Vous êtes sur la page 1sur 6

Les expressions franaises

Mais do viennent nos expressions, dont le sens a souvent peu de rapport avec le contenu ? Cest que certaines sont anciennes, on ne sen doute pas parfois : ce sens a pu voluer, ou le contenu, la forme, ou les deux. Parfois, un indice plus ou moins cach peut nous mettre la puce loreille en trahissant une origine dun certain domaine (larme, la sant, les animaux, ) ou en rappelant vaguement quelque tymologie.

Dans chaque gazette nous dcouvrirons lorigine des expressions issues dun domaine particulier, grce au trs rudit et rfrenc ouvrage de Claude Duneton ( La puce loreille anthologie des expressions populaires avec leur origine ; d. Le livre de poche) dans lequel on va piocher, rsumer ou enjoliver, picorer. Garde vous ! Repoooooos.

Monter sur ses grands chevaux


Il en tait des chevaux du temps jadis un peu comme des automobiles du ntre : tous navaient pas la mme taille et la mme fonction. En gros il en existait de trois sortes : les chevaux de parade, ou de voyage, les palefrois por chevauchier a laise du cors , qui taient aussi les montures

des dames ; les roncins, btes porteuses darmes et bagages, aussi appels somiers (de somme), qui servaient galement aux cuyers et gens de moindre importance ; enfin les destriers taient ainsi nomms parce que lcuyer les conduisait de la main droite (la dextre) quand ils allaient vide . Mes sires Gauvains fu armez, Et si fist a deus escuiers Mener an destre deus destriers. (Le Chevalier de la charrette, XIIe) Ctaient les chevaux de combat, de belle race et de haute taille plus le cheval est grand, mieux on domine son adversaire les grands chevaux.

Or sachiez que, quant ils monterent, il i ot plor maintes lermes. Trois somiers a robes et armes orent, et granz chevax de pris. (Guillaume de Dole, XIIIe) Monter sur ses grands chevaux, cest donc le signe de la bataille : Atant guerpissent [abandonnent] les palefrois, si sont es destriers monts (XIIIe). Naturellement ce nest pas une action que lon entreprend lesprit calme et serein, il y faut de la fougue et de larrogance. On dit aussi dit Furetire quun homme monte sur ses grands chevaux ; pour dire quil parle en colre & dun ton hautain.

Entrer en lice
Si la guerre venait manquer, restait toujours le drivatif magnifique fourni par les tournois. Pendant le Moyen Age proprement dit jusquau XVe sicle environ les tournois furent de vraies petites guerres dun jour, sur un territoire non limit partir dun centre form par une estrade o se tenaient les spectateurs et surtout les spectatrices. Les chevaliers saffrontaient souvent en quipes, aids par les gens de pied arms de piques et de crochets, tout comme la guerre. Il y avait des captures et des ranons et certains gagnaient leur vie de cette faon, en professionnels aussi exacts que les joueurs de football aujourdhui. Leur cote trs exactement leur prix montait la mesure de leurs prouesses. Ce nest que plus tard, et surtout la renaissance, que les tournois sorganisrent de la faon dont on les reprsente le plus souvent au cinma, dans des champs clos, avec des concurrents qui joutent entre des barrires, essayant de se dsaronner mutuellement du bout de leur lance. Cest ce couloir des derniers tournois que lon appelle la lice, le mot signifiant barrire, palissade . On lappelait ainsi explique Furetire parce quil toit ferm de pals de barrires ou de pieux, & de toiles. On a invent en France les lices doubles, afin de faire courir les chevaliers lun dun ct, & lautre de lautre, & afin quils ne se pussent rencontrer que du bout de leurs lances ; ce qui toit moins dangereux. On dit tant au propre quau figur quun homme fuit la lice, quand il vite le combat, ou la dispute.

Mettre au pied du mur


Dans lancienne guerre la prise des villes et des chteaux fortifis constituait, mieux que les batailles en rase campagne, le terrain de prdilection des dmonstrations dadresse et de bravoure. La rputation de plus dun capitaine des Grandes Compagnies du XVe sicle sest faite sur leur habilet semparer des places fortes et les tenir ranon, parfois laide dune poigne dhommes judicieusement entrans grimper aux murailles et touffer le guet. Toujours est-il que lassaut dune fortification a t le sige dexploits personnels longuement comments. Or le rcit des exploits, surtout quand ce sont les siens quon raconte, ne va jamais sans quelque hblerie. Le meilleur moyen de vrifier les dires dun soudard en taverne sur son habilet escalader les murailles est encore de le mettre au pied du mur de lenceinte, et de voir comment il grimpe ! Cest l lorigine probable de cette locution, plutt que linterprtation quen donne M.Rat, lequel la rapporte lescrime o celui qui a pouss son adversaire jusquau pied du mur lui a t tout moyen de reculer, en sorte quil se voit oblig de riposter ou de demander merci . Cette situation correspond en fait une autre tournure : tre le dos au mur. Pour corroborer laffirmation de dpart, appuyons-la sur ces vers de Collerye qui, au dbut du XVIe sicle, lemploie dj au sens figur : Au pied du mur je me voy sans eschelle, Plus je ne scay de quel bois faire fleches, Faulte dArgent men donne les empeches, Triste jen suis

Il semble par ailleurs que le proverbe rcent : Cest au pied du mur que lon voit le maon en est une forme dtourne par plaisanterie de mtier, avec un jeu de mots sur le pied , mesure : cest la rapidit avec laquelle il construit un pied de mur solide et bien align que lon juge de la valeur dun maon.

Etre la merci
Le mot merci , quil est si difficile dinculquer aux petits enfants, a une histoire curieuse. Mercy dit Furetire se dit aussi en parlant de ce qui est abandonn au pouvoir, la discrtion, la vengeance dautrui. Une ville prise dassaut est la mercy des soldats. La merci fut dabord une faveur, une rcompense. Cela lui vient de son origine latine : mercedem, dabord salaire , puis prix . Celui qui vous tient sa merci est donc celui qui fixe son prix pour votre libration. La faveur devient extrme lorsque lindividu qui vous a mis son couteau sur la gorge le retire au lieu de lenfoncer, vous laissant ainsi la vie sauve, et le soin de vous confondre en gratitude pour sa clmence et sa magnanimit. Cest la grce accorde, gnralement contre une petite ristourne financire. Un combat sans merci, au contraire, est un combat mort, o le vainqueur ira au bout de ses intentions. Par le sien Dieu, quil ait mercit de moi dit la Chanson de Roland (XIe), et Grimbert le blaireau, plaidant pour son cousin Renart, sadresse au lion en ces termes : Ha ! gentix rois, frans debonaire, car metez pais en cest afaire, si aiez de Renart merci. Cest la mme requte que fait Franois Villon trois sicles plus tard : Nayez les cuers contre nous endurcis, Car, se piti de nous povres avez, Dieu en aura plus tost de vous mercis. Dans cette ligne prcisment, la vieille expression Dieu merci signifie par la merci de Dieu , cest--dire par la grce misricordieuse de Notre Seigneur Dieu , ou quelque chose dapprochant. Il a fait beau temps, Dieu merci nest pas un remerciement, mais simplement un commentaire dinspiration prmtorologique. Quant au merci de politesse, il a pris racine ds le XIVe sicle dans des phrases comme Sire, vous me faites grant honneur, la vostre merci Il sest install sous la forme grand merci partir du XVIe, poque o grand tait encore la fois masculin et fminin (do la grand-mre, la mre-grand, la grand-rue, etc.). La grand merci a suivi lvolution de son adjectif grand pour devenir, avant de se sparer de lui, un grand merci masculin. En devenant la formule banale, le merci tout court semble dailleurs stre raccourci et nous insistons pour lui accoler un substantif par recherche inconsciente mais trompeuse de ses origines ? - : merci qui ? merci madame ! Il est intressant galement de noter que le non merci du refus a gard de ses origines un curieux accent de prire. Voulez-vous une racle de coups de btons ? Non merci ! Non merci ! Un verre de cette excellent mousseux dAlbanie ? Merci ! Merci ! Grce ! Epargnezmoi !

De but en blanc
Des premires arquebuses aux actuels missiles tte chercheuse la balistique a fait des progrs miraculeux, mais les principes fondamentaux demeurent les mmes depuis le tir larc le plus lointain : on peut tirer soit en pointant larme directement vers lobjet vis sil est courte distance, soit en compensant lloignement au moyen dune hausse fixe sur le canon, qui fait dcrire au projectile une courbe en hauteur avant de retomber sur lobjectif ou de le rater. Cette seconde manire exige un calcul et un rglage de la bouche feu, la premire aucun : cest le tir tendu, direct, que lon appelait autrefois de but en blanc, ou encore cest le mme mot : de butte en blanc. adverbiale, qui dans le propre se dit en parlant darmes feu et de gens qui tirent. Cela signifie, depuis le lieu o lon est post pour tirer jusqu celui o lon doit tirer, & o est attach le blanc auquel on vise. Le canon des arquebuses buttires peut porter de but en blanc mille pas ou environ (Gaa). On le dit aussi au figur, pour dire, tout droit, sans biaiser, dune manire ouverte. En venir de but en blanc lunion conjugale, il nest rien de si marchand que ce procd (Molire) . On a dit galement une poque de pointe en blanc : de sorte que du dit bastion on tirait de pointe en blanc dans le passage. (M. du Bellay). Le mot butte avait dj chang de camp, si lon peut dire, au XVIe sicle, pour passer dans celui o nous le connaissons : lobjet vis. Bien quun peu compliqus, les exercices de tir du jeune Gargantua font allusion la chose : visoyt de harquebouse lil, affeustoyt le canon, tyroit la butte, au papagay [perroquet], du bas en mont, damont en val, davant, de cost, et en arrire comme les Parthes. Il est rsult de ce changement lexpression tre en butte aux attaques, propres et figures, cest-dire expos comme une cible peut ltre dans un champ de tir !

Avant dtre ce que lon vise , le but, ou butte, tait lendroit do lon tire, gnralement un monticule surlev. Le blanc tait la cible (le mot cible venant de Suisse, ne sest rpandu qu lpoque napolonienne). De but en blanc explique Furetire est aussi une faon de parler

A brle-pourpoint
Naturellement ces histoires darquebusade nous ont valu aussi le trs brusque brlepourpoint , comprenez bout portant , en posant le bout du canon carrment sur le pourpoint ce qui ne manque pas dabmer lhabit en question si lon appuie sur la dtente ! La jalousie pouvait lavoir excit lui dire brle-pourpoint des vrits fcheuses entendre , dit SaintSimon ; et Littr ajoute : Ce quon dit brle-pourpoint nest pas forcment quelque chose de dsobligeant ; il y a des loges, des flatteries brle-pourpoint. Dans ce cas cest moins brlant !

Faire long feu


On peut tre bon tireur, encore faut-il que la poudre soit sche ! Ce qui ntait pas toujours le cas du temps o les armes se chargeaient par la gueule, avant linvention des cartouches percussion, convenablement tanches. Il y avait souvent un brouillard qui tranait, un crachin qui mouillait le salptre. Au lieu de produire une combustion vive et la belle explosion qui jecte la balle sa vitesse de croisire, la charge brlait mollement, et envoyait le projectile sans force quelques pas, comme un pet foireux. Le coup, techniquement, faisait long feu et manquait son but ! Cette origine cre une ambigut dans lemploi actuel de la locution. Si lon dit quun projet a fait long feu, cela signifie quil a tran en longueur pour, en dfinitive, ne jamais se raliser, comme le coup de feu qui foire. Dans ce cas limage est exacte. Mais on dit aussi quun tel na pas fait long feu dans son nouvel emploi - pourtant cela ne suggre pas quil ait particulirement russi son coup, puisquil a t mis la porte, ou quil sest sauv, en un temps record A moins quon veuille dire quil a saut comme la poudre et fil comme un boulet !