Vous êtes sur la page 1sur 7

Les expressions franaises

Mais do viennent nos expressions, dont le sens a souvent peu de rapport avec le contenu ? Cest que certaines sont anciennes, on ne sen doute pas parfois : ce sens a pu voluer, ou le contenu, la forme, ou les deux. Parfois, un indice plus ou moins cach peut nous mettre la puce loreille en trahissant une origine dun certain domaine (larme, la sant, les animaux, ) ou en rappelant vaguement quelque tymologie.

Dans chaque gazette nous dcouvrirons lorigine des expressions issues dun domaine particulier, grce au trs rudit et rfrenc ouvrage de Claude Duneton ( La puce loreille anthologie des expressions populaires avec leur origine ; d. Le livre de poche) dans lequel on va piocher, rsumer ou enjoliver, picorer. Des petites btes qui montent qui montent.

Etre une fine mouche


La mouche na jamais acquis une grande considration parmi les peuples. On dit que jamais une seule mouche ne pntra dans le temple de Salomon, et selon une lgende mahomtane toutes le mouches sont destines prir, sauf une, la mouche miel. Les Grecs sacrifiaient un buf Zeus pour le conjurer de les pargner des mouches, et Pline raconte qu Rome un sacrifice tait carrment ddi ces insectes, dans le mme but. Pour les Hbreux, Belzbuth, dont le nom signifie le Dieu des mouches , tait limage mme de la fausse divinit, tandis que chez les Chrtiens il apparat sous les noms de Lucifer et Satan comme une des appellations du Diable en personne. Ce mpris et cette hostilit envers cet insecte nont pas faibli au Moyen Age. Ds le XVe sicle au moins, une mouche a dsign un espion au service dun puissant. Plus tard, la mouche, avec son driv pjoratif le mouchard, sest applique galement aux agents de police chargs de filatures. Furetire explique : se dit figurment dune espion, de celui qui suit un autre pas pas. Entre les sergents il y en a un qui fait la mouche, qui suit tous les pas de celui quils veulent prendre, et qui marque la piste au coin de toutes les rues o il passe : cest de l quon a dit une fine mouche, pour dire un dhomme quil a de la finesse, de lhabilet pour attraper les autres.

Avaler des couleuvres


Avaler des couleuvres, cest subir un affront, une vexation, sans tre en mesure de protester. Accepter bouche cousue est le lot de tous ceux qui se trouvent en situation dinfriorit et qui jugent plus utile ou plus prudent de se taire, soit par esprit courtisan, soit pour leur scurit. Il faut savoir regarder dun il sec tout vnement, avaler des couleuvres comme de la malvoisie dit Chateaubriand qui sy connaissait. Mais pourquoi ces serpents en particulier ? Lexpression semble dater du XVIIe sicle o Furetire la dfinit ainsi : On dit quun homme a bien aval des couleuvres lorsquon a dit ou fait devant lui plusieurs chose fcheuses quil se peut appliquer, ayant t cependant oblig de cacher le dplaisir quil en avait. . Mme de Svign fait un grand usage de la tournure : Il faut que le got quil a pris pour elle soit bien extrme, puisque ce got lui fait avaler, et lt et lhiver, toutes sortes de couleuvres. . Il se pourrait bien quil y ait anguille sous roche. Languille, poisson forme de serpent, constituait du temps o elle pullulait dans nos pures rivires un mets courant et particulirement apprci. Il est probable que cest par opposition elle que la couleuvre, daspect bien plus rpugnant et considre mme comme dangereuse, intervient. Quelques htes auraientils servi des couleuvres la place danguilles leurs convives pour tester leur docilit ? Car la couleuvre est comestible et de chair plutt fine on lappelle anguille de haie mais tout un chacun cette poque savait faire la diffrence, comme en dautres temps on mangeait du chat faute de lapins et du merle faute de grives.

De la roupie de sansonnet
De la roupie de sansonnet, cest presque rien, une bagatelle, souvent employe dans une comparaison ngative, comme le fait Zola dans lAssommoir : Le zingueur voulut verser le caf luimme. Il sentait joliment fort. Ce ntait pas de la roupie de sansonnet. . La roupie, au sens propre si jose dire -, est lhumeur qui dcoule des fosses nasales et qui pend au nez par gouttes , autrement dit la chandelle . Fnelon, qui tait all voir les pauvres de prs, dcrit la jeune paysanne crache sur son menton ; elle a au nez une roupie gluante quelle essuie avec sa manche . Le mot est ancien : Si bourse eust tant de rbies Comme li nez ad de rupies, Riche sereit dit un texte du XIIIe sicle ; et Collerye en 1536 : Par ce temps froit, or, argent mont en haine ; Roupie au nez, toux et courte alaine Mont assally On a dit autrefois de la roupie de singe pour dsigner quelque chose sans valeur, et a se

comprend car lanimal en est souvent gros producteur. Mais pourquoi un sansonnet ? Ce petit tourneau na pas de raison dtre considr comme particulirement morveux ! moins quil ny ait l un sens dguis : sens-son-

nez . A noter aussi que dans la rgion dAngers notamment, roupie a dsign le rouge-gorge.

Fier comme un pou


Etre fier comme un pou est une expression incomprhensible au premier abord, et qui comme beaucoup dautres doit son succs son absurdit. Les poux sont de petites btes pleines de pattes qui se promnent parfois sur les cheveux, assez gravement sans doute mais certainement sans fiert : ds quon approche le doigt ils senfuient lchement prs du cuir chevelu. Laid comme un pou , daccord ! Mais fier ? En fait, le pou en question vient de lancien franais poul, le mle de la poule et papa du poulet, notre coq, donc. Fier comme un pou veut dire fier comme un coq ; un petit coq mme, un coquelet fringuant tout en plumes et en crte arrogante, car lpoque de lapparition de lexpression, le coq adulte, mr, plus sage, sappelait plutt jal ou gal (du latin gallus). Pendant ce temps, la vermine des coiffures de 7 77 ans sappelait pouil, ce qui explique pouiller et pouilleux. Lexpression vient donc dun fier et arrogant cocorico national, imitation du cri de lanimal, qui donnera par la suite le mot coq. Au fait, pourquoi avonsnous choisi cet emblme un peu curieux ? Le coq gaulois rsulte dun jeu de mots en latin entre le gallus, coq, et Gallus, gaulois, sans que nos anctres aient jamais marqu une prfrence particulire pour ce volatile de basse-cour !

Pas piqu des vers


On dit dune situation quelle nest pas pique des vers quand elle est gnralement excellente en son genre, et cela signifie quelle est drue, parfois un peu verte et mme carrment salace. Le ver est ce qui ronge les chairs et vgtaux, cest le principe de corruption des anciens, le symbole du vieillissement, du prissable. La locution piqu de vers tait dj en usage au XVIIe sicle au sens propre, applique aux toffes mites et au bois vermoulu. Ne pas tre piqu de vers signifie donc le contraire : jeune, sain, solide, encore dans toute sa vigueur. Lexpression apparat au sens mtaphorique dans les annes 1830 pour dsigner une personne jeune et vigoureuse. Dans Les amours de Mathieu (1832) personnage bossu, franc luron paillard, petit bourgeois au parler dru dont les caricatures firent flors sous la Monarchie de

Juillet - , Mathieu se vante de la conqute dune belle fille : Cest quelle ntait pas pique des vers, cest cquil faut Mahieu ! . Le sens est : une fille jeune et frache, une belle plante , propre la joute amoureuse de linsatiable bossu. Ce sens vit toujours, inchang, dans certains parlers occitans o on dit dun homme : nes pas cussonnat ! (le cusson tant indiffremment le ver du bois, du fruit ou le charanon), pour dire quil a conserv une force physique intacte et impressionnante, voire toute sa vigueur sexuelle. De mme pour une femme. Delveau explique en 1867 : Ne pas tre piqu des vers : tre bien conserv, avoir de llgance, de la grce. Au dbut du XXe sicle, lexpression avait volu vers son sens actuel, dmatrialise, elle tait passe des situations tout en conservant lide de vigueur. Le Pre Peinard (18 septembre 1898) : Cest quaussi ce ne sera plus comme

avant : il y avait dsaccord tel point entre les prolos des villes et les gas de la cambrousse que quand les uns se levaient, les autres les laissaient en frime. Au prochain coup, a ira autrement : des villes aux campluches on se tendra les pognes et, en chur, on marchera ! Aussi ce ne sera pas piqu des vers ! Ca ronflera tant et si bien que la Sociale nous fera en plein risette. . Lexpression garde aujourdhui une connotation de verdeur caractristique. Une lettre pas pique des vers est une lettre qui en dit des vertes et des pas mres, qui tient des propos vigoureux dans une langue drue et crue, qui ne mche pas ses mots. L-F.Cline (Dun chteau lautre, 1957) : je dois dire quavec moi, Brinon dans nos rapports, travaux ensemble, fut toujours correct, rgulier et il aurait eu dire lui aussi ! de ces propos quon mattribuait ! pas piqus des vers ! que la Bochie tait foutue ! Adolf, catastrophe !

Poser un lapin
Certes le lapin est un animal instable, qui bondit ds quon veut lapprocher, mais cela nexplique pas le mystre incompltement sond de lorigine de la tournure, qui date apparemment de la fin du XIXe sicle. Le lapin a eu depuis le XVIIe sicle au moins le sens dhistoire fausse, de hblerie. Celui-l est de garenne fut, selon Furetire, une tournure qui se moquait dun rcit incroyable. De la vantardise on a pu passer la dconvenue ; cest apparemment au sens de mauvaise blague que le mot est parfois employ dans la population ouvrire de Paris, dans le premier tiers du XIXe sicle au cours des journes de juillet 1830, un menuisier commente ainsi les nouvelles dun journal royaliste : Il y avait hier un article qui ma fait bien rire ; il finissait peu prs comme a : que les coups de fusil viennent, et lon verra de quel ct est la majorit. Eh bien quil juge maintenant. (linsurrection vient de chasser Charles X). Son compre, un bniste, lui rpond en riant : Il est bon, l, le lapin ! (E.Debraux, Les barricades, 1830). On pourrait voir dans cette acception qui exprime le retournement imprvu dune situation, la racine du lapin

connu quelque 30 ans plus tard dans le monde de la prostitution comme un paiement lud : Guerre aux lapins , relve Esnault vers 1868. Coller un lapin (ou poser) tait ds avant 1880 ne pas rtribuer les faveurs dune fille . Poser un lapin, ne pas venir un rendez-vous, apparat chez les tudiants vers 1890 selon Esnault. Ce glissement de sens a d tre influenc par une autre locution de lpoque : faire poser ou laisser poser quelquun, pour le faire attendre. Depuis trois mois elle le

faisait poser, jouant la femme comme il faut, afin de lallumer davantage , crit Zola dans Nana. En 1897 un personnage du Voleur, de G.Darien, qui na pu se rendre un rendez-vous dit : Je tai laiss poser hier soir ; excuse-moi car je nai pas pu faire autrement. . La mme anne, Jehan Rictus crivait de son ct : Pis mal fringu fauch sans treffe, Josrais seulment pas y causer : Donc un bguin, cest comm des nfes, Quant au lapin cest tout pos !

Sauter du coq lne


Francion dit dun jeune cossais qui voulait tre son soupirant : Il nentendoit pas encore bien le franais, aussi ne faisois je pas son langage corrompu : de manire que nostre entretien fut un coq lasne perptuel. (Sorel) Lorigine de cette locution pose un de ces problmes de parent quasiment insolubles. Coq lasne dit Furetire est un propos rompu, dont la suite na aucun rapport avec le commencement : comme si quelquun, au lieu de suivre un discours quil aurait commenc de son coq, parloit soudain de son asne, dont il ntoit point question. Mnage dit que Marot a t le parrein de cette faon de parler, et quil fit une ptre quil nomma du coq lasne en suite de laquelle plusieurs Potes ont fait des Satires quils ont intitules de ce nom, o ils disoient plusieurs vritez qui navoient ni ordre ni suite. . Or Mnage se trompait, car si Marot a bien instaur le coq--lne comme genre littraire, crant ainsi une mode qui eut un vif succs au XVIe sicle, il na pas invent lexpression. On disait dj au XVe sicle sauter du coq lasne , et Wartburg signale au sicle prcdent saillir du coq en lasne , qui parat tre la forme la plus ancienne de lexpression. Cela dit, on navance gure : pourquoi un coq et pourquoi un ne ? Il y a peut-tre une allusion une histoire ou des ralits oublies Faut-il penser par exemple des pratiques obscures de ce qui tait au Moyen Age la Fte des fous, pendant laquelle lne, symbole dignorance et de perversion, tait tout coup mis en vedette avec des honneurs parodiques qui allaient jusqu le placer momentanment dans le chur de lglise ? Alors que le coq tait le symbole de Jsus Christ, de la lumire et de la rsurrection ? Cela ne conduit aucune conclusion possible. Claude Duneton caresse une hypothse pas plus fonde mais pas moins plausible. Lane est aussi, jusqu la fin du XIIIe sicle au moins, le mot propre dsignant la cane, femelle du canard. Le mot survit dans le bdane, ce burin de forme vase, en ralit bec-dane : bec de cane. Le terme sest peu peu confondu avec asne , le baudet, mesure que l s de celuici ntait plus prononc. Dans le Jeu de Robin et Marion, vers 1285, il sinstalle un quiproquo volontaire lorsquun chasseur cherchant une ane (cane), Marion fait mine de comprendre ne :

Li chevaliers Si mat Dieu, bele au cors gent, Ce nest pas ce que je demant. Mais ves tu par ci devant, Vers ceste riviere, nule ane ? Marion Cest une beste qui recane ? Jen vis hier trois sur ce chemin Tous chargs aller au moulin. Est ce ce que vous demandez ? Lorigine de cette expression pourrait-elle se situer de faon plus logique vers ce volatile ? Il sagirait alors du rapport incongru dun coq une cane. Si lon considre que le sens premier du verbe saillir , sauter, du latin salire, est couvrir une femelle - sens quil a conserv jusqu nos jours on peut se demander sil ny aurait pas l une clef possible. Il arrive en effet dans nimporte quelle basse-cour ordinaire, quun coq lesprit mal tourn offre ses assiduits une femelle parente, telle une dinde ou une cane alanguie par le mal damour. Cette saute dhumeur passagre, et que la morale des oiseaux rprouve probablement, est toujours amusante observer. Le coq, juch sur la femelle, ne sait plus comment sy prendre et repart souvent sans arriver ses fins. On peut penser quune saillie du coq en

lne ait constitu cette incongruit divertissante au dpart, et soit devenue pour nos lointains aeux le symbole du manque de cohrence et de suite dans les ides. M.J.Rosier, cur Rgny dans la Loire, a apport de leau au moulin de cette explication (lettre de 1980) : Un ouvrier de Rgny, dorigine rurale, entretient le jardin la cure ses moments perdus. Il me dit un jour en mettant je ne sais quel engrais : Ca y fera peut-tre autant que le coq au derrire de la cane. (il navait pas os dire cul devant un cur). Il y a un mois, je vais voir ma voisine fleuriste qui tait malade. Me parlant du traitement quelle suivait, elle me dit : Ca y fera peut-tre autant que le cocu la cane [] cest ma mre qui disait a. Je lui ai expliqu que sa mre voulait probablement dire le coq au cul de la cane. Lun et lautre sont de la rgion de Roanne, mais de villages loigns au moins de 50 km. . Vrification faite, il existe bien dans le Roannais un dicton ancien : le cocu de la cane , ou le coq au cul de la cane . Il existe aussi un dicton allemand : Irren ist menschlich, sagt der Hahn, und stieg von der Ente , ce qui signifie Lerreur est humaine, dit le coq, et il descendit de la cane . Il se pourrait donc bien que la saillie du coq en lane initiale soit celle que lon vient de dcrire...

Un canard boiteux
Comme tous les canards sont plus ou moins boiteux de par leur dmarche naturelle, lexpression parat curieusement redondante. Il est indiscutable que le terme canard a toujours eu une connotation pjorative (mais pourquoi ? mystre). Au XVIIIe sicle on disait vendre un canard moiti pour mentir, faire accroire, duper, tromper , laquelle sest raccourcie en vendre un canard . Dans le mme temps, le canard avait dans le monde de la presse crite le sens de fausse nouvelle, rumeur , conte absurde et par lequel on veut se moquer de la crdulit des auditeurs. Cette nouvelle nest quun canard. , terme qui dsigne aujourdhui le journal lui-mme.

Le canard boiteux vient sans doute de lexpression anglaise qui en est la traduction littrale : a lame duck. Celle-ci a son origine dans la finance britannique, dans le monde de la Bourse o elle dsigne un marchand de titres incapable de payer ses dettes, et par extension tout spculateur insolvable, cela, parat-il, cause de la dmarche vacillante dun tel individu oblig de quitter le Stock Exchange honteusement dpouill, sous le regard glacial de ses impitoyables collgues. (tiens, serait-ce pour cela que Picsou est un canard ?). Le romancier Thackeray lemploie dj en 1847 dans La foire aux vanits : Les affaires de M.Sadley ont une allure qui ne me plat gure, et tant que je naurai pas vu de mes yeux les dix millions dAmlia, tu ne lpouseras pas. , signale son fils un pre souponneux qui ajoute : Je ne veux pas dune fille de canard boiteux dans ma famille. . Cest sans doute dans ce contexte de la finance implacable quil faut comprendre le clbre adage Pas de piti pour les canards boiteux ! .

Cela dit, il faut remarquer quen anglais le mot lame a plutt le sens de boiteux par accident ; un autre mot dsigne la dmarche ordinaire et dandinante du canard : to waddle. A lame duck serait donc plutt un canard bless, clop. Limage prend sans doute sa source non dans lanimal de basse-cour, mais dans les fameuses chasses au canard sauvage, fort apprcies justement par laristocratie britannique du portefeuille. Cest en passant au franais que lexpression aura pris, au hasard dune traduction littrale, cette redondance cocasse qui a assur sa fortune. Il est possible aussi quun croisement se soit produit avec la notion, semble-t-il, traditionnelle de cheval boiteux. G.Esnault signale en 1881 pas de piti pour les chevaux boiteux . Linfluence de ce dernier a peut-tre favoris lextension du sens tous les tranards, les malhabiles et les malchanceux de toutes sortes que la vie npargne gure.

Centres d'intérêt liés