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Les tits mots logiques

Cette rubrique est ddie lhistoire des mots de notre langue franaise : de leurs origines leur changement dorthographe, demploi, leur exportation, la faon dont ils ont t associs dautres mots pour que les deux ensuite bifurquent Suivons-les dans leur priple !

Prenons donc le th !
Comment ny avais-je pas pens plus tt ? Le thtre ! Bien sr, on pense aux reprsentations dans la Grce antique dans les fameux thtres gradins ciel ouvert. Tout vient de Dieu, Theo en Grec et Thea qui est la racine de theaoma : regarder, contempler. Le driv de ce verbe, theatron est le lieu o lon peut voir les acteurs jouant leur pice. Cela a donn dans lEmpire Romain le theatrum double sens : lieu de reprsentations au sens propre et lieu o il se passe quelque chose au figur. Le mot thtre en franais a dabord dsign au Moyen Age le btiment o se tenaient les reprsentations (attest en 1213), puis le spectacle lui-mme. Ensuite, partir du XVIe sicle, ce mot a dsign aussi lensemble des uvres dramatiques dun auteur ou dune priode (on critique le thtre de tel ou tel dramaturge) et dans un sens driv le lieu o il se passe quelque chose dimportant ou de dramatique pour la personne en question, puis au XVIIe sicle lart lui-mme (on fait du thtre), un lieu voir ou admirer (le thtre deau des jardins de Louis XIV), le cadre de ce qui est en train de se passer ( La France est le thtre o lon voit , La Rochefoucauld, Le thtre de la guerre , Mmoires de Richelieu, et le thtre des oprations au dbut du XXe). Le coup de thtre sera frapp au XVIIIe (dfinition apparue dans le dictionnaire de Trvise en 1743 : vnement imprvu quoique prpar qui survient dans une pice de thtre ) et sera immdiatement utilis pour toute situation de la vie courante qui serait analogue. Revenons sur Theo, Dieu, et un verbe tout proche du prcdent : theorein, observer, contempler (donc de sens lgrement plus actif que le theaoma du paragraphe prcdent puisquil ne sagit plus seulement de regarder, mais ici dobserver), qui a donn thorie. La thorie a dabord t dfinie en France (1380) comme la science qui traite de la contemplation [des choses divines] , ce qui ne devait pas tre une mince affaire et qui nous claire un peu sur la raison de cette tymologie. Avec le temps, le sens du mot a gliss pour toucher tous les domaines : 1587 : ensemble d'ides, de concepts abstraits plus ou moins organiss, appliqus un domaine particulier ; 1610 : construction intellectuelle, mthodique et organise qui sert de base une science et donne l'explication d'un grand nombre de faits (P. COTON, Institution catholique) ; 1656 : connaissance purement abstraite, indpendante des spculations , ex : dans la thorie ... dans la pratique (PASCAL, Provinciales) 1690 : la thorie des Plantes (FURETIERE) ; 1765 : ensemble d'opinions systmatises que l'on soutient dans tel ou tel domaine particulier , ex : la thorie du mouvement du cur (Encyclopdie de Diderot et dAlembert. tome 16). Voici donc un domaine de rflexions qui tait au dpart tourn vers la contemplation divine et qui finalement a t largement utilis dans des sciences que lEglise a combattues pendant des sicles Si les thories sont reines dans les sciences (biologie, mcanique classique et quantique, astronomie, ) et la philosophie, elles nont jamais eu leur place en mathmatiques et pour cause : la nature-mme de ces dernires interdit les thories (ensembles de constructions dides base sur les observations et rsultats passs et confirmer ou infirmer par les observations futures), mais exige des thormes (affirmations, sous forme dimplications [si a, alors a], prouves et irrfutables faites sur des

objets idaux, idels qui ne sont pas observer mais prexistent). Thorme vient-il aussi du Theo grec ? Bien entendu ! Theo a donn theorein, on la vu, qui lui-mme a donn theorma, ce qu'on peut contempler; objet d'tude et de mditation . Dans le monde romain, theorema signifie proposition sans ide de dmonstration. On voit que dans lantiquit, le terme tait encore gnral et flou et quil a pris aujourdhui un sens trs prcis dans un thme quasi unique : celui des mathmatiques et des sciences dites exactes. Tiens tiens, thme (bon, je triche un peu : lui, il a un accent grave) que peut-on en dire ? Cest un sujet, une ide, une proposition que lon peut dvelopper ; par ailleurs, cest aussi une traduction (thme et version), ou des commentaires dans les textes bibliques, ou encore la racine dun verbe, on peut mme faire un thme astral Ca part dans tous les sens, mais cela dit on retrouve quand mme cette notion dide, de proposition. Alors ? Eh bien non, chou blanc. Lanctre grec est cette fois thiemi (pas sr de lorthographe dans notre alphabet) poser , qui a donn thma ce quon dpose , puis le latin thema thme, proposition, sujet, thse; thme de nativit, horoscope . Bon, et thse alors ? L, a colle bien avec proposition et thorie. Mais encore une fois Theo ny est pour rien. Le grec thesis est l action de

poser, de placer ; convention ; philo : action de poser une proposition et son emprunt latin thesis signifie sujet, thme, proposition . Les th et les th sont des faux-frres ! On ne rigole pas avec les accents ! Et le thodolite, alors ? Il est bien mystrieux, ce mot, et a priori il le restera. On sait que cest un emprunt langlais theodolite, forme altre de theodelite dorigine inconnue qui apparat pour la premire fois en 1571, probablement cr de toutes pices sous la forme theodelitus, mlange grco-latin qui signifierait si on le traduisait mot-mot Dieu ratur (ou barbouill, ou effac) , allez savoir pourquoi. Mais on cause, on cause et le th refroidit ! Pas grand chose de grec ici, bien entendu. Le mot est apparu dans la langue franaise (crite) au milieu du XVIIe sicle sous les formes th, tha, tay (oyokes kya souton grancha po) comme plante dorigine chinoise etc., venant du malais teh et du chinois mridional t (les franais mridionaux disent t aussi, mais plutt devant un pastis et en voyant une jolie fille ou une grosse bagnole, ou le contraire) correspondant au chinois tcha (atssou). Quant au five oclock tea britannique, il ne daterait pas de bien avant 1842, ce qui fait tout de mme 168 ans 365,25 jours/an, soit 61362 sances !