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Page Web ralise partir des travaux de Sverine Georgopoulos et Geoffroy-Luc Guissard

Faire lhistoire des bourreaux et des excutions, cest sintresser ncessairement aux premires heures de lhumanit, tant celle-ci a dvelopp en matire dexcution capitale, une imagination qui na rien envier celle de nos contemporains. Les techniques seules ont chang au cours des ges.

dfinition "Le bourreau est une personne qui infligeait les peines corporelles prononces par une juridiction rpressive (la peine de mort) et/ou une personne qui torture quelqu'un, physiquement ou moralement". (PLI 1999)

Lattitude de la socit envers le mtier et la personne du bourreau au cours du temps

Lorigine de la terrible fonction dexcuteur demeure mystrieuse. Dans lantiquit, chacun se souvient de la scne dont Platon fut le tmoin et qui nous relate la conversation entre Socrate et celui qui lui apporta sa dernire boisson, le bol de cige... On connat aussi la passion de Jsus et la succession des actes poss par les soldats romains pour l'emmener jusqu' la crucifixion. On sait que Paul, citoyen romain, fut dcapit tandis que Pierre demanda d'tre crucifi tte en bas, ne se jugeant pas digne de mourir comme son Matre. Dans certains cas, les bourreaux sont multiples comme dans une lapidation o plusieurs s'emparent de pierres. Il ne semble pas y avoir d'excuteur professionnel, affect exclusivement cette tche, maillon ultime de la chane judiciaire.

Au dbut du moyen ge, le bourreau ne limite pas encore son travail excuter les peines capitales, il est oblig de prendre en charge d'autres tches comme la torture, l'quarissage des animaux morts, la capture des chiens errants, l'ensevelissements des supplics et des suicids, le nettoyage des cloaques ou encore la surveillance des bordels.

Mais partir du 13e sicle, une rglementation - les Droits Municipaux dfinissent sa charge en France, droits qui lui confrent un autre rle social, en n'intervenant qu'aprs le jugement. On commence alors charger un habitant de la ville, toujours le mme, des excutions. Ds quil devint professionnel, il fut ha et mpris. Ce mpris de la socit se manifestait de milles manires. Pendant longtemps, le bourreau fut qualifi doprateur , matres des basses et hautes uvres . Des surnoms multiples leur ont t attribus : le carnassier, le brise-garot, Jean-cadavre, Et galement Charlot Cassebras (supplice de la roue), le nom de Charlot vient de la clbre famille Samson, bourreau de pre en fils pendant plus dun sicle. Mais surtout le fait dappeler un bourreau bourreau lui dplaisait fortement, au point de traner devant les tribunaux ceux qui lemployaient.

Pendant tout le moyen-ge, la statuaire qui reprsente souvent les bourreaux, leur donne toujours des visages repoussants, ce que lon nomma plus tard des visages dhrdosyphilitiques. Il est la personnification de la mort, il est la mort qui veille au milieu des vivants. Il fait peur et habite la maison du pilori, il ne faut pas le toucher, il est maudit. Il devait revtir un casque dune forme et dune couleur spciale (rouge) ainsi que des chausses et un maillot couleur sang de buf. Si ce costume devient peu peu obligatoire seulement pour les excutions, les jours ordinaires, dans beaucoup de villes, le bourreau doit arborer sur son habit ou son chapeau une marque de son office.

Le moyen-ge eut des bourreaux spcialiss. Une profusion de bourreaux exerce ce moment-l car il y a une multitude de siges de justice. Tout un folklore prend son essor.

Au 15eme et dbut du 16e sicle, on pendait en place de Grve Paris deux ou trois fois par semaine, tout le monde avait assist de nombreuses excutions et tous les habitants des grandes villes taient familiariss avec ce genre de crmonie. En ce qui concerne la royaut, le monarque est le roi de lumire et le bourreau est le prince des tnbres. Tous deux sont la reproduction vivante du couple indissociable : Dieu Satan. Les rois rputs bons avaient besoin eux aussi dun bourreau.

A ces liens puissants et indivisibles qui unissaient ces deux cratures, places deux extrmits de lchelle sociale, sen ajoutait une autre, de nature magique et sacre. Ils avaient tous deux le pouvoir de gurir. Les rois de France et dAngleterre en touchant les malades (les crouelles). La familiarit du bourreau avec la souffrance et la mort lui confre un pouvoir de gurir. Son pouvoir concerne notamment les rhumatismes et les douleurs corporelles. On pensait que le bourreau qui avait souvent briser des os, avait des connaissances en anatomie. Il tait donc rebouteux. Nombre de bourreaux ont ainsi fait commerce de remde contre la douleur, fournissent des drogues aux personnes soumises la torture pour leur viter davouer, Ils sassurent ainsi un revenu confortable.

Jusquau 18e sicle, le bourreau et sa famille eurent lobligation de loger hors les murs de la ville. Ces personnages la fois sacrs et infmes vivaient dans lombre. Ils taient rejets de la cit, de la socit et jamais personne ne staient souci de savoir qui ils taient. Lui et ses enfants ne pouvaient se marier qu'avec des personnes de mme profession. Ils taient soumis un code d'honneur des plus svres. En cas d'excution rate, il tait menac d'une sanction de l'autorit quand il n'tait pas immdiatement lynch par la foule des curieux. Quand naquit la guillotine (Rvolution), la corporation des bourreaux tait vaste et stendait sur toute la France. LAssemble fut saisie dun projet de rhabilitation du bourreau. La rponse fut positive et le bourreau fut alors dclar citoyen actif, lecteur et ligible. La nouvelle organisation judiciaire ainsi que les textes promulgus par lAssemble allaient pour la premire fois obliger les lgislateurs se pencher sur ces rprouvs, qui depuis des sicles, napparaissaient qu' des moments dramatiques, entours d'une foule curieuse et horrifie la fois. Seul parmi les hommes il a le droit de tuer. Il en mme lobligation, le devoir. Il reoit un tre humain rendu inoffensif et il le tue en change dun salaire. Mais puisque la peine de mort existait, il tait indispensable que quelquun mit excution les jugements de mort. Il aurait d jouir dune haute considration de lopinion publique car celle-ci tait favorable la peine de mort. Or, par un inexplicable paradoxe, la foule qui, depuis toujours, hurle la mort, crie vengeance, rclame du sang et le chtiment suprme pour les

coupables est en mme temps hostile au bourreau qui donne la mort.

Mais lexistence du bourreau tait un des signes rels du pouvoir. Le bourreau assume le pch de tous, cest lui qui fait le dernier geste, le geste irrparable, interdit par Dieu et lhomme. Nul ne peut dire qui est le bourreau, il na pas de vritable existence officielle. Nul texte ne dfinit, depuis 1790, sa fonction suprme qui est de donner la mort au nom de la socit. Enfin, le dcret-loi du 29 juin 1939 repoussa la guillotine dans lombre des prisons. Dornavant les excutions ne se feraient plus en public mais bien l'aube dans la cour de la prison, presqu'en secret. Malgr la prsence de la presse, on en avait fini avec les scnes scandaleuses.

Quen est-il lheure actuelle ?

La peine de mort a disparu de la plupart des pays dmocratiques, sinon dans toutes les lgislations, du moins dans les faits. Restent quelques records sinistres comme les Etats-Unis , la Chine ou certains pays du proche-Orient. Le mtier se perd, donc, Dans les Etats o il subsiste, on lui donne parfois un caractre mdical qui semble en attnuer la cruaut. On pousse sur un bouton qui dclenche une injection mortelle ou l'on abaisse une manette qui dlivre une gicle de courant fatal: pas de sang, pas ou peu de cris, une mort presqu' aseptise, sans douleur dit-on; quant au peloton d'excution, la tradition des fusils chargs blanc permet encore de se croire non-actif... Mais si l'on veut se faire une ide assez exacte du travail demand, une lecture de "la ligne verte" de Stephen King suffira se convaincre que l'horreur est toujours bien l. La scne finale de "Dancer in the dark" de Lars von Trier est assez explicite, elle aussi. Cela ne risque pas, en tout cas, d'veiller des vocations... Un reportage, pass sur Arte en avril 2003 et intitul "Bourreau : la mort a un visage" nous permet d'entrer plus loin dans la psychologie du bourreau au 20es. Devant la camra, 7 retraits ont accept de tmoigner pour expliquer leur choix professionnel, se rappeler "leur premire fois", rveiller les sensations prouves aprs avoir effectu leur travail, voquer leurs rapports avec leurs enfants, leur pouse, leurs collgues ... Le panel tait vari, depuis celui qui excuta les sentences de Nuremberg jusqu'au commandant du

peloton qui mit fin la vie du couple Ceaucescu, en passant par le dernier bourreau franais, fils de son pre, ayant actionn prs de 200 fois le couperet de la guillotine en Algrie. Excuteur occasionnel, oeuvrant dans des circonstances historiques comme excuteur professionnel qui expdia dans l'au-del jusqu' 5 condamns dans la mme matine, leur tmoignage a quelque chose de surraliste. On y apprend une foule de dtails terre-terre pour que "tout se passe bien" : comment, pendant que papa pousse le condamn sur la planche bascule, fiston lui attrape le cou que le malheureux a instinctivement rentr dans ses paules. Comment, lorsque le condamn a trop maigri et que le cou n'est pas rompu par la corde de la potence, il suffit de lui sauter sur les paules, et "d'un coup sec, de faire faire une rotation la tte jusqu' ce qu'on entende un craquement", ou encore la parfaite synchronisation ncessaire entre celui qui actionne la trappe et ceux qui, au fond du trou, tirent sur les pieds... C'est mme parfois drle, lorsque bourreau-fils raconte comment bourreau-pre a trouv un truc "pour qu'on sache chaque fois quel corps appartenait la tte, parce quand on excutait plusieurs la suite, on risquait de se tromper". Certains se sont rapidement habitus, d'autres avaient besoin, aprs, d'un litre d'alcool "pour retrouver leurs esprits", d'autres encore n'avaient jamais avou, jusqu' l'interview, leur mtier leurs enfants pourtant dj adultes...

Et l'avenir ? Depuis 1948, la torture est interdite par l'article 5 de la dclaration universelle des droits de l'homme "nul ne sera soumis la torture, ni des peines ou traitements cruels, inhumains ou dgradants, pratique galement interdite par l'article 7 du pacte de l'organisation des Nations Unies relatif aux droits civils et plitiques de 1966 et par l'article 3 de la convention eurpenne de sauvegarde des droits de l'homme. Pour lutter contre cette pratique, deux conventions internationales ont en outre t spcialement labores : la Convention contre la torture, adopte par l'assemble gnrale de l'ONU le 3 dcembre 1984 ; la Convention europenne pour la prvention de la torture adopte le 26 novembre 1987 par le Comit des ministres du Conseil de l'Europe.

Le bourreau, cependant, lui ne disparat pas avec la torture, il est toujours charg des mises mort des condamns. On ne peut videmment que souhaiter qu'il fasse le plus rapidement possible partie de ces "vieux mtiers aujourd'hui disparus" , tmoignages d'une poque o la violence lgale tait la seule rponse la violence de la vie.

Bibliographie Jacques Delarue, Le mtier de bourreau, librairie Arthme Fayard 1979, numro ddition 2300, 415pages http://www.univtlse1.fr/publications/Colloques/RencontresManufacture/Bastie rBourreaux.html Illustrations et informations http://www.acrouen.fr/pedagogie/equipes/lettres/dernier/dernier8.htmhttp://www.mariestuart.co.uk/execution2.htm pour le dessin de Victor Hugo. On y trouvera aussi tout un dossier sur l'opposition de Hugo la peine de mort et l'extrait de la prface au "dernier jour d'un condamn" qui relate une excution laquelle il a assist. http://www.howstuffworks.com/lethal-injection4.htm, site o figure la photo du lit sur lequel se pratiquent le sinjections lethales. On y trouve aussi le dtail du cocktail chimique utilis avec les dosages et mme les firmes pharmaceutiques !

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