendance struc-
Milton Fnedman ou la mort de Keynes 401
turelle (c'est--dire de longue dure) l'accroisse-
ment du nombre de chmeurs frictionnels, du
seul fait du changement de comportement de la
main-d'uvre' et non du fait de modifications indus-
trielles qui imposeraient aux salaris une augmenta-
tion non volontaire de leur mobilit.
Ce n'est pas le systme industriel qui cre moins
d'emplois, mais les travailleurs qui sont devenus
plus u;wbiles et plus difficiles.
III. - Cette approche micro-conomique du fonc-
tionnement du march du travail explique pourquoi
les montaristes sont si partisans d'une politique
d'indexation de toutes les valeurs conomiques : prix,
salaires, . taux d'intrt... Cela dcoule tout naturel-
lement de ce que, pour eux, les variations de l'em-
ploi et du chmage ne sont pas lies au niveau
absolu de l'inflation, mais sont le rsultat des carts
qui se manifestent entre la conception que les' agents
conomiques se font du rythme futur de la hausse
des prix, et la faon dont ces anticipations sont vri-
fies ou non par l'volution ultrieure des marchs.
Le raisonnement de Milton Friedman mne l'ide
que, si nous avions les moyens de nous assurer .que
les anticipations inflationnistes des employeurs et des
salaris soient les plus proches possibles du rythme
rel de l'inflation, nous disposerions alors du remde
miracle permettant d'avoir la croissance conomique
la plus rgulire possible. Ceci relve videmment de
l'utopie. Il est impossible de prdire avec certitude
l'volution des prix. Mais il est une technique qui
permet au moins de rduire l'cart entre anticipa-
tions et hausse effective des prix : c'est l'indexation
gnralise, notamment une indexation du genre de
celle que pratiquent depuis quinze ans les Brsiliens
et certains autres pays d'Amrique latine (Prou,
Chili ... ).
IV. -:- Enfin, et il n'est pas besoin d'piloguer lon-
guement,. ces thories montaristes de la relation
402 Demain 'le capitalisme
inflation-chmage .apportent une nouvelle srie d'ar-
guments pour renforcer les conomistes. chica-
giens dans leur conviction 1) que l'intervention des
pouvoirs publics dans le jeu conjoncturel des forces
conomiques ne sert pas grand-chose; 2 ) que ces
interventions sont plus dstabilisantes que rgula-
trices; 3) qu'il vaut mieux que l'Etat se mle le
moins possible de faire de la politique conomique.
Elles compltent le procs que Milton Friedman fait
depuis trente ans aux politiques de stabilisation key-
nsiennes.
L encore, la boq.cle est boucle. Ces dveloppe-
ments rcents de la pense montariste nous ram-
nent au point de dpart du montarisme contem-
porain.
Milton Friedman et l'avenir de l'inflation
Il y a quelques annes, nous aurions arrt notre
expos ici. Aujourd'hui, ce n'est plus possible. Un
fait nouveau est en effet intervenu qui relance le
dbat sur la relation inflation-chmage au-del des
rsultats acquis par les analyses que nous venons de
rsumer. Ce fait nouveau, c'est la slumpflation;
c'est--dire la constatation que dans un nombre crois-
sant de nations occidentales on n'a plus seulement
une simple acclration de l'inflation, mais une aug-
mentation simultane du chmage et du rythme de
la hausse des prix. Autrement dit, on croyait que
l'on pouvait troquer un peu plus d'inflation contre un
peu moins de chmage; on s'est aperu que c'tait
une illusion; et maintenant qu'on a russi expliquer
pourquoi c'tait une illusion, voil que le problme
est dj dpass : accroissement du chmage, aug-
mentation de l'inflation semblent dsormais aller de
pair.
:Cette nouvelle situation - qui apparait assez bien
Milton Friedman ou la mort de Keynes 403
lorsqu'on compare l'volution relative de l'inflation
et de l'emploi sur des priodes quinquennales -
amne se demander s'il s'agit. d'un phnomne
exceptionnel, li par exemple un vnement exogne
comme la crise du ptrole, ou au contraire d'une
tendance structurelle fondamentale qui annoncerait,
soit un drapage prochain de nos conomies dans des
rythmes d'hyper-inflation la sud-amricaine, soit le
passage un nouvel tat social, durable mais rela-
tivement stable, caractris par des taux d'inflation
suprieurs ceux auxquels nous tions jusqu' pr-
sent habitus. Aux conomistes montaristes, elle
pose un nouveau dfi : dans quelle mesure leur tho-
rie de l'emploi fonde sur la notion de taux de
chmage naturel permet-elle de rpondre ces
questions?
Je crois, e ~ p l i q u e Milton Friedman dans son allo-
cution prononce Stockholm l'occasion de la remise
du Prix Nobel, que l'hypothse du taux naturel de
chmage n'est pas remise en cause par les. nouveaux
dveloppements de la situation conomique. De mme
que l'existence d'une relation inverse entre inflation et
chmage est un phnomne transitoire de court terme,
de mme je considre que l'apparition d'une relation
directe entre l'augmentation du chmage et la hausse du
~ e de l'inflation es,t galement un phnomne tran-
SItoire - quoique s'appliquant des priodes de temps
beaucoup plus longues : une ou plusieurs dcennies au
Heu de plusieurs annes -, qui disparatra au fur et
mesure que les agents conomiques ajusteront, non plus
leurs anticipations inflationnistes, mais leurs arrange-
ments institutionnels et politiques 'aux nouvelles donnes
de l'conomie mondiale. Quand cet ajustement sera
raHs, je crois - comme le suggre l'hypothse du
taux nature'! de chmage - que le niveau d'emp'loi rede
viendra totalement indpendant du rythme moyen de
l'inflation. A mes yeux, que cet ajustement dbouche
sur le maintien durable de taux d'inflation levs
(20 p. 100 par exemple), ou au contraire sur le retour
des rythmes de hausse de prix trs modrs, ne signifie
404 Demain le capitalisme
rien quant la situation qui prvaudra alors en matire
d'emploi. li est fort possible que nous nous insta1lions
dans une nouveUe situation d'inflation permanente des
rythmes trs levs,sans que pour cela nous nous instal-
lions simultanment dans une situation de sous-emploi
chronique durable. Les nouveaux arrangements institu-
tionnels . et politiques qui rsulteront de cette phase
d'adaptation peuvent trs bien nous ramener des
situations de plein-emploi, mme en prsence de taux
d'inflation que nous jugerions aujourd'hui comme tout
fait excessifs. La seule chose qui risque d'en souffrir,
c'est le degr d'efficacit conomique de nos systmes
sociaux.
En parlant ainsi, Milton Friedman rvlait ses
. auditeurs que la rflexion des conomistes monta-
ristes tait entre dans une troisime phase : celle
de l'intgration dans leur construction des apports
de l'analyse conomique des phnomnes institution-
nels et politiques (Anthony Downs, James Buchanan,
Gordon Tullock, et tous leurs collgues du mouve-
ment du Public Choice). Bien que ces travaux
soient encore peu dvelopps, et que Milton Fried-
, man lui-mme reconnaisse l'insuffisant dveloppement
de sa rflexion sur ces sujets, il est intressant de
voir sur quoi dbouche cette nouvelle phase de la
pense montariste.
Dans son discours de Stockholm, Milton Friedman
a dvelopp les trois ides suivantes :
J. - Que le rythme de l'inflation soit plus ou
moins rapide ne signifie rien quant l'volution des
problmes d'emploi. C'est une rponse tous ceux
qui considrent que le passage de nos conomies
des rythmes plus levs d'inflation constitue en soi
une menace pour le plein-emploi.
Imaginons, expiique-t-il, que nous nous installions
durablement dans une situation o nous aurions rgu-
lirement une hausse annuelle des prix .de l'ordre de
20 p. 100. Et supposons que notre socit ait adapt ses
institutions sociales et conomiques de faon que toutes
Milton.Friedman ou la mort de Keynes 405
les valeurs conomiques cls sojent indexes sur ce
rYthme de 20 p. 100. Nous n'aurons ni plus ni moins de
chmage que nous n'en aurions aujoUrd'hui avec une
parfaite stabilit des prix, ou avec une inflation de 2 ou
3 p. .t00 comme dans les quinze premires annes
l'aprs-guerre.
Mais il faut pour cela que trois conditions soient
runies. D'abord, qu' 20 p. 100 par an 'le rythme de
l'inflation ne soit pas plus instable d'une anne sur
l'autre qu'il ne l'tait encore il y a une dizaine d'annes.
Ensuite, qu'auun obstacle ne vienne freiner les mca-
nismes spontans d'ajustement prix et des marchs.
Enfin, que les pouvoirs publics n'entravent pas J'intro-
duction de clauses gnrales d'indexation dans les
contrats conclus par les agents conomiques.
Autrement dit, mme 20 p. 100 'd'inflation par an, ou
mme davantage, on peut avoir une situation
de plein-emploi si l'Etat vite d'intervenir dans le fonc-
tionnement de l'conomie. Discours bien montariste
s'il en est.
II. - Ce. qui compte pour l'emploi, ce n'est pas le
niveau absolu de l'inflation, mais son instabilit, sa
volatilit. Nous retrouvons l un simple dveloppe-
passages prcdents.
Si tous les ans, nous avons autour de 20 p. 100 d'infla-
tion rgulire, les conditions du plein-emploi resteront
runies. Et si l'Etat vite d'intervenir, ces 20 p. 100
seront parfaitement compatibles avec une progression
rgulire de l'activit conomique, et :le maintien de
fluctuations conjoncturelles limites.
Si, en revanche, nous passons d'une anne sur l'autre
de 20 p. 100 10 p. 100, puis 30 p. 100 ... et ainsi de suite,
alors tout sera diffrent. Plus l'instabilit du rythme de
l'inflation sera grande, plus nous aurons de chmage,
et plus les fluctuations de l'activit industrielle seront
importantes. C'est alors que les risques de drapage
dans l'hyperinflation et dans des aventures politiques
dangereuses seront maximum.
Pourquoi cette importance du taux de volatilit de
l'inflation? Pour deux raisons :
406
Demain le capitalisme
D'abord parce que cette instabilit des taux
d'inflation empche l'ajustement des anticipations
aux volutions relles des prix. La difficult de dispo-
ser de bons indices d'indexation lorsque l'inflation
est trs instable (ncessit d'ajustements plus fr-
quents), ainsi que les rigidits introduites par les
mcanismes de contrats long terme, compliquent
la rduction de l'cart entre anticipations et volu-
tions relles (or, nous avons vu que c'est cet cart
qui, dans le court terme, est responsable des fluc-
tuations du chmage et de l'emploi). .
Ensuite, parce que, comme l'a dj si bien crit
Friedrich von Hayek ds 1945 1 :
L'instabi:lit du rythme de croissance des prix
diminue l'efficacit du systme de march dans son rle
de coordination des dCIsions d'allocation de ressources.
Plus l'inflation est instable, moins le systme des
prix est en mesure de fonctionner efficacement. Alors
que le rle du systme des prix est de rduire les
cots de collecte et de transmission de l'information
d'un bout l'autre de la chane des agents cono-
miques, l'instabilit chronique de l'inflation, elle, a
pour effet de multiplier les bruits qui faussent le
fonctionnement du systme, et de renchrir consid-
rablement les cots de ce systme d'information (ct.
l'exprience allemande du dbut des annes 1920).
Consquence: pour la stabilit politique et sociale
des socits dmocratiques, mieux vaut essayer de
stabiliser l'inflation, mme un tawc: trs lev, que
de vouloir tout prix ramener celle-ci des normes
plus conformes notre exprience passe. Comment?
En donnant bien sr la priorit au contrle de la
croissance de la masse montaire (inscription d'un
taux de croissance optimale de la masse montaire
1. "The Use of Knowledge in Society, American Economie
Review, septembre 1945.
Milton Friedman ou la mort de Keynes 407
dans nos Constitutions), en revenant une stricte
discipline d'quilibre budgtaire (en introduisant
galement celle-ci dans la Constitution comme le s u g ~
grent James Buchanan et Richard Wagner dans leur
dernier livre : Democracy in Deficit, the Political
Legacy of Lord Keynes), en mettant en place des
mcanismes d'indexation gnralise, et en conser-
vant un systme de change flottant.
III. - Mais il ne faut pas se leurrer: les probabi-
lits de stabilisation de l'inflation, mme un rythme
lev, pour les prochaines annes, sont faibles. Pour
une raison" bien simple : parce que nous ne nous
sommes pas encore habitus vivre avec l'in-
flation .
Plutt que de stabiliser cette inflation, nos autori-
ts politiques restent encore p"risonnires du dogme
qu'un rythme d'inflation lev est, en soi, une
catastrophe que l'on ne peut pas accepter. Il est pro-
bable qu'elles s'habitueront progressivement l'ide
que nous ne pouvons pas fair.e autre chose que de
vivre, au moins pour un certain temps (assez long)
avec l'inflation. Mais cela ne se fera que progressive-
ment. En attendant d'en arriver l, il faudra nous"
habituer vivre avec un nombre de chmeurs crois-
sant et une forte instabilit de nos conomies. L'ac-
croissement du chmage est le prix que nous payons
pour nous habituer vivre avec plus d'inflation que
dans le pass.
Partant de l, Milton Friedman voque trois possi-
bilits pour les quinze-vingt ans venir. Deux hypo-
thses extrmes, une hypothse intermcJiaire.
La premire hypothse est celle du drapage hyper-
inflationniste avec rvolutions politiques la clef
(comme dans l'Allemagne des annes 20, l'Argentine
ou le Chili d'aujourd'hui).
La seconde hypothse est celle qui consiste ima-
giner qu'avant que de tels vnements de produisent,
certains pays auront trouv les moyens de revenir
408
Demain te capitalisme
des taux d'inflation stables et bas, grce au dman-
tlement progressif de tous les mcanismes qui inter-
frent avec le systme des prix.
Quant l'hypothse intermdiaire, c'est la voie
moyenne, celle qui repose sur l'ide que progressive-
ment nous nous habituerons vivre dans un nouvel
enviro,nnement montaire, et que nos comporte-
ments et institutions sociales s'adapteront un Uni-
vers d'inflation leve mais stabilise. .
Milton Friedman ne nous dit pas quelle est, selon
lui, l'hypothse la plus probable. Il se contente de
nous expliquer que les expriences varieront proba-
blement de pays pays. On peut cependant dduire
de sa pense que ce qui fera la diffrence sera sans
doute la faon dont les pouvoirs publics, selon les
pays, continueront accroitre leur dose d'interven-
tion dans l'conomie, ou au contraire entreprendront
de la rduire. Comme il le prcise lui-mme (toujours
dans son discours de Stockholm) : -
Il Ce qui compte, ce' n'est pas le niveau absolu de
l'inflation, ni ie niveau absolu de l'intervention de l'Etat
dans les mcanismes de march, mais le fait 1) que
l'inflation est plus ou moins rgulire, 2) que l'Etat
continue d'accrotre sa prsence dans l'conomie ou au
contraire entreprend de la rduire.
Cela signifie-t-il qu'aprs un sicle de stabilit rela-
tive des systmes de prix (stabilit cc en moyenne),
puis plusieurs dcennies d'inflation cc modre , nous
entrons dans une nouvelle re caractrise par une
inflation leve et permanente? Comme nous venons
de le signaler, Milton Friedman ne prend pasposi-
tion. Mais il nous donne trois avertissements.
Il nous fait remarquer que, mme si nous a r r i ~
vons une nouvelle phase de plein-emploi durable
dans un environnement de hausse des prix leve
mais stable, et si nous voulons alors revenir des
rythmes d'inflation plus modrs, il nous faudra ce
Milton Friedman ou la mort de Keynes 409
moment-l de nouveau accepter de payer le prix
d'une nouvelle priode transitoire marque par le
retour de situations de sous-emploi; priode de tran-
sition s'tendant, comme celle que nous vivons, sur
un certain nombre d'annes.
Il nous met en garde contre l'ide trop simple
qui consiste voir dans le plein-emploi l'objectif
conomique et social suprme.
Depuis Keynes, dit-il encore, nous avons pris l'habi-
tude de considrer qu'un haut niveau d'emploi est :la
garantie d'un usage efficace des ressources de la socit;
et, - l'inverse, que l'usage optimal des ressources de la
socit suppose un haut niveau d'emploi. C'est une
erreur. Une confusion de l'esprit. Un haut niveau d'em-
ploi peut tre le signe d'une conomie qui utilise de
faon sous-optimale ses ressources en contraignant ses
citoyens sacrifier leur demande naturelle de loisir la
production de biens et services auxquels ils accordent un
prix moindre que le prix que reprsenterait pour eux
une plus grande disposition de temps ~ i b r e _ Comment?
En les trompant. En entretenant chez eux, par une poli-
tique d'acclration continue de l'inflation, l'illusion que
leurs salaires rels sont suprieurs ce qu'ils sont rel-
lement.
Il nous demande enfin de ne pas commettre la
mme erreur que dans les annes trente : tuer le
chien quand on part la chasse au lapin, c'est--dire
se tromper de cible.
Keynes est mort
L'influence politique des montaristes est aujour-
d'hui sensiblement en retrait par rapport ce qu'elle
tait il y a quelques annes. L'association de Milton
Friedman certaines tapes de la politique cono-
mique du prsident Nixon, et cela la veille de la
crise du ptrole de 1974 et de la svre rcession qui
410
Demain le capitalisme
suivit - la plus svre depuis l'aprs-guerre -, a
incontestablement nui l'image de l'Ecole monta-
riste et de son essor. De mme le fait que la politique
conomique de la junte chilienne soit directement
inspire par des conseillers montaristes forms
dans les universits amricaines.
Sur le plan scientifique, les thories montaristes
doivent par ailleurs faire front contre une double
contestation. D'une part, les critiques de ceux qui,
tout en reconnaissant la considrable contribution
des approches montaristes l'avancement de la
science conomique, lui reprochent de surestimer la
capacit de l'conomie de march absorber des
chocs exognes du type hausse du prix du ptrole
sans intervention de l'Etat (Franco Modigliani). D'au-
tre part, celle d'une nouvelle gnration de jeunes
conomistes dits no-keynsiens qui, autour de
gens comme Axel Leijonhufvud (un Sudois profes-
seur U.C.LA), et Robert Clower (galement
U.C.L.A.), renvoient dos dos leurs collgues mon-
taristes et leurs confrres post-keynsiens en les
accusant de succomber tous ensemble au mme
mythe de l'quilibre gnral. (La ralit fondamen-
tale, expliquent-ils, est celle d'un monde dans lequel
il n'existe aucune tendance spontane au plein-emploi
et la stabilit des prix; ce qu'il faut inventer c'est
une thorie du dsquilibre .)
On ne peut cependant manquer d'tre impression-
ns par l'extraordinaire fcondit et la robustesse du
paradigme montariste. Comme nous l'avons dj
signal, la qualit d'un outil scientifique ne dpend
pas seulement 1) de sa cohrence, mais aussi 2) de
son adquation aux ralits qu'il entend dcrire;
3) de ses qualits prvisionnistes , et 4) de sa
capacit permettre d'tudier des problmes nou-
veaux pour lesquels il n'tait pas a priori construit,
sans avoir pour cela besoin de transformations
majeures dans son fonctionnement.
-1
Milton Friedman ou' la mort de Keynes 411
--.., La cohrence : il nous semble que la lecture de
ce chapitre suffit mettre en vidence la cohrence
du paradigme montariste. Une cohrence gnrale-
ment trs mal apprcie par le public franais en"
raison du prjug systmatiquement dfavorable de
la plupart de nos media l'gard des thmes mon-
taristes (un reflet de notre sous-information et sous-
formation en matire conomique).
- L'adaptation aux ralits : mme si elle n'est
pas universellement accepte par tous les cono-
mistes, bien loin de l, l'interprtation -montariste
des phnomnes d'inflation-chmag'e est sans doute
l'une des plus srieuses qui soit actuellement pro-
, pose, et qui ne cesse de gagner du terrain dans les
milieux scientifigues ou universitaires (notamment en
raison de la dficience de nos instruments tradition-
nels d'analyse face aux problmes poss par la mon-
te continue du chmage).
- La capacit de prvision: c'est peut-tre l que,
pour l'instant, le bt blesse le plus, et o les rsultats
restent les moins satisfaisants. Mais cela est peut-
tre dft davantage aux imperfections de nos instru-
ments actuels de mesure qu'au systme de pense
lui-mme.
- La robustesse et la fcondit : la progression de
la pense et de la rflexion montaristes depuis
vingt ans, sans remise en cause de ses concepts de
base, et au prix d'ajustements trs mineurs, en est
en soi une preuve.
Il n'y a pas de thorie scientifique parfaite, absolue
et dfinitive. Car il n'y a pas de vrit absolue, mme
dans le domaine des sciences physiques dites expri-
mentales. La thorie montariste n'est peut-tre pas
la thorie conomique -la meilleure possible. Mais
nous ne prenons pas de grands risques en affirmant
qu'elle constitue l'une des grandes ralisations de la
science conomique contemporaine. '
Il est encore trop tt pour dire si elle russira
412 Demain le capitalisme
supplanter le paradigme keynsien dans l'esprit de
ceux qui nous gouvernent ou seront appels nous
gouverner. Mais elle nous apporte au moins une dou-
ble certitude. D'abord, que Keynes est mort et bien
mort : si nous voulons vraiment rtablir la stabilit
et l'quilibre de nos conomies, il nous faut rapide-
ment rviser la plupart des ides reues sur les-
quelles nous continuons de fonder nos politiques
conomiques. Ensuite, que les bases scientifiques du
systme de pense libral sont beaucoup plus solides
qu'on ne veut le faire croire nos contemporains.
.' "
CONCLUSION
Demain le capitalisme
Au cours des pages qui prcdent, nous avons tour
tour examin les p.rincipaux aspects de la pense
conomique. c no-librale amricaine. Reste main-
tenant conclure cet ouvrage en tirant les princi-
pales leons de ce courant de pense encore trop peu
connu en France : voir notamment ce sur quoi ce
nouveau type d'approche conomique gnralise
dbouche, ou encore identifier ce que ces travaux
peuvent apporter au renouvellement du discours poli-
tique franais (par rapport aux problmes conjonc-
turels qui sont actuellement les ntres). La tche
n'est pas facile. Par ailleurs, nous risquons de nous
recouper avec la prsentation gnrale faite au pre-
mier chapitre. Aussi, en guise de conclusion, je me
contenterai de reproduire ici un texte qui a servi de
base une intervention prononce lors d'un colloque
parisien organis sur le thme : c Les solutions sont
librales 1 . Les lecteurs y trouveront une premire
tentative de synthse politique personnelle du mes-
sage des c nouveaux conomistes
1. Colloque A.L.B.P.S. du 13 dcembre lm, qui s'est tenu
l'htel .P.L.M.-Saint-Jacques. Association pour la Libert
conomique et le Progrs social, 35, avenue Mac-Mahon,
Paris-8.
416 Demain le capitalisme
Pour une politique de l'conomique
Quelle politique conomique long terme un
mouvement libral se doit-il de proposer la
nation? Telle est la question qui m'a t pose.
Ma rponse sera brutale et simple: AUCUNE.
Je suis en effet de ceux qui considrent que moins
nous aurons de politique conomique, mieux nous
nous porterons. Je ne crois plus aux politiques
conomiques. Les progrs les plus rcents raliss
par la thorie conomique contemporaine, en parti-
culier dans le domaine de la micro-conomie (je me
rfre l tous les travaux issus de ce que l'on peut .
appeler l'Ecole de Chicago) dbouchent sur un mes-
sage clair et concis : savoir que les concepts de
politique conomique hrits, d'une part, des travaux
d'Arthur Pigou sur les fondements de l' Economie
mixte , d'autre part, de la Rvolution keynsienne,
conduisent dans le long terme des consquences
plus nfastes que bnfiques pour la socit. Leurs
bnfices sont essentiellement court terme, cepen-
dant qu' long terme ils conduisent (sans que l'on
s'en rende ncessairement compte) la ngation
mme des principes d'une conomie et d'une socit
librale.
N'en dduisez pas pour autant que je prconise
l'abandon pur et simple de toute politique cono-
mique. Une telle action serait catastrophique, et en
contradiction avec les principes dmocratiques qui
servent de base toute philosophie librale. Il existe
en effet, dans le corps social, qu'on le veuille ou non,
une demande de politique conomique. Et cette
demande doit tre satisfaite, comme n'importe quelle
autre demande sociale, mme si, sur le long terme,
elle dbouche en fait sur des consquences exacte-
ment opposes aux motivations qui lui servent de
vhicule.
Conclusion: demain le capitalisme 417
Le problme n'est donc pas de faire le procs des
politiques conomiques pour proposer un retour
immdiat au laissez faire le plus iritgral. Ce serait
irraliste et antisocial. Mais d'agir de faon ce que
ce soit la socit elle-mme qui progressivement
rduise sa demande de politique conomique. L'ide
tant que la plupart des maux de socit qui sont
aujourd'hui dnoncs tiennent bien davantage aux
excs d'intervention de l'Etat dans la vie conomique
et sociale contemporaine qu' la logique de l'cono-
mie de march, aujourd'hui tant vilipende.
A mes yeux, l'ide mme de politique conomique
s'identifie donc d'abord et avant tout avec une
politique de l'conomique .
C'est ce concept de politique- de l'conomique que
je voudrais maintenant dvelopper. Pour cela j'em-
prunterai une dmarche qui, gauche, en dpit de
ses avatars rcents, a fait la preuve de son efficacit :
je veux parler de l'approche qui consiste partir
d'une rflexion trs long terme pour ensuite tirer
des objectifs moyen et court terme.
Libralisme et projet de socit
Je constate une chose : toutes les ides de la
gauche ne se comprennent bien que par rapport
une vision trs prcise du long terme. Cela leur
donne, aux yeux de l'opinion, une cohrence que
leurs adversalres ont un peu trop tendance sous-
estimer, et qui leur a fait gagner des voix. Je sais
bien que les vnements rcents ont rvl de pro-
fondes divergences entre les divers partis politiques
membres de feu l'Union de la gauche. Nanmoins,
derrire ces divergences, il y a un terraincommwi
que j'appellerai un certain projet de socit ,
construit sur un ensemble de concepts que l'on peut
418 Demain le capitalisme
qualifier d' anti-conomie. Je ne m'appesantirai
pas sur ce projet de Tout le monde le oonnatt
plus ou moins. .
.... Ce que je crois, c'est que si. les libraux veulent
tre efficaces, ils doivent agir de mme. Non pas
pour dfinir un. projet de socit concurrent. Ce
serait absurde. Mais pour intgrer la vision librale
dans une optique long terme des problmes de
socit. Il s'agit de sortir du court terme gestionnaire
auquel se rduisent trop souvent les arguments anti-
collectivistes pour montrer que l'on peut tre libral
sans pour autant tre conservateur. J'insiste
sus. Le message libral n'aura de chance d'tre effi-
cace que s'il dmontre qu'entre lui et le conserva-
tisme il y un gouffre. Et cela n'est possible que si
les libraux sont capables de dmontrer que leurs
concepts d'organisation de la socit ne sont pas lis
un tat donn de la socit, mais sont compatibles
avec les aspirations une mutation profonde de nos
systmes de valeurs. Et mme, j'irai plus loin, qu'ils
sont la condition sine qua non de cette mutation.
Contrairement la vision socialiste, l'objectif du
libral n'est pas de forcer une finalit, mais de se
proccuper des moyens qui permettent de raliser les
meilleurs arbitrages possibles entre les diffrentes
prfrences et finalits individuelles ou collectives
qui, un instant ddnn, constituent la matrice des
intrts et volonts conflictuelles du corps social.
A cet gard, ce que le libral doit dire, ce n'est pas
que la socit de demain devra tre comme ceci ou
comme cela, mais que de tous les mcanismes d'orga-
nisation sociale, la socit librale (c'est--dire le
capitalisme, car libralisme et capitalisme, mes
yeux, sont exactement la mme chose) est celle qui
est la plus efficace pour permettre la socit d'aller
l o elle veut aller; ce veut aller ne s'identifiant
pas avec l'ide que certains se font de l o elle doit
aller, mais avec la trajectoire spontane qui rsultera
Conclusion: demain le capitalisme 419
du processus continu d'interaction et de modification
perptuelle des prfrences individuelles et collec-
tives ..
J'emprunte ici la notion d'efficacit l'analyse co-
nomique, mais dans un sens largi ne correspondant
pas son sens restreint et traditionnel de rentabilit
matrielle .. L'ide est que les institutions d'une
socit qui serait rellement capitaliste sont celles
qui seules peuvent assurer l'arbitrage optimal
entre toutes les prfrences : c'est--dire qui per-
mettent au maximum de gens de raliser le maximum
de leurs prfrences avec le minimum de cots et de
contraintes.
Le libral doit cesser de dfendre ce quoi il croit
au nom de l'efficacit matrielle de son systme.
C'tait suffisant tant que l'on tait dans une socit
privilgiant la satisfaction des prfrences mat-
rielles. C'est dsormais de moins en moins le cas. Ce
qu'il dit donc s'efforcer de dmontrer c'est que,
quelles que soient les finalits et les prfrences de
l'ensemble de ceux qui forment le .corps social,
qu'elles soient matrielles, immatrielles, marchandes
ou non marchandes, spirituelles, etc., le systme capi-
taliste est le seul qui soit susceptible d'offrir au
maximum de gens la possibilit' de raliser leurs
propres choix de vie au minimum de cot.
La gauche a russi accrditer dans l'opinion
l'ide que : 1) le passage de nouveaux systmes de
valeurs est incompatible avec la survie d'un systme
d'organisation capitaliste; 2) le pralable, cette
mutation est la socialisation (que celle-ci soit conue
comme l'tatisation ou comme l'avnement de l'auto-
gestion).
. Face cela, l'objectif des libraux devrait tre de
montrer l'inverse que : 1) la socialisation est le
meilleur moyen de ne jamais arriver cette mutation
(sinon un cot colossal, tant en termes de rgres-
sion du niveau de vie matriel qu'en termes de priva-
420 Demain le capitalisme
tion d'un certain nombre de liberts individuelles
fondamentales); 2) le systme capitaliste n'est pas
du tout incompatible avec le passage une socit
fonde sur de nouveaux systmes de valeurs, bien
au contraire.
Le fait nouveau et encore peu connu est que les
outils pour arriver ce genre. de dmonstration
existent. Les progrs les plus rcents de la thorie
conomique - notamment en matire d'analyse des
phnomnes institutionnels - nous donnent aujour-
d'hui les moyens de montrer que la conviction lib-
rale n'est pas fonde sur un simple acte de foi en une
main invisible insaisissable, mais s'taye sur une
dmarche analytique et scientifique rigoureuse mon-
trant comment les lois conomiques s'appliquent non
seulement aux productions marchandes proprement
dites, mais galement l'ensemble des activits et
productions humaines, qu'elles soient matrielles ou
non matrielles. Ce sont ces analyses qu'il convient
de rpandre davantage. Plus elles seront rpandues,
plus le mode de pense et de rflexion libral aura
de chances de faire des adeptes.
Etant donn le dplorable tat de la culture co-
nomique en France, cela est pour l'instant une tche
presque surhumaine. Et c'est pour cette raison que
j'ai plac ces rflexions sous le signe d'une action
trs long terme.
Pour moi, voquer l'ide d'une politique conomi-
que long terme s'identifie donc d'abord un gigan-
tesque effort pour dvelopper un nouveau discours
conomique qui situe la dfense d'une socit capi-
taliste au niveau mme des problmes qui sont poss
par la dialectique de la gauche (qu'il s'agisse de la
gauche classique, de la nouvelle gauche anti-cono-
mique, ou de la future gauche des cologistes) :
c'est--dire au niveau des moyens ncessaires la
mutation de la socit. .
Les libraux auront russi lorsqu'ils auront
ConclUsion : demain 1: capitalisme 421
convaincu une partie de ceux qui, gauche, rcusent
autant le collectivisme que le capitalisme contempo-
rain que prcisment la solution aux maux qu'ils
dnoncent passe par le Capitalisme; non pas l'Etato-
Capitalisme actuel, mais un vrai et vritable capita-
lisme qui ne soit pas noy dans la mer des interven-
tions administratives (interventions qui, par une srie
d'effets pervers en chane aboutissent au rsultat
exactement inverse de celui qui est recherch :
c'est--dire renforcer les traits les plus contesta];lles
et les plus contests lu capitalisme contemporain en
se faisant par exemple les complices de la survie de
ses aspects les moins humains 1 ).
Dmystifier l'Etat
Partant de l, le problme qui se pose est le sui-
vant : comment traduire ce qui prcde en termes
concrets Comment traduire en pro-
gramme cette vision des choses ?
Un mouvement libral ne peut pas se fixer toute
une srie de mesures concrtes avec chancier pr-
cis. En l'tat actuel des choses, nous devons recon-
natre que pratiquer ou proposer une politique
authentiquement librale, c'est--dire visant. rin-
troduire davantage de mcanismes de march ou de
quasi-march dans le fonctionnement de la socit,
ne peut que provoquer la rvolution, ou ne se faire
1. Pour une illustration concrte de cette ide, voir la note
bibliographique de la page 444, concernant mon livre Auto-
gestion et Capitalisme (fond sur l'ide que, de la mme
faon que l'on peut appliquer la mthodologie conomique
l'tude du mariage, du crime, de la religion, de la poli-
tique, etc.; de mme il est possible d'amliorer la comprhen
sion des mcanismes qui prsident aux glissements de
tmes de valeur de civilisation en utilisant les outils classi-
ques de la thorie conomique).
422
Demafn le capitalisme
que par la dic.tature. La rinvention du capitalisme
ne peut ;,:sulterque d'une volution spontane des
mentalits et des attitudes de nos concitoyens. Ce
n'est donc pas rformer qu'il faut, mais informer,
convaincre, dmystifier pour pouvoir ensuite rfor-
mer.
Dans l'immdiat, et pour encore de nombreuses
annes, l'urgent est donc d'entreprendre un vaste pro-
gramme de dmystification et de formation de l'opi-
nion publique pour lui faire comprendre que tout ce
qu'on lui propose l'heure actuelle n'est qu'un gigan-
tesque miroir aux alouettes. Et ne pas le faire en
embouchant les trompettes de l'anticollectivisme
sommaire.
Dmystifier quoi ?
Deux choses fondamentales :. 1) l'ide que les
Franais se font de l'Etat et 2) la conception qu'ils
ont de la notion d'intrt gnral.
Il faut revenir une conception plus raliste de
l'Etat et de la Chose publique. L'Etat" n'est pas,
comme on a trop tendance le voir, une construction
divine, dote du don d'ubiquit et d'infaillibilit. Il
n'y a aucune raison qui permette de penser que le
march politique est ncessairement plus moral, plus
juste, plus humain, que le march conomique. Bien
au contraire.
Il faut dmystifier la notion d'intrt gnral qui
n'est bien souvent qu'un alibi cachant un phnomne
d' exploitation du reste de la socit par une
caste privilgie de fonctionnaires et de bureaucrates.
L'intrt gnral n'existe pas. Ce qui existe, c'est
seulement l'ide que certains se font de ce qu'est
leurs yeux l'intrt gnral. Celui-ci ne peut pas se
dtinir a priori. Le seul intrt gnral qui existe est
ce qui rsulterait d'une situation o fonctionneraient
des mcanismes d'change parfaits. La vritable
dfense de l'intrt gnral est donc l'attitude qui
consiste essayer de rtablir dans la socit le maxi-
Conclusion : demain le capitalisme 423
mum de mcanismes d'change, tout en
qu'on ne pourra jamais arriver la perfection. (Mais
ce dont on peut tre sr est que plus on rintroduira
de mcanismes d'change, plus prs on sera de cet
intrt gnral.)
Il convient notamment de dnoncer cette ide que
l'Etat n'est l que pour donner aux citoyens ce qu'ils
veulent, tout ce qu'ils veulent, rien que ce qu'ils
veulent (plus de routes, plus de sant, plus d'coles,
plus de s,curit ... ) alors qu'une vision attentive et
critique des mcanismes de la dcision tatique abou-
tit montrer qu'en manipulant les mcanismes co-
nomiques, en faisant subventionner par le contri-
buable le priX de ses propres produits ou services,
l'Etat se conduit comme un monopoleur qui impose
au consommateur de consommer davantage de ce
que lui, l'Etat, considre qu'il est de l'intrt du
consommateur de consommer plus. Un grand nom-
bre des interventions et rglementations publiques,
telles qu'elles sont conues, constituent
en fait une vritable privation de libert, une obli-
gation de surconsommer des b.iens et des services
publics dorit une partie ne serait pas achete par les
consommateurs si ceux-ci devaient en payer le vri-
table prix. Cette surconsommation se fait au dtri-
ment d'autres achats qui apporteraient au public une
satisfaction plus grande; elle cote donc plus la
socit qu'elle ne lui rapporte. Elle reprsente un
vritable transfert d'utilit de l'ensemble de la
socit au profit d'une classe privilgie, celle des
hommes politiques et des fonctionnaires.
Le Welfare State, tel qu'il fonctionne actuellement,
n'est bien souvent qu'une vaste escroquerie. Il faut
montrer aux citoyens que tout ce qu'on leur vend au
nom de la solidarit nationale aboutit trop souvent
des rsultats trs diffrents des intentions affiches,
et cote la nation (et un grand nombre de dfa-
voriss) plus que cela ne lui rapporte.
424 Demain le capitalisme
Entendons-nous bien. Il ne s'agit pas de plaider
pour la suppression de toutes les intervenp,ons publi-
ques. Comme je l'ai dit ds le dbut, il existe une
demande pour que l'Etat intervienne, qu'il construise
des routes ou qu'il se charge de la rduction de la
pauvret. Cette demande, ds qu'elle existe, est lgi-
time, et doit donc tre satisfaite. Le problme n'est
pas de proposer de revenir d'emble l'Etat :tro ,
mais, en dmystifiant les contre-productivits ou les
effets pervers de nos mcanismes publics et de nos
politiques actuelles, de poser clairement un certain
nombre de qU'estions trop souvent ignores afin
d'inciter la socit rflchir la faon de mettre au
point, soit des techniques de rvlation des prf-
rences collectives plus efficaces que celles dont nous
disposons l'heure actuelle, soit des techniques nou-
velles d'intervention plus efficaces que celles dont
nos Etats modernes se servent.
Ainsi, en ce qui concerne le WeZfare State, l'objec-
tif n'est pas de remettre en cause les fondements de
nos politiques sociales, mais l'efficacit des techni-
ques prsentement employes.
Il faut dmystifier les recettes keynsiennes de
plein-emploi dont le seul rsultat est d'accrotre l'in-
flation et de contribuer l'accroissement du rle de
l'Etat sans pour autant rgler les problmes de ch-
mage qui recouvrent une ralit conomique trs
diffrente de celle que l'on nous propose habituel-
lement, droite comme gauche.
Il faut dmystifier toutes les lgendes qui identi-
fient la dmocratie avec la prennit des technologies
politiques que nous utilisons actuellement (en mon-
trant par exemple que les progrs rcents de la
technologie informatique permettent d'envisager une
qualit de dmocratie trs suprieure celle qui est
associe nos pratiques actuelles de la dmocratie
reprsentative).
Il faut dmystifier l'ide que ce qui est aujourd'hui
Conclusion : demain le capitalisme 425
du ressort de l'Etat ne peut qu'y demeurer, et mon-
trer que les frontires entre Etat et March sont
fondamentalement lies des stades de l'volution
technologique. Montrer par exemple que bien des
secteurs aujourd'hui retirs la logique du march
pour des raisons valables une certaine poque
seraient maintenant plus efficaces si on y rinjectait
une dose croissante de privatisation. Il me semble
que donner la priorit de telles recherches serait
infiniment plus rentable pour la socit que le finan-
cement de nouveaux Concordes ou autres projets de
prestige qui servent surtout accrotre le bien-tre
des hommes politiques ou des fonctionnaires qui en
assurent la gestion.
Il faut dmystifier ce vieux dogme rpublicain de
l'cole publique et gratuite. Que l'Etat vienne finan-
cirement en aide aux plus dfavoriss pour leur
donner des chances identiques celles des mieux
nantis est tout fait lgitime; mais cela ne suffit pas
lgitimer la gratuit; il existe d'autres techniques
qui seraient socialement beaucoup plus efficaces. Le
problme du contrle du contenu pdagogique de
l'enseignement, et celui de l'galit devant l'enseigne-
ment, sont deux choses qu'il ne faut pas confondre
avec le problme du financement de l'ducation. Il
faut que les Franais sachent que la gratuit est le
plus inefficace des systmes pour approcher le plus
prs possible de leurs objectifs d'galit des chances.
Il faut dmystifier l'ide que ce sont des fonction-
naires spcialiss qui sont les mieux mme de fixer
les normes optimales de pollution, de scurit ou de
sant dans les entreprises. L encore, il faut montrer
que le march peut jouer un rle beaucoup plus
grand qu'on ne le dit, et que le problme est troite-
ment li la recherche de techniques nouvelles et
plus efficaces d'information, de communication ainsi
que de rvlation et de confrontation des prfrences
collectives et individuelles.
426 Demain le capitalisme
Je pourrais encore continuer longtemps ainsi. Pour
" conclure, je dirai seulement deux choses :
- D'abord que tout cela implique avant tout un
formidable investissement intellectuel dans la recher-
che thorique et empirique conomique. Nous ne
sauverons pas le libralisme en France si nous ne
faisons pas cet effort. Car il ne suffit pas de jongler
avec les mots, il faut aussi avancer des preuves. Si
actuellement le vent commence tourner aux Etats-
Unis, c'est prcisment parce qu'un certain nombre
d'conomistes sont en train d'accumuler une telle
srie de preuves. Le vrai dbat d'aujourd'hui est un
dbat scientifique. C'est au niveau de la science et de
la recherche scientifique que se joue notre avenir
politique.
- Ensuite, il ne s'agit pas de proclamer tout de go
qu'on veut tout supprimer, tout changer. Non, l'objec-
tif ne doit pas tre l. Il doit tre d'avoir suffisam-
ment de dossiers prts pour pouvoir, chaque fois
qu'un dbat national se prsente, tre en mesure de
faire les propositions qui soient les plus librales
possibles. Par exemple, il me semble que le projet
socialiste de nationalisation de l'enseignement priv
tait une bonne occasion pour commencer lancer
l'ide d'un systme de crdits d'ducafion selon
les lignes proposes par Friedman ou tudies par
certains Britanniques.
Il est vrai que le modle de socit librale auquel
nous nous rfrons ici pose comme postulat que de
tous les mcanismes d'arbitrage social, l' change
est le plus efficace parce que le plus juste. Cette
notion d'charige est le fondement de toute l'idologie
librale: Ce que l'on a un peu trop tendance oublier.
~ cela on nous rpondra par la thorie de
l' change imparfait qui revient considrer que
la socit d'change n'est pas une socit juste, car
pour qu'elle soit juste cela supposerait que tous
aient un accs gal l'information -, ce qui est loin
Conclusion : demain le capitalisme 427
d'tre le cas, l'information des parties en prsence
tant ingalement rpartie en fonction des revenus
montaires des uns et des autres. Dans les relations
d'change, il y a donc toujours un partenaire qui est
plus fort que l'autre. C'est celui qui est le plus riche.
Ces critiques de la thorie de l'change imparfait
sont justifies. Mais pas les conclusions que l'on en
tire. Qu'aboutissent-elles dmontrer? Elles rappel-
lent simplement que l'information est, dans notre
univers, une ressource coteuse. Et que les imper-
fections de l'conomie de march, qui servent de pr-
texte au dveloppement de l'action publique, ne sont
pas une consquence du capitalisme en soi (le fait
qu'il y ait ingalit des fortunes et des revenus),
mais sont lies aux structures des cots de l'informa-
tion dans la socit. Plus ces cots - relativement