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Bulletin de la Socit des Enseignants Neuchtelois de Sciences, n 13, Octobre 1992,

Physique

Le paradoxe de Langevin
Eric Jeannet1

1. Introduction
Au dbut du sicle, on pensait encore en termes de temps universel et d'espace absolu, notions inventes par Newton, esprit mystique, assoiff d'absolu. L'nonc de la premire loi de Newton un corps qui n'est soumis aucune force est au repos ou en mouvement rectiligne uniforme est identique l'nonc de Galile. Pour Galile, le repre pour mesurer les mouvements tait la Terre. Pour Newton, il n'yen avait pas; alors il inventa l'espace absolu dans lequel le centre du monde - pour lui, le centre de gravit du systme solaire - tait au repos et paralllement il inventa le temps absolu qui s'coule uniformment, indpendamment de toute chose . Plus tard, lorsque le caractre ondulatoire de la lumire fut unanimement reconnu, on inventa le milieu hypothtique, l'ther luminifre, sige des vibrations lumineuses. Et l'on avait de bonnes raisons d'affirmer que l'ther tait au repos dans l'espace absolu. La relativit restreinte trouve son origine dans les deux faits suivants, l'un thorique, l'autre exprimental : (A) L'quation fondamentale de la dynamique Md 2 x / dt 2 = F est invariante par rapport une transformation de Galile x' = x-vt, o v est la vitesse du systme de rfrence Ox' le long du repre Ox. Par contre, les quations de l'lectromagntisme de Maxwell sont invariantes par rapport aux transformations suivantes, proposes par Lorentz : vx t x vt c2 x' = t ' = v2 v2 1 2 1 2 c c o c est la vitesse de la lumire dans le vide. Ces transformations font apparatre un temps propre, li au systme considr. Inversement, on peut crire: vx ' t' 2 x ' vt ' c x= t= 2 v v2 1 2 1 2 c c (B) Lexprience de Michelson-Morley, dont le but tait la mesure de la vitesse de leur interfromtre dans l'ther, ne donna pas de rsultat, sinon que l'ther tait entran par la Terre dans son mouvement. En rflchissant ces faits, Einstein fut amen faire la constatation suivante : dans la loi d'induction de Faraday, on a deux cas de figure: - La boucle conductrice est fixe dans l'ther; l'aimant en mouvement induit un champ lectrique qui produit une force sur les charges au repos; les charges libres acclres produisent le courant induit.

Institut de physique, Universit de Neuchtel. Larticle a t scann et remis en page en janvier 2008.

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- L'aimant est fixe dans l'ther; les charges de la boucle en mouvement subissent une force magntique due au champ de l'aimant; les charges libres, acclres produisent le courant induit. Dans les deux cas, le courant est le mme : il est d au mouvement relatif de la boucle et de l'aimant. L'ther immobile n'est pas ncessaire. Et si l'ther n'existe pas, l'espace absolu n'a pas de sens et le temps universel n'est pas dfini. Einstein couronna son raisonnement par l'nonc de deux postulats: - Les lois de la physique sont les mmes dans tous les systmes de rfrence qui ne subissent pas d'acclration rciproque. - La vitesse de la lumire est indpendante du mouvement de sa source. Runis, ces deux postulats conduisent une rvolution : tous les mouvements relatifs sont dcrits par les transformations de Lorentz. L'espace et le temps n'ont rien d'absolu, la vitesse de la lumire dans le vide, c=299'792'456 m/s, est la plus grande vitesse atteignable. Comme les vitesses v des mouvements qui nous sont familiers sont trs faibles par rapport c, la transformation de Galile constitue en gnral une excellente approximation et notre intuition peut se rfrer au temps et l'espace absolus. Mais lorsque v c, notre intuition devient inoprante et il convient de s'appuyer, avec discernement, sur les formules des transformations de Lorentz. En particulier si u'=dx'/dt' est la vitesse d'un objet le long de l'axe Ox' du repre qui se dplace vitesse v le long de Ox, sa vitesse u = dx/dt, mesure dans Ox, est donne par :
u= u' + v u' v 1 2 c

On voit que si u' = c et v = c, u = c. La vitesse de la lumire est bien une vitesse limite. Par ailleurs, si u' << c et v << c, u = u' + v; la loi d'addition des vitesses de Galile est valable dans ce cas limite. L'application des transformations de Lorentz certains problmes conduit des rsultats paradoxaux. Un des plus clbre est d Langevin. On l'appelle aussi paradoxe des jumeaux ou des horloges. Bien entendu, le rsultat ne dpend ni de l'ge respectif, ni mme du sexe des protagonistes.

Le problme
En janvier 1993, Elodie (8 ans) quitte sa soeur Anas (5 ans) et s'embarque sur un vaisseau spatial qui se dplace en ligne droite avec une vitesse v=24/25 de la vitesse de la lumire c. Aprs 7 ans, Elodie fait demi-tour avec son vaisseau spatial et revient sur la Terre la mme vitesse et retrouve sa petite soeur. Quels sont les ges d'Elodie et d'Anas? (1) Pour Elodie, dans le systme de rfrence en mouvement : x' =0 (elle reste dans le vaisseau spatial) t' = 14 ans (l'horloge du vaisseau mesure deux fois sept ans) Elodie aura 8 + 14 = 22 ans. Pour Anas, dans le systme au repos : x=0 (elle reste sur terre)

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vx ' c 2 ; on connat t' = 14 ans, x' =0, x=0, 1 24 t= 25 v2 1 2 c t'

= 7 25 d'o t = 50 ans

Anas aura 5+50=55 ans, la cadette est plus ge que l'ane 1 (2) Mais les mouvements d'Elodie et d'Anas sont relatifs. Pour Elodie, c'est Anas qui s'loigne vitesse v dans la direction oppose. On a ds lors, toujours avec t' = 14 ans, x' =0 et x=0 :
vx 2 c 2 d'o t = 1 v t ' = 7 14 = 3.92 ans t' = c2 25 v2 1 2 c t

Ce calcul conduit aux ges suivants : Elodie aura 8+14=22 ans, comme dans (1). Anas aura 5 + 3,92 = 8,92 ans, soit un peu moins de 9 ans. Si (1) est correct, Anas aura peut-tre depuis longtemps termin ses tudes de physicienne et comprendra le paradoxe. Si (2) est correct, elle n'aura pas le possibilit de comprendre les formules des transformations de Lorentz. (3) On objectera juste titre que les transformations de Lorentz concernent des mouvements relatifs uniformes. En quittant la Terre, Elodie est acclre, puis sept ans plus tard freine et nouveau acclre puis freine son retour. Pour viter ces critiques, on change quelque peu l'nonc du problme: Un sosie d'Elodie, Elodie Prime, ne on ne sait o et comment, passe vitesse constante v devant Anas (5 ans) alors qu'elle a 8 ans. Sept ans plus tard, Elodie Prime croise un autre sosie d'Elodie, Elodie Second qui se dirige vers la Terre vitesse v. Sept ans plus tard, Elodie Second passe en face d'Anas sur la Terre. On ne sait toujours pas l'ge d'Anas, 55 ou 8,92 ans, mais on aura peut-tre pressenti ce qui est vicieux dans le premier nonc du problme : il y a deux personnes, Anas la sdentaire et Elodie la voyageuse. Mais il y a trois systmes de rfrence en mouvement rectiligne uniforme les uns par rapport aux autres. Celui d'Anas sur la Terre, celui d'Elodie prime qui s'loigne et celui d'Elodie Second qui s'approche de la Terre. Examinons ce qui se passe au moyen d'un diagramme temps-espace (figure 1) dans le systme d'Anas. On reporte t en anne et les distances en annes-lumire x/c. Pour Anas, sa ligne d'univers, c'est--dire sa courbe t(x), est la droite OC parcourue en 50 ans. Elodie Prime se dplace sur sa ligne d'univers OR en 7 annes de son horloge. Sur sa ligne d'univers RC, Elodie Second rencontrera Anas en C, alors qu'elle tait en R, 7 annes de son horloge plus tt. Notre calcul (2) donne une dure de 1,98 anne pour l'horloge d'Anas avant cette mme rencontre, ce qui place Anas au point B. On n'y voit peut-tre pas plus clair ainsi, mais on a pos le vrai problme: que signifie la dure AB ? (4) Faisons le point. Aprs 25 annes (point E), Anas peut calculer qu'Elodie Prime a parcouru 24 annes-lumire et que son horloge indique 7 annes. Les vnements E et R sont simultans dans le systme de rfrence d'Anas.

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Lorsqu'Elodie Prime arrive en R, son horloge indique 7 annes et elle calcule que l'horloge d'Anas indique 1,96 anne (point A). Les vnements A et R sont simultans dans le systme de rfrence d'Elodie Prime.

fig1. Diagramme temps-espace dans le systme d'Anas

Lorsque l'horloge d'Anas indique 50 ans, elle voit passer Elodie Second la vitesse v et elle peut calculer que 25 ans plus tt elle se trouvait en R 24 annes-lumire et que son horloge indiquait 7 annes de moins. Les vnements E et R sont simultans dans le systme de rfrence d'Anas, comme il se doit. Mais en quittant R, Elodie Second calcule qu'Anas, elle ne doit attendre que 1,96 anne avant leur rencontre en C (point B). Les vnements B et R sont simultans dans le systme de rfrence d'Elodie Second. En relativit, o le temps n'est pas universel et l'espace n'est pas absolu, la notion de simultanit perd sa signification universelle et notre intuition a de la peine l'admettre ! En fait, la dure AB rsulte des carts de simultanit entre les trois systmes de rfrence. (5) Revenons au point O. Anas et Elodie Prime enclenchent leurs horloges (identiques). Anas sait qu'Elodie Second se trouve alors 48 annes-lumire (point D) et se dirige vers la Terre la vitesse v. Pour Elodie Prime, qui quitte la Terre la vitesse v, Elodie Second s'approche d'elle la vitesse u, donne par l'expression:

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u=

2v = 0.9991674 c v2 1 2 c

Au moment o Elodie Prime arrive en R, son horloge marque t' = 7 ans et elle calcule que pour Elodie Second, il s'est coul 7 t '' = = 171.5714 annes u2 1 2 c depuis le moment o elle se trouvait en D. Elodie Second se dirige vers la Terre la vitesse v et elle peut calculer (en remplaant t par t dans (2)) qu'au moment o elle croise Elodie Prime en R, l'horloge d'Anas, sur la Terre, marquera

t = 1

u2 t '' = 48.04 annes (= OB) c2

Il s'agit bien du point B (48,04+1,96=50), puisque les vnements B et R sont simultans pour le systme de rfrence d'Elodie Second. le premier calcul (1) qui est exact. Si l'on revient au premier nonc, on (6) C'est donc bien remarque que toutes les acclrations subies par Elodie se compensent : les avances et les retards dans les horloges acclres sont aussi compenses. Ce n'est donc pas le fait qu'Anas ne soit pas acclre qui est important, mais le fait qu'elle ne change pas de systme de rfrence. (7) Un autre argument confirme le rsultat obtenu: Anas la cadette est plus ge que son ane Elodie qui a fait un aller et retour dans l'espace. Considrons un pulsar, immobile par rapport la Terre, qui met rgulirement un signal de frquence f0 Imaginons que le voyage aller et retour d'Elodie se fasse sur une droite perpendiculaire la ligne Terre-pulsar et, pour simplifier, que le pulsar soit suffisamment loign pour que, l'effet Doppler optique se limite l'effet transversal. Durant son voyage, Elodie recevra le mme nombre N de signaux qu'Anas sur la Terre, mais une frquence
f =
N = 14 ans f

f0 1 v
2

; f >f0
c2

Temps coul pour Elodie : t ' =

N t' = = 50 ans Temps coul pour Anas : t = f0 v2 1 2 c

Remarque finale
En relativit, un vnement de l'espace-temps est dcrit par un quadrivecteur (x,y,z,ict), dont est la grandeur invariante

s2 = x 2 + y 2 + z 2 c 2 t 2 = x '2 + y '2 + z'2 c 2 t '2


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Pour l'observateur Prime, x' =y' =z' =0 dans son systme propre et un intervalle de temps propre est donn par t ' = dt ' o dt' n'est pas une diffrentielle exacte. t' dpend donc du chemin d'intgration dans l'espace-temps. classique, le temps est universel et l'intgration porte sur une variable En mcanique indpendante.

Trois articles sur des sujets analogues ont paru dans l'Impartial des 13, 21 et 27 juillet 1992.