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-1LA HISTORIA DEL UNIVERSO

VERSION ACTUALIZADA 2008

Juan ngel Torti

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A mi Padre, que desde pequeo me ense a observar el cielo de Valparaso.

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Introduccin
La Historia del Universo, el ttulo podr parecer presuntuoso, sobre todo cuando se trata de hacer un resumen de 13.700 millones de aos, desde la explosin inicial que dio origen a nuestro Universo, conocida como el Big Bang. Trataremos de que no sea as. Mi intencin es simplemente ofrecer a mis compatriotas una narracin, lo ms clara y sencilla posible, de un tema trascendental que nos incumbe a todos. El siglo veintiuno, el nuestro, es un siglo cientfico. Eso significa que es nuestro deber, como ciudadanos del Planeta Tierra, empezar a cambiar de mentalidad, ampliar nuestros conocimientos y ponernos a reflexionar sobre cosas tan importantes como querer saber qu somos, de dnde venimos y hacia dnde vamos. Los hombres de ciencia, y en especial los astrnomos, nos han abierto desde hace ya bastante tiempo el camino para que vayamos conociendo el origen de nuestro Universo, de nuestra Galaxia, de nuestro Sistema Solar y de nuestra Tierra. Ahora que el hombre se prepara para salir de su cuna natal a conquistar Planetas, Satlites de Planetas y nuevos Sistemas Solares de nuestra Galaxia, no debemos quedarnos atrs sumidos en viejas creencias y prejuicios o dejndonos dominar por el estrs y el materialismo banal de la vida actual. Dmonos un tiempo para reflexionar y descubrir que somos parte integral de un Universo en constante expansin y que es inherente al ser humano querer saber cul es su pasado y cul ser su futuro. Muy a menudo el cientfico, sumergido en un mundo de cifras, ecuaciones, clculos y observaciones, se olvida de que al ciudadano comn le es difcil comprender su lenguaje y, mucho menos, adquirir los costosos libros editados en Europa y Estados Unidos, en los cuales, adems, las explicaciones que se ofrecen son la mayora de las veces complejas y difciles de entender. Este resumen, que escribo en mi casa en Pars, rodeado de esos textos y revistas cientficas, que ac son fciles de conseguir, va dedicado a esas personas comunes y corrientes que quieren saber sobre nuestro origen y que desean aportar su granito de arena a los cambios trascendentales de mentalidad y conocimientos que en un futuro muy cercano se impondrn en nuestra sociedad . J.A.T.

-4Antes de la creacin del Universo, hace unos 13.700 millones de aos, no haba nada. No haba energa, no haba materia, no haba tiempo ni espacio. Para los creyentes slo haba Dios. Para los no creyentes no haba nada. Hace unos 13.700 millones de aos, surgi una bolita minscula, mucho ms pequea que un tomo, formada por energa y materia. Para los creyentes, fue Dios quien la hizo aparecer, para los no creyentes, no se sabe cmo surgi o a lo mejor exista desde siempre. Esa bolita de energa-materia, extremadamente condensada, contena el Universo entero, tal como lo conocemos actualmente. Hace 13.700 millones de aos, esa bolita estall. Para los creyentes, Dios la hizo estallar con la intencin de crear nuestro Universo. Para los no creyentes, estall sola, de manera casual. La explosin, que conocemos con el nombre de Big Bang o Gran Explosin Inicial, desat una temperatura altsima, y desde ese mismo instante el Universo se fue extendiendo, creando al mismo tiempo el espacio y el tiempo. Al expandirse, su temperatura empez a descender y en ese magma primitivo surgieron las primeras partculas elementales que lo poblaron. Durante sus primeros instantes, el Universo era una especie de sopa de plasma, muy densa y muy caliente, compuesta de cuarks y anticuarks que se inhiban entre s, quedando un excedente de cuarks. stos, que son las partculas ms pequeas en que se divide la materia, se combinaron para formar protones y neutrones, que fabricaron tomos de hidrgeno y helio; los dos elementos principales que componen el Universo. En astrofsica, energa y materia son la misma cosa. Se puede decir que la materia es energa condensada. Un minuto despus del Big Bang, la temperatura descendi a diez mil millones de grados y el Universo sigui enfrindose y expandindose.

-5Unos 300.000 aos despus del Big Bang, y al seguir bajando la temperatura y seguir producindose cambios en su estructura, los fotones, que son las partculas que transportan la luz, se liberaron y salieron disparados en todas las direcciones. El Universo, que hasta entonces era opaco, se torn luminoso. Unos doscientos millones de aos despus del Big Bang, al continuar descendiendo la temperatura (actualmente es de un promedio de 270 grados Celsius y seguir bajando hasta llegar al Cero absoluto, que son 273,15 grados Celsius), en esa sopa csmica empezaron a aparecer grumos por la fuerza de gravedad, que hace que las partculas ms grandes atraigan a las ms pequeas. Esos grumos terminarn siendo las Estrellas, que se reunirn en galaxias, y stas en Cmulos y Supercmulos de Galaxias. Las primeras Estrellas (ya formadas) aparecen unos 500 millones de aos despus del Big Bang. Unos 500 millones de aos despus, el Universo toma el aspecto que conocemos. Los rayos de luz que se dispararon y que desde su aparicin estn viajando a la mayor velocidad existente en el Universo (300.000 kilmetros por segundo), forman lo que llamamos la radiacin fsil del Universo. Esos haces de luz nos permiten VER a travs de los telescopios toda la historia del Universo, desde que se torn luminoso hasta ahora. Y mientras ms lejos apuntamos un telescopio, ms atrs retrocedemos en el tiempo. Si enfocamos una Estrella que est a mil aos luz de nosotros, la luz habr demorado mil aos luz en traer su imagen hasta nuestros ojos. O sea que la estamos viendo tal como era hace mil aos. Todo lo que vemos es gracias a la luz. Si miramos el Sol, la luz se habr demorado ocho minutos en traernos su imagen. Lo estamos viendo como era hace ocho minutos. La Luna est a un segundo y medio. Plutn a cuatro y media horas-luz. La velocidad de la luz es tal, que en un segundo puede dar ocho veces la vuelta a la Tierra, atravesar nuestro Sistema Solar en (promedio) doce horas, y toda nuestra Galaxia en unos cien mil aos. Ao-luz es la distancia que recorre la luz en un ao (doce meses). Esa medida equivale a 9.460.730.472.580.800 kilmetros. Para evitar calcular en esas cifras, se invent la Unidad Astronmica (U.A.), que corresponde a la distancia que existe entre la Tierra y el Sol. Una U.A. son 149,6 millones de kilmetros. Otra unidad de medida astronmica, el Parsec, equivale a 3,26 aos-luz.

-6Para tratar de comprender las inmensas distancias que existen en el Universo, pensemos primero en las doce horas que demora la luz en atravesar nuestro Sistema Solar; luego pasemos mentalmente al doble (un da-luz); despus a una semana-luz; a un mes-luz; a un ao-luz, etc. Son distancias gigantescas! Contrariamente a los historiadores, que deben contentarse con imaginar cmo era la antigua Atenas o la antigua Roma, los astrnomos pueden VER con sus telescopios toda la historia del Universo. La Galaxia ms alejada observada hasta ahora es la A1689-ZD1. Surgi mil cien millones de aos despus del Big-Bang, cuando el Universo tena aproximadamente un cinco por ciento de existencia. Tambin han podido ser fotografiadas por telescopios de satlites que orbitan alrededor de la Tierra regiones muy alejadas del cosmos, donde se ven grmenes de Galaxias que empiezan a formar las primeras estructuras del Universo (satlites WMAP en el 2002 y SPITZEN en el 2006). Por ahora slo conocemos aproximadamente un cinco por ciento del Universo (observado desde la Tierra y desde los satlites), pero los astrnomos deducen que el resto debe ser muy parecido. Como el Universo se sigue expandiendo, su lmite visible se nos ensancha aproximadamente un ao-luz anualmente, lo que nos permite ver cada vez ms objetos celestes ms alejados. Los que vemos por ahora estn contenidos en una esfera celeste de unos quince mil millones de aos-luz de dimetro. Todos los elementos qumicos que conocemos en la Tierra se encuentran en todas las regiones del Universo, pero dosificados de manera distinta. Lo mismo sucede con las leyes de la fsica, que no cambian ni en el espacio ni con el tiempo. El Universo, que es finito, se expande de manera concertada y armnica. Todo lo que existe en su interior se mueve de forma ordenada. Como si existiera una intencin y nada sucediera por azar. Las Galaxias, las Estrellas, los Planetas, giran siguiendo leyes fsicas precisas, lo que a menudo permite a los cientficos predecir fenmenos csmicos con exactitud. El Universo no tiene centro. Para tenerlo tendra que estar esttico, pero est constantemente en movimiento, cambiando y expandindose. El Universo est jerarquizado en Estrellas, Cmulos de Estrellas, Galaxias, Cmulos de Galaxias y Supercmulos de Galaxias.

-7Se calcula que existen ms de cien mil millones de Galaxias y que en su interior el promedio de Estrellas (solitarias o con Planetas a su alrededor) es tambin de unos cien mil millones. Hasta ahora, cerca de un milln de Galaxias han podido ser cartografiadas por los astrnomos. Hay Galaxias pequeas, medianas y gigantes. Su coherencia interna est asegurada por la fuerza de gravedad. Las Galaxias estn divididas en tres tipos: espirales (con brazos curvos), elpticas (que no tienen brazos) e irregulares (sin forma definida). Casi dos tercios de las Galaxias son de tipo espiral. La nuestra, la Va Lctea, es espiral, de tamao mediano, con la forma de un disco plano y delgado. Nuestro Sistema Solar, ubicado casi en el borde de uno de sus brazos, se encuentra a unos 33.000 aos-luz del centro galctico. Se demora unos doscientos millones de aos en dar la vuelta a la Galaxia. Se calcula que la Va Lctea se form hace unos trece mil millones de aos y que posee unos doscientos mil millones de Estrellas. Las distancias en el interior de las Galaxias son inmensas. Si quisiramos llegar a la Estrella A-Centauro, que se encuentra a 4,3 aos-luz de nosotros, nos demoraramos actualmente unos ochenta millones de aos. Pero los cientficos estn logrando aumentar cada vez ms la velocidad de las sondas espaciales y perfeccionando los motores que las impulsan. New Horizons, lanzada a comienzos de 2006, viaja actualmente hacia Plutn a 75.000 kilmetros por hora (menos de 21 kms. por segundo), en una misin que durar hasta mediados de 2015. Dawn (igualmente inhabitada), lanzada en septiembre de 2007, lo hace a 125.500 kilmetros por hora (casi 63 kms. por segundo, lo que es poco si consideramos que la velocidad de la luz es de 300.000 kilmetros por segundo). Lo extraordinario de esta sonda espacial es que est dotada de tres motores solares que no emplean prcticamente ningn carburante terrestre. Slo lleva un pequeo depsito de gas xenn. Fue enviada hacia el Cinturn de Asteroides para estudiar de cerca al Nanoplaneta Ceres (de 960 kilmetros de dimetro) y al Asteroide Vesta (520 kilmetros de dimetro), y para tratar de comprender mejor la formacin de nuestro Sistema Solar. El viaje durar hasta julio de 2015. Siguiendo con las Galaxias, en el 2003 se detect una Galaxia enana (la ms cercana a la nuestra) que fue bautizada del Gran Perro. La Va Lctea se la est tragando lentamente. Pero las distancias entre las Estrellas y Planetas son tan grandes, y por lo tanto hay tan pocas posibilidades de alguna colisin con la Tierra, que si estuviramos vivos en mil millones de aos ms (que es lo que se va a demorar esa Galaxia en unirse a la nuestra), no nos daramos ni cuenta de lo ocurrido.

-8Otra Galaxia, Andrmeda, la ms cercana de las Galaxias espirales (est a dos millones doscientos mil aos-luz de nosotros), se nos est a cercando a cien kilmetros por segundo. En algunos miles de millones de aos ms se unir a la Va Lctea, modificando su fisonoma. Nuestra Galaxia forma parte de un pequeo Cmulo local compuesto por una veintena de Galaxias, que a la vez forma parte de un Supercmulo llamado de la Virgen, que agrupa a varios miles de Galaxias. Las Galaxias slo representan alrededor de un cinco por ciento del Universo que hemos podido observar hasta ahora. Entre ellas encontramos a veces vacos (donde no hay absolutamente nada) que tienen hasta cien millones de aos-luz de amplitud. Dentro de las Galaxias todo est en movimiento y todo gira en torno a un centro galctico, donde se concentra el mayor nmero de Estrellas. En el centro de nuestra Galaxia existiran unos tres millones de Estrellas. En el interior de las Galaxias encontramos Nebulosas (inmensas nubes de gas y polvo estelar donde nacen las Estrellas); Estrellas (de muy diversos tipos); Planetas (divididos en rocosos, como nuestra Tierra, y Gaseosos-gigantes); satlites de Planetas (como la Luna); Nanoplanetas (como Plutn); Cometas; Asteroides (que pasan a llamarse Meteoritos cuando caen en la Tierra), y Agujeros Negros. Las Estrellas se forman en el interior de las Nebulosas. Nuestro Sol (que es una Estrella) y los cuerpos celestes que componen el Sistema Solar, nacieron hace unos cinco mil millones de aos cuando en el interior de una Nebulosa una inmensa cantidad de gas y polvo se comprimi y fusion, expulsando gran cantidad de materia a su alrededor. Esa materia form un gigantesco disco plano que empez a girar en torno a la futura Estrella o proto Estrella. Los millares de fragmentos del disco empezaron a chocar entre s, hasta unirse y con el tiempo formar los ocho Planetas del Sistema Solar. Los cuatro ms densos y pequeos (Mercurio, Venus, Tierra y Marte, contados desde el Sol), quedaron cerca de la zona caliente de la Estrella, y los otros cuatro, los Gaseosos-gigantes (Jpiter, Saturno, Urano y Neptuno) se alejaron de ella convertidos en inmensas bolas de gas con un ncleo fro y menos denso. O sea que todos los Planetas estn hechos del mismo material que el Sol. Nuestra Estrella tom el aspecto que le conocemos hace unos cuatro mil seiscientos millones de aos y se encuentra en la mitad de su vida. Es tan grande, que representa el 99,97 por ciento de la masa total de nuestro Sistema Solar. Si tomramos un pomelo y le acercramos un alfiler, el tamao del Sol correspondera al pomelo y la cabeza del alfiler al de la Tierra. Y si ms lejos colocramos una pelota de ping-pong, su tamao correspondera al de Jpiter, el Planeta Gaseoso-gigante ms grande del Sistema Solar.

Nuestra Tierra tuvo la suerte de quedar en lo que se llama la zona habitable de un Sistema Solar, o sea, en una rbita que no est ni muy cerca ni muy lejos de su Estrella. Eso permite la existencia de agua lquida, elemento indispensable para la aparicin y desarrollo de la vida. Las Estrellas son esferas gaseosas cuyo principal componente es el hidrgeno. Son los cuerpos celestes que ms irradian energa y calor en el Universo. Cuando una Estrella agota su carburante atmico, deja de producir energa y, segn su tamao, pasa a convertirse en una Estrella Gigante-Roja (por su tamao y color), o estalla (en Supernova), convirtindose luego, en algunos casos, en un Agujero Negro. Nuestro Sol, cuando agote su carburante (transformando todo su hidrgeno en helio), se contraer sobre s mismo, aumentando enormemente su temperatura. Luego, estallar convirtindose en una Gigante-Roja que se tragar a los Planetas ms cercanos (Mercurio, Venus y la Tierra). Su gigantesca atmsfera candente afectar tambin a Marte y los tres primeros Gaseosos-gigantes. El nico Planeta que se salvar, por su lejana, ser Neptuno, que se encuentra a ms de 4.500 millones de kilmetros del Sol. Es posible que mucho tiempo despus de haber estallado, el Sol se contraiga y se enfre an ms, convirtindose en una Estrella Enana-Blanca, de poca luminosidad y de un dimetro parecido al de la Tierra. Quizs la colisin con algunos Cometas vuelva a crear una explosin nuclear en su centro y se encienda nuevamente, creando un nuevo Sistema Solar. Una Estrella, cuando es mayor que la nuestra, quema su hidrgeno ms rpidamente y estalla. Ese estallido se llama Supernova. La luz de la explosin es tal, que puede eclipsar a millones de Soles como el nuestro. Con el tiempo esa Supernova termina desintegrndose y convirtindose en una Nebulosa, la que se unir a otras y en cuyo seno se engendrarn nuevas Estrellas. En algunos casos, los residuos de la Supernova se unen nuevamente y se concentran de manera tan densa que terminan formando un nuevo objeto celeste denominado Pulsar o Estrella de Neutrones. Esos son los astros ms alejados de nosotros y los ms brillantes que conocemos. Tambin hay Estrellas llamadas Enanas-Pardas, que no tienen masa suficiente para poder encender su caldera nuclear y brillar. Son Estrellas abortadas. Cuando una Estrella muy masiva estalla en Supernova, tambin puede terminar convertida en un Agujero Negro. Esos son los cuerpos celestes ms misteriosos del Universo.

- 10 Volviendo a los Planetas, en agosto del 2006 la Unin Astronmica Internacional (UAI) decidi retirar la categora de Planeta a Plutn, el que pas a denominarse Nanoplaneta (o Planeta enano). Tambin defini lo que es un Nanoplaneta y un Planeta. Nanoplaneta es un cuerpo celeste que orbita alrededor del Sol y cuya masa y gravedad le han dado una forma casi esfrica, y que NO ha eliminado cuerpos susceptibles de girar alrededor suyo, y, adems, que no es un Satlite de un Planeta. Planeta es lo mismo, pero con la diferencia de que S ha eliminado cuerpos susceptibles de girar alrededor suyo. La UAI tambin decidi que en nuestro Sistema Solar slo existen (por ahora) cuatro Nanoplanetas (Ceres; Xena, que es ms grande que Plutn; Plutn y Caronte). Estos dos ltimos forman un sistema doble de Nanoplanetas. Todos los dems objetos celestes (excepto los Cometas y la Luna, que es un satlite, son Asteroides. Hay una lista de espera de una docena de Asteroides orbitando alrededor del Sol que en el futuro podran ascender a la categora de Nanoplanetas. Los principales son Sedna, Orcus, Quaor, Varuna, Ixion, Vesta, Pallas e Jygiera. La Luna, que se habra formado por la colisin entre la Tierra y otro Planeta (desintegrado) del tamao de Marte, no es un Nanoplaneta por poseer caractersticas propias relacionadas especialmente con su centro de gravedad. Nuestro Sistema Solar tiene, adems, dos Cinturones de Asteroides que son como dos gigantescas autopistas donde estn orbitando alrededor del Sol millares de cuerpos rocosos de todos tamaos. El principal de ellos, situado entre Marte y Jpiter, es llamado simplemente Cinturn de Asteroides. El otro, bautizado Cinturn de Kuiper, est ms all de la rbita de Neptuno y podra contener cuerpos ms grandes que Plutn. Los astrnomos han comprobado que en el primero existen unos 700.000 Asteroides de un dimetro mnimo de un kilmetro. Ese tamao es suficiente como para destruir nuestra civilizacin en caso de que uno de ellos se desprendiera del Cinturn y se desviara hacia la Tierra. Los peligros de colisin no son inminentes, pero el Asteroide 1950-DA, de alrededor un kilmetro de dimetro, podra alcanzar nuestro Planeta el 16 de marzo de 2880. La comunidad cientfica ya se est empezando a preocupar por ese problema y labora en busca de una solucin. Tambin se inquieta por los alrededor de quinientos mil objetos inservibles que han quedado orbitando alrededor de la Tierra. Se trata de satlites que ya no funcionan (China hizo estallar uno en miles de pedazos con un cohete), restos de satlites y sondas y otros tipos de basura espacial que pueden poner en peligro a las naves, satlites y sondas espaciales.

- 11 Un tornillo orbitando en sentido contrario y que impacte a una nave espacial equivale a haberle disparado con un can. Mucho ms lejos de la rbita de Plutn, existe una inmensa esfera formada por miles de millones de Asteroides, llamada Nube de Oort, descubierta en 1950. En su interior giran cuerpos congelados de todos los tamaos y se cree que desde all surgen los Cometas que atraviesan nuestro Sistema Solar. Cerca de la Tierra hay Asteroides pequeos que son atrados por la fuerza de gravedad de nuestro Planeta y penetran en su atmsfera desintegrndose como Estrellas Fugaces. Se calcula que anualmente caen en su superficie unas quince mil toneladas de polvo y trozos de esos Meteoritos. En el Universo hay dos tipos de materia: la Ordinaria y la Negra. Esta ltima es de naturaleza desconocida, pero corresponde a un 25 por ciento de la masa del Universo. No debemos confundir masa con peso. Masa es la cantidad de materia que contiene un cuerpo u objeto. El mejor ejemplo para visualizar esa diferencia es recordar que cuando el primer hombre pis la Luna, su masa no cambi, pero s su peso (por la fuerza de gravedad de ese astro, que es ms pequeo que la Tierra). La existencia de la materia Negra se detect en 1933 cuando se analizaba la masa de una Galaxia. En agosto de 2006, el telescopio espacial Chandra logr captar, por primera vez, una imagen de la materia Negra durante la colisin de dos Cmulos de Galaxias situados a ms de tres mil millones de aos-luz de nosotros. Tambin existe la energa Oscura, descubierta en 1998. Se trata de una fuerza repulsiva que est separando rpidamente a las Galaxias entre s. O sea que el Universo, en vez de ir desacelerando su expansin con el tiempo, la va acelerando. Mientras ms lejos estn las Galaxias, ms rpido se van separando. Algunas se estn alejando a mil kilmetros por segundo y las que se encuentran dos veces ms lejos, a dos mil kilmetros por segundo. Si viviramos en varios miles de millones de aos ms, veramos el cielo muy oscuro porque el resplandor luminoso que arrojan las Galaxias se habra alejado muchsimo de nosotros. Este fenmeno nos obliga a inventar telescopios cada vez ms potentes, ya que mientras ms lejos vemos, ms dbil es la luz que nos llega. Se estima que la fuerza repulsiva de la energa Oscura, que a nivel galctico acta al revs de la fuerza de gravedad (que debiera mantener a las Galaxias relativamente unidas entre s), empez a actuar hace unos seis a siete mil millones de aos. La bsqueda del origen de la energa Oscura es el mayor desafo que enfrentan actualmente los astrnomos. Las Galaxias tambin tienen en su interior millones de Agujeros Negros, de diversos tamaos, pero todas tienen uno mayor en su centro.

- 12 Un Agujero Negro se forma cuando una Estrella Supergigante agota su carburante atmico, estalla y su corazn se contrae comprimiendo su masa de manera tan densa que termina haciendo un agujero en el espacio. Su fuerza de atraccin es tan grande, que ni siguiera su propia luz puede escapar de su campo gravitacional. Es por eso que no podemos ver un Agujero Negro, sino slo detectarlo por las perturbaciones que provoca alrededor suyo. Un Agujero Negro traga todo lo que pasa cerca suyo, Planetas, Nebulosas, Estrellas, etc. Pero esos cuerpos no estn alimentndose constantemente. El que tenemos en el centro de la Va Lctea se aliment por ltima vez hace unos cincuenta aos, cuando se trag una Nebulosa que pas a su alrededor. Los Agujeros Negros, que luego expulsan la materia que ingieren en forma de chorros de energa hiperconcentrada, han sido catalogados en mini, medianos y supergrandes. El que tenemos en el centro de nuestra Galaxia es unas tres millones de veces ms grande que el Sol. Pero en el centro de otras Galaxias los hay de hasta tres mil veces ese tamao. Cuando dos Galaxias con sus respectivos Agujeros Negros centrales entran en colisin, stos terminan fundindose en uno supergrande. Los Agujeros Negros son los objetos celestes ms misteriosos y los ms difciles de estudiar por ser invisibles a nuestra vista. Volviendo a nuestra Va Lctea, se calcula que sta podra tener de un veinte a un cincuenta por ciento de Estrellas con un Sistema Solar parecido al de nosotros. En 1995 se descubri el primer Planeta fuera de nuestro Sistema Solar. Desde ese ao y hasta comienzos de 2008, se han encontrado ms de trescientos. Se les llama Exoplanetas. La mayora son Gaseosos-gigantes orbitando alrededor de sus respectivas Estrellas. Slo una decena de Exoplanetas rocosos han sido detectados hasta el momento. En abril de 2007, en el Observatorio Astronmico de La Silla, en el norte de Chile, se descubri un Exoplaneta rocoso que gira alrededor de una Estrella bautizada Gliese581. Da una vuelta en torno a ella en casi dos semanas, su temperatura promedio es parecida a la de la Tierra y su tamao es dos veces y medio el de nuestro Planeta. Se encuentra a 20,5 aos-luz de nosotros y fue bautizado Gliese 581-C. Tiene dos compaeros: Gliese 581-B (un Gaseoso-gigante del tamao de Neptuno) y Gliese 581-D, unas ocho veces ms masivo que la Tierra y que est un poco mas alejado de su Estrella.

- 13 Gliese 581-C, que orbita a diez millones de kilmetros de su Estrella llamada Enana Roja por su color y por ser casi fra (es cien veces menos luminosa que el Sol)-, se encuentra en la zona habitable de su Sistema. Eso significa que podra contener agua lquida y alguna forma de vida. Tambin se han detectado Estrellas binarias, que son dos Soles girando juntos. Algo que ha sorprendido a los astrnomos es encontrar Planetas Gaseosos-gigantes orbitando muy cerca de su Estrella, cuando debieran estar alejados de ella. Al parecer, se trata de Exoplanetas que estn siendo atrados por ella, la que terminar por devorarlos. Hemos visto que las distancias entre los Planetas son inmensas. El viaje a Marte (en los prximos veinte a treinta aos) demorar unos seis meses de ida y unos seis de vuelta. Los astronautas debern permanecer en el Planeta rojo un ao, esperando a que la rbita marciana est lo ms cerca de la terrestre (a cincuenta y cinco millones de kilmetros) para volver. La nave espacial deber llevar oxgeno y alimentos para veinticuatro meses. Las inmensas distancias nos hacen pensar que durante mucho tiempo estaremos solos en nuestro rincn de la Va Lctea. Eso no nos impide tratar de contactarnos con posibles civilizaciones lejanas, algunas de las cuales, a lo mejor, estn tratando de hacer lo mismo. En 1974, fue enviada desde el mayor radiotelescopio del mundo, en Arecibo (Puerto Rico), una seal radial inteligente de cuatro y medio minutos de duracin hacia un conglomerado de ms de trescientas mil Estrellas, con la esperanza de que sea captada en algn Exoplaneta de alguna de ellas. La seal, que como todas las ondas de radio viaja casi a la velocidad de la luz, demorar veinticuatro mil aos en llegar a destino. Si es captada y contestada, demorar otros veinticuatro mil aos en llegar a la Tierra. El ser humano no puede viajar a la velocidad de la luz (por razones fsicas complejas), pero s podr hacerlo algn da a casi esa velocidad. Como es inherente al hombre cimentar el camino de las prximas generaciones, debemos ir preparndonos para abandonar, poco a poco, nuestro Planeta. En un futuro lejano, pero que cada vez ir pareciendo menos lejano a esas futuras generaciones, en nuestro Planeta debido a problemas derivados de la sobrepoblacinhabrn desaparecido ros y lagos, y los mares y ocanos habrn bajado sensiblemente su nivel. La superficie del globo se habr convertido en un inmenso desierto. Los primeros pasos para salir de nuestra cuna natal ya se han dado. En unos cincuenta a sesenta aos ms tendremos una colonia terrestre instalada en Marte. Eso servir de ensayo para un futuro salto mayor, posiblemente a un AsteroideSatlite de Jpiter, distante quinientos noventa millones de kilmetros de nosotros.

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Cuando el Sol extienda su atmsfera candente, la temperatura en los Planetas y Asteroides-Satlites de Planetas (Jpiter tiene 63) ir parecindose ms a la de la Tierra. Es probable que lleguemos a instalarnos algn da en Plutn, distante cuatro mil trescientos millones de kilmetros de nosotros. All, en ese Nanoplaneta, de dos mil doscientos setenta y cuatro kilmetros de dimetro (es un poco ms pequeo que la Luna), estaremos al borde de nuestro Sistema Solar y ms cera de otros Sistemas Exoplanetarios. Cerca de Plutn hay otro Nanoplaneta: Caronte, que tiene casi la mitad de su tamao y que gira alrededor suyo mostrando siempre la misma cara. Si llegramos a Plutn, quizs se podran instalar en esa cara reflectores gigantes que recrearan el da y la noche en Plutn, imitando al Sol. Cuando ste se haya extendido, la temperatura de Plutn, que actualmente es de un promedio de 215 grados Celsius bajo cero, habr subido y se parecer ms a la de la Tierra. Segn algunos cientficos, una noria de cohetes con productos qumicos, lanzados durante decenios (o siglos), cambiara la superficie helada de ese cuerpo celeste, adaptndola a nuestras necesidades. Una vez que se hubieran creado ros, bosques y praderas, se enviaran animales y luego parejas de jvenes humanos para poblarlo. Es probable, entonces, que la humanidad termine visitando toda (o casi toda) la Galaxia, saltando desde Plutn a otros Exoplanetas. Pero lo que no podremos hacer ser viajar a otras Galaxias, porque cuando hayamos desarrollado nuestra tecnologa stas ya estarn muy alejadas de nosotros. Los seres humanos somos polvo de Estrellas. Los tomos de calcio de nuestros huesos, los de fierro de nuestros glbulos rojos, se formaron hace unos cinco mil millones de aos en la Nebulosa donde nacieron nuestro Sol y sus ocho Planetas. Si analizramos la estructura molecular de un ser humano de 70 kilos de peso, veramos que sta est compuesta de 45,5 kilos de oxgeno, 12,6 kilos de carbono, 2,1 kilos de nitrgeno, un kilo de calcio, 700 gramos de fsforo, 214 de potasio, 175 de azufre, 100 de sodio, etc. etc., hasta llegar a 70 kilos. Como dentro del Universo nada desaparece, sino que todo se transforma, cuando en unos cinco mil millones de aos ms la Tierra quede tragada por el Sol, todo lo que haba en ella (desde el comienzo de los tiempos) volver a convertirse en polvo estelar. ste viajar por el espacio y alimentar una Nebulosa en cuyo seno se volver a formar una nueva Estrella con sus Planetas. Nuestros cuerpos estn compuestos por materia y energa.

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Sabemos lo que pasar con la materia en unos cinco mil millones de aos ms, pero no sabemos qu pasa con la energa cuando un ser humano fallece. Quizs quede flotando dentro de la atmsfera terrestre hasta el estallido solar y viaje a unirse a la Nebulosa. No sabemos nada. En numerosas publicaciones cientficas ya estn empezando a aparecer teoras sobre cmo podra terminar el Universo. Segn algunas, en un futuro muy lejano las Estrellas, poco a poco, irn agotando definitivamente su carburante atmico y se irn apagando una por una. Luego vendra el reino de los Agujeros Negros, que se multiplicaran. stos terminaran devorndose entre s porque ya no tendran ms materia y energa que ingerir. Finalizaran en un lento proceso de evaporacin. Tambin se afirma que si la energa Oscura reforzara su densidad en el futuro a medida que el Universo se va extendiendo, terminara dislocando y destruyendo todos los objetos ligados por la fuerza de gravedad (Galaxias, Estrellas, Planetas, etc.) y todo finalizara en una especie de gran fuego artificial. Hasta los tomos seran dislocados. Sera el triunfo final de la energa Oscura. A esta teora se le llama del Big rip, o de la Gran rasgadura. Pero todava falta mucho. Si tomramos una regla de un metro (mil milmetros), nuestra situacin actual, 13.700 millones de aos despus del Big Bang, correspondera ms o menos a los primeros milmetros de esa regla. Debido al rpido alejamiento de las Galaxias y a la desaparicin de la posibilidad de poder observarlas, nuestro Universo quedar reducido a nuestra sola Va Lctea y a las Galaxias del Cmulo local a las cuales nos habremos unido. Los desafos de la ciencia son inmensos pero tambin estn llenos de fantsticas esperanzas. Ya hemos encontrado un Exoplaneta primo de la Tierra. Ahora falta encontrar un hermano nuestro. Ms adelante vendr el contacto con otras civilizaciones que pueden estar ms o menos avanzadas que la nuestra. Para tratar de acercarnos a ellas, deberemos solucionar los enormes problemas fsicos y sicolgicos relacionados con los viajes a esas distancias. La ciencia avanza a pasos gigantes, y en los prximos aos los nuevos telescopios instalados en tierra o en satlites sern tan poderosos, que ya nos prometen el descubrimiento de miles de Exoplanetas. Ello servir para comprender mejor el origen de nuestro Sistema Solar y tratar de dar respuesta a preguntas trascendentales como de dnde venimos, hacia dnde vamos y cul es nuestro papel en el Universo. Es hora, entonces, de empezar a mirar el cielo con otros ojos y a pensar que all se juega el futuro de nuestros hijos. J.A.T.

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FUENTES CONSULTADAS Libros - Le destin de lUnivers, de Trinh Xuan Thuan (Editoral Gallimard) La Plus belle histoire du monde, de Hubert Reeves y Dominique Simonnet (Editorial Seuil) Le Bing Bang, de Heather Couper y Nigel Henbest (Editorial Dorling Kindersley) Du Big Bang a la vie, de Serges Media (Editorial Dami Editori)

- Grands Horizons, de Martin Redfern (Editorial Nathan) - Supernovas, de Mario Hamuy y Jos Maza Sancho (Editorial Universidad de Chile) LUnivers, de Claude Naudin y Marie-Lise Cuq (Editorial Larousse) Cosmos, de Sylvia Arditi y Marc Lachiexe-Rey (Editorial Marval-Vilo) Bang, de Brian May, Patrick Moore y Chris Lintott (Editorial Flammarion)

- 17 Revistas Science et Vie Ciel et espace Science magazine Pour la science Sciences et avenir Decouvertes Larousse-Gallimard Espace magazine

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