Vous êtes sur la page 1sur 185

Jean-Antoine-Nicolas Caritat Marquis de Condorcet

VIE DE MONSIEUR TURGOT

Secta fuit servare modum, finemque tenere, Naturamque sequi, patriaeque impendere vitam ; Non sibi, sed toti genitum se credere mundo. LUCAN.

Prsentation et notes par Francisco Vergara

Association pour la diffusion de lconomie politique, Paris, 1997. ISBN 2-912325-00-5


2

PRESENTATION

Aprs la mort de Turgot, deux de ses amis les plus proches (Dupont de Nemours et Condorcet) publirent, chacun, sa biographie. L'ADEP (Association pour la diffusion de l'conomie politique) a choisi de publier d'abord celle de Condorcet et, dans un futur proche, celle de Dupont de Nemours. Dans le livre que nous prsentons aujourdhui, Condorcet, qui matrise la perfection la philosophie et l'conomie politique de l'poque, tant anglaise que franaise, situe Turgot par rapport aux grandes lignes de division du monde intellectuel de son temps. D'abord, le grand ministre de Louis XVI est un libral , oppos aux systmes interventionnistes de Colbert et de Necker notamment1. Prcisons nanmoins que, contrairement ce que l'on enseigne si souvent, Turgot (tout comme Adam Smith, d'ailleurs) ne prne en aucun cas que l'Etat soit rduit au minimum ou qu'il reste en dehors de l'conomie 2. Ensuite, Turgot est prsent par Condorcet comme le plus grand reprsentant du systme philosophique rival de celui qu'allait laborer l'autre grande famille librale, celle de Hume, Adam Smith et John Stuart Mill au Royaume- Uni. L'autobiographie de John Stuart Mill, o cet auteur expose les principes de son systme lui, est, peut tre, l'quivalent le plus proche du livre de Condorcet. Il semble donc quelque peu injuste que le livre de Mill soit publi rgulirement (et dans presque toutes les langues du monde), tandis

1. Les Editions ADEP mettent aussi, la disposition du public, le clbre Eloge de Colbert, de Jacques Necker, le grand rival politique de Turgot. 2. Le but fondamental de l'Etat est, pour lui, d'assurer le respect des droits naturels. Cela exige parfois qu'il intervienne, parfois qu'il reste l'cart.

que la Vie de Monsieur Turgot n'a pas reu de nouvelle dition depuis plus de deux cents ans3. LE SYSTEME DE TURGOT On a souvent constat que Turgot - comme Adam Smith - avait un systme : un certain nombre de principes explicatifs permettant de relier, dans l'esprit, de larges pans de la ralit sociale, le tout chapeaut par un principe thique (une dfinition du bien et du mal servant de critre pour choisir, car leur but tait de choisir la meilleure lgislation possible). Ainsi Condorcet nous dit que : Toutes les opinions philosophiques de M. Turgot formaient un systme galement vaste et enchan dans toutes ses parties [...] toutes ses oprations, jusque dans leurs dtails, taient autant de parties d'un plan rgulier et gnral qu'il s'tait form [...] ce plan, et les motifs qui dictaient toutes ses dcisions particulires, taient les consquences d'un petit nombre de principes lis entre eux... (Vie de Monsieur Turgot, ci-dessous pages 130 et 141). Dans le livre que nous prsentons ici, Condorcet expose avec une grande clart en quoi consistent ces principes et comment, sur ce fondement, se construit un systme philosophique complet avec un projet de rforme de la socit qui en dcoule. Deux exemples de divergence sur les principes permettent de donner une petite ide de la diffrence qui existe entre ces deux grands systmes (celui de Turgot et celui des grands libraux anglais). Le premier concerne le critre thique qui est la pierre de touche dans tout projet cohrent de reforme de la socit. Hume expose avec grande clart le point de vue utilitariste ou principe d'utilit qui est celui de la plupart des grands auteurs
3. A lexception, bien sr, de la version contenue dans les uvres de Condorcet, dites par sa veuve (en 1804) et ensuite par F. Arago (entre 1847 et 1849).

britanniques : nous devons chercher les rgles qui sont, dans leur ensemble, les plus utiles et bnfiques [...] l'argument ultime pour chaque loi, c'est l'avantage et les besoins de l'humanit [...] le point ultime vers lequel elles tendent c'est l'intrt et le bonheur de la socit humaine [...] mme dans la vie de tous les jours nous avons recours chaque instant au principe d'utilit publique4 (nous soulignons, Hume, 1992, pages 195,198, 203). Turgot (comme aujourd'hui Rawls et Dworkin) refuse ce principe : Tout doit tendre non la plus grande utilit de la socit, principe vague et source profonde de mauvaises lois, mais au maintien de la jouissance des droits naturels (Vie..., page 140). Une deuxime divergence de principe concerne ce que l'on appelle thorie de la connaissance ou gnosologie ou manire de dcouvrir la vrit (en l'occurrence il s'agit de dcouvrir les meilleures lois et institutions pour la socit). Turgot semble avoir adhr la tradition dite rationaliste , qui prte la Raison humaine le pourvoir ou facult d'extraire, partir d'ides gnrales ou de concepts, des vrits nouvelles, inconnues jusqu'alors : La mthode qui nous conduit des vrits prcises par l'analyse de nos ides, n'a t connue que pour les sciences mathmatiques avant le dernier sicle. C'est la fin du mme sicle et dans celui-ci qu'elle s'est tendue sur toutes les parties des connaissances humaines (Vie..., page 150). Hume et John Stuart Mill expriment le principe contraire, celui de la philosophie de lexprience . Ainsi Mill crit la notion selon laquelle des vrits extrieures l'esprit peuvent tre dcouvertes par [...] la con4. Cest en cela que consiste le principe d'utilit au sens quest donne cette expression par les philosophes et conomistes qui adhrent ce principe : Hume, Bentham, les deux Mill, Sidgwick, Edgeworth, Pigou, etc. A la suite d'une erreur de la part d'Elie Halvy, qui a confondu, et fait un amalgame, entre le principe d'utilit (doctrine sur le bien et le mal) et l'ide selon laquelle l'homme est rigoureusement goste (thorie psychologique), une conception errone existe en France concernant ce principe. Sur l'erreur d'Halvy, voir Jean Pierre Dupuy, Postface La formation du radicalisme philosophique (PUF, vol. 1, 1995, page 335 et suivantes) et Francisco Vergara, Utilitarisme et hdonisme ; une critique d'Elie Halvy et de quelques autres , Economie et Socit, srie Oeconomia octobre 1995. Un tir part gratuit de ce dernier texte est disponible en crivant lADEP.

science, indpendamment de l'observation et de l'exprience est, j'en suis persuad, le grand support intellectuel des fausses doctrines et des mauvaises institutions (Mill, 1989, pages 171-172). Fort de ses principes, Turgot va essayer de dduire , a partir des principes gnraux de la morale surtout, une lgislation idale ; une lgislation qui doit servir comme modle pour inspirer les rformes que souhaitent les hommes justes de son poque. Il commence par rdiger un projet de lgislation minire : On est tonn, crit Condorcet, de voir que des lois, qui statuent sur un objet soumis jusqu'ici chez toutes les Nations des principes arbitraires d'utilit et de convenance, puissent tre des consquences si claires des principes les plus gnraux et les plus certains du droit naturel... (Vie..., page 45). Et il est convaincu - toujours selon Condorcet qu'il peut, par cette mthode (que lon pourrait appeler rationalisme juridique, voir note 27), laborer un code civil tout entier : M. Turgot tait parvenu voir qu'il en tait de mme du systme des lois civiles...[qui ne devaient tre que] de simples consquences des principes gnraux du droit naturel5 (Vie...page 45 et 152). D'autres principes philosophiques et conomiques caractrisent le systme de Turgot et le distinguent de celui de Hume-Smith-Mill. Limitonsnous en nommer deux ici. Premirement, concernant la thorie de la cause et de l'effet, par exemple, Turgot ne semble pas, comme Hume et Mill, avoir rejet la notion de cause finale selon laquelle les faits futurs, qui n'existent pas encore, peu-

5. Dans la thorie de la connaissance, la croyance selon laquelle des vrits nouvelles peuvent tre dcouvertes sans recours l'exprience, partir soit d'ides a priori soit d'ides gnrales qui surgissent par une sorte d'intuition, est souvent appele rationalisme . C'est par ce nom que Bacon dsigne les opinions de Descartes en la matire. Dans la langue courante, l'expression rationalisme dsigne souvent quelque chose de tout fait diffrent, ce qui a conduit de nombreuses confusions. Elle se rfre gnralement ceux qui ne croient pas aux sorcires, la magie, aux prsages, aux interventions habituelles des dieux dans les vnements humains, etc. Dans ce sens du mot, un rationaliste serait quelquun qui pense que tous les vnements ont une explication scientifique. Il va de soi que la divergence entre Bacon et Descartes (la diffrence entre le rationalisme et lempirisme, comme doctrines fondamentales de la philosophie) ne porte pas sur ce point. Tous deux croyaient la Rvlation divine et aux Miracles de Jsus.

vent dans une certaine mesure qu'il reste prciser, tre une cause explicative des vnements prsents. Deuximement, l'conomie politique de Turgot est construite sur une dfinition de la production et du revenu diffrents de celui de Smith et des classiques anglais. Lconomie politique classique anglaise est un modle simplifi du monde qui reprsente la socit comme vivant sur la base du travail des ouvriers et des paysans, et ventuellement des animaux. Lconomie politique de Turgot, prsente la socit comme vivant sur la base non du travail (humain ou autre) mais sur la base des facults reproductives de la Nature (un grain de bl se transforme en douze) ; do lusage systmatique de lexpression la reproduction de lanne pour dsigner le revenu. Il sagit de deux modles rivales pour reprsenter la vie sociale, les deux tant, a priori, tout aussi valables. Ainsi Turgot crit, dans une clbre lettre adresse Hume : Je veux seulement vous indiquer le principe d'o je pars et que je crois incontestable : c'est qu'il n'y a d'autre revenu possible dans un Etat que la somme des productions annuelles de la terre (25 mars 1767). Conception proche de celle exprime par Dupont de Nemours dans une lettre Jean Baptiste Say : Dieu seul est producteur. Les hommes travaillent, recueillent, conomisent, et conservent, mais conomiser n'est pas produire (Dupont de Nemours, page 399). Nous avons choisi, dans cette dition, de rduire la Prsentation au strict minimum, insistant uniquement sur le fait que Turgot avait, si l'on en croit Condorcet, un systme cohrent diffrent de celui de Hume-Smith-Mill, plus proche du systme de Locke. Au lecteur de dcouvrir, dans les pages qui suivent, les principes de ce systme, et nous esprons que nos notes, en bas de page, et certaines prcisions dans des parenthses rectangulaires [ ], l'aideront dans ce sens. Remarquons que John Stuart Mill, pourtant un des grands thoriciens du systme philosophique rival, fait un loge de taille Turgot, le prsentant

comme : lexemple le plus remarquable que l'poque moderne nous offre d'un homme qui runissait l'esprit de la philosophie et la poursuite d'une vie active [...] ; la merveille non seulement de son temps mais de toute l'histoire (Mill, 1836, page 335). Et trente ans plus tard : la Vie de Turgot de Condorcet [...] retrace la vie d'un des hommes les plus nobles et les plus sages, raconte par un autre homme, lui aussi parmi les plus nobles et sages (Mill, 1989, page 99).

LA THEORIE DE LA JUSTICE DE TURGOT Pour que la pense de Turgot soit comprhensible au lecteur contemporain, il est ncessaire de revenir en arrire et de stendre plus longuement sur un des ses principes : son principe thique (sa doctrine morale), en particulier la thorie de la justice quelle implique. Condorcet nous dit que le grand idal de Turgot tait dinstaurer la justice (des lois et des institutions justes) ; et, en effet, le mot justice est utilise 104 fois dans le texte qui suit. Or, il savre que dans la langue franaise courante, on se sert rarement de ce mot au sens o lutilisent Turgot et Condorcet, ce qui a conduit certains commentateurs des confusions. Les diffrents usages du mot justice Chez les philosophes, certains auteurs utilisent le mot avec une acception trs large, comme synonyme du mot bien . Dire donc qu'une action, une loi, ou une institution est juste quivaut simplement a dire qu'elle est bonne. La justice englobe, dans ce sens du mot, toutes les vertus. Comme le rappelle Adam Smith, c'est dans ce sens que Platon utilise l'expression : Dans ce dernier sens, le mot justice dsigne [...] non seulement les devoirs de la justice commutative et distributive, mais encore les devoirs exigs par toutes les autres vertus, ceux de la prudence, du cou-

rage (fortitude en anglais), de la temprance [...] C'est dans ce dernier sens que Platon entend le mot justice, laquelle, selon lui, dsigne la perfection de toutes les vertus (nous soulignons, Smith, 1976, page 270). D'autres auteurs, comme Locke, Pufendorf, Hume, Smith, Walras, etc., utilisent le mot justice dans un sens plus restreint, pour dsigner une seule des quatre vertus cardinales (et non toutes). C'est dans ce sens plus troit que lexpression est utilise par Turgot et quelle lest, de nos jours, dans les dbats autour des thories de la justice . Mais, puisque Turgot utilise le mot justice pour dsigner une seule des vertus cardinales, voyons de quelle vertu il s'agit exactement. Les vertus de Justice et de Bienfaisance L'thique (branche de la philosophie qui s'interroge sur le bien et le mal) distingue, parmi les devoirs que nous avons l'gard des autres, deux grandes classes. La premire est constitue par les devoirs de justice ; il s'agit des devoirs qui consistent respecter les droits de chacun, donner chacun ce quoi il a droit. La deuxime est constitue pas les devoirs de bienfaisance , qui consistent faire tout ce qui peut aider les autres mais qu'ils ne peuvent pas nous rclamer titre de droit. Comme l'crit John Stuart Mill (mais on pourrait citer, ce propos, bien d'autres) : La justice concerne ces actions dont ce n'est pas seulement bien de les accomplir et mal de ne pas les accomplir, mais des actions de notre part qu'une personne particulire peut exiger titre de droit [...] I1 me semble que c'est ce trait - un droit dtenu par quelqu'un, relatif au devoir moral en question - qui constitue la diffrence spcifique entre la justice et [...] la bienfaisance (nous soulignons, Mill, 1991, page 185). Ces prcisions s'imposaient car dans le franais courant le mot justice est, la plupart du temps, utilis dans des sens assez diffrents. Parfois lexpression est utilise dans un sens proche de celui de Platon, comme une manire solennelle pour dsigner de ce qui est bien, honnte, ou con-

venable. Mais souvent elle est utilise dans un sens extrmement spcifique, comme synonyme de ce qu'on appelle, en France, justice sociale , pour faire allusion aux devoirs spcifiques de la socit l'gard des classes laborieuses . Ce n'est dans aucun de ces deux sens que Turgot, ainsi que Rawls et Dworkin aujourdhui, utilise l'expression. Une socit juste est donc, par dfinition, une socit o tous les droits sont respects (o tous les devoirs de justice sont remplis); c'est-dire, une socit o existent les institutions ncessaires pour faire respecter ces droits. Par exemple, si on estime que le droit de proprit doit tre respect, une socit juste devra contenir une police et des tribunaux ; si on pense que tous les enfants ont droit une ducation, une socit o il n'existerait que des coles payantes et non accessibles aux pauvres, serait une socit injuste. Droits naturels et droits fonds sur lutilit Puisque la justice consiste respecter et faire respecter les droits de chacun, la question fondamentale dans une thorie de la justice est de savoir quelles liberts, quelles avantages, quels privilges doivent tre levs au rang de droits et protgs par laction collective y compris la force ? La premire chose faire est d'claircir ce que l'on entend par lexpression un droit . Il s'agit d'une expression gnrique qui dsigne une partie des liberts, des privilges, des avantages, des immunits, des prrogatives qui existent habituellement dans un pays. Lorsque le non respect de certaines de ces liberts, avantages, etc., veille un fort sentiment d'indignation sociale, ils tendent tre garantis spontanment par la volont collective de la socit, y compris par la force. C'est ce que l'on entend par un droit dans la thorie de la lgislation (thorie qui dcrit les faits, ce qui est). L'thique, au sens propre de ce mot, s'interroge sur ce qui doit tre ; elle se demande donc ce qui est digne et ce qui n'est pas digne d'tre lev au

10

rang de droit (et, en tant que tel, sanctionn par la socit). Un exemple permettra d'illustrer cela. Les partisans de presque toutes les doctrines thiques considrent que la possibilit d'aller l'cole doit tre un droit pour tout enfant ; la possession d'une bicyclette, par contre, est considr comme une bonne chose, mais pas ncessairement un droit qui doit tre assur par la force de la socit. Les thories de la justice peuvent donc (sans que cela soit le seul principe de classification) tre groupes daprs le critre qu'elles utilisent pour faire cette importante distinction, pour dlimiter ces deux classes de bonnes actions. Deux grandes coles s'opposent depuis l'antiquit sur cette question. Selon une premire (l'cole utilitariste) c'est l'utilit publique de la chose qui justifie que tel ou tel avantage soit lev au rang de droit. Ainsi, Hume crit dans la section intitule De la justice de son Enqute concernant les principes de la morale : l'utilit publique de la justice [...] la rflexion sur les consquences bnfiques que produit cette vertu, sont le seul fondement de son mrite [soulign par Hume] ... Quel autre argument a-t-on jamais pu donner pour justifier que ceci soit moi et que cela soit toi ? [...] quel argument plus fort peut-on concevoir, ou souhaiter, en faveur du respect d'un devoir, que de reconnatre que, plus ce respect est inviolable, plus la socit atteindra un degr lev de bonheur [...] les rgles de la justice sont fixes partir du point de vue de l'utilit gnrale [...] Si nous faisons abstraction de cette circonstance, il faut admettre que le respect des droits et des proprits est aussi dnou de fondement que la plus grossire et la plus vulgaire des superstitions (nous soulignons, Hume, 1992, pages 183, 195, 201, 199). Dans le chapitre intitul De la relation entre l'utilit et la justice de son livre Utilitarianism, John Stuart Mill dit la mme chose : je m'inscris contre toute thorie qui tablit un talon de justice imaginaire qui ne soit pas fond sur l'utilit [...] Avoir un droit c'est, selon moi, avoir quelque chose dont la socit doit me garantir la jouissance. Si quelque contradic-

11

teur insiste et demande pourquoi elle le doit, je ne puis lui en donner d'autre raison que l'utilit gnrale (nous soulignons, Mill, 1991, page 195 et 189 ). Dcider donc si un avantage mrite ou non d'tre lev au rang de droit est une question de calcul ; il faut calculer si cela entrane ou non des consquences heureuses pour la communaut. C'est cela le principe d'utilit (aucun rapport avec la thorie qui attribue un gosme universel lhomme). A l'oppos de cette doctrine se trouvent les diffrentes variantes du Droit naturel , qui considre que dans un droit de l'homme il y a quelque chose de plus noble, de plus lev, et de fondamentalement diffrent de la simple utilit qui dcoule de son respect scrupuleux. Voici comment Benjamin Constant, dans son essai Des droits individuels , exprime cette ide : je voudrais, le plus possible, sparer l'ide du droit de la notion de l'utilit [...] Le droit est un principe, l'utilit n'est qu'un rsultat [...] en parlant du droit, vous prsentez une ide indpendante de tout calcul... (nous soulignons, Constant, page 433-434.). C'est ce grand courant de pense (au droit naturel) qu'adhre aussi Turgot. Il spare strictement, comme le fait Benjamin Constant, justice et utilit, et lve la premire au rang de critre suprme : la libert du commerce a un motif plus noble que celui de son utilit, quelque tendue qu'elle puisse tre...[ce motif est] la justice qui prescrit de laisser a chacun le libre exercice de sa proprit lgitime (Vie..., page 42). Un exemple banal permet de se faire une ide de l'origine et de la justification des droits que donnent les auteurs qui croient qu'ils sont exigs par la Nature . Si l'on observe la Nature humaine (comme nous le demande Pufendorf, par exemple) on constate que la femme, lorsqu'elle accouche, voit ses seins se remplir de lait. D'un autre ct, on voit que l'enfant qui vient de natre peut absorber uniquement de la nourriture liquide, et parmi les liquides disponibles, le lait de sa mre semble tout naturelle-

12

ment indiqu. En plus, les motions et les instincts naturels (implants par la Nature dans lesprit de la mre comme dans celui de l'enfant) semblent porter la premire spontanment offrir son sein et le second le mettre dans sa bouche et tter. Cette observation conduit penser quil est conforme l'intention de la Nature que la femme allaite son enfant. De cette intention dcoulent un droit naturel pour l'enfant sur le lait et un devoir naturel pour la mre, de donner ce lait. Bien entendu les partisans du droit naturel se chamaillent pour savoir si le critre suprme est la nature de l'homme , la volont de Dieu , la Raison naturelle , la Raison a priori , etc..

Il nous reste remercier, pour leurs conseils et leur profonde perspicacit, les membres de notre association Estiva Reus et Frdric Dupont de lUniversit de Bretagne Occidentale ainsi que Bernard Guerrien de lUniversit de Paris I. Nicolas Rieucau a eu la gentillesse de relire le texte.

Francisco Vergara fvrier 1997

13

SOURCES :

CONSTANT Benjamin, De la libert chez les modernes, crits politiques, dits par Marcel Gauchet, Le livre de poche. DUPONT DE NEMOURS Pierre Samuel, Physiocrates, premire partie, Lettre Jean Baptiste Say , Edition Daire. HUME David, 1992, An Enquiry Concerning the Principles of Morals), Clarendon Press, Oxford. MILL John Stuart, 1836, On the Definition of Political Economy , Works, vol. 4. MILL John Stuart, 1989, Autobiography, Penguin Books. MILL John Stuart, 1991, On Liberty and Other Essays, Oxford University Press. SMITH, Adam, 1976, Theory of Moral Sentiments, dition de Glasgow.

14

AVERTISSEMENT Les Mmoires6 sur la vie de M. Turgot, qui ont paru en 1783, auraient d sans doute mempcher d'crire. Mais quelque bien faits que soient ces Mmoires, et malgr la connaissance approfondie des principes de l'conomie politique et des oprations excutes ou projets par M. Turgot, qui rend cet ouvrage aussi intressant qu'instructif, j'ai espr qu'on me pardonnerait d'avoir envisag le mme objet sous un point de vue diffrent, et d'avoir cherch faire connatre dans M. Turgot le philosophe plutt que l'homme d'Etat. Si j'avais song aux intrts de mon amour-propre, j'aurais gard le silence : je sentais combien il y avait de danger paratre aprs un ouvrage qui avait obtenu un succs si gnral et si mrit ; et je ne pouvais me dissimuler la supriorit que l'auteur avait sur moi. Mais je n'aurais pu me pardonner de n'avoir pas rendu ce faible hommage la mmoire d'un grand homme que j'ai tendrement chri, dont l'amiti ma t si douce et si utile, et dont le souvenir sera toujours pour moi un de ces sentiments dlicieux et tristes qui deviennent une partie de notre existence, et ont le pouvoir de nous la rendre plus chre. Cest ce sentiment que j'ai cd ; et j'ose esprer qu'en me donnant quelques droits l'indulgence de ceux qui pourront jeter les yeux sur cet ouvrage, il obtiendra grce pour ses dfauts.

6. Note de lditeur. Mmoires sur Turgot, publi par Dupont de Nemours, en franais, aux Etats-Unis. Une deuxime dition est parue comme premier volume des uvres de M. Turgot, dites par Dupont de Nemours en 9 volumes chez A. Belin (1809-1811).

15

D
pu faire.

ANS CETTE FOULE de ministres qui tiennent pendant quelques

instants entre leurs mains le destin des peuples, il en est bien peu qui soient dignes de fixer les regards de la postrit. S'ils n'ont eu que les principes ou les prjugs de leur sicle, qu'im-

porte le nom de l'homme qui a fait ce que mille autres a sa place eussent fait comme lui ? L'histoire gnrale renferme le rcit des vnements auxquels ils ont eu part. On y voit que tel ministre, tir de la foule des ambitieux, a plus song obtenir les places qu' s'en rendre digne ; qu'il s'est plus occup de les conserver longtemps, que de les bien remplir. On voit le mal qu'ils ont fait par ambition, celui qu'ils ont souffert par ignorance ou par faiblesse, quelquefois le bien qu'ils ont tent sans succs, plus rarement celui qu'ils ont L'histoire de leurs penses, celle mme de leurs vertus, se trouve dans le tableau des opinions et des prjugs de leurs contemporains. Mais si dans ce nombre il se rencontre un homme a qui la nature ait donn une raison suprieure, avec des principes ou des vertus qui n'taient qu'a lui, et dont le gnie ait devanc son sicle assez pour en tre mconnu, alors l'histoire d'un tel homme peut intresser tous les ges et toutes les nations ; son exemple peut tre longtemps utile ; il peut donner des vrits importantes cette autorit ncessaire quelquefois la raison mme. Tel fut le ministre dont j'entreprends d'crire la vie. Si l'honneur d'avoir t son ami est le seul titre l'estime publique dont j'ose me flatter, si ce sentiment a t le plus doux peut-tre que j'aie jamais prouv, l'amiti ne me fera point altrer la vrit. Le mme sentiment qui anima toute sa vie, l'amour de l'humanit, m'a seul inspir le dsir d'en tracer le tableau ; et, s'il tait possible que je fusse tent d'en altrer quelques traits, je me souviendrai alors d'avoir appris de lui que le plus grand bien

16

qu'on puisse faire aux hommes est de leur dire la vrit, sans dguisement comme sans exagration, sans emportement comme sans faiblesse. Sa vie n'occupera qu'une partie de cet ouvrage. Aprs avoir dit le bien qu'il a fait et celui qu'il prparait ; aprs avoir montr ses vertus, ses talents et son courage dans le petit nombre des vnements d'une vie toujours constamment dirige par des principes invariables et simples qu'il s'tait forms ; aprs avoir parl de quelques ouvrages qui, dicts par une raison suprieure, renferment des vues aussi vastes que saines et bien combines, et qui cependant sont presque tous au-dessous de lui, il me restera encore tracer l'histoire de ses opinions, de ses ides, de son caractre. Je sens combien je dois rester au-dessous d'un tel sujet ; mais ceux qui me liront jugeront, par ce que je dirai, combien il tait difficile de le bien remplir. Les hommes clairs et vertueux verront tout ce qu'ils ont perdu en lui, et ils me sauront gr de mes efforts pour le leur faire mieux connatre. ANNE-ROBERT-JACQUES TURGOT naquit Paris, le 10 mai 1727. Sa famille est une des plus anciennes de la Normandie. Son nom signifie le dieu Thor, dans la langue de ces conqurants du Nord, qui ravagrent nos provinces pendant la dcadence de la race de Charlemagne. L'hpital de Cond-sur-Noireau fut fond, en 1281, par un de ses anctres. Son trisaeul, un des prsidents de la noblesse de Normandie aux tats de 1614, s'opposa avec courage la concession qu'un gouvernement faible, plus occup de flatter l'avidit des grands que de dfendre ls droits des citoyens, venait de faire au comte de Soissons des terres vaines et vagues7 de la province. Le pre de M. Turgot fut longtemps prvt des marchands8 ; et tandis que le vulgaire admirait la somptuosit lgante des ftes qu'il ordonnait, le got pur et noble des monuments qu'il fit lever, tribut qu'il payait, malgr lui peut tre, aux ides de son temps ; tandis que les ci7. Note de lditeur. Une vaine pture est une terre o la pture est libre ; une terre vague est une terre laisse sans culture. 8. Note de lditeur. Premier magistrat municipal de Paris.

17

toyens respectaient l'conomie et l'ordre de son administration, lintgrit et le dsintressement de sa conduite, un petit nombre de sages applaudissaient des travaux utiles, dirigs par de vraies connaissances, des soins pour la sant, pour les intrts du pauvre, qu'il tait alors trop commun d'oublier. On se rappellera longtemps ce jour o le peuple tonn le vit se jeter seul entre deux troupes de gardes franaises et suisses prtes se charger, saisir le bras de l'un d'eux dj lev pour frapper, et forcer des soldats furieux reconnatre une autorit paisible et dsarme. Un trait de l'enfance de M. Turgot annona son caractre. La petite pension dont ses parents lui laissaient la disposition au collge, disparaissait aussitt qu'il l'avait reue, sans qu'on pt deviner quel en tait l'emploi. On voulut le savoir : et on dcouvrit qu'il la distribuait des pauvres coliers externes, pour acheter des livres. La bont, la gnrosit mme, ne sont pas des sentiments rares dans l'enfance : mais que ces sentiments soient dirigs avec cette sagesse, qu'ils soient soumis des vues d'une utilit relle et durable, voil ce qui semble prsager vritablement un homme extraordinaire, dont tous les sentiments devaient tre des vertus, parce qu'ils seraient toujours conduits par la raison. Les parents de M. Turgot le destinaient l'tat ecclsiastique. Il tait le dernier de trois frres. Lan devait se consacrer la magistrature, devenue, depuis quelques gnrations, l'tat de sa famille, et le second embrasser la profession des armes. C'tait alors un usage presque gnral, de prononcer ds le berceau sur le sort de ses enfants d'aprs les convenances de famille, ou les consquences qu'on tirait de leurs inclinations naissantes. Ces hommes, placs au hasard dans des professions pour lesquelles ils n'taient pas ns, devenaient, pour les familles et pour lEtat, un fardeau inutile et souvent funeste. Heureusement cet usage ne subsiste plus : et c'est un des bienfaits de cette philosophie, dont on dit encore tant de mal par habitude, en jouissant de tout le bien qu'elle a fait.

18

Le got de M. Turgot pour l'tude, la modestie et la simplicit de ses manires, son caractre rflchi, une sorte de timidit qui l'loignait de la dissipation, tout semblait le rendre propre l'tat ecclsiastique ; et il paraissait qu'il lui aurait cot peu de sacrifices, pour se livrer l'esprance de la fortune brillante que ses talents runis sa naissance lui auraient assure. Mais M. Turgot eut peine atteint l'ge o l'on commence rflchir, qu'il prit a la fois la rsolution de sacrifier ces avantages sa libert et sa conscience, et celle de suivre cependant les tudes ecclsiastiques, et de ne dclarer sa rpugnance ses parents qu' l'instant d'un engagement irrvocable. Cet tat n'imposait M. Turgot aucun devoir de conduite qui pt l'effrayer ; mais il sentait combien tout engagement pour la vie est imprudent. Quelque frivole que paraisse l'objet d'un serment, il ne croyait pas qu'il pt tre permis de s'en jouer, ni qu'on pt, sans s'avilir soi-mme, faire des actions qui avilissent dans l'opinion commune la profession que l'on a embrasse. Il voyait dans l'tat ecclsiastique l'engagement, plus imprudent encore, d'avoir toujours les mmes opinions publiques, de prcher ce qu'on cessera peut-tre bientt de croire, d'enseigner aux autres comme des vrits ce qu'on regarde comme des erreurs, et de se mettre dans la ncessit si jamais on adopte des sentiments diffrents de ceux de lEglise, ou de mentir chaque instant de sa vie, ou de renoncer beaucoup d'avantages, et peut-tre de s'exposer beaucoup de dangers. Et qui peut se rpondre alors d'avoir le courage de remplir ce devoir? Pourquoi s'exposer au malheur d'tre rduit choisir entre sa sret et sa conscience? S'il croyait la religion, tait-il sr d'y croire toujours? pouvait-il se rpondre d'en adopter toujours tous les dogmes? et ds lors lui tait-il permis de prendre l'engagement de les professer toute sa vie? M. Turgot fit sa licence, et fut prieur de Sorbonne, espce de dignit lective, que les docteurs de la maison confrent ordinairement celui des bacheliers dont la famille a le plus d'clat ou de crdit. Il tait oblig, par

19

cette place, de prononcer deux discours latins ; et ces ouvrages, faits en 1750 par un jeune homme de 23 ans, sont un monument vraiment singulier, moins encore par l'tendue des connaissances qu'ils supposent, que par une philosophie et des vues propres l'auteur. On y trouve, pour ainsi dire, son esprit tout entier ; et il semble que la mditation et le travail n'ont fait depuis que le dvelopper et le fortifier. Le premier de ces discours a pour objet l'utilit que le genre humain a retire de la religion chrtienne. La conservation de la langue latine et d'une partie des ouvrages des anciens ; ltude de la scolastique, qui du moins prservera dune stupidit absolue les Etats des barbares destructeurs de l'empire romain, et qui produisit dans la logique, comme dans la morale et dans une partie de la mtaphysique, une subtilit, une prcision d'ides, dont l'habitude, inconnue aux anciens, a contribu plus quon ne croit aux progrs de la bonne philosophie9 ; l'tablissement d'une morale plus universelle, plus propre rapprocher les hommes de tous les pays, fonde sur une fraternit gnrale entre tous les individus de l'espce humaine tandis que la morale paenne semblait tendre les isoler, ne rapprocher que les membres d'une mme cit, et surtout ne s'occupait que de former des citoyens ou des philosophes, au lieu de former des hommes ; la destruction de l'esclavage domestique et de celui de la glbe10, qui est peut-tre autant l'ouvrage des maximes du christianisme que de la politique des souverains, intresss crer un peuple pour le faire servir l'abaissement des grands ; cette patience, cette soumission que le christianisme inspire, et qui, dtruisant l'esprit inquiet et turbulent des peuples anciens, rendit les Etats chrtiens moins sujets aux orages, apprit respecter les puissances tablies et ne point sacrifier l'amour, mme lgitime, de l'indpendance, la paix, le re-

9. Note de lditeur. C'est par cette phrase, en exergue, que commence le premier livre du trait de Logique de John Stuart Mill. Bel loge venant de la part d'un des adversaires les plus systmatiques du systme philosophique de Turgot. 10. Note de lditeur. On appelle glbe le fonds de terre auquel taient rattachs les Serfs et avec lequel ils taient habituellement vendus.

20

pos et la sret de ses frres : tels furent les principaux bienfaits du christianisme. Ce n'est pas que M. Turgot se dissimult ni les abus affreux du pouvoir ecclsiastique, qui avait chang la race humaine en vil troupeau tremblant sous la verge d'un lgat11 ou d'un pnitencier, ni les querelles sanglantes du sacerdoce et de l'empire, ni les funestes maximes du clerg, armant les rois contre leurs sujets, l soulevant les peuples contre les rois, et agissant, au gr de son intrt, tantt le poignard du fanatisme, et tantt la hache des bourreaux. Le sang de plusieurs millions d'hommes, massacrs au nom de Dieu, fume encore autour de nous. Partout la terre qui nous porte couvre les ossements des victimes d'une intolrance barbare. Une me douce et sensible pouvait-elle n'avoir pas t rvolte de ces horribles tableaux? Une me pure et noble pouvait-elle ne pas tre souleve en voyant dans ces mmes sicles l'esprit humain dgrad par de honteuses superstitions, la morale corrompue, tous les principes des devoirs mconnus ou viols, et l'hypocrisie faisant avec audace, de l'art de tromper les hommes et de les abrutir. le seul moyen de les dominer et de les conduire ? Car tous ces attentats, rigs en devoir sacrs aux yeux des ignorants, taient prsents aux politiques comme des crimes ncessaires au repos des nations ou l'ambition de leurs souverains. M. Turgot tait ds lors trop clair pour ne voir que des abus dans ces consquences ncessaires de toute religion qui, charge de dogmes spculatifs, fait dpendre le salut des hommes de leur croyance, regarde le libre usage de la raison comme une audace coupable, et fait de ses prtres les prcepteurs des peuples et les juges de la morale. Il nignorait pas que, si les gouvernements de lEurope pouvaient cesser dtre clairs ; sils pouvaient oublier quelques instants de veiller sur les entreprises du clerg ; si tous les hommes qui ont reu de lducation, qui ont des lumires, qui peuvent prtendre aux places, tous ceux, en un mot, dont l'opinion gou11. Note de lditeur. Nom donn aux ambassadeurs et fonctionnaires du souverain pontife.

21

verne rellement le monde, pouvaient cesser d'tre runis dans un esprit de tolrance et de raison, bientt les mmes causes reproduiraient les mmes effets. Mais M. Turgot croyait cette rvolution impossible ; il voyait que tous les maux par lesquels le genre humain avait t prouv, l'avaient conduit une poque o le retour la barbarie ne pouvait plus tre craindre12 ; que, par une suite ncessaire du progrs toujours croissant des lumires, l'influence, malheureusement encore si funeste, de l'esprit de superstition et dintolrance s'anantirait de jour en jour, et qu'enfin le mpris public achverait dans moins d'un sicle l'ouvrage que la raison avait si heureusement commenc. Ce bonheur, dont nos neveux ont l'esprance, et dont nous gotons dj quelques fruits, a sans doute cot bien cher nos anctres : mais l'Asie n'a-t-elle pas souffert presque autant de la barbarie de ses conqurants, que l'Europe de la cruaut de ses prtres? Cependant ces maux ont t une pure perte ; les rvolutions ont succd aux rvolutions, la tyrannie a la tyrannie ; et, sans les lumires de l'Europe, le genre humain aurait t condamn une ternelle ignorance et des dsastres perptuels. Le second discours a pour objet le tableau des progrs de l'esprit humain. L'auteur les suit depuis les anciens peuples asiatiques, qui sont pour nous les crateurs des sciences, jusqu nos jours, au milieu des rvolutions des empires et des opinions. Il expose comment la perfection des beaux-arts est limite par la nature mme, tandis que celle des sciences est sans bornes. Il fait voir comment les plus utiles inventions dans les arts mcaniques ont pu natre dans les sicles d'ignorance, parce que ces inventions ont pour objet des arts cultivs ncessairement dans tous les temps, et que l'observation et l'exprience peuvent en ce genre donner aux hommes de gnie les connaissances ncessaires pour s'lever ces inven12. Note de lditeur. La conviction que certains changements sont irrversibles (linvention de limprimerie, par exemple) est une des ides sur lesquelles repose la doctrine de la perfectibilit indfinie de l'esprit humain, qui s'oppose la conception qui voit l'histoire comme un cycle qui recommence ternellement au mme point.

22

tions. Il montre que les sciences durent leurs premiers progrs la dcouverte de lcriture ; que celle de l'criture alphabtique leur fit faire un nouveau pas, et limprimerie un plus grand encore, puisque cet art les a rpandues sur un grand espace, et garantit leur dure. Enfin, il prouve que leurs progrs, auxquels on ne peut assigner aucun terme, sont une suite de perfectibilit de lesprit humain, perfectibilit quil croyait indfinie. Cette opinion, quil na jamais abandonne depuis, a t un des principaux principes de sa philosophie. Le temps o il fallait dclarer enfin qu'il ne serait point ecclsiastique tait arriv. Il annona cette rsolution son pre dans une lettre motive ; et il obtint son consentement. L'tat de matre des requtes13 tait celui qu'il avait choisi. Passionn pour tous les genres de connaissances, comme pour la littrature et la posie, il avait tudi les lments de toutes les sciences, en avait approfondi plusieurs, et form la liste d'un grand nombre d'ouvrages qu'il voulait excuter. Des pomes, des tragdies, des romans philosophiques, surtout de vastes traits sur la physique, sur l'histoire, la gographie, la politique, la morale, la mtaphysique et les langues, entraient dans cette liste singulire. Il n'existe que le plan de quelques uns de ces ouvrages ; et ces plans supposent des connaissances aussi vastes que varies, des vues neuves et profondes. Cette passion de l'tude aurait pu conduire un homme, n mme avec moins de gnie que lui, mais avec un caractre aussi suprieur l'ambition, et une me aussi loigne de toute vanit, ne dsirer d'autre tat que celui d'homme de lettres. M. Turgot pensait autrement. L'tat o il pouvait tre le plus utile, sans jamais tre oblig de sacrifier ni la vrit, ni la justice, tait celui qu'il se croyait oblig d'embrasser. Il prfra donc une charge de matre des requtes aux autres places de la robe. Ministre du pouvoir excutif dans un pays o l'activit de ce pouvoir s'tend sur tout ;
13. Note de lditeur. L'expression tait utilise pour dsigner certains membres de la haute fonction publique.

23

agent du gouvernement dans les oprations sur les finances ou le commerce qui influent le plus sur la prosprit publique ; appel plus srement que les membres d'aucun autre ordre aux premires places de l'administration, il est rare qu'un matre des requtes n'ait une grande influence ou sur une province ou sur l'tat entier, et que dans le cours de sa vie ses lumires ou ses prjugs, ses vertus ou ses vices, n'aient fait beaucoup de bien ou beaucoup de mal. M. Turgot s'tait prpar suivre cette nouvelle carrire, en tudiant avec plus de soin les parties des sciences qui avaient plus de rapport aux fonctions et aux devoirs des matres des requtes ; celles des sciences physiques qui s'appliquent l'agriculture, aux manufactures, a la connaissance des objets de commerce, la construction des travaux publics ; les parties des mathmatiques ncessaires pour savoir dans quel cas on peut faire un usage utile de ces sciences, et pour n'tre pas embarrass des calculs que les questions de physique, de commerce, de politique, rendent souvent ncessaires. Il avait approfondi les principes de la lgislation, de la politique, de l'administration, et ceux du commerce. Plusieurs de ses lettres, crites alors, montrent non seulement l'tendue de ses lumires, mais prouvent, si on les compare aux ouvrages alors connus, qu'il en devait lui-mme la plus grande partie. Deux vnements de sa vie, cette poque, paraissent seuls devoir nous arrter. Il avait t charg d'examiner l'affaire d'un employ des fermes14, poursuivi pour un crime par la justice, et qui avait eu le moyen de s'y soustraire. M. Turgot, persuad que cet l'homme tait coupable, et que le devoir qu'il avait remplir serait un devoir de rigueur, avait diffr de s'en occuper. Cependant, aprs de longs dlais il commena l'affaire, et il trouva que l'accus tait innocent. Alors il se crut oblig de rparer le tort que ce dlai avait pu lui causer ; et, sachant quels taient les appointements
14. Note de lditeur. La perception de certains impts tait afferme , attribue en concession des personnes ou entreprises prives (les fermes). Un employ des fermes est donc un employ des entreprises charges de collecter les impts.

24

dont il avait t priv pendant la dure du procs, il les lui remit exactement, et l'obligea de les recevoir, en ayant soin de ne mettre dans cette action que de la justice, et non de la gnrosit. Forc de juger de ces causes o la lettre de la loi semblait contraire au droit naturel, dont il reconnaissait la supriorit sur toutes les lois, il crut devoir le prendre pour guide dans son opinion. Aucune des conclusions de son rapport ne fut admise ; la pluralit prfra une loi positive qui paraissait claire, un droit plus sacr, mais dont les hommes qui ont peu rflchi peuvent regarder les principes comme trop vagues, ou les dcisions comme incertaines. Quelques jours aprs, les parties transigrent volontairement d'aprs ces mmes conclusions, et rendirent hommage cette justice d'un ordre suprieur15. Pendant que M. Turgot ; tait matre des requtes, il y eut une chambre royale16, et il y sigea. S'il et cru que sa conscience l'obligeait de refuser il et obi sa conscience. Pouvait-il mme ignorer que cette rsolution ne demandait pas un grand courage? En effet, il ne s'agissait pas de vritables troubles dans l'tat, mais de cabales qui partageaient la cour, et de cette querelle des billets de confession dont l'importance devait tre momentane et le ridicule ternel. Il savait que le parti alors accabl pouvait, sous un autre ministre, devenir le parti dominant. En suivant la route ordinaire, peine tait-il aperu ; en s'en cartant, il s'assurait l'appui d'un parti et la faveur populaire. C'tait une de ces circonstances plus communes qu'on n'imagine, o la conduite la plus dangereuse est en mme temps la plus sre, o l'on suit ses vritables intrts, en ayant l'air de se sacrifier son devoir. Mais cette ambition raffine tait aussi loigne de lui qu'une com15. Note de lditeur. La loi positive dont il est question ne semblait pas prvoir le versement des salaires et appointements dont l'employ avait t priv pendant que durait l'instruction et le procs. Le droit naturel dont Turgot se rclamait comme principe moral suprme, lui indiquait, comme devoir de justice naturelle (justice suprieure celle de la loi positive), de rendre ces sommes l'employ sil savrait innocent. 16. Note de lditeur. Tribunal dexception nomm par le Roi pour examiner une cause particulire. Condorcet tente d'expliquer pourquoi Turgot, oppos par principe aux tribunaux exceptionnels, et constatant que l'opinion publique s'opposait celui-ci, dcide malgr tout d'y participer.

25

plaisance servile ; et il accepta comme il et refus, en prfrant la conduite que sa raison regardait comme la plus juste. Il pensait que le Roi doit ses sujets des tribunaux de justice, composs d'hommes ayant les qualits que les lois exigent pour les remplir ; forms du nombre de juges ncessaire suivant les mmes lois ; institus, non pour une cause particulire, mais pour un district marqu, ou pour un genre gnral de causes ; indpendants, enfin, dans le cours de leurs fonctions, de toute rvocation arbitraire. Il pensait que tout tribunal ainsi constitu peut tre lgitime ; que la difficult de remplacer les anciens juges, quand ils ont quitt leurs fonctions, non parce qu'on a voulu les forcer a juger contre ls lois, mais parce qu'on a bless leurs opinions ou attaqu des privilges trangers leur devoir principal, ne pouvait que donner des armes l'esprit d'anarchie, et introduire, entre les ministres du souverain et ses officiers de justice, une espce de gageure qui sacrifierait avec plus d'opinitret l'intrt du peuple a ses intrts personnels. L'opinion populaire s'tait dclare contre la chambre royale ; mais ce motif n'arrta point M. Turgot : la certitude d'avoir bien fait, le tmoignage de quelques hommes clairs lui suffisaient ; et il a toujours pens que, s'il ne faut point blesser l'opinion, mme injuste, dans les choses indiffrentes, c'est, au contraire, un vritable devoir de la braver lorsqu'elle est la fois injuste et nuisible. Ce fut cette mme poque de sa vie que M. Turgot donna quelques articles de l'Encyclopdie. Il tait li avec les diteurs de cet ouvrage : d'ailleurs, il tait persuad que le seul moyen sr et vraiment efficace de procurer aux hommes un bonheur durable c'est de dtruire leurs prjugs, et de leur faire connatre et adopter les vrits qui doivent diriger leurs opinions et leur conduite. Il pensait que l'on parviendra infailliblement ce but en examinant toutes les questions, en discutant paisiblement toutes les opinions ; et qu'il est important que cette discussion soit publique, que tous les hommes soient appels cet examen, afin que la connaissance de la vrit ne reste pas renferme entre un petit nombre de personnes, mais qu'elle

26

soit assez rpandue pour n'tre point ignore de ceux qui, par l'ducation qu'ils ont reue, sont destins occuper toutes les places. L'Encyclopdie lui parut un ouvrage trs propre remplir ces vues. Il devait contenir des notions lmentaires et justes sur tous les objets de nos connaissances, renfermer les vrits les plus certaines, les plus utiles et les plus importantes des diffrentes sciences. On y devait trouver la discussion de toutes les questions qui intressent les savants ou les hommes, et les opinions les plus gnrales ou les plus clbres, avec l'histoire de leur origine, de leurs progrs, et mme les preuves, bonnes ou mauvaises, sur lesquelles elles avaient t appuyes. Aussi s'intressa-t-il vivement la perfection de cet ouvrage : il voulut mme y contribuer, parce qu'il voyait avec peine l'espce d'abandon auquel plusieurs parties importantes avaient t livres ; et il donna les articles Etymologie, Expansibilit, Existence, Foire et Fondation. Il montre, dans le premier article, que la science des tymologies, devenue presque ridicule par l'abus qu'on en a fait, peut, si l'on s'asservit aux rgles d'une saine critique, cesser d'tre arbitraire et incertaine ; qu'alors elle sert nous clairer sur les rvolutions du langage, rvolutions qui sont lies avec l'histoire des opinions et celle des progrs de l'esprit humain ; et il fait voir que l'rudition peut n'tre pas une tude frivole, mme aux yeux d'un philosophe qui n'aime que la vrit, et, parmi les vrits, celles qui sont utiles. Dans l'article Existence il cherche, par une analyse profonde, comment nous en avons acquis l'ide, et quel est le vritable sens que nous attachons ce mot ; et il trouve que l'existence est pour nous l'ide de la permanence de certaines collections de sensations, qui, dans des circonstances semblables, rapparaissent constamment les mmes, ou avec des changements assujettis certaines lois. Quand nous disons qu'un objet existe, nous entendons seulement qu'un systme de sensations simultanes ayant t aperu par nous pendant une certaine dure, ayant disparu plus d'une fois, et

27

s'tant reprsent encore, nous sommes ports, mme lorsque ce systme de sensations cesse de s'offrir nous, regarder ce mme systme comme devant se prsenter de nouveau de la mme manire, si nous nous retrouvions dans les mmes circonstances : et nous disons alors que cet objet existe. Cette thorie, si neuve, qu' peine fut elle entendue de quelques philosophes, avait des consquences importantes ; elle tait lie avec la thorie entire de la nature de nos connaissances, et de celle de l'espce de certitude laquelle nous pouvons atteindre. C'tait un grand pas dans la connaissance la plus intime de l'esprit humain, et presque le seul qu'on ait fait depuis Locke. Dans ce mme article, M. Turgot exposait comment, par l'usage seul de l'organe de la vue, on pourrait parvenir se faire des notions de l'espace, et de la manire dont les corps y peuvent tre ordonns. Ide singulire et juste, par laquelle il rectifiait et perfectionnait encore les recherches de Locke et de ses disciples. L'article Expansibilit renfermait une physique nouvelle. M. Turgot y explique en quoi consiste cette proprit qu'ont les fluides, d'occuper un espace indfini en vertu d'une force toujours dcroissante, et qui cesse d'agir lorsqu'une force oppose fait quilibre son action. Il apprenait distinguer l'vaporation des fluides, c'est--dire, la dissolution de leurs parties dans l'air, d'avec la vaporisation de ces parties lorsqu'elles passent de l'tat de liquide celui de fluide expansible. Il observait qu' un mme degr de chaleur, cette vaporisation avait lieu plus promptement et pour de plus grandes masses, mesure que ces liquides taient contenus par une moindre force ; en sorte que la vaporisation ne cesse, par exemple, dans un vase ferm et vide d'air, qu'au moment ou la force expansive des parties dj vaporises est en quilibre avec celle qui produit la vaporisation. L'avantage de pouvoir distiller dans le vide avec une moindre chaleur, tait une suite de ces principes ; et on pouvait employer ce moyen, soit pour

28

faire avec conomie les distillations en grand, soit pour excuter des analyses chimiques avec une prcision plus grande, et de manire connatre les principes immdiats d'un grand nombre de substances. M. Turgot ne s'occupa que longtemps aprs de ces consquences de sa thorie ; mais il est encore le premier qui ait fait des analyses par le moyen de la distillation dans le vide, et le premier qui ait propos d'appliquer cette mthode la distillation des eaux-de-vie et celle de l'eau de mer. Dans l'article Foire M. Turgot remonte l'origine de ces tablissements. Ils taient presque ncessaires dans ces sicles o le commerce tant resserr dans un petit espace que l'ignorance, le brigandage, les longues guerres, la dfiance et la haine des diffrents peuples, ne lui permettaient pas de franchir : c'tait seulement dans les foires que les nations de l'Europe, les provinces d'un mme empire, les cantons d'une mme province, et jusquaux villages d'un mme canton, pouvaient changer leurs productions et soulager mutuellement leurs besoins, l'abri de la protection momentane que l'intrt particulier accordait au lieu destin pour ces assembles. Mais, de nos jours, ces tablissements ont cess d'tre utiles au commerce. Les rglements qui lui fixent ou un lieu ou un temps dtermin, ceux que ces tablissements rendent ncessaires, ceux surtout auxquels ils servent de prtexte, sont autant d'atteintes la libert, et par consquent de vritables impts et de vritables injustices. Ces mmes tablissements seraient encore nuisibles, quand ils ne feraient que forcer le commerce s'carter de la route naturelle qu'il aurait suivie. L'intrt gnral des commerants et celui des consommateurs saura, bien mieux que le ngociant le plus habile ou le lgislateur le plus clair, fixer les lieux, les temps, o ils doivent se rassembler pour leur avantage commun17.
17. Note de lditeur. C'est ce que l'on appelle parfois de nos jours une explication de type main invisible : l'activit spontane des marchands devrait conduire ce que, spontanment, le meilleur lieu possible (du point de vue de l'intrt de la communaut) surgisse comme localisation pour la foire. Avec l'ge et l'exprience, tant Turgot que Condorcet ont rejet beaucoup de ces ides optimistes, qui ne dcoulaient pas vraiment de l'Economie politique, mais qui sont plutt un avatar de la doctrine de l'harmonie naturelle que tellement de commentateurs confondent encore avec l'conomie politique classique. L'article Fondation, que Condorcet rsume immdiatement aprs, montre combien Turgot tait loign, mme

29

Dans l'article Fondation, M. Turgot montre que si des particuliers peuvent difficilement former des institutions, dont le plan s'accorde avec l'intrt commun et le systme gnral de l'administration, il est impossible qu'une. fondation perptuelle ne devienne la longue d'une ternelle inutilit, si mme elle ne finit par tre nuisible. En effet, les changements invitables dans les murs, dans les opinions, dans les lumires, dans l'industrie, dans les besoins des hommes, les changements non moins infaillibles dans l'tendu, la population, les richesses, les travaux d'une ville ou d'un canton, empcheraient absolument l'homme le plus clair de son sicle de former, pour le sicle suivant, un tablissement utile. Combien donc ces abus, que l'homme du sens le plus droit, de l'esprit le plus tendu, ne pourrait ni prvoir, ni prvenir, ne sont-ils pas plus dangereux et plus invitables dans ces fondations qui sont presque toujours l'ouvrage de la vanit, d'une bienfaisance aveugle, du caprice, des prjugs et des vues les plus troites et les plus fausses. Aprs avoir montr combien les fondations perptuelles sont dangereuses, M. Turgot prouve que celles qui existent ne doivent tre respectes qu'aussi longtemps qu'elles sont utiles, et que l'autorit publique tire de la nature mme des choses un droit lgitime de les changer. Le droit de proprit d'une terre ou d'une denre est fond sur la nature ; et la conservation de ce droit est le motif principal de l'tablissement de la socit. La proprit des fondations, au contraire, et toutes les autres de cette espce, n'existent que par le consentement de l'autorit, et le droit de les rformer ou de les dtruire lorsqu'elles deviennent inutiles ou dangereuses, est une condition ncessaire de ce consentement. L'ide de tout tablissement perptuel renferme ncessairement celle d'un pouvoir qui ait le droit de le changer. Ainsi la nation seule est le vritable propritaire des biens qui appartiennent ces fondations, et qui n'ont t donns que par elle et pour
cette poque, de cet optimisme naf selon lequel le bien surgit toujours spontanment sans aucune intervention consciente de la part des gouvernements.

30

elle. M. Turgot ne dveloppe pas les consquences de ces principes que tous les bons esprits ne pouvaient manquer d'apercevoir et d'adopter : il pensait qu'il y avait des circonstances o il fallait laisser au public le soin de l'application ; et il lui suffisait d'avoir pos en peu de mots, dans cet article, les vrais principes d'aprs lesquels on doit dterminer, pour un objet si important, la limite, encore si peu connue, o finit le droit naturel, o commence celui de l'autorit lgislative, et indiqu en mme temps les rgles qui doivent la guider dans l'exercice de ce droit. Ces cinq articles, qui appartiennent des genres diffrents, dont chacun renferme des vues neuves et importantes, sont les seules que M. Turgot ait donns dans l'Encyclopdie. Il en avait prpar d'autres ; et comme un article de dictionnaire, quelque important qu'il soit, n'exige point qu'on forme un plan tendu, qu'on remonte jusqu'aux premiers principes, qu'on approfondisse toutes les parties d'un objet, qu'on en examine tous les dtails ; cet esprit d'ordre et de combinaison, cet amour pour la perfection, qui a empch M. Turgot d'achever de grands ouvrages, n'et servi qu' rendre meilleurs ces traits dtachs, qui n'auraient paru lmentaires ou incomplets qu' lui seul. Mais les perscutions suscites contre l'Encyclopdie empchrent M. Turgot de continuer a y travailler. Personne ne le souponnera d'avoir abandonn la cause de la raison ou des lumires par ambition ou par faiblesse. Jamais homme n'a profess plus franchement et plus constamment le mpris pour les prjugs, et l'horreur pour les obstacles qu'on essaye d'opposer aux progrs de la vrit. Il avait un autre motif. On tait parvenu faire passer l'Encyclopdie pour un livre de secte ; et, selon lui, c'tait en quelque sorte nuire aux vrits qu'on devait chercher rpandre, que de les insrer dans un ouvrage frapp de cette accusation, bien ou mal fonde. Il regardait toute secte comme nuisible. En effet soit que l'ambition de dominer sur les esprits l'ait forme, soit que, comme celle qui a reu le

31

nom d'encyclopdique, elle doive son origine la perscution qui force les hommes se runir ; du moment qu'une secte existe, tous les individus qui la composent rpondent des erreurs et des fautes de chacun d'eux. La ncessit de rester unis oblige de taire ou de dissimuler les vrits qui blesseraient des hommes dont le suffrage ou l'adhsion est utile la secte. On est oblig de former en quelque sorte un corps de doctrine ; et les opinions qui en font partie, adoptes sans examen, deviennent la longue de vritables prjuges. L'amiti s'arrte sur les individus ; mais la haine et l'envie qu'excite chacun d'eux, s'tend sur la secte entire. Si cette secte est forme par les hommes les plus clairs d'une nation, si la dfense des vrits les plus importantes au bonheur public est l'objet de son zle, le mal est plus grand encore. Tout ce qui se propose de vrai et d'utile est rejet sans examen. Les abus, les erreurs de toute espce ont pour dfenseurs ce ramas d'hommes orgueilleux et mdiocres, ennemis acharns de tout ce qui a de l'clat et de la clbrit. A peine une vrit parat-elle, que ceux qui elle serait nuisible la fltrissent du nom d'une secte dj odieuse, et sont srs d'empcher qu'elle ne soit mme coute. M. Turgot tait donc convaincu que le plus grand mal peut-tre qu'on puisse faire la vrit, c'est de forcer ceux qui l'aiment former une secte, et qu'ils ne peuvent commettre une faute plus funeste que d'avoir la vanit ou la faiblesse de donner dans ce pige. M. Turgot comptait au nombre de ses amis M. de Gournay, longtemps ngociant, et devenu intendant du commerce18. Lexprience et les rflexions de M. de Gournay l'avaient clair sur les principes alors trs peu connus de l'administration du commerce ; et il avait appris, ou plutt il avait vu que ces prohibitions de marchandises trangres, ces dfenses d'exporter les productions brutes du territoire, qui ont pour prtexte d'encourager l'industrie nationale, ne font qu'en dranger le cours naturel ; que la protection accorde un genre particulier de commerce nuit au com18. Note de lditeur. Dlgu qui exerait, dans une province, l'inspection du bon fonctionnement du commerce, au nom du Roi.

32

merce en gnral ; que tout privilge pour acheter, pour vendre, pour manufacturer, loin d'animer l'industrie la change en esprit d'intrigue dans les privilgis, et l'touffe dans les autres ; que ces rglements, dont l'objet public et avou est d'empcher le peuple d'prouver la disette des denres ncessaires, de les lui procurer un moindre prix, enfin, d'assurer la bont de ces denres ou celle des ouvrages des manufactures, rendent la fois l'abondance de ces denres moindre et plus incertaine, en augmentent le prix, et presque toujours en diminuent la qualit ou la perfection ; qu'en un mot toutes ces prcautions de la timidit et de l'ignorance, toutes ces lois, nes d'un esprit de machiavlisme qui s'est introduit dans la lgislation du commerce comme dans les entreprises de la politique, produisent des gnes, des vexations, des dpenses relles, qui les rendraient nuisibles, quand mme elles produiraient le bien qu'on en attend au lieu de produire l'effet oppos. M. Turgot retira une trs grande utilit de ses confrences avec M. de Gournay ; il se rendit propres toutes les vrits qui taient le fruit de la longue exprience de ce citoyen clair et vertueux ; et dj convaincu qu'une libert entire et absolue tait la seule loi de commerce utile et mme juste, il apprit de M. de Gournay connatre dans les dtails tous les avantages de cette libert, tous les inconvnients des prohibitions, rsoudre les objections produites par l'ignorance des principes qui dirigent les spculations de commerce, et celles qui ont leur source dans les prjugs des ngociants eux-mmes, ou plutt dans l'intrt des ngociants accrdits. Car eux seuls aiment les rglements, par la raison que ces rglements mettent les oprations nouvelles ou importantes dans la dpendance du gouvernement, et cartent, par consquent, la concurrence des ngociants trop peu riches pour avoir des protecteurs. M. de Gournay mourut en 1759 ; et M. Turgot, s'intressant la gloire de son ami, qu'il croyait lie l'intrt public, rassembla des matriaux pour son loge. Il y exposait avec clart, avec prcision, les principes de

33

M. de Gournay, qui taient devenus les siens ; et cet loge, que M. Turgot regardait comme une simple esquisse, renferme l'exposition la plus simple et la plus complte des vrais principes qui prouvent l'utilit de la libert d'industrie et de commerce, l'injustice de toute restriction, et donne en mme temps un modle de ce que devraient tre ces hommages rendus aux morts, mais dont il faut que l'instruction des vivants soit le premier objet19. M. Turgot tait destin devenir intendant ; et quelque soin qu'il et pris pour rassembler toutes les connaissances dans lesquelles il pouvait entrevoir l'ombre mme d'une utilit loigne, il sentait qu'il n'avait pu acqurir dexprience, et il ne se croyait pas permis d'achever son instruction aux dpens de la province qui serait confie ses soins. Il demanda donc
19. Note de lditeur. Deux objections peuvent tre faites ce rsum de l'Eloge de Vincent de Gournay que fait Condorcet. Premirement, il peut laisser croire au lecteur peu inform du langage dans lequel se droulaient les dbats de l'poque, que de Gournay (et Turgot) taient partisans de la non intervention de l'Etat, alors que la question est plutt de savoir quelles interventions sont bonnes et quelles sont mauvaises (quelles interventions accompagnent, facilitent et acclrent le dveloppement naturel et quelles interventions lui font obstacle). Craignant, peut tre, que la premire partie de son Eloge ait t mal comprise, dans le sens d'une apologie de la non intervention, Turgot se ressaisit dans la deuxime partie et prcise : M. de Gournay ne prtendait pas tellement borner les soins de l'administration, en matire de commerce, celui d'en maintenir la libert...[il tait] trs convaincu de l'utilit des encouragements donner l'industrie [...] Il savait que lors mme qu'il existe la plus grande libert, ces moyens sont souvent utiles [...] Mais il ne pouvait approuver que ces encouragements pussent, en aucun cas, nuire des nouveaux progrs par des prohibitions ou des avantages exclusifs...[il prfrait] les gratifications accordes proportion de la production [...] ce sont les principes qu'il a constamment appliqus (nous soulignons, Eloge de Vincent de Gournay). Deuximement, lorsque Condorcet dit de Turgot que les principes de M. de Gournay taient devenus les siens , il faut distinguer les deux sens diffrents dans lesquels cela peut tre compris. En effet, le mot principe est parfois utilis dans son sens prescriptif, pour dsigner les maximes de bon gouvernement et les rgles de sagesse politique quil faut suivre pour quun pays senrichisse (par exemple : il ne faut pas accorder des monopoles ; les impts doivent tre clairs et prvisibles , etc.). Le mot principes peut aussi tre utilis dans son acception descriptive, pour dsigner les hypothses et dfinitions qui sont au dbut, au point de dpart des raisonnements, dans une science comme lconomie politique (par exemple : le capitaliste tend investir dans l'emploi qui donne le taux de profit le plus lev ). Si nous prenons le mot principe dans ce deuxime sens, il n'est pas certain que Turgot ait adopt tous ceux de de Gournay. La dfinition du revenu que donne ce dernier, par exemple, est clairement diffrente de celle de Turgot. Pour lui la somme des revenus est compose du revenu net de chaque terre, et du produit net de l'industrie de chaque particulier , [de Gournay] pensait quun ouvrier qui avait fabriqu une pice dtoffe avait ajout la masse des richesses de lEtat une richesse relle (Eloge, 1759). Turgot, par contre, semble avoir adhr la dfinition dite physiocratique du revenu ; ainsi il crit dans une lettre Hume : Je veux seulement vous indiquer le principe d'o je pars et que je crois incontestable, c'est qu'il n'y a d'autre revenu possible dans un Etat que la somme des productions annuelles de la terre (Lettre Hume, 25 mars 1767).

34

M. de la Michaudire, dont il connaissait la probit et l'amour du bien public, la permission de l'accompagner dans les tournes qu'il faisait dans son intendance, de l'aider dans son travail, et d'acqurir sous ses yeux les connaissances pratiques qui lui manquaient, que la thorie ne pouvait lui donner, mais dont elle facilite l'acquisition, et qu'elle seule peut rendre sures et vraiment utiles. En 1761, il fut nomm l'intendance de Limoges. L'autorit directe d'un intendant a peu d'tendue : des ordres de dtail pour l'excution des ordres gnraux qu'il reoit du ministre, la dcision provisoire de quelques affaires, le jugement de quelques procs de finance ou de commerce, dont l'appel est port au conseil : telles sont, pour ainsi dire, toutes les fonctions d'un intendant. Mais il est l'homme du gouvernement, il en possde la confiance ; le gouvernement ne voit que par ses yeux, n'agit que par lui ; c'est sur les comptes qu'il a rendus, sur les informations qu'il a prises, sur les mmoires qu'il a envoys, que les ministres dcident toutes les affaires ; et cela dans un pays o le gouvernement runit tous les pouvoirs, o une lgislation dfectueuse dans toutes ses parties l'oblige de peser sur tout et d'agir sans cesse. Peut-tre serait-il dsirer que l'autorit publique de ces magistrats ft plus grande, et que leur influence secrte ft moins puissante : alors ils pourraient rpondre de leurs dlits, de leurs fautes ; au lieu que dans l'tat actuel presque toujours couverts de l'autorit suprme, les rclamations leves contre eux semblent attaquer le gouvernement ; et il lui est souvent trs difficile de soutenir un intendant sans exercer un despotisme tyrannique, ou de le condamner sans introduire une anarchie dangereuse. Lorsque M. Turgot fut nomm lintendance de Limoges, M. de Voltaire lui manda : Un de vos confrres vient de m'crire quun intendant

35

nest propre qu faire du mal ; j'espre que vous prouverez qu'il peut faire beaucoup de bien. La disposition gnrale des esprits tait alors favorable ces vues de bienfaisance. La fureur guerrire et religieuse qui, pendant quatorze cents ans, avait tourment l'Europe, parut commencer se calmer vers la fin du sicle dernier ; et une mulation pour le commerce et pour les arts, pour les richesses et pour la gloire de l'esprit, s'empara de toutes les nations. Les peuples en furent plus tranquilles : mais comme on commenait les compter pour quelque chose et qu'on daignait mme les couter quelquefois, on saperut qu'ils taient encore beaucoup trop malheureux. Le temps de fonder leur bonheur sur les maximes invariables d'une politique sage et claire n'tait pas arriv ; mais les encouragements pour lagriculture, et les soins d'humanit pour le peuple taient devenus le premier objet de ceux des hommes en place qui avaient quelque vertu ou quelque amour pour la renomme. M Turgot profita de ces dispositions pour donner de l'activit la socit d'agriculture de Limoges et pour en diriger les travaux vers un but utile, pour faire instruire dans des cours publics les sage femmes rpandues dans les campagnes, pour assurer au peuple dans les pidmies les soins de mdecins clairs, pour tablir des ateliers de charit, la seule espce d'aumne qui n'encourage point l'oisivet, et qui procure la fois des secours aux pauvres, et au public des travaux utiles. Il introduisit dans sa gnralit la culture des pommes de terre, ressource prcieuse pour le pauvre. Le peuple la ddaigna d'abord comme une nourriture au-dessous de la dignit de l'espce humaine, et ne consentit l'adopter qu'aprs que l'intendant en eut fait servir chez lui, en eut donn le got aux premires classes de citoyens, et qu'il ne fut plus permis d'en regarder l'usage comme le signe humiliant du dernier degr de la misre. Mais M. Turgot, en faisant avec autant d'activit, de zle, et des principes plus srs, le bien que d'autres intendants pouvaient faire comme lui, s'oc-

36

cupait de projet plus grands et plus dignes de son courage et. de ses lumires. La rpartition de impts, la construction des chemins, les milices, les soins pour les subsistances, la protection du commerce, furent les principaux objets de ses travaux pendant les treize annes que la province du Limousin fut confie ses soins. Dans toutes les gnralits assujetties la taille20, l'ide de faire un cadastre est une des premires qui se prsentent un administrateur ami de la justice : mais la mthode de faire cette opration avec exactitude et avec quit est peine connue de nos jours ; et celui qui avait t excut en Limousin par M. de Tourni, tait devenu la source de dsordres aussi grands que ceux qui avaient dtermin l'entreprendre. La plupart des terres de cette province sont exploites par des mtayers, auxquels le propritaire fournit le logement, la nourriture pour une partie de l'anne, la semence, les outils aratoires, les bestiaux ncessaires l'exploitation. La rcolte faite, le propritaire en prend la moiti. Non seulement il tait trs difficile de distinguer dans cette forme de culture la partie qui devait tre regarde comme le produit net de la terre, et celle qui tait destine payer les frais de culture, ou lintrt des avances faites en bestiaux et en instruments ; mais on ignorait absolument, du temps de M. de Tourni, que cette partie, la seule dont le propritaire puisse disposer sans nuire la culture, la seule qu'on puisse regarder comme formant le produit annuel, est aussi la seule qu'on puisse assujettir l'impt, qui doit y tre proportionn21. La valeur des terres n'avait donc pu tre estime d'aprs aucun principe certain ; et les travaux de M. Turgot pour rparer ces dsordres, pour dli-

20. Note de lditeur. La taille personnelle tait un impt sur le revenu ; la taille relle tait un impt foncier. Variable selon la province, selon le rgne, trs ingalement reparti (avec de trs injustes exemptions), la taille tait profondment impopulaire. Pour plus de dtails voir la note 41 de Condorcet cidessous. 21. Note de lditeur. La clbre doctrine de l'impt unique des physiocrates.

37

vrer enfin l'agriculture d'un impt distribu avec inexactitude, et dont mme une partie tombait directement sur les bestiaux employs au labourage, sont le premier exemple d'un cadastre form sur des principes vrais, par une mthode exacte et conforme la justice. A ce bienfait M. Turgot en ajouta un autre La collecte de l'impt tait une charge de communaut galement onreuse et celui qui tait forc de la remplir, et la communaut qui rpondait des dsordres causs par l'incapacit ou la mauvaise conduite de son collecteur. M. Turgot en fit un emploi que la communaut confiait un homme solvable, d'une conduite connue, et qui s'en chargeait volontairement pour un droit trs modique. Le soin d'affranchir le Limousin du fardeau des corves tait plus cher encore au cur de M. Turgot. Des hommes qui nont que leur salaire pour vivre, condamns travailler sans salaire ; des familles qui ne subsistent que par le travail de leur chef, dvoues la faim et la misre ; les animaux ncessaires au labourage enlevs leurs travaux, sans gard aux besoins particuliers des propritaires, et souvent ceux de toute la contre ; enfin la forme absolue des ordres, la duret des commandements, la rigueur des amendes et des excutions, unissant la dsolation la misre et l'humiliation au malheur, tel est le tableau des corves. Et si on y ajoute, que les chemins taient faits regret, et par des hommes auxquels l'art trs peu compliqu qu'exige leur construction tait absolument tranger ; que sous prtexte de forcer le peuple un travail plus suivi, on lui marquait ses ateliers plusieurs lieues de son habitation ; que les reconstructions frquentes de chemins, ou mal dirigs, ou faits avec de mauvais matriaux, taient les suites ncessaires d'un systme o l'on se croyait permis de prodiguer le travail, parce qu'il ne cotait rien au trsor royal, et o l'ingnieur avait la facilit funeste de couvrir ses fautes aux dpens des sueurs et du sang des misrables alors on ne pourra sempcher de voir dans la corve une des servitudes les plus cruelles et un des impts les plus onreux auxquels un peuple puisse tre condamn. Cet impt portait d'ailleurs directe-

38

ment sur le pauvre. Puisque l'on avait adopt le principe d'exiger le travail en nature, on n'avait pu y assujettir que ceux qui pouvaient travailler ; et il tait arriv qu'un impt nouveau, pour lequel aucun usage ancien, aucun privilge ne pouvait rclamer d'exemption, tait devenu, par sa nature mme, un de ceux pour lequel les exemptions taient le plus tendues. M. Turgot proposa aux communauts voisines des grandes routes de faire excuter prix d'argent les travaux auxquels elles pouvaient tre assujetties : elles levaient la somme laquelle montait l'adjudication du chemin, proportionnellement l'imposition de leur taille ; mais elles recevaient une diminution dimposition gale la somme avance ; diminution qui tait ensuite rpartie sur toutes les paroisses, comme celles qu'on est oblig d'accorder pour des pertes accidentelles. L'entretien des routes se faisait de mme par de petites adjudications partielles. Cet entretien journalier cotait beaucoup moins, et prvenait bien plus srement la dgradation des chemins, que des corves qui ne peuvent se faire que deux fois l'anne tout au plus, et dont les travaux ne peuvent tre excuts avec la mme intelligence. La premire construction tait la fois, et plus conomique et plus solide. Le magistrat avait clair les ingnieurs et les entrepreneurs et il avait perfectionn la mthode de construire. Ainsi tout ce que les corves ont d'odieux, tout ce qui annonce la contrainte et la servitude personnelle, tout ce qui porte dans le sein du peuple la faim, le dsespoir et la mort, avait disparu. Il ne restait que la distribution injuste de l'impt ; mais il n'tait pas au pouvoir d'un intendant de la changer Ce n'tait pas mme ce pouvoir qui avait produit la destruction de la corve, c'tait l'autorit de la raison, la confiance qu'inspire la vertu. Les peuples qu'une exprience malheureuse a trop instruits se dfier de ceux qui les commandent, qui ont vu si souvent violer des promesses solennelles, couvrir du voile de l'utilit publique des vexations cruelles, et faire servir le bien qu'on veut leur faire de prtexte au mal qu'on leur fait ; les peuples, dont le concours tait cependant ncessaire au succs de cette opration,

39

parurent d'abord n'y consentir qu'avec crainte ; mais la conduite de M. Turgot, constamment dirige par la raison, la justice et l'humanit, triompha bientt de leur dfiance ; et ce triomphe fut un des plus difficiles et des plus doux que jamais la vertu ait obtenus. Pour clairer les peuples sur ses intentions et sur leurs vrais intrts, il s'adressait aux curs. Les lettres qu'il leur crivait, o il entrait dans les dtails les plus minutieux, o il ne ngligeait rien pour se rendre intelligible aux habitants des campagnes, pour parler leur raison, ou plutt pour leur en crer une, ces lettres subsistent : et quelle ide ne donnent-elles pas de la grandeur et de la bont de son me. quand on songe que celui qui employait le temps le plus prcieux de sa vie crire, rpter des choses si familires et si simples, tait ce mme homme qui entran par un penchant irrsistible, avait pntr les abmes de la mtaphysique, tudi toutes les sciences et essay d'en sonder toutes les profondeurs ; qui, enfin, dans ce temps l mme, achevait d'embrasser l'ensemble et ltendue de toutes les sciences politiques dans le systme le plus suivi et le plus vaste que jamais l'esprit humain ait conu! La milice tait un autre flau des campagnes. C'est un phnomne assez singulier, que l'on ait pu parvenir rendre l'emploi de soldat odieux et mme avilissant chez un peuple naturellement actif et courageux. Mais le milicien n'avait pas le mrite d'un dvouement volontaire. L'incertitude de son sort l'empchait de trouver des emplois avantageux. Confondu par son habillement avec le peuple, trop peu exerc pour tre compt au rang des soldats, il avait perdu sa libert, sans en tre ddommag ni par une subsistance assure, ni par l'opinion. On s'tait imagin que la milice ne serait pas un impt, si on dfendait aux communauts de former, en faveur des miliciens, une contribution volontaire, contribution dont un mouvement naturel d'humanit et de justice avait inspir l'ide. M. Turgot sentait combien il est injuste de forcer un homme embrasser malgr lui un tat prilleux, sans daigner mme lui payer le prix de sa libert, et combien, dans nos constitutions politiques actuelles, la manire

40

dont les travaux sont distribus parmi le peuple, la nature de nos guerres, la forme de nos armes, et les principes de notre art militaire, rendent inapplicable aux nations modernes la maxime des anciens peuples, qui appelait tous les citoyens la dfense de la patrie. Mais si M. Turgot ne pouvait dtruire le mal en lui-mme, il voulut du moins arrter les dsordres particuliers sa province. Dans un pays de montagnes, et o les habitations sont disperses, le dsir de se soustraire la milice produisait d'autant plus de fuyards que l'esprance d'chapper tait mieux fonde. La loi qui dclarait les fuyards miliciens, enflammait le dsir de les arrter. Chaque communaut tait intresse augmenter le nombre de ses membres soumis au tirage ; chaque famille regardait l'exemption rclame par une autre comme une augmentation pour elle de ce risque si terrible dans l'opinion ; et l'on voyait au moment des tirages les communauts poursuivre main arme les fuyards rpandus dans les bois, et se disputer avec violence les hommes que chacune prtendait lui appartenir. Les travaux taient suspendus ; il s'levait entre les familles, entre les paroisses, de ces haines que le dfaut de distraction, et la prsence continuelle de l'objet, rend irrconciliables. Quelquefois le sang coulait ; et l'on combattait avec courage, qui serait exempt d'en avoir. M. Turgot arrta ce dsordre, en obligeant les communauts de laisser la puissance publique le soin de faire excuter la loi, et en veillant ce qu'elle fut excute avec cette justice impartiale, qui inspire la confiance et fait pardonner la rigueur. Il coupa la source du mal, en permettant quune contribution paye par chaque communaut, mais toujours libre et rgle par elle seule, rendit volontaire l'engagement du milicien. Cette mthode d'avoir des soldats est en mme temps la plus juste, la plus noble, la plus conomique, la plus sre, la plus propre former de bonnes troupes ; et elle ne peut manquer d'avoir un jour la prfrence sur toutes celles que le mpris pour les hommes et le respect pour l'usage ont fait adopter ou conserver.

41

Le Limousin prouva, pendant l'administration. de M. Turgot, deux annes conscutives de disette. Personne ntait plus convaincu que la libert la plus entire, la sret des magasins et des spculations du commerce, sont le seul moyen de prvenir les disettes et de les rparer. Partout la disette, en levant le prix, augmente lintrt de porter la denre o elle manque. Mais les lois de police, les ventes forces, les taxations, ne font qu'opposer des barrires ce mouvement naturel, et enlever cette ressource aux citoyens. Au mal quelles font par elles-mmes, se joint celui d'exposer les commerants aux vexations des subalternes et la violence du peuple, dont l'inquitude et la terreur sont excites ou nourries par le spectacle d'une lgislation inquite et turbulente. Il impute le mal qu'il souffre aux marchands qui viennent son secours, parce qu'il les regarde comme les agents du gouvernement, ou qu'il les voit l'objet de la dfiance des magistrats. Il impute ses maux ses chefs parce que la manire dont ils agissent annonce qu'ils croient eux-mmes avoir le pouvoir de les rparer. M. Turgot savait galement que ces prcautions fatales dans les temps de disette ont leffet plus gnral, plus durable et non moins funeste, d'empcher l'tablissement d'un commerce de grains rgulier, et par l de rendre la subsistance du peuple jamais prcaire. Aussi ne songea-t-il, dans ces temps malheureux, qu' donner la libert du commerce des subsistances toute l'tendue qu'il tait en son pouvoir de lui rendre, vitant mme de le dcourager par des approvisionnements particuliers, n'employant la force publique que pour le dfendre contre les prjugs du peuple ; et il eut la consolation de voir ce commerce, abandonn lui-mme, pourvoir la subsistance publique, malgr les obstacles que la situation de la province apportait ses oprations. Mais la libert n'tait pas entire. Lusage de taxer le pain tait tabli dans les villes. M. Turgot vit que les boulangers, possesseurs d'un privilge exclusif et sujets la taxe, en profitaient pour porter le pain au del de

42

son prix naturel compar celui du bl : il suspendit l'usage de leur privilge, en leur laissant la libert de vendre au prix qu'ils voudraient ; et il vit bientt ce prix baisser, et les communauts des campagnes apporter la ville, mme de la distance de cinq lieues, un pain fait librement, et par consquent meilleur march. Cependant, si dans les temps de disette le gouvernement ne doit au peuple que la libert et la sret du commerce, il doit des secours aux pauvres ; mais il faut que ces secours soient le prix du travail. La vertu bien connue de M. Turgot fut alors le salut des malheureux. Comme il n'avait jamais rien demand pour lui-mme, il obtint aisment ce qu'il demandait pour sa province ; et le ministre ne pouvait pas refuser de croire ces secours ncessaires, quand il apprenait, par la voix publique, que lintendant ne les sollicitait qu'aprs avoir soulag le peuple, en lui distribuant et ses revenus et des emprunts faits sous son propre nom22.
22. Note de lditeur. Ici, comme dans le rsum qu'il fait de l'Eloge de Vincent de Gournay, Condorcet donne la fcheuse impression que Turgot adhrait la doctrine de l'harmonie spontane et son corollaire, la politique de non intervention de l'Etat, doctrines que Necker critique avec tellement de talent dans l'Eloge de Colbert. Condorcet semble mme se contredire ce propos ; comment peut-il crire, dans un paragraphe, que pour Turgot la libert est le seul moyen de prvenir les disettes et de les rparer , que pendant la disette du Limousin il ne songea [...] qu' donner la libert du commerce des subsistances toute l'tendue qu'il tait en son pouvoir de lui rendre , et qu'il eut la consolation de voir ce commerce, abandonn lui-mme, pourvoir la subsistance publique et, dans un paragraphe suivant, dire qu'il demanda des secours Paris aprs avoir soulag le peuple, en lui distribuant et ses revenus et des emprunts faits sous son propre nom ? Cette partie de l'expos de Condorcet peut donner une ide errone la fois de la thorie conomique sur laquelle se fonde Turgot, et des mesures politiques qu'il prit pendant cet pisode. Essayons de voir la manire dont Turgot voyait le fonctionnement du march des crales : il pensait que lorsqu'il y a disette dans une rgion le prix du bl dans cette localit augmente naturellement. Les commerants ont alors un intrt priv apporter du bl des autres rgions ; on doit donc les laisser libres de suivre leur intrt (on doit les laisser-faire - selon l'expression consacre, que Turgot utilise aussi mais rarement). Turgot comprit vite, pendant la disette du Limousin (ou peut tre le savait-il dj), que si les mcanismes naturels (spontans) agissent dans la bonne direction (intention bienfaisante de la Nature), ils ne suffissent pas. Il a remarqu d'abord qu'il y a des rgions arrirs o il n'existe simplement pas une couche suffisamment importante de commerants; il a vu aussi que dans les rgions montagneuses, o les routes n'existent pas, ou dans les endroits o elles sont impraticables en hiver (chose courante l'poque), les commerants n'apportent simplement pas les crales. Condorcet nous dit que fin de ne pas concurrencer l'activit prive, Turgot vita les approvisionnements particuliers . Les lettres de l'administrateur du Limousin son ministre donnent une image assez diffrente de celle peinte par Condorcet : le Limousin est trs loign de la mer et de toute rivire navigable [...] les transports ne s'y font presque qu' dos de mulet [...] il ne s'y trouve point de ngociants riches qui se livrent des spculations sur le commerce des grains [...] o trouver ce secours, M., si ce n'est dans l'amour du Roi pour ses peuples et

43

Quelque temps aprs qu'une exprience si heureuse eut confirm M. Turgot dans ses principes, le ministre des finances consulta les intendants du royaume sur la lgislation du commerce des bls. Cette matire semblait tre puise dans un grand nombre de bons ouvrages ; mais dans sept lettres trs tendues, o M. Turgot crut devoir dvelopper son avis, la question se trouve traite d'aprs des principes plus approfondis et des vues plus vastes. Il y prouve que la libert du commerce des grains est utile pour en augmenter la reproduction, en augmentant lintrt et les moyens dtendre et de perfectionner la culture ; que le maintien de la libert est encore le seul moyen, soit de faire natre un commerce constant, qui rpare les disettes locales et prpare des ressources dans les annes malheureuses, soit de faire baisser le prix moyen du

dans ses libralits Je voudrais pouvoir me flatter de trouver dans les ngociants de ce pays-ci des ressources pour les approvisionnements de grains, mais je n'en ai trouv aucun qui voulut risquer ses capitaux dans ce commerce [...] J'ai eu beaucoup de peine mme en trouver trois qui ont consenti donner aujourd'hui des ordres pour faire venir de Hambourg une faible cargaison [...] encore n'ai-je pu les y engager qu'en leur promettant de les garantir de toutes pertes [...] Le grain charg de tous les frais de transport sera presque aussi cher ici que le grains du pays ; il ne pourra donc point en faire baisser le prix . Au dfaut des ressources du commerce, il faut bien que l'Administration prenne des mesures pour assurer les approvisionnements ; je sais M., combien toute opration de ce genre semble d'abord oppose aux principes... (Oeuvres, Edition Schelle, vol. III, page 115-118). Et mme l o il y a des routes et des voies navigables, ainsi quun commerce tabli depuis longtemps, le mcanisme naturel semble insuffisant. Turgot a remarqu que lorsqu'il y a une disette dans une rgion, l'offre de bl diminue mais les revenus perus par la population (et par consquent la demande) diminuent aussi. Le prix du bl n'augmente donc pas ncessairement, ou pas suffisamment pour attirer l'approvisionnement des autres rgions. Il tira comme consquence que l'Etat devait, en priode de disette, acclrer les travaux publics afin de maintenir le niveau des revenus, notamment des salaires ; sinon la main invisible ne fonctionnerait pas. par un cruel enchanement, crit-il, le commerce n'apporte point de secours parce que les grains n'ont pas un prix assez haut pour le ddommager des frais de transport et, malgr l'excs du besoin, les grains ne peuvent monter ce prix parce que le peuple est dans l'impuissance absolue de les payer...[il y a] dfaut des salaires rsultant de l'conomie force de tous les petits propritaires [...] le seul moyen que j'imagine, est que vous veuilliez bien accorder la Province un fonds extraordinaire de 90000 livres pour les travaux des Ponts et Chausses, outre le fonds ordinaire de 50000 livres [...] C'est, M., un des soulagements les plus effectifs que vous puissiez procurer cette malheureuse province (Turgot, Oeuvres, Edition Schelle, tome III, page 125-133). Quelques annes plus tard Condorcet, confront une situation similaire, fera la mme observation : Ainsi, cet quilibre, cette compensation tablie par la nature entre les diverses annes et les diffrents sols [...] n'offrirait qu'une ressource insuffisante (Condorcet, Sur la libert de circulation des subsistances , Oeuvres, vol X, p. 361.).

44

bl et de diminuer les variations, objet plus important encore ; car cest sur ce prix moyen des subsistances que se rgle le prix des salaires et celui de la plupart des denres ; en sorte que, partout o ces variations ne sont pas trs grandes les salaires seront toujours suffisants au soutien du peuple, et son travail, ainsi que sa subsistance, toujours assurs. Il montre enfin que la libert du commerce des grains est galement utile aux propritaires, aux cultivateurs, aux consommateurs, aux salaris ; que plus une denre est ncessaire, plus son commerce doit tre libre ; et que les lois prohibitives23, injustes envers ceux contre qui on les a faites, loin d'tre excuses par la ncessit, ou mme par l'utilit, sont nuisibles et funestes ceux dont l'intrt en a t le prtexte. Il rassure contre la crainte des effets d'une libert absolue, en faisant voir que les dsordres, les troubles, les sditions, la famine, sont l'ouvrage de ces mmes lois tablies pour les prvenir ; que ces lois sont la seule cause de la dure des disettes relles, la seule cause du dfaut de secours du commerce, la seule origine des prjugs, des terreurs et des violences du peuple. Malheureusement trois de ces lettres n'existent plus ; mais celles qui restent, en excitant de justes regrets, forment cependant un monument prcieux, qui peut-tre sera un jour le salut du peuple, lorsque le temps, qui teint les prventions de la haine personnelle et de l'esprit de parti, aura donn au nom de M. Turgot l'autorit due son gnie et ses vertus. Ces lettres furent composes en trois semaines, pendant une tourne de M. Turgot dans son intendance. Quelques unes ont t crites dans une seule soire, au milieu de l'expdition de tous les dtails de sa place, dont aucun n'tait nglig ; et parmi les ouvrages qu'il a laisss c'est un de ceux

23. Note de lditeur. Loi prohibitive tait le nom donn aux lois qui restreignent l'exercice d'un droit naturel , comme celui de vendre ce que l'on a produit de ses mains ou acquis par des contrats lgitimes. Une loi qui interdit ou restreint une pratique qui n'est pas un droit naturel (qui interdit aux commerants, par exemple, de se coaliser dans le but de fixer les prix) n'est pas une loi prohibitive . Puisque par dfinition la justice est la vertu qui consiste respecter le droit de chacun, une loi prohibitive (qui viole un droit) est injuste, par dfinition mme du mot justice.

45

o l'on peut observer le mieux la nettet de ses ides, la mthode dont il avait contract l'habitude, la facilit et la profondeur de son esprit. Le ministre, qui cet avis fut adress, loua M. Turgot, et fit des lois prohibitives. Malheureusement, dans les discussions politiques, on juge moins avec sa raison qu'avec son caractre et avec son me. Tous les esprits pourraient voir la mme vrit ; mais tous les caractres n'osent pas la mettre en pratique. Ds lors on cherche ne pas croire ce qu'on n'a pas envie de faire ; et toute opinion qui exige qu'en l'adoptant on se dvoue braver les prjugs et les cabales, et prfrer le bien public sa fortune, ne peut tre adopte que par des hommes qui aient du courage et de la vertu. M. Turgot eut encore une occasion de dployer son zle pour la libert du commerce, ou plutt pour la justice qui prescrit de laisser chacun le libre exercice de sa proprit lgitime (car la libert du commerce a un motif plus noble que celui de son utilit, quelque tendue qu'elle puisse tre24). On sait qu'en France le prt d'argent remboursable une poque fixe avec un intrt quel qu'il soit, et tout prt un intrt au-dessus de cinq pour cent, est trait par la loi comme une convention illgitime, et mme comme un dlit. Cependant, le commerce ne peut exister sans des prts remboursables temps, dont lintrt soit fix librement par une convention. Cette libert est ncessaire, parce que lintrt se rgle naturellement sur l'tendue des profits de chaque commerce, sur les risques aux quels ce commerce est expos, sur le plus ou moins de confiance qu'on doit avoir au ngociant qui emprunte. Pour concilier la loi civile avec la ncessit, on a imagin de laisser dormir la loi, en se rservant de la rveiller au gr du prjug, de la rumeur publique, et du caprice de chaque juge. Mais il en rsulte que les prteurs, toujours exposs la perte de
24. Note de lditeur. Comme Rawls aujourd'hui, Turgot et Condorcet rejetaient l'utilit publique comme justification ultime des lois et institutions considrant que l'argument dcisif en faveur du respect de tel ou tel droit est sa conformit avec la Nature et la Raison.

46

leurs crances, au dshonneur attach des actions que la loi proscrit, et mme des condamnations infamantes, s'en ddommagent en ne consentant prter qu' un trs haut intrt. D'ailleurs, un seul procs intent par un dbiteur de mauvaise foi, suffit, par l'effroi qu'il inspire, pour suspendre le commerce d'une ville, d'une province entire. C'est ce qui venait d'arriver Angoulme en 1770. Des banqueroutiers avaient imagin, pour viter de justes condamnations, d'accuser d'usure leurs cranciers. Une foule de dbiteurs peu dlicats avaient suivi cet exemple, et menaaient leurs cranciers de les dnoncer, s'ils ne se htaient de leur remettre les intrts stipuls, et quelquefois mme une partie du capital. La rigueur des poursuites, la faveur que ces dnonciations obtenaient dans les tribunaux, avaient port le dsordre son comble. Le commerce d'Angoulme allait tre dtruit ; lalarme avait gagn plusieurs places commerantes, et le gouvernement crut devoir consulter l'intendant de la province. L'avis qu'il envoya est un ouvrage complet sur les prts intrt. La libert des conditions dans les prts est une consquence naturelle de la proprit de l'argent ; et il ne faut que des lumires bien communes, pour voir que si le prteur peut quelquefois, en exigeant des conditions trop dures, manquer lhumanit, il ne peut blesser ni la justice, ni les lois, en usant du droit lgitime de disposer son gr de ce qui est lui25. Mais si la question tait bien simple en elle-mme, l'ouvrage de M. Turgot n'en est que plus propre faire connatre son esprit et son caractre. Il ne croyait pas s'abaisser en combattant srieusement les opinions les plus absurdes, lorsqu'il les regardait comme dangereuses. Il examine, dans son rapport au ministre, les prjugs de politique, de jurisprudence, de thologie qui ont donn naissance aux lois sur ce qu'on appelle usure, en fait voir l'origine et les progrs, et au lieu de se contenter de les accabler sous le poids de prin25. Note de lditeur. La libert entire du taux d'intrt est un des points sur lesquels Turgot et Adam Smith divergent. Turgot, dont le principe thique suprme est le droit naturel, s'oppose toute limitation du taux d'intrt dans les contrats privs car cela constitue une limitation d'un droit naturel.

47

cipes fonds sur la justice et sur la vrit, il daigne encore montrer que, quand mme on avilirait sa raison jusqu' dcider d'aprs la thologie une question de jurisprudence et de morale, les prjugs sur l'usure devraient encore tre rejets, parce qu'ils ne sont appuys que sur une fausse interprtation des autorits auxquelles ils doivent leur origine et leur empire. Il donne, dans ce mme trait, une notion trs nette, et en mme temps trs neuve, de lintrt lgal, qui n'est et ne doit tre qu'un prix moyen de l'intrt, form comme celui d'une denre, d'aprs l'observation. Ainsi la loi ne doit l'employer que de la mme manire, c'est--dire, pour fixer un prix lorsqu'il ne l'a pas t ou qu'il n'a pu l'tre par des conventions particulires. Les occupations de M. Turgot ne l'avaient point empche, nous ne disons pas de mditer ou d'ajouter ses lumires (ce besoin est trop imprieux pour le gnie de la trempe du sien), mais de composer quelques ouvrages. Nous ne citerons qu'un essai sur la formation de la richesse, ouvrage prcieux par une analyse fine et profonde, par la simplicit des principes et l'tendue des rsultats, o l'on est conduit par un enchanement de vrits claires et puises dans la nature, la solution des problmes les plus importants de l'conomie politique. On peut mme regarder cet essai comme le germe du trait sur la richesse des nations du clbre Smith, ouvrage malheureusement encore trop peu connu en Europe pour le bonheur des peuples, et l'auteur duquel on ne peut reprocher que d'avoir trop peu compt, quelques gards, sur la force irrsistible de la raison et de la vrit26.
26. Note de Condorcet. C'est du moins ce motif que nous croyons devoir imputer ce qui, dans son jugement sur ce qu'il appelle le systme agricultural, dans ses recherches sur l'impt, dans ses ides sur les dpenses pour l'ducation publique et le culte religieux, nous a paru n'avoir ni la mme exactitude, ni la mme prcision qu'on admire dans le reste de son ouvrage. Nous attribuons encore la mme cause l'espce de lgret avec laquelle il traite soit les auteurs qu'il dsigne sous le nom dEconomistes franais, soit la question de l'tablissement d'un impt unique, ce qui l'a entran dans quelques erreurs, et lui a fait commettre quelques injustices. Il y a aussi quelques inexactitudes peu importantes dans les faits relatifs la France.

48

Nous citerons encore un ouvrage sur les mines et les carrires, o les lois qui doivent en rgler l'exploitation et en distribuer la proprit, sont dduites des principes de la justice naturelle, et rduites a un petit nombre de rgles gnrales et simples. On est tonn de voir que des lois qui statuent sur un objet soumis jusquici chez toutes les nations des principes arbitraires dutilit et de convenance, puissent tre des consquences si claires des principes les plus gnraux et les plus certains du droit naturel ; mais, comme nous le dirons ailleurs, M. Turgot tait parvenu voir quil en tait de mme du systme des lois civiles, et quon pourrait le dduire en entier de ces mmes principes27.
27. Note de lditeur. Condorcet revient ici encore sur la divergence entre les deux grandes doctrines thiques d'Occident : lutilitarisme (principe d'utilit) et le droit naturel. Mais le paragraphe qui prcde exige un claircissement. Dans la philosophie du droit il convient de distinguer deux questions thoriquement distinctes mais qui sont souvent confondues. La premire, relve de ce que l'on appelle de nos jours l'thique et consiste savoir quel est le critre (la pierre de touche) pour dterminer si une lgislation particulire est bonne ou mauvaise. Selon le principe d'utilit une loi est bonne si elle tend augmenter le bonheur de la communaut et mauvaise dans le cas contraire. Les partisans du droit naturel, comme Turgot, considrent qu'une loi est bonne si elle est conforme la Nature (conforme l'intention que la Nature semble manifester), la volont de Dieu et/ou la Raison naturelle ; elle est mauvaise si elle leur est contraire (voir notre Prsentation). La deuxime question qu'on pose en philosophie du droit relve plutt de la thorie de la connaissance (ou gnosologie). Elle consiste se demander quelle est l'origine des ides. Lorsque est apparue pour la premire fois l'ide (qui allait devenir loi) que tout esclavage est condamnable, d'o est elle venue? Par quel cheminement arrive-t-elle cette partie de l'esprit que l'on peut appeler pense consciente ? Deux grandes rponses ont t donnes cette deuxime question. La premire par la philosophie de l'exprience (qu'on appelle parfois empirisme ), qui soutient que l'ide d'une bonne loi surgit de l'observation et l'exprience, c'est--dire en observant les bons effets qu'elle produit l o elle a t applique (ou les mauvais effets l o elle n'existe pas). Une deuxime rponse est donne par la doctrine appele rationalisme ou parfois doctrine des ides innes , qui soutient qu'on arrive aux bonnes lois par un sorte deffort mental appel dduction partir de principes gnraux. Une analogie permettra de mieux saisir la diffrence entre ces deux questions ; supposons que l'on cherche non pas de bonnes lois mais de l'eau potable. La premire question concerne les critres pour dcider si une eau est bonne ou mauvaise ( pure ou impure) ; la deuxime concerne les mthodes pour dcouvrir des nappes phratiques. Concernant le rationalisme, en matire juridique, il semble exister, si on en croit Michel Villey, sous deux formes : une extrme (Wolff) et une modre (Kant). Citons Villey : La nave ambition de Wolff [...] avait t de tout dduire, l'exemple des mathmatiques, jusqu'aux solutions positives, au contenu des codes, ce que Kant nomme le quid juris [...] Kant [par contre] se limite aux fondations initiales et mtaphysiques de la doctrine du droit (le quid jus). Quant au reste, le quid juris, les solutions concrtes du droit applicables dans le temps et l'espace [...] ce n'est plus affaire de la Raison, mais de recherches positives (Les italiques sont de Villey, Prface la Mtaphysique des

49

Tant de travaux, un amour de la justice accompagn dune bont toujours compatissante, un caractre incapable de cder a la sduction ou la crainte, un zle du bien public aussi dgag de tout intrt de gloire ou dambition que la nature humaine peut le permettre, avaient mrit M. Turgot les bndictions du peuple de sa province, lamiti et ladmiration dun petit nombre dhommes qui le connaissaient tout entier, et qui, pour me servir de lexpression de lun deux, se flicitaient dtre ns dans le sicle qui lavait produit28 ; enfin, les suffrages de tous les hommes clairs, de tous ceux que le nom de la vertu neffrayait pas ; et, la mort de Louis XV, la voix publique, que celle de lintrt et de la crainte nosait encore contredire, lappelait aux premires places, comme un homme qui joignait a toutes les lumires que ltude peut procurer, lexprience que donne lhabitude des affaires Les ministres qui gouvernaient pendant les dernires annes de ce long rgne avaient effray la nation plutt qu'ils ne l'avaient opprime. On chercherait en vain, dans l'histoire de leur administration, des lois semblables celles qui ont t faites dans des temps que l'ignorance regrette encore, et par des hommes auxquels on prodiguait, dans cette mme poque, des louanges ridiculement exagres29. Mais le gouvernement, en affectant de braver lopinion, lavait arme contre lui. On prouvait les maux de l'anarchie, et l'on croyait sentir ceux du despotisme. Les finances taient en dsordre, et on croyait ce dsordre irrparable. Les ressources taient relles et grandes, mais le crdit tait ananti30. La nation, pouvante, fatigue
moeurs: Doctrine du droit, de Kant, 1988, Librairie Vrin). La description que fait Condorcet de cette partie du systme de Turgot donne limpression que Turgot se situait, sur cette question, plus prs de Wolf que de Kant, opinion qui est peut tre excessive. 28. Note de Condorcet. M. l'archevque d'Aix. 29. Note de Condorcet. Voyez les lois faites par Colbert ; et lisez ensuite, si vous en avez le courage, lloge couronn en 1773 par l'Acadmie franaise. [Il s'agit de l'Eloge rdig par Necker, Note de lditeur]. 30. Note de lditeur. Le mot crdit est utilis ici pour dsigner la confiance quinspire quelquun (qui est le premier sens du mot en franais), il se rfre l'opinion des prteurs ventuels, concernant la volont et capacit de l'Etat grer sa dette (honorer ses engagements financiers). C'est, en quelque sorte, le credit rating . Par lexpression le crdit tait ananti Condorcet voulait dire que cette opinion tait

50

d'abus accumuls, demandait un ministre rformateur ; elle voulait un homme dont le gnie pt voir toute l'tendue du mal et en trouver le remde, dont le courage ne ft pas effray par les obstacles, dont la vertu demeurt incorruptible. Elle dsignait M. Turgot : sa voix fut coute, et il fut nomm d'abord ministre de la marine. Je ne connais point la marine, disait-il ; cependant il savait trs bien la gographie comme marin, comme ngociant, comme politique, comme naturaliste. Il avait tudi la thorie de la manuvre ; il connaissait celle de la construction et de tous les arts employs fabriquer un vaisseau, le grer et l'armer. Les oprations astronomiques qui servent diriger la route des navires, les instruments imagins pour rendre ces oprations exactes, lui taient connus, et il tait en tat de juger entre toutes ces mthodes. En se comparant d'autres hommes, il et pu se croire trs instruit ; mais ce n'tait pas ainsi qu'il se jugeait lui-mme. Il sentait qu'il lui manquait l'exprience de la navigation, lhabitude d'observer ces mmes arts dont il n'avait pu saisir que les principes ; enfin, des connaissances mathmatiques assez tendues, pour entendre ou appliquer les savantes thories sur lesquelles une partie importante de la science navale doit tre appuye. Se comparer aux autres hommes pour s'enorgueillir de sa supriorit, lui paraissait une faiblesse : comparer ses connaissances ltendue immense de la nature, lui semblait une philosophie fausse, et propre produire une inaction dangereuse. C'tait entre ses connaissances personnelles et celles qu'on peut avoir dans le sicle o l'on se trouve, qu'il croyait qu'un homme raisonnable devait tablir cette comparaison, pour bien juger de l'tendue de ses propres lumires ; et il n'est personne que cette comparaison ne doive encore rendre trs modeste.
au plus bas, qu'on ne prterait l'Etat que sur pression politique ou avec une prime de risque trs lev.

51

Nous ne citerons que deux traits de ce ministre, qui n'a dur qu'un mois. Il fit payer aux ouvriers de Brest une anne et demie des arrrages qui leur taient dus ; et il proposa au roi d'accorder l'illustre Euler une gratification de mille roubles, parce que ce grand gomtre, aprs avoir donn un trait trs profond sur la science navale, venait de runir, dans un ouvrage trs court, tout ce que la thorie a fait jusqu'ici de certain et d'applicable la pratique. Le 24 aot, il passa du ministre de la marine celui des finances. Le changement que ses amis aperurent en lui dans ce moment est peut-tre un des traits qui peignent le mieux son me. Il ne se dissimulait point combien le ministre de la marine tait plus assur, plus l'abri des orages. Accoutum ds longtemps rflchir sur les objets de l'conomie politique, il avait vu avec quelle facilit en suivant de nouveaux principes, en prenant la justice et la libert pour base d'une nouvelle administration, il pourrait produire une rvolution dans le commerce, dtruire cette avidit tyrannique qui dsole l'Asie pour dshonorer et corrompre l'Europe, rendre nos colonies libres et puissantes, les attacher la mre patrie, non par leur faiblesse et la ncessit, mais par l'intrt et la reconnaissance ; assurer enfin leur existence, aujourd'hui si prcaire, en faisant disparatre peu peu, par des lois sages, cet esclavage des ngres, lopprobre des nations modernes. Il savait que, sur tous ces objets, lexemple donn par une grande nation entranerait toutes les autres, et mriterait au ministre qui l'aurait donn, des droits la reconnaissance de l'humanit entire. Il savait avec quelle facilit encore il pourrait, par de nouveaux voyages entrepris suivant un systme vaste et gnral, agrandir en peu de temps l'tendue des connaissances humaines, enrichir les sciences, perfectionner les arts31, et rpandre dans toutes les parties du globe
31. Note de Condorcet. M. Turgot a envoy au Prou, en 1776, M. Dombei savant botaniste. Il est revenu Cadix, en 1785, avec une riche moisson de nouvelles connaissances dhistoire naturelle et une collection nombreuse de plantes et de minraux.

52

des semences de raison et de bonheur. Ceux qui le connaissaient ne pouvaient douter que tous les dtails des prparatifs de ces expditions et de leurs rsultats ne fussent pour lui une source inpuisable des plaisirs les plus vifs. Cependant, en quittant ce ministre, il paraissait dlivr dun poids qui l'accablait. Ni les dangers du poste qu'il acceptait, ni tout ce quil prvoyait d'obstacles, doppositions, de dgots mme, rien ne pouvait balancer ses yeux l'ide qu'il quittait une place o il manquait de quelques unes des connaissances ncessaires pour prendre celle laquelle les travaux de toute sa vie l'avaient prpar. Il embrassait avidement l'esprance de faire plus de bien. Les obstacles, les difficults excitaient alors son courage ; et, peu de jours auparavant la seule crainte d'avoir quelquefois prononcer sur des objets qu'il ne connaissait pas assez, semblait l'avoir abattu. La lettre qu'il crivit au roi, en recevant cette nouvelle marque de sa confiance, est connue. Du 24 aot 1774. Sire, En sortant du cabinet de Votre Majest, encore plein du trouble o me jette limmensit du fardeau quelle mimpose, agit par tous les sentiments quexcite en moi la bont touchante avec laquelle elle a daign me rassurer, je me hte de mettre ses pieds ma respectueuse reconnaissance, et le dvouement absolu de ma vie entire. Votre : Majest a bien voulu m'autoriser remettre sous ses yeux l'engagement qu'elle a pris avec elle-mme de me soutenir dans l'excution des plans d'conomie qui sont en tout temps, et aujourd'hui plus que jamais, d'une ncessit indispensable. J'aurais dsir pouvoir lui dvelopper les rflexions que me suggre la position ou se trouvent les finances :

53

le temps ne me le permet pas ; et je me rserve de m'expliquer plus au long, quand j'aurai pu prendre des connaissances plus exactes. Je me borne en ce moment, Sire, a vous rappeler ces trois paroles : Point de banqueroute . Point d'augmentation d'impts. Point d'emprunts. Point de banqueroute ni avoue, ni masque par des rductions forces. Point d'augmentation d'impositions : la raison en est dans la situation des peuples, et encore plus dans le cur de Votre Majest. Point d'emprunt, parce que tout emprunt diminuant toujours le revenu libre il ncessite, au bout de quelque temps, ou la banqueroute, ou l'augmentation d'impositions. Il ne faut, en temps de paix, se permettre d'emprunter que pour liquider ses dettes anciennes, ou pour rembourser d'autres emprunts faits un denier plus onreux. Pour remplir ces trois points, il n'y a qu'un moyen, c'est de rduire la dpense au-dessous de la recette, et assez au-dessous, pour pouvoir conomiser chaque anne une vingtaine de millions pour rembourser les dettes anciennes. Sans cela le premier coup de canon forcerait lEtat la banqueroute32. On demande sur quoi retrancher ; et chaque ordonnateur dans sa partie soutiendra que presque toutes les dpenses particulires sont indispensables. Ils peuvent dire de fort bonnes raisons mais comme il n y en a point pour faire ce qui est impossible il faut que toutes ces raisons cdent a la ncessit absolue de lconomie33.
32. Note de Condorcet. Ceci doit s'entendre dans les principes de M. Turgot, qui ne connaissait point d'autres moyens de maintenir le crdit, que l'conomie, la bonne foi dans les oprations et des lois justes. Au reste, M. Turgot a lui-mme expliqu cet article dans un mmoire fait en avril 1776, relativement la guerre qui paraissait invitable entre l'Angleterre et ses colonies, et dans laquelle la France pouvait craindre d'tre engage. Il observe que la probabilit du succs, et surtout du peu de dure de cette guerre, soutiendrait vraisemblablement le crdit. 33. Note de lditeur. Cette lettre au Roi ne doit pas tre comprise comme contenant la totalit du pro-

54

Il est donc de ncessit absolue que V. M. exige des ordonnateurs de toutes les parties quils se concertent avec le ministre des finances. Il est indispensable qu'il puisse discuter avec eux, en prsence de V. M., le degr de ncessit des dpenses proposes. Il est surtout ncessaire que, lorsque vous aurez, Sire, arrt l'tat des fonds de chaque dpartement, vous dfendiez celui qui en est charg d'ordonner aucune dpense nouvelle, sans avoir auparavant concert avec la finance, les moyens d'y pourvoir. Sans cela chaque dpartement se chargerait de dettes, qui seraient toujours des dettes de V. M. ; et l'ordonnateur de la finance ne pourrait rpondre de la balance entre la dpense et la recette. V. M. sait qu'un des plus grands obstacles l'conomie, est la multitude des demandes dont elle est continuellement assaillie, et que la trop grande facilit de ses prdcesseurs les accueillir, a malheureusement autorises. Il faut, Sire, vous armer, contre votre bont, de votre bont mme ; considrer d'o vous vient cet argent que vous pouvez distribuer vos courtisans ; et comparer la misre de ceux auxquels on est quelquefois oblig de l'arracher par les excutions les plus rigoureuses, la situation des personnes qui ont le plus de titres pour obtenir vos libralits. Il y a des grces auxquelles on a cru pouvoir se prter plus aisment, parce qu'elles ne portent pas immdiatement sur le trsor royal. De ce genre sont les intrts, les croupes, les privilges : elles sont de toutes les plus dangereuses et les plus abusives. Tout profit sur les impositions, qui n'est pas absolument ncessaire pour la perception, est une dette consacre au soulagement des contribuables et aux besoins de l'tat. D'ailleurs, ces participations aux profits des traitants sont une source de
gramme de gouvernement de Turgot. En effet, elle ne dit mot sur les Edits que le grand ministre allait adopter. La lettre porte sur un aspect prcis de la politique de Turgot ; dans le langage moderne on dirait quil s'agit plutt d'un plan de crise pour rtablir le crdit rating de l'Etat afin d'obtenir des marges de manuvre qui permettront de commencer les rformes. Ces prcisions s'imposent car cette lettre, prise isolment, pourrait donner l'impression que Turgot est un simple pre la rigueur sans autre programme que le laisser faire et l'orthodoxie budgtaire.

55

corruption pour la noblesse et de vexations pour le peuple, en donnant tous les abus des protecteurs puissants et cachs. On peut esprer de parvenir par l'amlioration de la culture, par la suppression des abus dans la perception, et par une rpartition plus quitable des impositions, soulager sensiblement les peuples sans diminuer beaucoup les revenus publics. Mais si l'conomie n'a prcd, aucune rforme n'est possible, parce qu'il n'en est aucune qui n'entrane le risque de quelque interruption dans la marche des recouvrements, et parce qu'on doit s'attendre aux embarras multiplis que feront natre les manuvres et les cris des hommes de toute espce, intresss a soutenir les abus ; car il n'en est point dont quelquun ne vive. Tant que la finance sera continuellement aux expdients pour assurer les services, V. M. sera toujours dans la dpendance des financiers ; et ceux-ci seront toujours les matres de faire manquer, par des manuvres de places, les oprations les plus importantes. Il n'y aura aucune amlioration possible ni dans les impositions pour soulager les peuples, ni dans les arrangements relatifs au gouvernement intrieur et la lgislation. L'autorit ne sera jamais tranquille, parce qu'elle ne sera jamais chrie, et que les mcontentements et les inquitudes des peuples sont toujours le moyen dont les intrigants et les malintentionns se servent pour exciter des troubles. C'est donc surtout de l'conomie que dpend la prosprit de votre rgne, le calme dans l'intrieur, la considration au dehors, le bonheur de la nation et le vtre. Je dois observer V. M. que j'entre en place dans une conjoncture fcheuse par les inquitudes rpandues sur les subsistances, inquitudes fortifies par la fermentation des esprits depuis quelques annes, par la variation dans les principes des administrateurs, par quelques oprations imprudentes, et surtout par une rcolte qui parat avoir t mdiocre. Sur cette matire, comme sur beaucoup d'autres, je ne demande point V. M. d'adopter mes principes sans les avoir examins et discuts, soit par elle-mme, soit par des personnes de confiance en sa

56

prsence : mais quand elle en aura reconnu la justice et la ncessit, je la supplie d'en maintenir l'excution avec fermet, sans se laisser effrayer par des clameurs, qu'il est absolument impossible d'viter en cette matire, quelque systme qu'on suive, quelque conduite qu'on tienne. Voil les points que V. M. a bien voulu me permettre de lui rappeler. Elle n'oubliera pas, qu'en recevant la place de contrleur gnral, j'ai senti tout le prix de la confiance dont elle m'honore. J'ai senti qu'elle me confiait le bonheur de ses peuples, et, s'il m'est permis de le dire, le soin de faire aimer sa personne et son autorit ; mais en mme temps j'ai senti tout le danger auquel je m'exposais. J'ai prvu que je serais seul combattre contre les abus de tout genre, contre les efforts de ceux qui gagnent ces abus, contre la foule des prjugs qui s'opposent toute rforme, et qui sont un moyen si puissant dans la main des gens intresss terniser les dsordres. J'aurai lutter mme contre la bont naturelle, contre la gnrosit de V. M. et des personnes qui lui sont les plus chres. Je serai craint, ha mme de la plus grande partie de la cour, de tout ce qui sollicite des grces, et on m'imputera tous les refus ; on me peindra comme un homme dur, parce que j'aurai reprsent V. M. qu'elle ne doit pas enrichir mme ceux qu'elle aime aux dpens de la subsistance de son peuple. Ce peuple, auquel je me serai sacrifi, est si ais tromper, que peut-tre j'encourrai sa haine par les mesures que j'emploierai pour le dfendre contre les vexations. Je serai calomni, et peut-tre avec assez de vraisemblance pour m'ter la confiance de V. M. Je ne regretterais point de perdre une place laquelle je ne m'tais jamais attendu ; je suis prt la remettre V. M. ds que je ne pourrai plus esprer d'y tre utile ; mais son estime, la rputation d'intgrit, la bienveillance publique, qui ont dtermin son choix en ma faveur, me sont plus chres que la vie ; et je cours le risque de les perdre, mme en ne mritant mes yeux aucun reproche.

57

V. M. se souviendra que c'est sur la foi de ses promesses que je me charge d'un fardeau, peut tre au-dessus de mes forces ; que c'est elle personnellement, l'homme honnte, l'homme juste et bon, plutt qu'au roi, que je m'abandonne. J'ose lui rpter ici ce qu'elle a bien voulu entendre et approuver. La bont attendrissante avec laquelle elle a daign presser mes mains dans les siennes, comme pour accepter mon dvouement, ne s'effacera jamais de mon souvenir ; elle soutiendra mon courage ; elle a pour jamais li mon bonheur personnel avec les intrts, la gloire et le bonheur de V. M.

La lgislation des finances, du commerce et des manufactures ; les dtails de leur administration ; la dcision de toutes les questions particulires qui en dpendent ; la surintendance des travaux et des tablissements publics ; l'inspection sur le rgime et les revenus de toutes les communauts, depuis les tats des grandes provinces jusqu'au corps municipal du plus petit village ; le soin de maintenir dans la leve des subsides un ordre qui en rende la perception certaine sans la rendre onreuse, d'assurer les fonds ncessaires aux dpenses publiques, de discuter la ncessit ou du moins l'utilit de ces dpenses, d'y maintenir une rgle svre qui empche les dprdations, une conomie claire qui en diminue le poids ; de soutenir enfin le crdit national et de veiller l'excution fidle des engagements contracts au nom du souverain : tels sont en France les fonctions et les devoirs d'un contrleur gnral. Mais la lgislation des finances n'avait depuis longtemps qu'un seul principe, le dsir d'augmenter les revenus du roi, en vitant les rclamations dangereuses pour le ministre. Aussi, par une suite de ce principe, cette lgislation ne pesait que sur le peuple, et principalement sur le peuple des campagnes, qui, toujours dispers, ne peut, ni se faire entendre ni inspirer de crainte.

58

Le commerce avait t constamment sacrifi des vues fiscales ; et lorsque des circonstances trs rares avaient permis que quelques lois en eussent l'encouragement pour motif et non pour prtexte, l'intrt souvent mal entendu de quelques villes, les opinions de quelques ngociants, ou ignorants ou de mauvaise foi, l'exemple des nations trangres, les prjugs de leur politique, avaient presque toujours dict ces lois. On avait cout quelquefois les demandes des ngociants riches, et presque jamais les intrts du commerce. L'industrie n'tait pas moins accable sous le poids des rglements et sous celui des lois fiscales. Les dtails de l'administration, les jugements sur les affaires particulires, taient dirigs par les mmes principes ; mais on s'y livrait ce systme oppressif avec moins de contrainte encore, parce que ces oprations plus partielles, plus secrtes, chappent plus srement la censure publique. Les grands chemins faits par corves puisaient les campagnes, et rgulirement deux fois par anne y ramenaient la servitude, la misre et le dsespoir. La navigation intrieure languissait au milieu d'une foule de projets enfants par l'orgueil ou par l'avidit. Des dpenses de luxe, consacres aux plaisirs ou la vanit des citoyens riches, avaient absorb le revenu de la plupart des villes, dj surcharges de petites impositions locales, administres par des officiers qu'elles n'avaient pas choisis, ou forces de racheter le droit de les lire. Le produit des impts gar dans les canaux multiplis qui le conduisaient au trsor royal, et presque entirement absorb par les anticipations34, ne suffisait plus mme aux besoins rels. Les engagements avaient t viols, les payements annuels retards ; et chaque anne, de petits moyens toujours onreux, souvent oppressifs, assuraient la dpense
34. Note de lditeur. Les anticipations sont des recettes fiscales prvues l'avance ( ear-marked dissent les anglo saxons) pour un usage prcis (comme la vignette automobile lorigine, o la nouvelle CSG).

59

publique toujours prte manquer. La confiance tait anantie ; des emprunts forcs successivement exigs de toutes les compagnies, de tous les corps, et l'habitude d'acheter prix d'or la signature de quelques banquiers accrdits35 avaient accoutum les capitalistes vouloir toujours qu'il y et un crdit particulier entre eux et le gouvernement. Enfin, il n'y avait d'autre principe pour rgler la dpense, que la ncessit o tait le ministre d'acheter par sa facilit le silence ou la protection de tout ce qui avait de l'autorit ou du crdit. C'est du sein de ce chaos qu'il fallait crer une nouvelle administration fonde sur la justice, dirige vers le bien du peuple. Un homme vertueux a os l'entreprendre, convaincu que, pour dtruire le mal en lui-mme, il suffirait de suivre quelques principes bien simples, qu'il s'tonnait de ne pas trouver plus rpandus, et se sentant au fond du cur la force de braver tous les obstacles trangers, quoiqu'il ne sen dissimult aucun. Le fardeau des impts accablait le peuple ; et les circonstances ne permettaient pas d'en allger le poids : la ncessit de payer les arrrages de la dette exigible, seul moyen de rtablir le crdit, obligeait de conserver le mme revenu : les fruits de l'conomie taient tardifs et incertains ; le changement dans la forme des impositions exigeait du temps, eut essuy des obstacles, et, pour tre excut d'aprs des principes de justice, et sans faire un mal momentan une partie des citoyens, pouvait exiger des sacrifices. Mais s'il tait impossible de diminuer la quantit des impts, on pouvait augmenter les facults du peuple ; et c'tait lui procurer un soulagement rel. On pouvait lui rendre la jouissance de quelques uns de ses droits naturels ; on pouvait lui pargner du moins une partie des vexations sous les35. Note de Condorcet. Ces banquiers, employs par le prdcesseur de M. Turgot, et dsols de voir tarir la source de leurs profits, ont cherch le perdre par les manuvres les plus coupables.

60

quelles il avait longtemps gmi, et ce fut le premier objet des soins de M. Turgot. Une premire loi tablit la libert du commerce des grains dans l'intrieur du royaume. Ranimer la culture par l'encouragement qui nat de la certitude de disposer son gr de sa denre ; augmenter la fois la quantit des subsistances et le produit net des terres ; prparer au peuple les ressources des approvisionnements du commerce contre les mauvaises annes et contre les disettes locales ; lui assurer des salaires toujours suffisants, en rendant moins grandes et moins frquentes les variations dans le prix du bl ; mettre enfin, par l'tablissement d'un commerce constant et sur, les propritaires, les cultivateurs, le gouvernement, le peuple, l'abri des pertes relles de denre, des vexations, des lois oppressives, des inquitudes, des troubles intrieurs, fruits cruels et infaillibles de toute espce de rgime prohibitif : tel tait le bien que cette loi devait produire. M. Turgot sentait combien la libert absolue de l'exportation ajouterait la sret de la subsistance, en donnant plus d'activit au commerce, plus d'tendue aux approvisionnements ; en appelant les secours de l'tranger dans les annes malheureuses : mais il savait en mme temps que cette libert causerait des inquitudes, qui, toutes chimriques qu'elles seraient, produiraient un mal rel ; que le commerce avec l'tranger, toujours trs faible en comparaison de celui de l'intrieur, resterait languissant, tant que celui-ci ne serait pas tabli d'une manire constante ; qu'enfin plusieurs annes de mauvaises rcoltes rendaient, l'poque o la loi tait promulgue, les avantages de la libert de l'exportation presque aussi imaginaires que ses prtendus dangers, si terribles aux yeux de l'ignorance. En rendant au commerce des grains et celui des farines sa libert naturelle36, on tait loin d'avoir tout fait. Des entraves locales s'opposaient aux
36. Note de lditeur. Libert naturelle est une expression cl dans les dbats entre partisans des droits naturels de l'homme. L'expression est utilise dans plusieurs sens ; parfois elle dsigne la libert dont jouissait l'homme dans l'tat de nature , avant de vivre sous un Etat. Ici elle est utilise plutt pour d-

61

effets que la libert et pu produire. Le privilge exclusif des boulangers, la taxe du pain, la banalit des moulins, les droits de minage et de hallage37, taient autant de chanes qu'il fallait briser. Toutes l'ont t pendant le ministre de M. Turgot ; et si les banalits seules subsistaient encore, c'est qu'il n'avait voulu ni dtruire, sans aucun ddommagement un droit fond sur une possession longtemps reconnue, quelquefois mme sur une convention libre, ni faire racheter au peuple, un trop haut prix, ce mme droit qui n'aurait aucune valeur, si la fraude, appuye par la force, n'avait su en crer une. Mais la libert du commerce des farines, en arrtant ces profits illgitimes, et clair en peu d'annes sur la vraie valeur de ce droit, et sur l'tendue du ddommagement qui devait en payer le sacrifice. Le privilge des boulangers, et la taxe du pain qui en est la suite, disparaissaient avec les jurandes. Les droits sur les marches, soit qu'ils fussent levs par des communauts, soit qu'ils appartinssent des particuliers, avaient t suspendus, et devaient tre supprims en ddommageant les propritaires. M. Turgot respectait le droit de proprit, et le respectait d'autant mieux, qu'il savait avec plus d'exactitude quelle en tait la vritable tendue38. Mais les droits de march ne sont pas une proprit : c'est un impt local, tabli dans ces temps d'anarchie ou les communauts, les seigneurs, s'taient partag une partie de ce droit d'imposer les subsides, que des assigner les liberts dont doit jouir l'homme dans une socit commerciale moderne soumise des lois et rglements scientifiques (conformes la Nature). 37. Note de lditeur. Banalit est l'usage obligatoire d'un objet appartenant au seigneur (moulins, par exemple) ; minage est un droit peru par le seigneur sur les grains vendus au march ; hallage est le droit prlev dans les halles. 38. Note de lditeur. Par l'expression quelle est la vritable tendue du droit de proprit, Condorcet entend quelle doit tre l'tendue ou les limites de ce droit (si lon suivait les impratifs qui dcoulent de la Raison et de la Nature). C'est une vieille tradition chez certains auteurs du droit naturel d'utiliser le mode descriptif la place de l'impratif. La Dclaration des droits de l'homme de 1789, par exemple, numre les droits que les hommes ont tandis quon pourrait dire quil sagit de ceux qu'ils doivent avoir .

62

sembles tumultueuses et irrgulires disputaient alors un roi sans pouvoir. Des actes lgitimes, ou une longue possession, avaient consacr ces droits. Achets comme une proprit relle, passs de famille en famille, la plupart avaient effac la tache de leur premire origine : mais le droit que la nation, ou le chef en qui rside son pouvoir, a de rgler tout impt de la manire la plus avantageuse au peuple, n'avait pu souffrir d'atteinte ; il est la fois inalinable et imprescriptible de sa nature, et la souverainet a ds lors conserv celui de dtruire tous ces impts, en donnant ceux qui en jouissent un ddommagement gal la perte qu'ils essuient. Aux yeux de quiconque a su se faire des ides justes, supprimer de pareils droits n'est pas attaquer la proprit : mais les tablir, et restreindre ainsi la libert du commerce par un rglement ou par un privilge, c'est y porter une atteinte relle. D'anciens privilges s'opposaient galement la circulation des vins d'une partie de nos provinces : ils furent dtruits par un dit ; et cette production, la plus importante du royaume aprs celle de nos grains, eut toute la libert dont l'administration vicieuse de l'impt lui permettait de jouir. La libert des eaux-de-vie devait tre une suite de la mme opration. Dj quelques gnes locales avaient t dtruites ; les droits qui s'opposaient l'exportation de cette liqueur auraient t abolis ; la fabrication des eaux-de-vie de marc et t permise ; les eaux-de-vie de grain dfendues en France, celles de cidre et de poir, qui ne peuvent sortir des provinces o on les distille, auraient obtenu une circulation libre39. L'avantage direct de toutes ces lois tait pour les propritaires, mais celui de l'abolition des corves tombait directement sur le peuple. M. Turgot les remplaa par une imposition territoriale qui s'tendait toutes les proprits, quels qu'en fussent les possesseurs. Les propritaires clairs sentaient combien ce changement leur tait avantageux, et que l'augmentation
39. Note de Condorcet. Une partie de ces oprations a t faite en 1784.

63

du prix des baux ferait plus que compenser ce lger impt. Ils ne pouvaient se dissimuler que la corve des fermiers, et celle des ouvriers des campagnes, entraient ncessairement dans l'estimation des frais de culture, diminuaient le produit net, et qu'ainsi cet impt indirect tait rellement pay par eux-mmes40. De toutes les mthodes de payer la dpense des chemins publics, celle que M. Turgot voulait tablir est la plus juste, puisque la contribution est paye par ceux qui les chemins sont utiles, et proportion de l'utilit qu'ils en retirent ; la moins onreuse, puisqu'elle n'entrane aucune vexation, et que les chemins cotent moins, sont mieux faits et exigent moins de rparation ; la plus utile, parce qu'au lieu d'tre, comme la corve, une vritable servitude ou une source de misre pour le peuple, elle lui offre des salaires, qu'un gouvernement sage peut distribuer et proportionner ses besoins. Cependant, M. Turgot fut oblig, aprs une longue rsistance, d'exempter de l'impt les biens ecclsiastiques, d'ajouter cette immunit tant d'autres, et la surcharge qui en rsultait pour le peuple, aux contributions que le clerg lve en son nom sur toutes les classes de citoyens. Mais le bien qui rsultait de la suppression des corves tait encore immense : il le serait, quand bien mme la contribution serait leve en entier sur les taillables ; parce qu'elle coterait toujours moins au peuple que la corve en nature, et qu'elle n'entranerait ni les mmes vexations, ni le mme esclavage, ni les mmes dsastres41. La mme loi ordonnait que les terrains
40. Note de lditeur. A nouveau la doctrine physiocratique selon laquelle le seul revenu disponible (la seule richesse dont peut disposer une socit sans sappauvrir) est le produit net de la terre. Il s'ensuit que tout impt, quelque soit son assiette apparente, finit par tre pay partir de ce produit net ; moins quil ne morde sur le capital et rduise celui-ci. 41. Note de Condorcet. On a prtendu, dans quelques ouvrages rcemment imprims, qu'une imposition proportionnelle la taille tait un moyen prfrable l'imposition proportionnelle aux vingtimes [Condorcet se rfre ici l'impt sur les proprits destin financer la rparation des chemins, aprs l'abolition des corves] que M. Turgot avait voulu tablir. Mais, 1 M. Turgot avait d'abord propos un impt sur toutes les espces de biens ; et des circonstances particulires le forcrent exempter ceux du clerg. Il fit ce changement regret, et, nous osons le dire! contre le vu des membres du clerg les plus clairs et les plus sages. Ils pensaient, avec raison, que si le clerg peut esprer de conserver ses privilges encore quelque temps, c'est par l'abandon volontaire de ce que ces privilges ont de plus odieux.

64

employs en chemins seraient estims et que le prix en serait pay aux propritaires sur les fonds de la nouvelle contribution. Jusqu'alors, d'aprs les principes d'une fiscalit barbare, on s'tait dispens de ce devoir qu'imposait la justice la plus simple, et que l'humanit rclamait42. La seule objection spcieuse qu'on oppost au plan de M. Turgot, tait la crainte qu'on n'employt un jour cette contribution d'autres dpenses ; comme si, dans le cas o le gouvernement aurait besoin d'un nouvel impt, la corve ne serait pas un des plus odieux, un de ceux qu'il craindrait le plus d'tablir ; comme si, parmi les dpenses ncessaires, celle de l'entretien ou de la construction des chemins n'tait pas une des dernires qu'il songerait sacrifier. Longtemps on a vu le gouvernement, soit pour mnager les prjugs ou les intrts de quelques classes de particuliers, soit pour viter l'clat de l'tablissement d'un nouvel impt, cacher de vritables leves de deniers sous un voile utile la stabilit des ministres et funeste la

2 Quoique le clerg ft exempt de l'imposition, une augmentation dans le don gratuit devenait un moyen simple de rparer l'injustice de cette exemption. 3 Cette exemption eut-elle subsist, il en rsultait un moindre inconvnient que d'une imposition mise proportionnellement la taille, qui, dans certains pays, ne porte que sur les biens possds actuellement par les roturiers ; dans d'autres, sur les biens que les roturiers possdaient une certaine poque ; tandis que dans le reste elle est mise au hasard sur les biens des roturiers, sur les profits des cultivateurs, des commerants, des artisans, etc., d'o rsulte ncessairement encore une surcharge sur le peuple, une exemption pour la noblesse et le clerg. 4 M. Turgot pensait que, loin d'augmenter les impositions, qui, comme la taille, ne se lvent directement que sur certaines classes de citoyens, c'tait sur ces impts que l'on devait faire porter toutes les diminutions, pour dtruire insensiblement des privilges qui, en fait d'impts, sont ncessairement injustes. 5 L'ingalit dans les distributions des vingtimes ne devait pas arrter M. Turgot parce qu'en attendant qu'il pt raliser ses grands projets pour la rforme des impts, il se proposait de dtruire les abus de la rpartition des vingtimes en fixant la valeur de cette imposition, et en la distribuant ensuite avec une proportion plus exacte : exactitude qu'on ne peut esprer que pour un impt dont la somme est fixe, parce qu'alors chaque propritaire a un intrt direct se plaindre des erreurs commises en faveur d'un autre. 6 L'ide qu'une imposition proportionnelle la taille eut moins bless les prjugs ou les intrts de quelques corps, ne devait pas faire impression sur M. Turgot. Il croyait que la puissance royale, lorsqu'elle s'arme pour la dfense du peuple, lorsqu'elle donne sa sanction des lois dictes par la justice, doit braver les clameurs de l'avidit comme celles de l'ignorance, et qu'un ministre ne peut conseiller au prince ces lches condescendances sans trahir la fois la confiance du prince, les droits des citoyens, et les intrts de la nation. 42. Note de Condorcet. Cet article de la loi n'a pas t expressment rvoqu lors du rtablissement des corves ; mais il est rest jusqu'ici sans excution. M. de Cotte, charg du dpartement des ponts et chausses, a fait des efforts inutiles pour engager le ministre qui gouvernait alors les finances faire cesser cette grande et cruelle injustice.

65

nation : mais l'ignorance, l'abri de laquelle on se permettait ces moyens, ne subsiste plus ; l'abus qu'on en a fait a clair mme les moins instruits ; et la puissance royale, plus affermie, n'a plus besoin de tromper43. Par ces diffrentes lois, la servitude du peuple des campagnes tait dtruite ; mais celui des villes avait aussi ses chanes qu'il fallait briser, pour achever de faire jouir toutes les classes de citoyens utiles, de l'aurore d'un nouvel ordre, fond sur la bienfaisance et la justice. Tous ceux qui, dans les villes, n'avaient pu remplir certaines formalits, souvent bizarres et toujours coteuses, n'ayant pas le titre de matre44 dans les communauts de marchands ou d'ouvriers, n'avaient point la libert de disposer leur gr de leur intelligence ou de leurs bras. Les matres formaient une petite rpublique, dont les chefs, sous prtexte de police, avaient port un degr qu'il et t difficile de prvoir, l'art de resserrer les chanes des malheureux ouvriers, de surcharger les communauts de dpenses inutiles, et de rendre insupportable mme l'tat de matre ceux qui n'avaient que de l'industrie et de l'amour du travail. Cet odieux et ridicule esclavage fut aboli ; l'habitant des villes acquit enfin le droit de disposer de ses bras et de son travail ; droit dont alors il ne jouissait encore chez aucune nation, mme chez celles qui osent le plus se vanter de leur libert. Ce droit, l'un des premiers que nous ait donns la nature, et qu'on peut regarder comme une suite ncessaire de celui d'exister et de vivre, semblait effac de la mmoire et du cur des hommes ; et c'est un de ces titres de lhumanit, perdus pendant la nuit des temps barbares et que notre sicle a retrouvs.
43. Note de Condorcet. La faiblesse d'un ministre, le dsir de fonder sur l'erreur publique un crdit momentan, l'envie d'usurper la gloire, lorsqu'on n'a ni le talent ni le courage de la mriter, peuvent encore quelquefois faire recourir des moyens sourds d'augmenter les impts : mais on sent que le rtablissement des corves, si une fois elles avaient t supprimes pendant quelques annes, ne serait pas celui qu'on choisirait Le ministre qui aurait rtabli les corves, et dtourn la contribution qui les remplace, oserait difficilement se vanter de navoir pas mis dimpt. 44. Note de lditeur. Un matre est un ouvrier qui a t reu dans un corps de mtier, cela dsigne aussi, parfois, un artisan qui emploie d'autres ouvriers.

66

Les avantages de la suppression des jurandes ne se bornaient pas ce grand acte de justice ; il en rsultait pour le peuple, pour tous les citoyens, la diminution des prix du pain, de la viande, de toutes les denres, de toutes les productions des art s. D'ailleurs, l'usage de taxer les denres avait disparu avec le privilge exclusif de les vendre, seul prtexte spcieux de cet usage. On remboursait une foule de petites charges dont le nom mme tait ridicule, mais qui, jouissant de privilges onreux au peuple, servaient de prtexte la leve de droits trs compliqus, et, par cette runion d'abus, faisaient payer un intrt exorbitant le faible secours que leur cration avait procur. On dlivrait les manufactures du joug tyrannique que Colbert leur avait impos, lorsqu'il avait fix, par des lois, la largeur des toffes, la mthode de former les tissus, les procds de la teinture, et condamn des confiscations, des amendes, et mme des peines afflictives45, ceux qui s'cartaient de ces lois. Elles n'avaient pu tre dictes ce ministre que par des fabricants ignorants, qui avaient pris leurs connaissances et leur pratique pour les bornes des progrs des arts, et avaient cru pouvoir assujettir les gots et les besoins des hommes de tous les sicles, au got et aux besoins de leur temps. Quelques unes mme avaient l'inconvnient d'tre physiquement inexcutables, et n'en dcernaient pas moins des peines contre les malheureux qui ne les auraient pas excutes. Enfin, par ce mme dit, l'industrie, renferme presque uniquement dans les villes, ou oblige de payer un tribut leurs habitants, pouvait s'tablir librement dans les campagnes, et chercher les lieux o le bas prix des subsistances, et la facilit de se procurer les denres qu'elle emploie ou qu'elle consomme, lui avait marqu sa vritable place46 .
45. Note de lditeur. Se dit des peines qui atteignent le corps lui mme : peine de mort, rclusion, etc. 46. Note de Condorcet. M. Turgot avait except de la libert gnrale accorde tous les arts, les perruquiers, les imprimeurs et libraires, les orfvres et les apothicaires. Il peut tre utile de rendre compte ici des motifs de cette exception. 1 La constitution du corps des perruquiers tait diffrente de celle des autres communauts. On avait fait du titre de matre une espce de charge ; elles avaient t vendues au profit du fisc, et la justice obligeait de rembourser les titulaires. Les inconvnients du dfaut de libert dans un art de cette espce n'taient pas assez graves pour dterminer a cette dpense dans la situation o taient alors les finances. Vous avez

67

en France, disait un jour l'illustre Franklin, un excellent moyen de faire la guerre sans quil vous en cote rien. Vous navez qu consentir ne pas vous friser et ne point user de poudre (poudre perruques) tant quelle durera. Vos perruquiers formeront une arme ; on la soudoiera avec leurs salaires que vous pargnerez ; et le bl que vous perdez faire de la poudre suffira pour la nourrir. 2 La libert du mtier d'imprimeur et du commerce de la librairie et ncessairement entran celle d'crire : d'ailleurs, cette libert et permis aux auteurs de tirer de leurs ouvrages un profit moins born et moins prcaire ; et cet avantage est plus important qu'il ne parat d'abord. Par l ils eussent t affranchis de la dpendance o ils sont presque tous des grces du gouvernement, dpendance qui nuit au dveloppement de leurs talents et l'utilit que le public peut retirer de leurs ouvrages, et qui pourrait empcher une grande partie du bien que la libert de la presse devrait naturellement produire. En effet, la ncessite de garder le silence sur les opinions momentanes du gouvernement, et les vues particulires de ceux dont il suit les impressions, est une suite de cette dpendance aussi contraire au bien gnral qu' l'intrt rel et durable du prince. Enfin, si le commerce de librairie tait libre, les livres baisseraient de prix ; ce qui procurerait un plus grand nombre d'hommes la possibilit d sinstruire par la lecture. M. Turgot sentait tous ces avantages ; mais il fut oblig de respecter les prjugs et les vaines terreurs qui s'opposent encore la libert de la presse. 3 On ne pouvait rendre libre la profession d'orfvre sans rformer totalement la lgislation qui existe pour le commerce des matires d'or et d'argent. M. Turgot avait form le plan de cette lgislation nouvelle, qui devait s'unir avec les changements qu'il projetait, dans l'administration des monnaies Il aurait voulu qu'on n'employt dans les monnaies que l'or et l'argent purs, et que chaque pice portt un caractre pour en dsigner le poids, qui et t toujours une fraction trs simple de l'unit de poids. Comme il s'tait occup des moyens d'tablir une mesure universelle, dont l'unit et t dtermine par un fait physique, li quelqu'un des phnomnes les plus constants de l'ordre du monde (tel que la longueur du pendule simple qui bat les secondes une latitude donne), il eut voulu tablir aussi une unit de poids dtermine galement par des moyens physiques Les valeurs numrales des monnaies et leurs divisions se seraient rapportes ces divisions relles relatives au poids, mais pour un seul des mtaux seulement ; car le rapport de la valeur relle de l'or et de l'argent ft rest variable comme il l'est dans l'tat naturel. Le commerce de ces mtaux et t absolument libre ; seulement la loi et fix ce que le propritaire de lingots, qui voudrait les faire fabriquer en monnaie ou les changer contre la monnaie fabrique dans les ateliers publics, payerait pour les frais de cette fabrication. Le travail de l'affinage et t libre, et il en et t de mme de celui des essais ; mais on aurait tabli, dans les principales villes des essayeurs instruits et d'une probit reconnue, qui auraient t chargs des essais ordonns par l'administration ou par les tribunaux, dans le cas de contestation : et c'est ces essayeurs que se seraient adresss ceux qui auraient voulu faire apposer leurs lingots une marque destine en constater le titre. Le prix de leurs oprations eut t fix de manire leur assurer un salaire suffisant, et non tablir un vritable impt, et les particuliers eussent t libres ou de se servir d'eux, ou de faire essayer par d'autres plus bas prix, au risque de mal placer leur confiance. La mme rgle aurait t tendue au commerce dorfvrerie, qui serait devenu libre. Il aurait t permis de fabriquer des bijoux tous les titres. On aurait tabli un bureau public o, pour un prix gal la valeur des frais, on aurait appos sur les bijoux une marque qui en et dclar le titre ; mais il aurait t permis de se passer de cette marque : ainsi les acheteurs et les vendeurs auraient t libres de faire leurs marchs sous le sceau de la confiance publique ou bien sous celui de la confiance particulire. Par l on eut concili la sret et la libert, et l'on et obtenu les avantages que donne la marque pour la facilit et la sret des marchs, sans assujettir les individus une gne et a une dpense inutile et force. Toutes ces oprations auraient prcd la nouvelle lgislation sur les monnaies, qui ne pouvait tre tablie avant que la confiance inspire par les oprations bienfaisantes du gouvernement et permis de braver les cris d'une foule d'hommes dont les profits sont uniquement fonds sur les erreurs des gouvernements et qui auraient employ toutes les ressources de l'art de l'agiotage pour lempcher de porter la lumire dans le secret de leurs spculations. 4 Quant aux apothicaires, on et suivi le mme principe. On aurait tabli dans les villes un certain nombre d'hommes assujettis des examens rigoureux, et obligs de faire preuve d'habilet et de connaissances dans leur art ; ces hommes auraient t les experts consults par les tribunaux ou par les corps municipaux ; eux seuls auraient t chargs de la fourniture des remdes pays par le gouvernement ou employs dans

68

Ces lois gnrales avaient t accompagnes de quelques lois particulires diriges vers le mme but. Une loi, dont le prtexte avait t l'utilit publique, obligeait les bouchers de Paris d'emprunter une caisse particulire l'argent mme dont ils n'avaient pas besoin, et l'intrt qu'exigeait cette caisse tait trs onreux. Une autre loi, ayant ce mme prtexte dont on a tant abus, et pour motif l'avantage de quelques particuliers, empchait les bouchers de vendre librement leurs suifs. Ils furent dbarrasss de ces entraves qui les foraient vendre plus cher, en mme temps que le peuple tait dlivr de toutes les petites exactions dont le rgime des boucheries le rendait la victime, et qu'il obtenait, par la libert et par la concurrence, l'avantage d'avoir de la viande mdiocre, mais saine, pour un prix proportionn ses facults. Une autre loi donnait l'Htel-Dieu de Paris le privilge exclusif de vendre de la viande en carme, c'est--dire, pendant la huitime partie de l'anne. Le peuple, hors d'tat de se nourrir de poisson, parce que les droits en augmentaient le prix, ne pouvait avoir de viande, parce qu'elle devenait trop chre, et tait condamn une nourriture malsaine ou dgotante. M. Turgot dtruisit le privilge de lHtel-Dieu, qui fut remplac par un droit plus qu'quivalent. Il pargna au peuple les frais de cette rgie mal administre, tandis que la suppression des droits sur le poisson sal, et de la moiti des droits sur la mare frache, encourageait l'art de la pche, et amenait dans la capitale labondance et le bon march.
les tablissements publics mais tout autre eut pu faire le mme commerce. M. Turgot croyait que sur ces objets importants le gouvernement doit assurer au peuple et aux ignorants des moyens de ne pas tre tromps involontairement, et d'chapper aux dangers qui menacent les biens ou la vie des citoyens ; mais que ses soins ne doivent pas s'tendre plus loin ; qu'il n'a pas le droit de prescrire les moyens et de forcer les choisir, ou de commander une confiance exclusive, parce que la confiance, comme l'opinion, doit tre entirement libre. On voit combien d'autres professions s'appliquent ces mmes principes, par lesquels on peut concilier la vigilance qui doit pourvoir la sret commune avec le respect pour la libert. Ainsi, la libert du commerce d'apothicairerie ne pouvait tre tablie sans quelques prcautions ; mais la concurrence des apothicaires et des piciers, dans la vente des drogues simples, remdiait en grande partie l'enchrissement excessif caus par le privilge des apothicaires, enchrissement qui rend presque nuls pour le peuple les avantages beaucoup moins rels qu'on ne croit de leur habilet. Ces exceptions, que M. Turgot avait laisses dans la loi qu'il avait rdige, n'taient donc pas, comme on a pu le dire ou mme le croire, des restrictions au principe de la libert gnrale et indfinie du commerce et de l'industrie.

69

M. Turgot voyait, dans cette opration, un autre avantage, celui de dtruire une des usurpations de la puissance ecclsiastique. L'abstinence de la viande pendant le carme ; la cessation du travail les jours de ftes, sont des lois qui ne doivent obliger que la conscience : on ne peut, sans injustice, donner ces lois l'appui de la force publique ; aucun pouvoir n'en a le droit lgitime, parce qu'aucun n'a celui de rgler les opinions, ou de dfendre des actions qui, par elles-mmes, ne sont pas contraires la justice47. Les corves militaires, qui, pesant uniquement sur les villages exposs au passage des troupes ou des munitions, taient leur gard une vritable injustice ; qui, comme les corves des grands chemins, avaient l'inconvnient d'employer les bras ou les facults des hommes contre leur gr d'ajouter l'humiliation et la servitude au fardeau de l'impt ces corves furent aussi remplaces par une contribution gnrale 48. Limpt de la taille est lev directement sur des hommes qui, n'ayant que leurs salaires pour vivre, sans proprits, sans autres meubles que les ustensiles ncessaires, ne peuvent pas mme tre contraints payer par la violence. Un collecteur, forc de se charger de la leve de l'impt, avait le droit d'en faire remplir le montant par les quatre plus imposs la taille. Quoiqu'ils eussent pay leur taxe, ils taient contraints par la vente de leurs effets, par la prison mme, rparer la ngligence du collecteur ou la pauvret de leurs concitoyens. Il est difficile d'imaginer un rgime plus oppressif. Un des premiers soins de M. Turgot fut de l'abolir. A l'abri de cette nouvelle loi, le citoyen qui avait pay sa taille tait du moins tranquille. La somme qu'auparavant on l'obligeait d'avancer, et qu'il fallait rpartir ensuite sur la communaut, est immdiatement impose sur elle, mais avec un intrt qui ddommage le collecteur de l'avance qu'il est alors oblig de faire.

47. Note de Condorcet. Voyez sur ce principe la dernire partie de cet ouvrage. 48. Note de Condorcet. Ces travaux forcs taient pays, la vrit, mais le plus souvent fort au-dessous de la perte qu'essuyaient ceux qui taient contraints.

70

Les propritaires des bois d'un canton de la Franche-Comt taient assujettis une servitude singulire : ils taient obligs de fournir bas prix, aux salptriers49, le bois dont ils avaient besoin ; et il leur tait dfendu d'en vendre d'autres qu'aux fermiers gnraux pour l'exploitation des salines50. Cette contradiction avait subsist longtemps, et plusieurs particuliers ou communauts avaient t poursuivis pour avoir viol l'une ou l'autre de ces lois, qu'on ne pouvait excuter la fois. La premire fut dtruite par une opration sur le bail des poudres, dont nous parlerons bientt ; et M. Turgot dtruisit le privilge des fermiers gnraux, en transportant leurs ateliers au milieu d'une fort appartenant au roi, o un nouveau canal conduit l'eau des fontaines sales. Me sera-t-il permis de rapporter a cette occasion une anecdote propre consoler ceux des gens en place qui ont le malheur d'tre plus sensibles l'opinion qu'au tmoignage de leur conscience? Ce canal enlevait quelques arpents de terre un gentilhomme de la province : on lui offrit une indemnit dire d'experts ; il la refusa, et vint se plaindre la cour de l'atteinte porte sa proprit. Les courtisans, qui M. Turgot ne prodiguait pas la substance du peuple, rptrent ces cris avec complaisance, eux qui avaient touff ceux du pauvre, lorsque de vastes grands chemins qui conduisaient leurs terres avaient absorb ces petites proprits, dont on se croyait alors dispens de payer le prix ; et pendant qu'ils l'accusaient, le ministre, ami de la nation, avait fix par une loi la largeur des grands chemins, qu'une fausse ide de luxe et la vanit purile des constructeurs avait

49. Note de lditeur. Les salptriers taient les employs de la rgie des salptres (bail des poudres), qui avait le monopole de la fabrication de la poudre et tait autorise collecter le salptre qui s'accumule naturellement dans les caves et tables des maisons des particuliers, afin de fabriquer de la poudre de canon. 50. Note de lditeur. L'Etat possdait le monopole de l'exploitation et de la vente du sel. Le monopole tait concd (afferm) des particuliers ( fermiers gnraux ) qui exploitaient les salines et vendaient ensuite le sel prix de monopole. L'impt li cette pratique tait appel gabelle ; il tait variable d'une province l'autre ; pour qu'on ne puisse pas l'viter, chaque individu tait oblig d'acheter une quantit donne de sel.

71

agrandis aux dpens de la nourriture du peuple et de la proprit des citoyens. Le petit pays de Gex, spar du reste de la France par le Mont Jura, avait t assujetti aux droits de la ferme gnrale. Sa position, entre une frontire ouverte et des montagnes, rendait l'exercice de ces droits impossible sans une multiplicit d'employs, qui ruinaient ce malheureux canton, dj dpeupl par les suites de l'dit de Nantes. Souvent M. de Voltaire, dont la vieillesse active et bienfaisante honorait et consolait cette terre infortune, avait demand au ministre la libert de racheter l'affranchissement de ces droits par un autre impt. Il ne put se faire entendre qu'au cur de M. Turgot ; et le pays de Gex obtint alors enfin cette libert tant dsire. On voit comment, dans toutes ces lois, M. Turgot avait su attaquer tous les genres d'oppression, et s'occuper du bonheur de toutes les classes de citoyens, propritaires, paysans, peuple des villes, sans jamais sacrifier l'une l'autre ; toujours quitable envers tous, guid toujours par cet esprit de justice universelle, principe de toute administration salutaire et claire. Combien devait-il paratre doux une me telle que la sienne, d'avoir fait tant de bien sans aucun autre moyen que de rendre aux hommes une partie de ces droits naturels, qu'aucune constitution ne peut lgitimement leur enlever, que dans aucune le souverain n'a intrt de violer, et dont cependant, grce aux prjugs antiques et aux sophismes nouveaux des prtendus amis du peuple, les citoyens d'aucun pays ne jouissaient, cette poque, avec autant d'tendue que les Franais! Car alors l'Amrique n'avait pas encore recouvr sa libert. On demandera peut-tre ce qui reste de ces lois. Il en subsiste trop peu, sans doute ; mais du moins on peut en contempler quelques restes, semblables aux ruines de ces palais antiques dont le temps et des mains ennemies n'ont pu consommer la destruction, et dont les dbris offrent encore un asile quelques malheureux. Un artiste les admire en silence ; il sent

72

ses ides s'agrandir, et ne peut s'empcher d'prouver un dsir involontaire d'tre appel quelque jour riger un monument qui les gale. Dans ce mme temps, d'autres objets lis d'une manire moins immdiate au bonheur public, n'taient pas ngligs. On augmenta le nombre des ports qui avaient la libert de commercer directement avec nos les : libert avantageuse pour la mtropole, comme pour les colonies. On permit la vente de l'huile de pavot. Cette huile, qui n'a aucune qualit nuisible, tait vendue sous le nom d'huile d'olive ; et M. Turgot n'ignorait pas que les fraudes de ce genre se font toujours aux dpens des propritaires de la denre et du consommateur. On rendit la libert aux verreries de Normandie, qui, forces de fournir bas prix une certaine quantit de verre Paris et Rouen, n'auraient trouv aucun avantage perfectionner leur fabrication, et taient restes dans cet tat de mdiocrit auquel ces lois oppressives condamnent les manufactures qui ont le malheur d'y tre assujetties. Quelques annes auparavant, on avait encourag les dfrichements en exemptant de dme51 pour un temps les terres dfriches. Cette loi tait ncessaire : la dme, qui se lve, non sur le produit net des terres mais sur leur produit physique, non sur la part du propritaire, mais sur les sueurs et les travaux du laboureur ; la dme eut presque enlev le profit entier des dfrichements, et cet impt devenait un obstacle au progrs de l'agriculture. Mais cette loi bienfaisante tait lude. Un procs que le dcimateur52 pouvait intenter, sous prtexte que la terre avait t autrefois cultive, que des bestiaux avaient pu y patre, tait un mal plus grand que la dme ; et il fallut une nouvelle loi pour mettre le peuple l'abri de l'avidit sacerdotale. On fixa le terme o ils pourraient faire valoir leurs prtentions. Ce terme ne fut que de six mois aprs la dclaration faite par le cultivateur ; en sorte que les dcimateurs ne pouvaient plus esprer de profiter
51. Note de lditeur. Impt consistant en un dixime de la rcolte, au bnfice de l'Eglise ou du seigneur. 52. Note de lditeur. Personne morale qui reoit la dme.

73

des travaux d'autrui ; et si le respect pour l'usage tabli forait de leur laisser encore ce moyen de nuire, du moins on leur en avait enlev tout intrt. Le recueil des lois publies sous ce ministre offre presque chaque jour quelqu'une de ces oprations bienfaisantes ; et l'on y voit qu'aucun des petits maux auxquels le peuple tait expos n'avait chapp la vigilance du ministre, qui ne manquait d'y apporter un remde que lorsqu'il n'en avait pas le pouvoir ; ou que ces maux particuliers, lis un abus plus funeste, ne pouvaient et ne devaient tre dtruits que du mme coup. M. Turgot regardait un plan gnral de navigation intrieure, un systme de travaux pour rendre navigables les rivires qui en sont susceptibles, et pour perfectionner la navigation des grands fleuves, comme le seul moyen de donner au commerce de l'intrieur cette activit ncessaire au progrs de la culture et de l'industrie et de mettre, par une circulation plus tendue, les subsistances du peuple et le succs des manufactures plus l'abri des accidents. Les circonstances ne lui permettaient que des entreprises peu considrables : il y affecta une contribution 800 000 liv., et s'occupa de former ce plan gnral, qui peut seul donner aux travaux de ce genre une utilit tendue et durable. Il savait combien il est facile de former des projets, d'annoncer des moyens nouveaux. Il n'y a pas de jour qu'on ne propose un ministre un projet digne des anciens Romains, et dont l'excution immortaliserait son ministre. Il n'y a pas de jour o on ne lui prouve que le bien de l'tat exige qu'on force la nature, pour faire passer un canal sous les murs d'une capitale ou au milieu des possessions d'un grand seigneur. Mais est-il question d'examiner ces projets, de les juger d'aprs des principes certains, on ne trouve que des doutes chez les savants et, chez les gens de l'art, que de la confiance. M. Turgot crut, en consquence, devoir attacher son administration trois gomtres de l'Acadmie des sciences53
53. Note de Condorcet. MM. DAlembert, labb Bossut, Condorcet. [L'expression gomtre dsignait l'poque mme les mathmaticiens du plus haut niveau. Ed.]

74

qu'il chargea de l'examen de ces projets, et surtout des recherches ncessaires pour se mettre en tat de prononcer. Des expriences sur les fluides, faites par M. l'abb Bossut, ont t le seul fruit de cet tablissement, qui form par l'amiti et par la confiance personnelle, fut dtruit avec le ministre de M. Turgot. Il ne craignait pas de consulter des savants, parce qu'il ne craignait pas la vrit. Les reproches qu'on leur fait de mpriser les connaissances pratiques, d'tre jaloux des inventions dans les arts, de tenir aux opinions adoptes dans leurs compagnies, n'taient ses yeux clairs par l'tude et l'exprience, que les rcriminations du charlatanisme, indign qu'une classe d'hommes ost chapper ses prestiges. Mais il savait en mme temps que les savants, accoutums une marche rgulire et sre, portent quelquefois l'excs l'esprit de doute et d'incertitude ; que, quand on les consulte, il faut vouloir et savoir les entendre, afin de ne pas prendre leur incertitude pour une condamnation, ou, ce qui est plus dangereux encore, pour une vritable approbation. Une science trangre peut aider aux connaissances personnelles, mais elle n'y supple jamais, et il n'existe point de moyen pour bien juger d'aprs autrui ce qu'on ne pourrait juger par soi-mme. Le droit d'tablir sur les grandes routes des voitures publiques tait, en France, l'objet d'une foule de petits privilges particuliers, concds ou afferms par le gouvernement. On y avait joint, presque partout, le droit exclusif de voiturer les paquets au dessous de cinquante livres. M. Turgot aurait dsir pouvoir dtruire ces privilges ; mais il aurait fallu sacrifier un revenu ncessaire ; et il tait craindre que l'tablissement de voitures publiques sans privilges ne se fit qu'avec lenteur, dans un pays ou l'habitude d'en obtenir, et celle de navoir presque jamais vu de commerce libre, fait exagrer la crainte de la concurrence. Ainsi, la runion de tous ces privilges une rgie dpendante du gouvernement, semblait une premire op-

75

ration ncessaire, et dautant plus utile, que le ministre, en conservant le privilge exclusif, pouvait lexercer avec douceur, et supprimer du moins les vexations qui en taient la suite. Le nouveau plan, qui procurait plus de clrit dans la marche des voitures, en multipliant le nombre, en diminuait les prix : utile ou commode aux particuliers, il offrait des avantages rels au commerce et cependant il apportait quelque augmentation au trsor public. Mais M. Turgot avait port plus loin ses vues. Les banquiers, et une partie des financiers, ne sont utiles que pour viter les frais et les lenteurs du transport rel de l'argent. En diminuant ces frais, en acclrant les transports, on diminue ncessairement les frais de banque, on resserre la limite qu'ils ne peuvent passer54. Le gouvernement, matre de voiturer en peu de temps, et presque sans frais, de l'argent d'un bout du royaume l'autre pouvait ou diminuer le nombre de ses agents, ou restreindre leurs profits ; en sorte que ce nouvel tablissement [la rgie des transports par voiture, ed.] l'affranchissait de la dpendance la plus dangereuse laquelle il soit soumis dans nos nations modernes, celle de ses employs de finances et celle des banquiers. Comme cette opration utile tait des privilges quelques familles, on cria que le ministre attaquait les proprits. Mais loin qu'un privilge puisse tre une proprit, loin que le gouvernement perde en donnant un privilge le droit imprescriptible de changer la forme de sa concession et d'y substituer une indemnit, aucune puissance lgislative, celle mme qui, exerce par le peuple en corps, semblerait avoir une autorit plus tendue, ne peut prtendre au droit de faire une loi irrvocable, de former avec quelques uns des membres de l'tat une convention qu'elle ne puisse jamais rompre.

54. Note de Condorcet. Ces frais sont toujours au-dessous de ce qu'il en coterait pour faire transporter la mme somme avec sret. Mais ils sont souvent fort au-dessus de ce que deviendraient les frais du transport s'il subsistait entre les grandes villes une communication sure et rgulire.

76

Et si mme il s'agit de privilges exclusifs, si la concession exige le sacrifice d'une partie de la libert naturelle des citoyens, comme la ncessit seule peut autoriser exiger ce sacrifice, l'tat conserve le droit d'en dispenser l'instant o cette ncessit cesse, o le sacrifice, loin d'tre utile, devient nuisible ; et il ne peut devoir aux particuliers que l'quivalent du privilge dont la justice ne permet plus de les laisser jouir. Sans doute, l'tat doit garder avec fidlit les engagements de ce genre, et ne les rompre ni par lgret, ni pour un faible profit. Mais ce n'est pas l un devoir absolu et soumis aux principes d'une justice rigoureuse ; il doit tre subordonn au devoir plus essentiel, plus sacr, de conserver aux citoyens le libre exercice de leurs droits ; et c'est la conscience de celui qui gouverne qu'il appartient de prononcer, dans chaque question particulire, sur ce que la justice et l'intrt public exigent de lui. L'tablissement de la caisse d'escompte eut en partie les mme motifs que celui de la rgie des messageries. Une caisse publique qui escomptait a quatre pour cent les lettres de change, devait ncessairement faire tomber au mme denier le taux commun de l'escompte. Les billets qu'elle faisait entrer dans ses payements, billets qu'on pouvait refuser, et qu'elle ralisait [convertissait en or. Ed.] la premire demande, offraient un autre avantage, celui de l'tablissement d'un papier monnaie. Dix millions prts au gouvernement, et remboursables en treize ans sur le pied d'un million par an, auraient form une hypothque qui, dans les premiers temps pouvait tre ncessaire pour tablir la confiance. M. Turgot connaissait toute l'utilit et tous les dangers des papiers de cette espce, l'importance d'en resserrer l'usage dans les limites de la somme ncessaire aux besoins du commerce, la difficult de leur faire obtenir la confiance dans une monarchie, et de s'opposer aux manuvres sourdes qu'on tente pour l'branler. Toujours constant dans ses principes, il n'avait pas voulu que l'arrt d'tablissement de cette caisse renfermt un privilge exclusif. Elle ne diffrait

77

des autres banques que par la publicit de ses oprations, et la forme rgulire que cette publicit permettait de leur donner. Il n'eut pas le temps d'achever l'excution de ce plan, suivi depuis par son successeur, mais avec des changements : aussi quelques uns des abus que M. Turgot avait prvus et qu'il voulait prvenir, s'y sont-ils introduits. Cependant (et rien ne prouve d'avantage l'utilit de cette caisse telle qu'il l'avait conue) la confiance a rsist et aux vices de l'tablissement, et aux manuvres que des intrts de tous les genres ont employes pour en abuser ou pour la dtruire. M. Turgot regardait l'encouragement des sciences et des arts comme un des devoirs de sa place. Mais il n'oubliait pas que ces encouragements, pris sur le trsor public, pays par la nation, doivent tre proportionns l'utilit qu'elle en retire. Il savait qu'ils doivent aider, soutenir les talents et non les enrichir. La richesse peut tre le prix du travail ; la gloire seule est celui du talent. Il ne voulait pas que les encouragements donns aux arts par un motif d'utilit publique, gnassent la libert des citoyens, et touffassent l'industrie et l'mulation. Ainsi jamais il n'accordait de privilge exclusif. Une gratification, une pension, l'achat d'un certain nombre des machines inventes, et dont la distribution tait encore un bienfait du gouvernement : telles taient les rcompenses qu'il se proposait de donner. Point de ces mdailles, point de ces honneurs subalternes, avec lesquels la charlatanerie cherche payer la vanit. Il voulait encourager et non pas corrompre, et croyait que, dans toutes ses oprations, l'homme dEtat doit avoir pour but de rformer les hommes et non d'exalter leurs vices, et-il mme l'esprance d'en faire un usage utile. M. Turgot avait form le plan de substituer un seul impt direct cette foule d'impts indirects de toute espce, flaux de l'industrie et du commerce, source premire de la misre et de l'avilissement du peuple.

78

Mais en attendant qu'il pt commencer raliser un plan dont l'excution ne peut paratre aise ou impossible qu' des esprits inattentifs et des hommes peu clairs55 ; en attendant que l'tat pt remettre au peuple une partie des contributions, quelques oprations plus pressantes ou plus faciles ne devaient pas tre ngliges56. 0n sait combien en France le commerce est gn par ces droits de page, de march, restes de l'anarchie fodale, qui, dsignes par une foule de noms barbares, dtournent le commerce de ses routes naturelles, augmentent le prix des denres produisent la surabondance dans un canton, et la chert dans le canton voisin. En 1771 on avait tabli sur ces droits, quon aurait d chercher supprimer, une addition de huit sous pour livre qui se levait au profit du roi. Cet impt fut remis au peuple. Des droits tablis sur les entres de Paris taient rgis par la ville, qui les avait abonns, et se contentait de lever une somme suffisante pour payer le prix de son abonnement ; mais une compagnie les avait afferms vers la fin du dernier rgne : sa jouissance commenait en 1775 ; et le peuple fut tonn d'prouver une charge nouvelle sous une administration bienfaisante et populaire. Les cris des citoyens avertirent M. Turgot, alors attaqu de la goutte ; et au milieu de ses douleurs il s'occupa de rparer le dsordre par la destruction de cette compagnie, qui fut indemnise.

55. Note de lditeur. Parmi eux Adam Smith, voir infra note 75. 56. Note de Condorcet. Par un article du bail des fermes qui devait commencer en 1775, on avait port atteinte la libert dont jouissait le commerce du sel dans la province d'Auvergne ; libert achete anciennement par une convention que plusieurs rois avaient confirme et dont l'Auvergne payait une seconde fois le prix, par le taux excessif auquel d'autres impts y taient ports. Il ne rsultait pas positivement une augmentation d'impt du changement propos par les fermiers ; mais M. Turgot n'ignorait pas que souvent ces arrangements de pure police, uniquement destins diminuer la fraude, avaient eu pour vritable motif de prparer les moyens d'tendre ou d'augmenter les droits, d'une manire d'autant plus sre qu'elle serait plus lente et plus indirecte. L'Auvergne mme en fournissait un exemple. D'ailleurs, il ne croyait pas qu'il ft permis de donner arbitrairement atteinte la libert des citoyens, mme quand cette privation ne serait point pour eux une charge relle ; ou d'inspirer aux peuples, sous le vain prtexte de perfectionner un systme vicieux en lui-mme, des terreurs qui, n'eussent-elles qu'un fondement chimrique, n'en serait pas moins pour eux un mal trs rel. Il se hta donc d'exposer au Roi les inquitudes que l'tablissement de ces nouvelles entraves causaient aux habitants de l'Auvergne, et cette province, loigne et pauvre, prouva la premire l'heureuse influence des principes de justice et de bienfaisance qui allaient servir de base une administration nouvelle.

79

Les droits sur les ventes, sur les baux, sur les changes, sur les actes passs entre les citoyens, ont sur l'agriculture et le bonheur public une influence lente et funeste. Ces droits, en arrtant le mouvement des proprits, tendent en empcher la division ou l'amlioration. Ils ont introduit des formalits coteuses ; on cherche les viter, et la sret des proprits en est branle. La leve en est complique ; souvent mle d'arbitraire, elle engendre des procs ruineux, et des exactions contre lesquelles il en cote trop pour demander une justice incertaine. M. Turgot ne pouvant abolir ces droits devenus une partie ncessaire du revenu public, dtruisit du moins ceux qui, presque sans produit rel, n'avaient pas mme une utilit fiscale. Une rgie des hypothques venait d'tre tablie des conditions dont la singularit faisait un ministre juste un devoir de rompre cet engagement. Ce devoir fut rempli, et une nouvelle compagnie charge de la mme rgie, des conditions qui n'taient plus onreuses. Les biens rels des domaines du roi avaient t afferms pour trente ans ; et l'on avait compris dans le bail le droit de rentrer dans les terres vagues, ou regardes comme telles, et usurpes ou cultives par des particuliers, et celui de retirer les domaines alins, ou le droit quivalent d'en faire racheter la conservation par les possesseurs. Si les conditions de ce bail taient dsavantageuses pour le gouvernement, elles taient plus effrayantes encore pour les citoyens. Quelque lgitimes que fussent les droits du prince sur ces domaines alins, sur ces terres usurpes, lexercice de ce droit ne devait tre confi qu' ses mains paternelles, ne devait tre dirig que par des vues d'une utilit gnrale. Ce bail fut cass et remplac par une rgie qui tait plus avantageuse au fisc, et dont les citoyens n'avaient pas a craindre l'avidit, du moins sous un ministre juste ou clair. Le privilge de la fabrication de la poudre et de la vente du salptre tait afferm une compagnie. Ce qu'elle rendait au roi tait devenu presque nul par une suite de petites concessions exiges sous diffrents prtextes.

80

Successivement on avait accord aux salptriers le droit de forcer les propritaires leur laisser enlever le salptre attach aux murs de leurs tables de leurs curies ; puis le droit d'exiger des communauts un logement pour eux, un atelier pour leurs oprations. Dans quelques pays mme, on y avait ajout le privilge de prendre vil prix, dans les forts des particuliers ou des communauts, le bois qu'ils jugeaient ncessaire leurs travaux. Aussi, par une suite infaillible de cette lgislation, les particuliers, les communauts s'empressaient de se racheter des vexations que les salptriers avaient droit d'exercer, et leur tourne tait beaucoup moins employe ramasser ou fabriquer du salptre, qu' recueillir le fruit de la crainte qu'ils inspiraient. L'art des nitrires artificielles tait rest dans l'enfance, tandis que chez nos voisins il avait fait des progrs rapides ; et le seul avantage qui pouvait servir de prtexte l'tablissement d'un privilge, celui d'assurer l'tat, indpendamment du commerce tranger, la poudre ncessaire sa dfense, avait t perdu par les moyens qu'on avait crus propres l'obtenir. Ce bail fut encore cass ; une rgie en prit la place, se chargea du remboursement des fermiers, augmenta le prix du salptre pour les salptriers, sans l'augmenter pour le public ; dtruisit, pour une poque prvue57, et fixe l'instant de son tablissement, toutes les vexations contraires la libert du peuple et la proprit des particuliers. L'art de construire des nitrires artificielles s'tablit en France ; la rcolte du salptre augmenta avec une rapidit singulire ; et en peu de temps, un million de revenu de plus, et des vexations de moins, furent la suite de cette opration et du soin qu'eut M. Turgot de placer dans la rgie un chimiste clair, et d'encourager les physiciens, par l'tablissement d'un prix, s'occuper de recherches sur la nature et la production du salptre. Les droits sur les boissons sont en France une partie considrable du revenu public. Plusieurs autres denres sous forme liquide sont assujetties
57. Note de Condorcet. Le 1er janvier 1778. Cette disposition n'a pas t excute.

81

des impositions, et la mthode de jauger les vaisseaux est devenue importante pour l'administration comme pour le peuple. Kepler, dont la dcouverte des lois du mouvement des plantes a immortalis le gnie, s'tait occup de cette question, et l'avait conduit quelques dcouvertes gomtriques. Mais dans la pratique on se contente encore eu France d'une mthode grossire sujette des erreurs importantes pour le commerce et, ce qui est bien plus fcheux, dpendante d'valuations arbitraires. On prvoit bien qu'en gnral cet arbitraire doit servir tendre les droits ; et comme le particulier qui se plaint ne peut prouver la lsion qu'en faisant mesurer immdiatement la liqueur contenue dans le tonneau, on sent qu'il ne doit jamais recourir a ce moyen qui l'expose perdre une partie de sa denre et presque toujours la dtriorer. On proposait une mthode approuve par l'Acadmie des sciences, trs simple dans la pratique, exacte dans les rsultats, susceptible en cas de plainte, d'une vrification prcise. Elle n'avait qu'un dfaut, celui de donner une contenance un peu au dessus de la contenance relle ; mais en mme temps tout arbitraire tait proscrit. M. Turgot voulut tablir cette mthode, et il prouva les plus grandes rclamations de la part de ceux dont cette innovation augmentait les profits lgitimes ; cette raison seule suffisait pour juger de la justice de ces rclamations. Cependant elles trouvrent des protecteurs ; on fit des expriences pour juger de la vrit d'une proposition gomtriquement dmontre : on savait qu'elles confirmeraient la dmonstration ; mais elles devaient faire perdre du temps, et par l on parvint empcher M. Turgot de dtruire un abus de plus. Ceux qui prtendent que si les vrits importantes de l'conomie politique, dcouvertes ou claircies de nos jours, ne sont point admises par le plus grand nombre, c'est faute d'avoir t tablies sur des preuves assez convaincantes, doivent apprendre par cet exemple que les dmonstrations

82

gomtriques elles-mmes peuvent prouver des objections, lorsqu'on les juge sans les entendre, et qu'on a intrt de les combattre. Par des dits dj dresss et prts tre promulgus, les impts sur la marque des fers et sur les cuirs, impts onreux au commerce, dont le dernier avait presque ananti les tanneries en France, devaient tre bientt transforms en un droit d'une forme plus simple, ou mme en une imposition territoriale58. Des rformes plus difficiles, et non moins importantes, taient rserves un autre temps. Dans une administration de finances trs complique, il s'lve une foule de procs entre le fisc et les contribuables, procs o ceux-ci ont ncessairement un double dsavantage. D'abord, ils ne peuvent entendre les lois d'aprs lesquelles les contestations doivent tre juges. Aucun objet n'est rgl par une seule loi, mais par une suite de lois successives, de dcisions particulires, regardes comme l'interprtation ou le supplment de la loi. Toutes ces lois se modifient, se contredisent, et deviennent inintelligibles a force d'avoir t expliques [par les interprtations successives. Ed.]. Les frais ncessaires pour obtenir justice empchent les contribuables de rclamer, toutes les fois que l'objet de la lsion n'est pas fort au del de ces frais ; tandis que ces mmes frais sont nuls pour les agents du fisc, surtout si on les compare aux profits immenses qu'ils retirent de ces extensions
58. Note de Condorcet. Un dit que le conseil avait agr allait abolir le droit d'aubaine [droit que possdait le monarque d'hriter des proprits d'un ressortissant tranger qui mourait avant d'avoir t naturalis ; lditeur.], longtemps respect comme un des plus anciens usages de la monarchie, et qui n'tait qu'une des plus anciennes preuves de la barbarie de nos anctres. Ce droit avait t dtruit l'gard d'un grand nombre de puissances par des traits particuliers, comme si cette rforme n'tait avantageuse qu'autant qu'elle tait rciproque. Mais M. Turgot croyait, au contraire, qu'il est encore utile un Etat de dtruire les gnes imposes aux trangers, quand mme leurs prjugs continueraient y assujettir ses citoyens, et que tout l'avantage tait pour la nation o la libert tait la plus entire. Enfin, il esprait obtenir de la bont et de la justice du roi la suppression d'un impt volontaire, mais corrupteur, de cette loterie, bien loigne alors d'avoir caus les scandales, les malheurs et les crimes dont nous avons t depuis les tmoins. Mais il avait prvu les effets funestes qu'on devait en attendre, lorsque, abandonne la perfide industrie d'hommes nourris dans les ruses de l'agiotage, elle ajouterait l'appt trompeur qu'elle offre l'avidit de la populace, la facilit d'un dpt public prt engloutir le ncessaire des familles, le salaire de la dbauche, le fruit de l'infidlit et du brigandage, en un mot, tout ce qu'un peuple corrompu et agit de la fureur de faire fortune peut changer contre une esprance trompeuse qui doit consommer sa ruine.

83

donnes a leurs droits. Mais ce n'tait pas assez ; et on avait tabli comme un principe de finance, que dans les questions douteuses il fallait toujours interprter la loi en faveur du droit ; et comme, par la complication des lois, presque tous les cas taient douteux, le gain d'un procs contre le fisc tait un phnomne rare. Si les contribuables obtenaient quelquefois justice auprs d'un intendant, les financiers [fonctionnaires des finances. Ed.] en appelaient au ministre ; et la ncessit de faire quelques frais de plus, tait tout l'avantage que les citoyens retiraient de l'quit de ces magistrats. M. Turgot adopta un principe contraire. Il sentit que la justice exigeait de condamner le fisc dans les cas douteux, et mme dans ceux ou il opposait un jugement particulier, une loi secrte et surprise, aux lois gnrales et publiques. Il abolit le privilge injuste qu'avaient obtenu les financiers, de suspendre par un appel la restitution des droits indment perus, lorsque cette restitution tait ordonne par le premier juge, privilge qui rendait la justice absolument nulle pour quiconque n'avait ni argent ni protecteurs. Aussi, un financier disait-il assez plaisamment, que M. Turgot tait ennemi mortel de la recette. Cependant, cet esprit de justice et d'humanit, loin de nuire la recette, ne fit que l'augmenter, malgr la suppression de quelques impts et la diminution du taux de plusieurs autres : et comme cette augmentation ne pouvait avoir d'autre cause que celle de la circulation, du commerce, de la consommation, on voit combien cet esprit de modration et de justice avait d faire de bien au peuple59. Dans une nation o la dette publique est trs grande, et o une masse considrable d'effets au porteur, payables sur le trsor public, circule dans le commerce, le crdit du gouvernement a ncessairement une grande in59. Note de lditeur. On voit combien ancienne est l'ide qui sous-tend la courbe de Laffer , selon laquelle une diminution du taux d'imposition finit par augmenter les recettes fiscales lorsqu'il s'agit d'impts qui freinent l'activit. Aux dires de Necker, cent ans plus tt Colbert aurait fait la mme chose : Il examina les divers impts qui subsistaient ; il les modifia, et les diminua considrablement ; mais il le fit avec tant de justice et de sagacit, quen dgageant lindustrie, le commerce et lagriculture des poids immenses qui arrtaient leur mouvement, la recette du prince fut augmente (Eloge de Colbert).

84

fluence sur le crdit gnral. Sans le crdit du gouvernement, celui de tous les hommes qui traitent avec le trsor royal est prcaire, et celui de presque tous les autres devient suspect. La circulation de ces effets cesse d'tre un secours pour le commerce. Le taux o l'intrt qu'ils produisent est port par la baisse de leur valeur, celui des emprunts du gouvernement, celui des prts faits ceux qui traitent avec lui, ne peut que faire hausser l'intrt commun de l'argent, augmentation fatale l'industrie et au commerce. Enfin, toutes les oprations d'un gouvernement sans crdit deviennent ruineuses et incertaines. Si, au contraire, la confiance se rtablit ; si les nouveaux emprunts peuvent tre faits un intrt plus bas, la rforme des abus, le rtablissement de l'ordre, le remboursement des dettes onreuses, la destruction des traits injustes pour la nation, oppressifs pour le peuple, tout devient facile. M. Turgot sentait l'importance de relever le crdit presque ananti ; mais il n'en connaissait qu'un seul moyen, l'exactitude dans les payements, la fidlit dans les engagements, l'esprit de justice dans les lois gnrales. Les pensions taient retardes de trois annes : M. Turgot en fit payer deux la fois de toutes celles qui n'excdaient point quatre cents livres, c'est--dire, de toutes celles qui, ncessaires la subsistance, ont t accordes comme une juste rcompense, ou sont du moins de vritables aumnes. Pendant son ministre elles ont t remises au courant, tandis que le payement de toutes les autres, et celui des arrrages des rentes dues aux cranciers de l'tat, furent galement acclrs. Par une suite de la liquidation ordonne en 1764, plusieurs citoyens avaient perdu leur crance par leur ngligence, ou par la difficult d'entendre et de remplir les formes compliques qu'on leur avait prescrites. M. Turgot les rtablit dans leur droit, simplifia les formes exiges, et donna six mois pour les remplir. Il vit en mme temps que les frais, les formalits ncessaires, rendaient presque nulle la jouissance des rentes d'une trs pe-

85

tite valeur ; et il ordonna le remboursement de celles qui taient au dessous de douze livres60. Dix millions de lettres de change, dues pour des avances faites nos colonies, taient exigibles depuis cinq ans, et le payement en tait suspendu. M. Turgot en paya d'abord pour quinze cent mille livres, assura un million de fonds par an pour le payement du reste, et offrit des contrats quatre pour cent ceux des possesseurs qui les prfreraient. Tandis que d'un ct M. Turgot diminuait la dette exigible, et faisait des remboursements utiles aux citoyens pauvres, de l'autre il diminuait les anticipations ; autre source de la chute du crdit public. Il se rtablit promptement : les effets se rapprochrent de leur taux naturel ; quelques uns furent au pair. M. Turgot autorisa les tats des provinces, les corps, a emprunter quatre pour cent, afin de rembourser les capitaux dont ils payaient un intrt plus haut ; mais il exigea en mme temps de tous les corps de n'emprunter qu'en assurant des fonds pour un remboursement successif ; prcaution ncessaire pour maintenir leur crdit. Les emprunts particuliers, les fonds avancs au trsor royal ou fournis dans les entreprises de finances, se ngociaient un intrt dj moindre ; et il tait sr de le voir baisser encore. Enfin, il s'tait assur en Hollande d'un emprunt de soixante millions moins de cinq pour cent. Cet emprunt et t dans nos finances un phnomne extraordinaire, que sa retraite empcha d'avoir lieu ; et le premier emprunt qui la suivit, quoique beaucoup moins considrable, fut au del de six et un quart, malgr l'appt encore sduisant, quoique un peu us, d'une petite loterie. On avait multipli les charges de finance61 dans l'unique vue de se procurer, par la premire vente, une ressource momentane. Presque tous les offices taient doubles ; les caisses, galement multiplies, avaient cha60. Note de Condorcet. Cette opration, nglige depuis, a t consomme en 1784. 61. Note de lditeur. Les charges dont Condorcet parle sont des postes publics crs pour faciliter le placement des titres d'Etat dans le public ; ces postes assuraient leur dtenteur un revenu, ils taient donc vendus par l'Etat (le prix de cette vente est la ressource momentane dont il est question).

86

cune des trsoriers et des contrleurs. M. Turgot se proposa de runir sur une seule tte les charges doubles, de faire rembourser celle qui s'teignait par celui qui conservait l'autre, et de supprimer les gages [le salaire. Ed.] de la charge dont le possesseur, runissant les droits d'exercice attachs deux places, se trouvait suffisamment ddommag. Cette opration avait t excute pour les recettes des tailles. Une autre opration sur celle des impositions de Paris a produit galement une diminution de frais inutiles. D'autres rformes taient galement prpares ; et les fonds de l'emprunt que M. Turgot se proposait de faire, en facilitant des remboursements considrables, eussent t la source d'une plus grande conomie. Alors un emprunt quatre pour cent toujours ouvert, et auquel une combinaison qui et facilit le commerce de ces contrats, et en et assur le remboursement, aurait mrit la confiance publique, devait donner les moyens d'teindre toutes les dettes au-dessus de ce taux, de diminuer de plus d'un quart l'intrt de la dette publique, d'tablir enfin, par la suppression totale des charges de finances, une comptabilit simple et peu coteuse. Telles avaient t les oprations, telles taient les vues de M. Turgot ; et c'est ainsi que, tandis qu'on l'accusait de ne pas connatre la finance, apparemment pour se consoler de la supriorit qu'on tait forc de reconnatre en lui dans les grandes parties de l'administration, il avait augment le revenu public sans mettre un nouvel impt, et aprs en avoir supprim ou diminu plusieurs ; et que, sans recourir de nouveaux emprunts, il avait fait des remboursements, diminu la dette exigible, acclr les payements et rduit les anticipations. Tous ces travaux avaient t l'ouvrage de vingt mois ; et deux attaques de goutte, maladie hrditaire dans la famille de M. Turgot, l'avaient empch, pendant plusieurs mois, de s'occuper de la combinaison, ou de l'excution de ses plans. Le travail forc auquel son zle pour le bien pu-

87

blic le faisait se livrer au pril de sa vie, avait prolong ces attaques et les avait rendues dangereuses. Deux vnements extraordinaires s'taient encore opposs son activit. Une maladie pestilentielle s'tait rpandue sur les bestiaux dans la Guyenne et dans les provinces voisines, o les terres sont laboures avec des bufs. Trs peu vitaient la contagion, et il tait rare d'chapper la mort. Le mal exigeait des secours efficaces, dirigs d'aprs un plan suivi. M. Turgot apprit, par les hommes les plus clairs, qu'il n'y avait ni remde connu, ni prservatif assur ; et ds lors il sentit qu'il ne fallait songer qu' empcher la communication et la dure du mal. Un cordon de troupes investit les provinces attaques ; des mdecins habiles, surtout M. Vicq d'Azir, jeune encore, dont M. Turgot avait senti le mrite, et dont la rputation justifie aujourd'hui le choix du ministre, furent chargs de prsider l'excution du plan propos. Partout o l'on n'tait pas sr d'arrter la communication du mal, il y eut ordre de tuer mme les btes saines ; le roi payait un tiers du prix. Cette excution tait rigoureuse ; mais il tait prouv que les propritaires des ani y gagnaient beaucoup, puisque le nombre de ceux qui vitaient la maladie, ou qui y rsistaient, tait bien loin d'approcher, dans les cantons infects, du tiers de la totalit. Des prcautions svres, et fondes sur les meilleures observations, furent employes pour dsinfecter les tables et dtruire les derniers levains de la contagion. En mme temps on tentait des expriences, pour essayer de connatre ou des remdes ou un prservatif. On prenait des prcautions pour assurer aux propritaires la vente des cuirs ou des chairs des bestiaux sains, sans s'exposer aux inconvnients qu'aurait entrans la vente d'animaux dj attaqus ou suspects de contagion. On accordait des encouragements ceux qui porteraient dans ces provinces des chevaux, auxquels heureusement la maladie ne se communiquait pas. Le gouvernement en achetait, et les distribuait aux citoyens les moins riches. Jamais l'autorit publique n'avait

88

oppos un plus grand mal plus d'activit, un plan de prcautions mieux combin, des secours plus tendus et mieux dirigs. M. Turgot sentit alors l'utilit d'une socit de mdecine permanente, essentiellement charge de porter des secours aux peuples dans les pizooties comme dans les pidmies, d'clairer l'administration dans les circonstances o les oprations politiques peuvent influer sur la sant et sur la vie des hommes, dans toutes celles o la conservation des citoyens a besoin des secours, de la vigilance, de l'autorit du gouvernement. Cette mme socit devait tre occupe de l'tude de la mdecine, et surtout des moyens d'en faire une vritable science, ou plutt un art dirig par une physique saine et appuye sur des principes donns par l'observation. Mais en formant cet tablissement, qui ne reut une dernire sanction qu'aprs la dmission de M. Turgot, ce ministre avait t fidle ses principes. Quoique bien convaincu que cette socit aurait une utilit durable, il ne voulait donner son institution aucune de ces formes qui font subsister les tablissements longtemps aprs qu'ils sont devenus inutiles, qui perptuent les erreurs qu'a pu commettre le fondateur dans le moment de leur formation, qui empchent de dtruire les vices que le temps amne sa suite, et de faire les corrections que le changement des opinions et le progrs des lumires peuvent rendre indispensables. Ainsi, dans cet tablissement, le seul qu'il eut projet, il se conformait rigoureusement aux vrits que, vingt ans auparavant, il avait exposes dans l'article Fondation. Exemple remarquable de cette unit de principes, de cette correspondance rigoureuse entre ses opinions et sa conduite, qui a fait un des principaux traits de son caractre, et dont aucun homme dEtat n'avait encore donn l'exemple. A peine le danger des pizooties avait-il cess, peine le ministre qui, au milieu des douleurs de la goutte, avait pass plusieurs nuits composer des rglements ou des instructions dtailles pour guider ceux qui taient

89

chargs de l'excution de son plan, avait-il repris ses forces, qu'il eut, de nouveau, besoin de toute son activit et de tout son courage. Il n'avait accord la libert au commerce des grains, que dans l'intrieur du royaume, et il tait difficile de supposer que cette libert pt amener la disette ; on n'avait mme pas os le dire clairement. Mais il fallait un prtexte pour attaquer le ministre ; et cette loi le fournit. L'anne avait t mauvaise ; le peuple tait accoutum, dans les moments de disette, se livrer des excs contre les marchands de bl que le gouvernement avait eu souvent la faiblesse de lui abandonner ; et il s'tait lev, dans une ou deux villes de Bourgogne, des meutes qu'un peu de fermet avait bientt dissipes. Mais un orage plus grand se prparait du ct de la capitale. Quelques livres faits pour avertir les gens du monde, qu'effrayait la vertu du ministre, de diriger leurs clameurs contre cette partie de son administration, furent rpandus avec profusion. Lui et les hommes qui partageaient ses principes y taient peints comme des gens occups de chimres systmatiques, voulant gouverner du fond de leur cabinet, d'aprs des principes spculatifs, et sacrifiant le peuple des expriences qu'ils voulaient faire pour prouver la vrit de leurs systmes62. Bientt aprs, des brigands criant qu'ils manquaient de pain et payant avec de l'or le bl qu'ils foraient de leur donner vil prix, et qu'ils revendaient ensuite, ameutant le peuple avec de faux arrts du conseil imprims, tranant aprs eux la populace des villages, pillrent successivement les marchs le long de la basse Seine et de l'Oise. Ils entrrent dans Paris, dvastrent quelques boutiques de boulangers, essayrent de soulever le peuple, et ne firent que l'effrayer. Ils parurent Versailles, et ils n'eurent que la gloire de faire peur quelques courtisans. M. Turgot vit, dans les circonstances de cette meute, un plan d'affamer Paris. L'argent, l'or mme que les pillards avaient avec eux, cette mthode de dtruire les comestibles en assurant
62. Note de lditeur. Condorcet pense surtout au livre de Necker sur la Lgislation et commerce des grains, o cet auteur dveloppe certaines des critiques l'gard des libraux qu'il avait bauches dans son Eloge de Colbert.

90

qu'on mourait de faim, de s'arroger le droit de taxer la denre, tout lui annonait un systme suivi de rbellion et de pillage, tout lui prouvait la ncessit d'opposer au mal des remdes capables de l'arrter, de sauver la capitale, et peut-tre la France. Tous les pouvoirs semblaient suspendus ; lui seul agissait : la vertu et le gnie avaient obtenu, dans ce moment de crise, tout cet ascendant qu'ils prennent ncessairement lorsqu'ils peuvent dployer toute leur nergie. Des troupes furent rpandues le long de la Seine, de l'Oise, de la Marne et de l'Aisne ; partout elles prvinrent les pillards, ou les dissiprent. Le dsordre finit aux frontires de l'Ile de France et de la Picardie. Le lieutenant de police de Paris et le commandant du guet, dont la conduite avait annonc une faiblesse et une inaction que les circonstances pouvaient rendre funestes, furent dplacs. Le parlement [de Paris. ed.], troubl, avait rendu un arrt qui, en dfendant les attroupements, arrtait que le roi serait suppli de faire baisser le prix du pain. Cet arrt est affich le jour mme de l'meute l'entre de la nuit ; il pouvait la renouveler ds le lendemain et la rendre dangereuse. M. Turgot court la nuit Versailles, rveille le roi et les ministres, propose son plan, le fait agrer. Les affiches de l'arrt sont couvertes par des placards qui dfendent, au nom du roi, les attroupements sous peine de mort. Le parlement, mand le matin Versailles, apprend, dans un lit de justice63, que le roi casse son arrt, attribue aux prvts des marchausses64 le jugement des sditieux, et veut bien excuser sur les circonstances une dmarche dont les suites auraient pu tre fatales. Ds ce moment tout fut tranquille ; les sditieux disperss, presque toujours prvenus, bientt rprims, disparurent promptement. Un petit nombre de victimes furent immoles la tranquillit publique. Le peuple vit pour la premire fois le gouvernement, inaccessible toute crainte, suivre constamment ses principes, veiller la conservation des subsistances, la
63. Note de lditeur. Lit de justice est le nom donn au sige qu'occupait le roi dans les sances solennelles du parlement ; par extension il est devenu le nom qu'on donne ces sances elles-mmes. 64. Note de lditeur. Equivalent de l'actuelle gendarmerie.

91

sret des commerants, dployer toute son activit, toutes ses forces contre le dsordre, prodiguer des secours, mais refuser aux prjugs, aux opinions populaires, tout sacrifice contraire la justice ; et bientt la confiance reprit la place de l'inquitude et des murmures. Un mois aprs, le roi traversa, pour aller Reims, une partie du thtre de ces sditions, et il n'y trouva quun peuple qui bnissait son gouvernement. On avait voulu le forcer sacrifier son ministre la crainte des meutes populaires ; et ce mot, rpt avec transport par la nation attendrie : Il n'y a que M. Turgot et moi qui aimions le peuple, fut la rcompense du ministre et la punition de ses ennemis. La conduite personnelle de M. Turgot avait t conforme ses principes. Il avait cart de son dpartement tous les seconds qu'une opinion, trop gnrale pour tre absolument fausse, lui avait montrs comme indignes de sa confiance65. Il avait dtruit un commerce de grains fait au nom du gouvernement, et par cette seule raison justement odieux au peuple. En entrant dans sa place, il en avait diminu les appointements d'un quart, et n'avait rien demand pour les frais de son tablissement. Sous son ministre, les parts dans les affaires sans avoir fourni de fonds, les pensions sur les places, furent svrement proscrites. Plusieurs dons extorqus des villes furent restitus. Les dputs d'une ville, en lui rendant compte de leur administration, lui parlrent de droits alins autrefois pour un prix que l'augmentation de ces droits avait rendu beaucoup au-dessous de la valeur actuelle. Le ministre leur dit qu'il fallait rembourser.Mais, Monsieur, une partie de ces droits vous appartient. Ce n'est qu'une raison de plus. Un ngociant, par une de ces adulations uses dont les ministres commencent ne plus tre flatts, lui proposa de donner son nom un vaisseau destin la traite des ngres. M. Turgot rejeta cette offre avec l'indignation
65. Note de Condorcet. M. Turgot tait persuad que le soupon bien fond suffit pour retirer sa confiance et ter une place, mais non pour priver des ddommagements ou des rcompenses que les services et le travail ont pu mriter.

92

d'une me vertueuse, qui n'a pu tre familiarise avec l'ide d'un crime par l'habitude de le voir commettre ; et il ne craignit point par ce refus, d'annoncer publiquement son opinion, au risque de soulever contre lui tous ceux qui croient l'intrt de leur fortune li avec la conservation de cet infme trafic. Tous les hommes qui cultivaient les sciences, les lettres les arts, qui avaient des talents et en faisaient un usage utile, taient traits avec distinction. On tait sr d'tre cout d'tre accueilli, pourvu qu'on et lui dire quelque chose qui pt contribuer au bonheur public. Il ne se bornait pas proposer au roi les lois qu'il jugeait les meilleures, permettre, autant qu'il tait en lui, la libre discussion des objets d'administration ou de finance ; il donna l'exemple utile de rendre au public un compte dtaill et raisonn des principes d'aprs lesquels les lois taient rdiges, et des motifs qui en avaient dtermin les dispositions. Le prambule de l'arrt qui rend la libert au commerce des grains, celui des dits qui abolissent les corves, dtruisent les jurandes, rvoquent les privilges qui gnaient le commerce des vins, sont des chefs-duvre dans un genre pour lequel il n'y avait pas de modle. L'me simple et grande de M. Turgot, domine par un sentiment profond d'amour du peuple, de zle pour la justice, et presque inaccessible toute autre passion, prit aisment le ton noble et paternel, qui convient un monarque exposant aux yeux de sa nation ce qu'il croit devoir faire pour son bonheur. Ce n'est point cette majest svre des empereurs donnant des lois l'univers au nom d'un peuple conqurant ; c'est la dignit modeste d'un pre qui rend compte ses enfants des desseins qu'il a forms pour eux, claire leur raison sur les motifs de l'obissance qu'il en exige, et semble moins occup de leur commander, que de les consoler et de les instruire. On sent combien toute louange que le souverain aurait l'air de se donner serait peu dcente et pour lui-mme et pour le ministre, qui se louerait sous

93

le nom du prince. On sent combien serait dplace toute prtention l'esprit, aux beauts de style, de grandes ides. Plus un homme est lev, ou par son rang, ou par sa puissance, ou par son gnie, plus ces petites faiblesses de l'orgueil le rabaissent ou l'avilissent. On sent qu'il s'agit d'clairer le peuple, et non de lui plaire en flattant ses opinions, ses prjugs, ou ce dsir vague d'un tat meilleur qui lui fait embrasser tant de chimres. Si une telle politique peut tre permise un ministre qui veut conserver sa place, elle ne peut jamais tre celle d'un roi ; et ce serait trahir la fois le prince et les sujets, que de l'employer en parlant en son nom. Cet usage, consacr par l'exemple de M. Turgot, exige sans doute, dans un ministre, ou de grands talents, ou un grand caractre ; mais c'est aussi un des moyens les plus srs pour faire natre, dans une monarchie, cet esprit public, ce got de s'occuper des affaires nationales ; avantage qu'on a cru tre exclusivement rserv aux constitutions rpublicaines, et qui est un des plus grands qu'elles puissent avoir. M. Turgot n'tait pas tellement absorb par les travaux immenses de sa place, qu'il n'et encore des moments donner des objets qui lui paraissaient importants pour le bien public. Lorsqu'il fut question du sacre du roi, il proposa de faire Paris cette crmonie. Il y voyait l'avantage d'une grande conomie, et l'avantage non moins grand de dtruire le prjug qui y destine la ville de Reims, y fait employer une huile regarde comme miraculeuse, d'aprs une fable rejete par tous les critiques, y ajoute l'opinion fausse d'une vertu non moins fabuleuse, et peut contribuer faire regarder comme ncessaire une crmonie qui n'ajoute rien aux droits du monarque. Dans un temps paisible, ces prjugs ne sont que puriles ; dans un temps de troubles, ils peuvent avoir des consquences terribles ; et la prudence exige qu'on choisisse, pour les attaquer, le moment o ils ne sont pas encore dangereux. M. Turgot proposait en mme temps de changer la formule du serment du sacre. Il trouvait que, dans celle qui est en usage, le roi promettait trop

94

son clerg et trop peu la nation ; qu'il y jurait d'exterminer les hrtiques ; serment qu'il ne pourrait tenir sans commettre le crime de violer les droits de la conscience, les lois de la raison et celles de l'humanit ; serment que Louis XIII et Louis XIV avaient t obligs d'luder, en publiant dans une dclaration qu'ils n'entendaient point y comprendre les protestants, c'est--dire les seuls hrtiques qui fussent dans leurs Etats. M. Turgot croyait qu'une promesse publique et solennelle ne pouvait pas tre une vaine crmonie et que lorsqu'un roi, qui n'a rien au dessus de lui sur la terre, prenait la face du ciel un engagent avec les hommes, il ne devait jurer de remplir que des devoirs rels et importants66. Ces ides ne furent point excutes ; mais M. Turgot se crut oblig de faire un mmoire o il expliquait au roi ses principes sur la tolrance, et o il prouvait qu'un souverain, convaincu que la religion qu'il professe est la seule vritable, doit laisser la libert absolue de la croyance et du culte ceux de ses sujets qui en professent une autre ; qu'il est oblig cette tolrance par des devoirs de conscience, par une obligation rigoureuse de justice fonde sur le droit naturel, par l'humanit, enfin, par politique. M. Turgot n'a termin que la premire partie de ce mmoire, et c'est la plus importante, parce que c'est la seule sur laquelle tous les hommes de bonne foi, qui ont quelques lumires, aient pu conserver des doutes. Il prouve que plus un prince croit sa religion, plus il doit sentir combien il serait injuste et tyrannique de la lui ter, et plus aussi il doit juger qu'il commettrait la mme injustice s'il troublait la conscience de ceux qui, avec une gale bonne foi, sont galement persuads d'une religion contraire. Il prouve que toutes les religions ayant t adoptes ou rejetes par des hommes honntes et instruits, qui en avaient fait un examen scrupuleux, on peut les croire par l'effet d'une persuasion intime ; mais qu'il serait
66. Note de Condorcet. Au serment, la fois illusoire et cruel de ne point pardonner aux duellistes, M. Turgot avait substitu celui d'employer tous ses efforts pour dtruire le prjug barbare qui est la cause des duels. On sent bien que, dans ce nouveau serment, il n'tait point question des blasphmateurs : pour les hommes qui font usage de leur raison, le mot est absolument vide de sens.

95

absurde de supposer qu'elles fussent appuyes sur des preuves que la mauvaise foi seule peut faire rejeter ; que ds lors la perscution, mme en faveur de la vrit, cesse d'tre lgitime, parce que l'erreur involontaire n'est pas un crime et que le consentement donn la vrit qu'on ne croit pas est une action coupable ; qu'ainsi, en violant les droits de la conscience, on s'expose faire commettre un crime, et ds lors que soi-mme on en commet un ; que cette persuasion personnelle ne peut pas tre une raison de troubler la conscience des autres, parce qu'elle n'est pas pour eux une raison de croire ; que plus on croit la religion importante, essentielle au bonheur ternel, plus l'on doit respecter dans autrui le secret de la conscience ; et qu'ainsi l'on ne peut tre intolrant sans inconsquence, moins qu'on ne regarde les religions comme des tablissements politiques, destins tromper les hommes pour les mieux gouverner. Tels avaient t les oprations, les travaux, les vues, la conduite de M. Turgot, lorsque le roi lui demanda sa dmission, qu'il n'et pas donne, parce qu'il n'tait ni dans son me, ni dans son gnie, de croire jamais le bien impossible67. Il y avait longtemps qu'il prvoyait cet vnement. Les dits par lesquels il dtruisait les corves et les jurandes n'avaient t enregistrs qu'en lit de justice, et aprs des remontrances presque aussi vives que celles qui avaient t faites par les mmes corps contre les corves et les jurandes. Chacune de ses oprations excitait un murmure ; chacun de ses projets trouvait un obstacle68. Dans les premiers moments de son ministre, le public, effray de la crainte d'une banqueroute ou d'un nouvel impt, n'avait pas song au danger d'une vritable rforme dans l'tat ; danger presque aussi grand pour la plupart des habitants riches de la capitale.

67. Note de Condorcet. Il avait t averti assez temps pour prvenir son renvoi par une dmission volontaire ; et il ne pouvait douter ni de la vrit de cet avis, ni du motif d'gards pour sa personne et de respect pour sa vertu, qui le lui avait fait donner. 68. Note de Condorcet. Pour que la clameur publique s'levt contre une opinion, il suffisait qu'on le souponnt de la partager ; et on lui attribuait toutes celles qu'on croyait propres le rendre odieux.

96

Mais la premire crainte dissipe, on aperut le pril dans toute son tendue. Il tait impossible de ne pas voir quels principes dirigeaient cette nouvelle administration. Elle annonait partout le dsir de rtablir les citoyens dans leurs droits naturels viols par une foule de lois que l'ignorance et la faiblesse, plus que le despotisme, avaient multiplies. Partout elle montrait le projet d'attaquer les abus dans leur source, et de n'avoir pour politique que le soin de se conformer la vrit et la justice. Tous ces pouvoirs aristocratiques, qui, dans une monarchie, ne servent qu' fatiguer le peuple et embarrasser le gouvernement, prvoyaient que leur destruction ou leur rforme serait la suite d'un systme d'administration juste et ferme. Les courtisans sentaient trop bien qu'ils n'avaient rien esprer de M. Turgot ; ils prvoyaient que s'il avait un jour le crdit de porter l'conomie dans les dpenses de la cour, il attaquerait la racine du mal, et ne se contenterait pas d'en laguer les branches les plus faibles, que d'autres auraient bientt remplaces. Ils prvoyaient la destruction de ces charges, de ces places qui, inutiles l'ordre public, et cependant payes par le peuple, sont de vritables vexations. Jadis, sduits par l'appt de l'or, ils taient venus dposer au pied du trne les restes de leur antique pouvoir ; mais le temps est arriv o la nation ne doit plus ni les craindre, ni les payer, o ils ne doivent prtendre ni la gouverner, ni l'appauvrir. Les financiers savaient que, sous un ministre clair, occup seulement de simplifier et de rformer la perception de l'impt, les sources de leur excessive opulence allaient bientt tarir. Les hommes qui font le commerce d'argent sentaient combien ils seraient inutiles sous un ministre ami de l'ordre, de la libert du commerce, de la publicit de toutes les oprations. Tout ce peuple d'hommes de tout tat, de tout rang, qui a pris la funeste habitude de subsister aux dpens de la nation sans la servir, qui vit d'une foule d'abus particuliers, et les regarde comme autant de droits ; tous ces

97

hommes, effrays, alarms, formaient une ligue puissante par leur nombre et par l'clat de leurs clameurs. Comme on n'a point de fortune esprer sous un ministre clair et vertueux, un tel ministre n'a point de parti. Au commencement du ministre de M. Turgot, un grand nombre d'hommes qui avaient des talents, des lumires, d'autres qui imaginaient en avoir, ou qui espraient le lui faire accroire, essayrent de lui en former un ; peu peu ils se retirrent, et allrent se joindre ses ennemis. Les gens de lettres, qu'on doit compter pour beaucoup dans toutes les circonstances o l'opinion publique a une influence puissante, semblaient devoir se rallier un ministre zl pour les progrs de la raison, faisant la cour, et mme dans le ministre, une profession ouverte d 'aimer les lettres et de les cultiver. Cependant ils abandonnrent bientt un homme qui estimait leurs productions, mais qui les jugeait, apprciait le degr d'utilit de leurs divers travaux, et faisait de cette utilit la mesure des rcompenses qu'ils mritaient. Il ne restait M. Turgot que le peuple et quelques amis ; et c'tait une ressource bien faible opposer tous les partis, tous les corps ligus contre lui. L'esprit public, ce zle pour le bien gnral qu'il avait cr en France, existait au fond des Provinces, s'y occupait de projets utiles ; mais il n'avait pntr ni Paris, ni la cour. Sa vertu, son courage, avaient mrit et obtenu l'estime du roi ; mais il lui manquait cette confiance intime et personnelle qui peut seule soutenir un ministre contre des partis nombreux et puissants. Ils devaient triompher et empcher une rvolution qui, en faisant le bonheur de la France, et contribu par un grand exemple celui de toutes les nations. Il tait temps pour les ennemis du peuple. M Turgot avait fait pour le bien public presque tout ce qu'un ministre peut faire seul, et sans appeler la nation son secours ; et il avait prpar de nouvelles oprations au moyen desquelles la nation, en mme temps qu'elle jouirait des avantages immen-

98

ses qu'elle pouvait recueillir de ses travaux, devait l'aider en excuter d'autres non moins importants. Je vais exposer ici son plan, et en dvelopper les consquences dans toute leur tendue, du moins autant que j'ai t capable les embrasser. S'il se glissait quelques erreurs dans le compte que je vais rendre, c'est moi seul qu'il faut les imputer : le gnie de M. Turgot mritait un autre interprte. Je ne craindrai point de rendre le bien plus difficile, en montrant combien il peut paratre redoutable des classes riches ou puissantes. Ce n'est pas en trompant les hommes qu'il faut les servir ; c'est de la force de la vrit et de la raison qu'ils doivent attendre leur bonheur, et non de la politique et de l'adresse d'un ministre. Cette illusion, d'ailleurs, est si passagre ; il faut, pour la produire, l'acheter par des sacrifices si dangereux pour les intrts publics, que si la vertu pouvait se prter ce genre d'hypocrisie, une politique sage devrait encore la proscrire. La premire grande opration que se proposa M. Turgot tait l'tablissement de ce qu'il appelait des municipalits. Une assemble de reprsentants ne peut tre utile si sa forme n'est pas telle, que le vu de l'assemble soit en gnral conforme la volont et l'opinion de ceux qu'elle reprsente ; si les membres qui la composent ne connaissent pas le vritable intrt de la nation ; si, enfin, ils peuvent tre gars par d'autres intrts, et surtout par des intrts de corps. L'esprit de corps est plus dangereux que l'intrt personnel, parce qu'il agit la fois sur plus de personnes, qu'il n'est jamais retenu par un sentiment de pudeur, ou par la crainte du blme, qu'on cesse de redouter ds qu'il est partag ; parce qu'enfin l'intrt personnel d'un grand nombre d'hommes isols, ne peut tre contraire l'intrt gnral que dans des circonstances rares et passagres. C'est pour remplir ces trois conditions principales, que M. Turgot avait combin le plan des assembles dont il s'occupait proposer l'tablissement. Il et commenc par runir diffrents villages en une seule communaut.

99

L'assemble gnrale des membres de cette communaut eut t compose des seuls propritaires. Ceux dont la proprit et gal un revenu dtermin auraient eu une voix ; les autres propritaires, runis en petites assembles, dont chacune aurait possd collectivement environ le revenu exig pour une voix, auraient lu un reprsentant l'assemble gnrale. Par ce moyen, la reprsentation aurait t beaucoup plus gale qu'elle ne l'a jamais t dans aucun pays. Aucun citoyen, pour ainsi dire, n'en et t priv que volontairement ; et il est remarquer qu'en se conformant ainsi au principe que les seuls propritaires ont droit ces assembles, personne de ceux qu'il peut tre utile d'y appeler, n'en tait vraiment exclu. On ne multipliait pas les voix l'excs, comme dans les pays o l'on aurait fix une trs petite valeur le revenu qui donne le droit d'avoir une voix ; et on ne privait pas du droit de voter un grand nombre de citoyens, comme dans les pays o ce revenu serait fix trop haut. Ces assembles gnrales auraient t bornes une seule fonction, celle d'lire le reprsentant de la communaut l'assemble du canton, et un certain nombre d'officiers chargs de grer les affaires communes, et de veiller sur les petites administrations que l'on aurait t oblig de conserver dans chaque village, mais en leur donnant une forme nouvelle. Les mmes assembles auraient t formes dans les villes par les propritaires des maisons, et sur le mme plan qui aurait t adopt par les communauts des campagnes. Il rsultait de cette combinaison un grand avantage. Runis en corps assez nombreux, et dans lesquels les seigneurs de terres69, les ecclsiastiques, n'auraient eu de voix, n'auraient t lus reprsentants que comme propritaires, les citoyens des campagnes auraient eu, pour soutenir leurs intrts, des dfenseurs plus clairs, plus accrdits que de simples syndics de paroisses [reprsentant lu ; actuellement le maire. Ed.]. Ils au69. Note de lditeur. Dtenteurs de droits sur la terre autres que celui de proprit (de percevoir la dme, par exemple).

100

raient pu lutter contre les corps municipaux des villes dont le crdit a su souvent arracher des rglements funestes aux campagnes. Ils eussent pu se dfendre avec plus d'avantage contre les usurpations des ecclsiastiques et contre celles des nobles, contre l'autorit des administrateurs subalternes, contre l'avidit des gens de justice, etc., etc. ; et on pouvait esprer de trouver mme, ds le premier tablissement, des seigneurs ou des ecclsiastiques qui prfreraient l'honneur d'tre choisis par la voix publique, comme les chefs et les protecteurs de leurs cantons, la vanit de faire valoir des droits odieux au peuple, devenu le juge de leur conduite et le dispensateur de places qu'ils auraient ambitionnes. Les assembles municipales d'un canton, tel peu prs que ce qu'on appelle une lection, auraient nomm chacune des dputs qui, des temps marqus, y auraient tenu une assemble. Chaque lection et envoy des reprsentants une assemble provinciale ; et enfin, un dput de chaque province eut form, dans la capitale, une assemble gnrale. Aucun dput n'et sig dans ces assembles, ni comme revtu d'une charge, ni comme appartenant une certaine classe ; mais aucune classe, aucune profession de celles qui n'exigent pas rsidence, n'eussent t exclues du droit de reprsenter une communaut, une province. Le grand seigneur, le pontife, le magistrat, eussent sig comme l'homme du peuple, suivant que le choix de la communaut, du canton, de la province, en eut dcid70. La constitution de toutes ces assembles et t la mme. M. Turgot n'imaginait pas que la diffrence des caractres d'un Normand et d'un Gascon dt exiger une forme diffrente d'administration ; il pensait que ces raffinements politiques, employs avec tant d'esprit pour justifier d'anciens abus, n'taient propres qu' en produire de nouveaux.
70. Note de lditeur. Il semble donc que la personne sans proprit n'a pas le droit d'lire (n'est pas citoyen ) mais il peut, par contre, tre lu.

101

L'galit entre les membres lui paraissait encore plus ncessaire. Un dput du clerg, un membre de la noblesse, ou un ecclsiastique, un gentilhomme, dputs des propritaires de leur canton, ne sont pas les mmes hommes. Les uns se croient les reprsentants de leur ordre, et obligs, par honneur, d'en soutenir les prrogatives ; les autres regardent ces mmes prrogatives comme des intrts personnels qu'il ne leur est permis de dfendre que lorsqu'ils les croient lis l'intrt commun. Si les dputs sont partags en ordres diffrents, on donne une nouvelle sanction l'ingalit qui subsiste entre eux ; et les dputs des ordres populaires, dj infrieurs en crdit, le sont encore par la place qui leur est assigne. On devrait chercher unir les citoyens entre eux, et on ne fait que les diviser, en marquant avec plus de force la limite qui les spare. Si, par un esprit de popularit, on multiplie les membres des reprsentants proportion du nombre de ceux qu'ils reprsentent, on tombe dans l'inconvnient oppos, l'oppression des ordres suprieurs. Si les diffrents ordres ont des intrts communs, pour quoi ne pas en abandonner le soin une assemble o ces ordres sont confondus? Si leurs intrts sont opposs est-ce d'une assemble o ces ordres sont spars, que vous devez attendre des dcisions conformes la raison, des oprations conduites avec impartialit? N'est-il pas vident que, s'il y a quelque galit de nombre entre ces ordres, ce seront vritablement les transfuges des ordres infrieurs qui formeront les dcisions? Ces intrts, d'ailleurs, ne sont pas si opposs qu'ils le paraissent aux esprits gars par les prjugs, agits par de petites passions ; et la division entre les ordres ne servirait qu' multiplier ces erreurs contraires l'intrt gnral. En France, la distinction entre les bourgeois des villes et les habitants des campagnes ne peut tre qu'odieuse. Le clerg n'est pas un corps politique, mais une profession ; il ne doit pas plus former un ordre qu'aucune autre classe de citoyens paye par l'Etat pour y exercer une fonction publique. La vraie noblesse, les descendants de l'ancienne chevalerie n'avaient pas se plaindre d'une forme o ils ne paratraient que comme les chefs,

102

les reprsentants du peuple. C'tait les rappeler leur premire origine. D'ailleurs, la noblesse riche de possessions en terres ne pourrait manquer d'avoir, dans une constitution semblable, une assez grande prpondrance, en mme temps que cette mme constitution ouvrirait la noblesse pauvre une carrire honorable. Des assembles sans distinction d'ordres ne pouvant avoir un autre intrt que celui de la nation, n'y eussent pas introduit un rgime anarchique, form de petites aristocraties spares, qui auraient t gouvernes par des courtisans dont il et fallu acheter le suffrage ou rprimer les intrigues, et qui, si elles avaient quelquefois dfendu le peuple contre les ministres, auraient plus souvent oblig les ministres de le dfendre contre elles-mmes71. L'opration et embrass la fois tous les pays d'lections72. Cette marche tait la seule qui put en assurer le succs, qui donnt ces assembles, ds les premiers temps de leur tablissement, une vritable utilit, qui eut permis enfin de faire le bien d'une manire grande et durable. L'ide de faire un essai sur une seule province paraissait M. Turgot une vritable purilit, qui n'et servi rendre le premier pas plus ais qu'en rendant le second bien plus difficile. C'tait uniquement des fonctions d'administration que M. Turgot croyait devoir appeler ces assembles ; et il ne pensait pas que ces fonctions dussent s'tendre au del de l'excution des rglements gnraux, des lois manes de la puissance souveraine. Il croyait que la destruction
71. Note de Condorcet. M. Turgot savait trs bien que l'tablissement d'assembles avec des ordres, des prsidents perptuels, etc., serait plus facile ; qu'il assurerait un ministre l'appui des chefs du clerg, les courtisans, des membres de la premire noblesse, tous flatts d'acqurir de l'importance, d'obliger les ministres de compter avec eux (comme disaient les grands de la cour de Louis XIV), d avoir part au gouvernement, de se frayer la route du ministre. Il savait mme que cette forme avait ce juste mlange de respect pour les erreurs anciennes, si propre concilier aux nouveauts la faveur publique. Mais il savait aussi qu'un tel tablissement tait le moyen le plus sr de mettre la reforme des abus un obstacle vraiment insurmontable, et de changer la constitution de lEtat sans utilit pour le peuple. 72. Note de lditeur. La France tait divise en pays d'tat et pays d'lection. Dans les premiers, les trois ordres se runissaient des poques priodiques, afin de rgler l'administration intrieure de la province, voter les subsides demands par les commissaires royaux et rpartir limpt consenti parmi les habitants du pays. Les deuximes taient sous administration royale directe, par lintermdiaire dun intendant, et taient soumis tous les impts royaux.

103

d'abus compliqus et multiplis, la rforme d'un systme d'administration, la refonte d'une lgislation, ne pouvaient tre bien faites que d'aprs un plan rgulier, un systme combin et li, que tout devait y tre l'ouvrage d'un seul homme73. Il savait que dans les Etats mmes o la constitution est la plus populaire, o, par devoir comme par ambition, tous les citoyens s'occupent des affaires publiques, c'est presque toujours au gr des prjugs qu'elles sont dcides. C'est l surtout que les abus sont ternels et les changements utiles impossibles. Mais, dans une monarchie o un tablissement de cette espce serait nouveau, qu'attendre d'une assemble d'hommes, presque tous trangers aux affaires publiques, indociles la voix de la vrit, prompts se laisser sduire celle du premier charlatan qui tenterait de les sduire? La gnrosit qui porterait leur laisser le soin de prononcer sur leurs intrts, ne serait qu'une cruaut l'hypocrite74. Ce serait abandonner en pure perte le plus grand avantage des monarchies, celui de pouvoir dtruire l'difice des prjugs avant qu'il se soit croul de lui-mme, et de faire des rformes utiles, mme lorsque la foule des hommes riches et puissants protgent les abus ; celui, enfin, de suivre un systme rgulier, sans tre oblig d'en sacrifier une partie la ncessit de gagner les suffrages. M. Turgot s'tait occup de ce plan longtemps avant d'entrer dans le ministre. Il en avait mdit l'ensemble, en avait examine toutes les parties, avait rgl la marche qu'il fallait suivre, et arrt les moyens de l'excuter. Il et voulu porter ces tablissements, ds leur premire origine, au degr de perfection auquel l'tat des lumires actuelles permettait de s'lever. Il n'et voulu ni faire aucun sacrifice l'opinion du moment, ni donner ces
73. Note de lditeur. C'est la conception de la rforme des institutions fustige par Burke dans ses Rflexions sur la rvolution en France et que Friedrich Hayek inclurait probablement dans ce qu'il appelle rationalisme constructiviste . 74. Note de lditeur. Deux points mritent d'tre souligns dans ce projet de Turgot : seuls les propritaires ont le droit d'lire les assembles qu'il propose ; ces assembles n'ont pas vraiment de pouvoir lgislatif.

104

assembles une forme vicieuse soit pour obtenir une gloire plus brillante, soit mme pour en faciliter l'tablissement. Il savait que toute institution de ce genre, si une fois elle a t faite d'aprs des principes errons, ne peut plus tre rforme que par de grands efforts, et peut tre aux dpens de la tranquillit publique ; et il ne croyait pas qu'il ft permis un ministre, qui doit prfrer l'utilit gnrale sa propre gloire, de faire un bien passager pour rendre impossible tout bien plus grand et plus durable. C'est dans les mmes vues qu'il et voulu rgler la fois la forme de ces assembles, la manire den lire les membres, l'ordre dans lequel ils sigeraient, la forme de l'lection de leurs officiers, les droits attribus chaque assemble, les limites de ces droits, les fonctions de ces officiers ; en un mot, tout ce que sa prvoyance et ses principes eussent pu embrasser. Il voulait que cette institution ft l'ouvrage de la raison, et non, comme toutes celles qui ont exist jusqu'ici, celui du hasard et des circonstances. Il et commenc par l'tablissement des municipalits particulires, qui et t bientt suivi de celui des assembles d'lections. L, il se fut arrt, d'abord parce que cet tablissement et suffi l'excution de la plupart de ses vues, ensuite pour laisser le temps l'esprit public de se former, aux citoyens de s'instruire, et ceux que leurs lumires, leurs talents, leurs intentions, rendaient dignes de fonctions plus tendues, de s'y prparer et de se faire connatre. Il est facile d'tablir des assembles ; mais leur utilit dpend uniquement de l'instruction de leurs membres, de l'esprit qui les anime et il s'agissait en France de donner une ducation nouvelle tout un peuple, de lui crer de nouvelles ides en mme temps qu'on l'appelait des fonctions nouvelles. Les citoyens des premires classes n'avaient cet gard aucun avantage sur le peuple ; et l'on pouvait craindre seulement de leur trouver plus de prjugs. Il fallait donc affermir les fondements de l'difice avant de penser en poser le comble. Avant de songer donner des chefs aux citoyens, il fallait qu'il y eut des citoyens en tat de les choisir. Un autre motif dterminait M. Turgot suivre cette marche. Sa politi-

105

que, toute fonde sur la justice, lui dfendait de regarder comme lgitime tout abus de confiance, quelque utilit qui pt en rsulter ou de croire qu'il ft permis de tromper un roi, mme en faveur de toute une nation. Anim par ce principe, il croyait devoir s'arrter aprs avoir form les assembles par lections, trop multiplies pour se runir, trop faibles pour agir seules, et avertir le roi qu'en donnant au reste de ce plan toute son tendue, il ferait sa nation un bien ternel, mais qu'il ne pouvait le faire sans sacrifier une partie de l'autorit royale. Il lui et montr toute la gloire que pouvait mriter un sacrifice jusqu'ici sans exemple dans l'histoire, et une action de patriotisme suprieure ces vertus qui ont acquis aux Trajan, aux Marc-Aurle, la juste admiration de tous les sicles, mais qui, bornant leur influence au temps d'un seul rgne, ont t perdues pour la postrit. Il lui et dit en mme temps, que dans une constitution ainsi forme le vu gnral de la nation serait le seul obstacle l'autorit qui, toujours tranquille et assure, ne verrait plus ni aucun corps intermdiaire, ni les intrts d'aucun ordre d'hommes troubler la paix et s'lever entre le prince et son peuple, et n'en serait que plus absolue et plus libre pour faire le bien ; que ce vu gnral sur lequel, avec de tels moyens, ou ne pourrait se tromper, et qui s'garerait rarement, serait un guide plus sr que cette opinion publique, espce d'obstacle commun tous les gouvernements absolus, dont la rsistance est moins constante, mais aussi moins tranquille, souvent aussi puissante, quelquefois nuisible, et toujours dangereuse ; qu'enfin, si l'ordre naturel des vnements devait rendre un jour ncessaire un tel sacrifice, il ne pourrait tre sans danger pour la nation comme pour le prince, moins qu'il ne ft absolument volontaire et fait par le souverain lui mme avant le moment o l'on commencerait en sentir la ncessit. Qu'on ne nous blme point d'tre entr dans ces dtails que les esprits serviles ou les mes passionnes pour la libert trouveront peut-tre indiscrets et dplacs. Mais pourquoi n'aurions-nous point montr une fois un homme vertueux plac entre le dsir de faire le bien et le devoir que lui

106

impose la confiance du prince, ne voulant trahir ni l'une ni l'autre de ces obligations, ou plutt n'en connaissant qu'une, celle d'tre sincre avec les autres hommes comme avec sa conscience? Si le plan et t adopt dans toutes ses parties, alors l'tablissement des assembles provinciales se serait form aussitt que les premiers ordres d'assembles auraient acquis assez de consistance, et on aurait pu attendre d'elles des reprsentants choisis avec soin, et assez instruits pour agir par eux-mmes, et ne pas borner leurs fonctions au triste plaisir d'appuyer de leurs suffrages l'opinion de quelque l'homme adroit et puissant. Mais pour former une assemble nationale, il fallait plus de temps ; il fallait que le succs des assembles particulires, celui des oprations qu'elles auraient excutes, et subjugu l'opinion publique, et dtruit les prjugs, et et permis de donner la mme constitution aux provinces aujourd'hui administres par des assembles dont la forme, quoique vicieuse, est encore admire par le vulgaire, protge par ceux dont elle assure le crdit, et souvent chre au peuple mme qui est la victime des vices de ces constitutions. Le premier objet auquel M. Turgot croyait pouvoir employer ces assembles tait la rforme de l'impt. Il est dmontr que sous quelque forme qu'un impt soit tabli, il se lve en entier sur la partie de la reproduction annuelle de la terre qui reste aprs qu'on en a retranch tout ce qui a t dpens pour l'obtenir. Il est galement prouv que la seule rpartition juste est celle qui est proportionnelle ce produit net de la terre. Il l'est encore, que la seule manire possible d'tablir cette proportion, et mme toute proportion rgulire, est de lever directement l'impt sur ce produit. Pour se convaincre de la premire de ces vrits, il suffirait d'observer que le produit net du territoire tant la seule richesse qui se reproduise annuellement, c'est sur elle seule que peut tre assis un impt annuel. D'ailleurs, si l'on examine les diffrentes formes d'impts ou tablis ou

107

proposs, et qu'on cherche sur quels produits ils sont rellement levs, on trouvera en dernire analyse qu'ils portent ou sur le produit net de la terre, ou sur l'intrt net des capitaux, c'est--dire, sur l'intrt diminu de ce qui est ou la compensation du risque auquel le fonds est expos, ou le salaire de la peine que donne la manire de le faire valoir75. Supposons donc un impt distribu sur ces deux objets, et qu'on le porte en totalit sur la terre ; n'est-il pas vident que chaque propritaire d'argent pourra, sans perte, prter un intrt plus bas? Supposons ensuite tout l'impt report sur l'intrt net de l'argent ; ces mmes propritaires ne pourraient plus, sans essuyer une perte, le prter au mme intrt. Il doit donc se faire dans le taux de l'intrt un changement qui tende rtablir l'quilibre. L'intrt net de l'argent peut-il mme avoir une autre mesure que celui des capitaux employs l'achat d'une terre afferme ? Tout ce qui excde cette proportion n'est-il pas la compensation du risque, ou le prix de la peine ? La seconde proposition parat vidente par elle-mme. La justice semble exiger que chacun contribue au service public proportion de ce dont la force publique lui assure la jouissance. Quelque petite que soit la proprit, elle est un avantage et un moyen de subsistance indpendant du travail. Enfin, l'impossibilit absolue d'tablir cette proportion sous une autre forme que l'impt direct, ne peut tre conteste ; et s'il arrivait qu'en substituant cet impt direct ceux qui sont tablis, une classe de la socit, quelle qu'elle ft, y trouvt de l'avantage aux dpens d'une autre, il serait clair que l'ancien impt n'tait pas distribu avec quit ; et loin de s'en plaindre, il faudrait se fliciter d'avoir rpar une injustice.

75. Note de Condorcet. On peut en voir la preuve dans l'ouvrage de M. Smith. Nous le citons d'autant plus volontiers, qu'il rejette l'opinion que nous adoptons ici, quoiqu'elle soit une consquence des principes tablis dans son ouvrage. Mais il parat n'avoir pas senti que l'tablissement d'un impt direct sur les terres, et la remise de celui qui est lev directement sur l'intrt net des capitaux, produiraient une baisse dans le taux de l'intrt. Ce taux est sans doute dtermin par la masse des capitaux compare celle des demandes ; mais c'est en supposant que les autres conditions restent les mmes ; et ici elles sont changes. C'est ainsi que la suppression du droit qui se paye en achetant une terre, en augmenterait le prix pour le vendeur, et le diminuerait pour lacheteur.

108

Mais toutes les classes y gagneraient ; car cette mthode, la seule juste, la seule qui ne nuise ni la reproduction, ni l'industrie, est encore celle qui entrane moins de frais de perception, la seule o les citoyens ne soient exposs aucune gne, aucune vexation, o le peuple ne soit soumis aucune humiliation, o l'on ne voie pas s'lever entre les agents de l'administration et le peuple une guerre sourde, qui jette la dfiance entre le souverain et les sujets, qui arme une partie de la nation contre l'autre, emploie en pure perte le temps d'une grande quantit d'hommes ; corrompt galement les satellites du fisc et ceux qui font un mtier d'en braver les rglements, et oblige faire contre eux des lois dont l'humanit et la justice sont galement rvoltes. L'impt direct, ainsi diminu des frais de perception, et rendu facilement proportionnel au revenu76 de ceux qui y sont assujettis, a de plus le double avantage de n'tre jamais avanc que par celui qui peut le payer, et d'tre mis sous une forme si simple, que la masse totale de l'impt, ses diminutions, ses augmentations successives, enfin la partie laquelle chacun est impos, sont ncessairement connues de chaque citoyen, qui ne peut plus tre tromp ni sur les intrts publics, ni sur les siens propres. L'espce d'anarchie qui a rgn en l'Europe depuis les conqutes des Romains jusqu'au milieu du sicle dernier, avait empch d'tablir cette forme de subvention [impt. ed.] qui maintient l'ordre dans un Etat, mais qui demande qu'il y soit dj tabli. Il est douteux que les anciens en aient eu l'ide ; et elle est mme si rcente chez les modernes, que lorsqu'on tablit le dixime dans la guerre de la succession77, cet impt, le seul qui ne renfermt point une atteinte au droit de proprit, fut prcisment le seul pour lequel Louis XIV eut quelque scrupule de blesser ce droit78. Aussi
76. Note de lditeur. Rappelons nous de la dfinition restrictive du revenu que Turgot partage avec les physiocrates. 77. Note de lditeur. Il s'agit de la guerre de la succession d'Espagne, puisqu'il est question de Louis XIV. 78. Note de Condorcet. Le duc de Saint-Simon rapporte, dans ses Mmoires, que Louis XIV consulta sur cet objet le Pre le Tellier, qui lui prsenta un avis sign par des thologiens, o l'on tablissait que le roi

109

presque toutes les nations de l'Europe gmissent sous le poids d'impts beaucoup plus onreux par leur forme que par leur valeur relle. Si quelque obstacle s'oppose cette rforme, ce n'est pas l'excs de la valeur actuellement existante des contributions dj payes rellement sur ce mme produit net, et d'une manire plus onreuse, puis qu'elles sont ingalement distribues, et augmentes de toute la dpense que cote leur perception. Mais on trouve un premier obstacle dans la ncessit qu'impose cette rforme d'acqurir, par la confection d'un cadastre, une connaissance exacte de la valeur de toutes les proprits. On sent aisment qu'un impt unique et territorial, rparti au hasard, pourrait tre plus onreux que des impts indirects, qui du moins produisent une espce de compensation79 ; et que tout l'avantage qu'il aurait alors, serait l'impossibilit de le maintenir. Le second obstacle vient de la difficult mme de la rforme. En effet, chaque impt indirect n'est pas pay par la masse entire des proprits. Quelques uns affectent seulement certaines classes d'hommes, ou certaine nature de biens ; d'autres ne psent que sur un seul canton ; et il en rsulte la ncessit d'tablir d'abord, par le calcul, ce que chaque proprit payait rellement de l'impt qu'on veut supprimer, y ajouter cette valeur, et distribuer ensuite l'impt territorial qu'on veut substituer l'ancien, proportionnellement cette nouvelle valeur du produit net. Cette opration mme serait injuste si on ne dtruit qu'un impt indirect et qu'on en laisse subsister beaucoup d'autres : il serait possible, en effet, que, parmi ceux qui resteraient, il y en eut qui n'affectassent en aucune manire les proprits sur lesquelles portait l'impt supprim ; et dans ce cas, la rgle prcdente introduirait une injustice en faveur de ces proprits qu'on aurait soulages aux dpens des autres. Il n'y a que deux moyens de remdier ce mal : le
avait le droit, non seulement de lever un dixime, mais de s'emparer de toutes les proprits de ses sujets. Le duc de Saint Simon tenait ce fait de Marchal, premier chirurgien, qui le roi l'avait cont. 79. Note de lditeur. Taxes et exemptions (toute aussi injustes les unes que les autres) se compensant, le rsultat total serait plus ou moins acceptable.

110

premier, de faire le calcul dont nous venons de donner l'ide, pour tous les impts indirects, comme si on voulait les supprimer la fois ; de voir par l quel est le produit net rel de chaque terre, ce que chacune paye d'impositions en gnral, ce qu'elle en payerait aprs la destruction de l'impt qu'on veut rformer, et de distribuer ensuite l'impt qu'on lui substitue, de manire rtablir le plus d'galit qu'il est possible. La seconde mthode consiste laisser subsister d'abord toute la disproportion dj existante ; ce qui n'est pas du moins une injustice nouvelle. On chargerait prcisment chaque proprit d'une quantit d'impt proportionnelle ce qu'elle payait dj, sans lui faire prouver d'autre avantage que l'exemption des frais de perception. Le temps, en clairant ensuite sur les erreurs de cette opration, rtablirait peu peu une justice plus lente la vrit, mais qui aurait presque toujours commenc par tre une moindre injustice80. La premire mthode exige beaucoup plus de lumires de la part du ministre qui voudrait la suivre ; et peut tre n'a-t-il exist qu'un seul homme capable de la bien employer : mais elle est plus juste en elle-mme, et les erreurs qu'on commettrait seraient beaucoup moins considrables que celles qui sont invitables dans la seconde, dont l'application d'ailleurs devient trs difficile, si une certaine partie d'un impt affecte une masse de proprits qui ne soient distingues ni par leur position gographique, ni par la nature du terrain, ni par quelque autre qualit inhrente l proprit mme ; tels sont les droits d'entres et les impts particuliers mis sur une classe de citoyens. Le produit net auquel l'impt doit tre proportionn, est form, comme on vient de le dire, en ajoutant au produit actuel tout ce que ces impts indirects en ont retranch : et il en rsulte une nouvelle difficult. Une partie des impts indirects a t compte dans les frais de culture : si les biens
80. Note de lditeur. Dans une longue note qui fait prs de sept pages, Condorcet expose ici, avec des symboles mathmatiques, les trois mthodes possibles pour passer du systme d'impts mixte (directs et indirects) en vigueur l'impt unique propos par Turgot. En raison des difficults de la mise en page, cette note sera publi sparment et envoy ceux qui voudront bien la demander.

111

ont t afferms, la part du propritaire a t diminue ; ainsi, cette partie du produit net, abandonne au fermier, doit faire partie du nouvel impt ; le fermier devra donc payer une part de cet impt gale la valeur du produit net dont la suppression de l'impt indirect lui laisse la jouissance ; et cette part doit tre leve sur lui en diminution de celle que payerait le propritaire. La baisse des salaires, des profits de commerce, de l'intrt de l'argent, est une suite de l'tablissement de l'impt territorial. Mais les appointements, les pensions, les droits dtermins par la loi pour certaines fonctions, doivent tre regards comme des salaires fixes qui, par consquent, doivent prouver la mme baisse, ou, ce qui revient au mme, il faut les diminuer de toute la partie de l'impt dont la suppression d'un impt indirect les a soulags. Par une suite du mme principe, les rentes non remboursables dues par l'tat doivent tre assujetties la mme diminution81. Cet expos, quoique incomplet, suffit pour faire voir que la transformation de tous les impts indirects en un seul impt direct, n'est pas impossible faire par une seule opration, mais qu'en mme temps la prudence exige qu'elle soit faite par degrs. En effet, il est ais de sentir que la baisse des salaires, des produits du commerce, de l'intrt de l'argent, ncessaire pour ddommager les propritaires de la nouvelle partie de l'impt dont ils seraient chargs, ne peut se faire assez promptement pour qu'ils n'prouvassent pas une vexation trs sensible, quoique passagre, si le changement se faisait la fois.

81. Note de Condorcet. Si les rentes non remboursables dues par les particuliers sont affectes sur des terres, elles forment une partie du produit net. Les rentes remboursables a termes fixes doivent tre assujetties l'impt, si le crancier refuse le remboursement. Les rentes remboursables volont doivent rester exemptes : cependant, comme la baisse des intrts serait plus lente que l'opration sur l'impt, on pourrait assujettir une retenue, pour quelques annes seulement, celles des rentes qui ne doivent pas tre soumises a limpt.

112

Quelque sagacit qu'on suppose un ministre quelque prcision qu'on puisse apporter dans les dtails d'une telle opration, il est impossible qu'il ne s'y glisse des erreurs. Si on fait l'opration entire d'une seule fois, ces erreurs peuvent s'accumuler et produire, pour un grand nombre de citoyens une surcharge vraiment onreuse. Cet inconvnient n'est plus craindre en la divisant par parties ; et d'ailleurs, si, dans ce cas, on avait en redouter des erreurs considrables, on y remdierait par le sacrifice momentan d'une partie de la valeur de l'impt ; sacrifice qui deviendrait impossible si on oprait la fois sur la totalit des impositions. Si cette conversion successive de tous les impts en un impt territorial a des difficults, elle est aussi la seule rforme qui puisse produire un bien durable. A l'exception de quelques vexations, de quelques abus de dtail, qu'on peut dtruire, l'ide de changer la forme des impts indirects, d'y porter l'uniformit ou des formes plus simples, ne peut se prsenter qu' des hommes peu instruits. Ils ne sentent pas que cette simplicit qui les a sduits sera bientt altre par une foule de petits obstacles imprvus, qui natront de la nature de ces impositions ou que l'esprit fiscal aura l'art de produire. Ils ne sentent pas que la culture, l'industrie, le commerce de chaque province, se sont combins d'aprs la nature des contributions qui s'y payent ; en sorte que l'augmentation d'un impt indirect, ncessaire pour tablir l'uniformit entre deux provinces voisines, peut ruiner celle qui le supporterait, sans qu'une diminution gale d'un autre tribut pt y rtablir l'quilibre. Il faut, sans doute, qu'un administrateur forme seul le plan de cette rforme, et qu'il dirige tous les dtails d'aprs le mme esprit, suivant les mmes vues, par une mme mthode. Mais la confection d'un cadastre, la rpartition de l'impt entre les provinces, entre les lections82, entre les communauts, et enfin entre les particuliers, exige des travaux de dtail qui ne peuvent tre bien excuts que sous les yeux des assembles muni82. Note de lditeur. Le mot lection dsigne ici, comme plus haut, une juridiction de limpt la tte de laquelle il y avait un ou deux receveurs gnraux. Turgot semble avoir voulu accorder aux pays dlection des pouvoirs similaires ceux accords aux pays dtat.

113

cipales, ou chaque particulier, chaque communaut, chaque lection, a intrt qu'on soit juste envers les autres, et qui peuvent donner toutes leurs oprations une publicit sans laquelle il n'y a point de bien esprer D'ailleurs, cette rvolution dans la forme de l'impt en produirait une plus ou moins lente dans la culture, dans l'industrie, dans le commerce ; et par une suite de cette rvolution, dont les effets ne peuvent tre prvus avec prcision, la proportion du produit net des diffrentes terres serait altre au point d'exiger des changements successifs dans la rpartition. Ainsi, en supposant mme que, par une sorte de prodige, un ministre et ses agents fussent parvenus excuter une premire opration, il faudrait, pour complter l'ouvrage, que le mme miracle pt se reproduire une seconde fois C'tait donc la confection du cadastre, et la rpartition des impositions ncessaires pour remplacer celles qui auraient t successivement dtruites, que M. Turgot eut d'abord employ les nouvelles assembles. Les deux premiers ordres eussent suffi. Le gouvernement aurait fait aisment la rpartition, soit entre les lections, soit entre les provinces, du moment o celle des paroisses et des lections aurait t excute avec un peu d'exactitude, et d'aprs le plan uniforme qui leur aurait t donn par le lgislateur ; car tout devait partir de la mme autorit ; tout devait tre dirig par le mme esprit et rgl par les mmes principes83. Dans les pays d'tats, les assembles, telles qu'elles sont constitues, eussent excut les mmes oprations avec une exactitude suffisante. La comptabilit et t porte en mme temps au plus grand degr de simplicit ; une correspondance directe entre le trsor royal et les trsoriers particuliers de chaque lection, chargs la fois de recevoir les impts et de distribuer les fonds destins aux dpenses locales, et tenu lieu des oprations compliques qu'excute, avec si peu d'ordre et tant de dpenses, l'arme des agents du fisc.
83. Note de Condorcet. Voyez, sur la confection des cadastres, les procs-verbaux de l'assemble provinciale de la haute Guyenne, et les mmoires de l'Acadmie des sciences, anne 1782.

114

Ces mmes assembles auraient eu le soin des travaux publics ; chacune, dans son territoire, en aurait fait l'adjudication et rparti le payement. Les travaux dont l'utilit et regard toute une province, ou l'tat entier, auraient t rgls par le gouvernement, et rpartis par lui, soit sur la province, soit sur le royaume, mais toujours adjugs, dirigs dans chaque canton par l'assemble d'lection, qui aurait eu toujours assez d'intrt de prvenir les abus, et assez de connaissance et de pouvoir pour les empcher de s'introduire. Les tablissements pour l'ducation, les maisons de charit, les secours donner aux pauvres, auraient t administrs par ces assembles, d'aprs un plan gnral donn par le gouvernement84 ; plan dj prpar par M. Turgot, et qui, comme tous les autres, et port l'empreinte de son gnie. Ainsi les tablissements de charit n'auraient plus avili ou corrompu l'espce humaine et englouti les gnrations futures. On et soutenu les familles et secouru le malheur sans encourager l'oisivet et le libertinage ; et, pour la premire fois, l'ducation publique et form des hommes instruits de ce qu'il importe chacun de savoir dans la place qu'il doit occuper et conduits la vertu par une raison qui, grce l'habitude prise ds l'enfance, de n'adopter que des vrits, aurait t prserve du joug des prjugs et des piges de l'erreur. Chaque lection et t charge de fournir au roi les recrues volontaires destines remplacer les milices. M. Turgot comptait employer encore les mmes corps pour dtruire graduellement les droits fodaux. Ces droits ne pouvaient tre, selon lui, de vritables proprits. Les uns, comme les dmes fodales, les champarts, les cens85, pouvaient reprsenter la proprit, ou bien tre une partie du prix pour lequel elle a t aline. D'autres, en plus grand nombre, taient
84. Note de lditeur. On voit combien Turgot tait loin de lide ultra-librale de laisser ces institutions surgir spontanment, sans dessein. 85. Note de lditeur. Le champart est la part des gerbes (de crales) qui revient au seigneur de certains fiefs ; le cens tait une redevance paye par les roturiers leur seigneur.

115

de vritables impts, dont le souverain avait, par son consentement, lgitim l'usurpation. Quelques autres, comme la chasse, la pche, les banalits, le droit de vent, taient de vritables privilges exclusifs. Enfin, il y en avait qui, comme le droit de justice, et quelques uns de ceux auxquels les mainmortables86 sont assujettis, taient ou une usurpation du droit de souverainet, ou une violation du droit naturel. M Turgot croyait que les droits qui reprsentent la proprit devaient tre sacrs comme elle ; qu'on devait, sans se livrer des recherches sur l'origine de ces droits, regarder comme vraiment reprsentatifs de la proprit tous ceux qui en avaient l'apparence ; mais il jugeait en mme temps que toute convention, tout acte qui donne la proprit une forme ternelle, renferme l condition implicite que le souverain pourra rtablir le droit commun aussitt qu'il le jugera utile, parce qu'aucun propritaire ne peut tendre l'ternit le droit qu'il a sur son bien, et que ce droit s'teignant avec lui par la nature, toutes les conditions qui ne s'excutent qu'au del de ce terme reoivent leur sanction, non du droit naturel, mais du droit civil. Les droits reprsentatifs de proprit doivent donc tre remboursables au taux moyen des proprits de la mme nature. Ceux qui reprsentent des impts, ou qui sont des privilges exclusifs, espces d'impts presque toujours trs onreux, ne peuvent donner de droit qu' un ddommagement rgl sur le taux moyen de l'intrt. Ils ne sont pas une proprit, mais un engagement pris par l'tat ; engagement qui, par sa nature, ne peut tre perptuel. On retrouve ici l'application des principes exposs par M. Turgot dans l'article Fondation ; et son opration sur les messageries, sur les droits de hallage, ou de march, nous en a fourni un autre exemple. Mais il y a une diffrence entre ces droits et ceux qui repr86. Note de lditeur. Est dit mainmortable un bien ou une personne qui peut tomber en mainmorte. Mainmorte, dans le cas des personnes, est ltat des vassaux attachs la glbe et privs du droit de disposer de leur biens. Se dit aussi propos des biens inalinables, comme certaines terres appartenant lEglise ou des fondations..

116

sentent la proprit. Le souverain, pour ceux-l, a le droit de forcer au remboursement, comme une consquence de celui de changer la forme de l'impt. Mais il n'a pas le mme pouvoir pour les droits qui reprsentent la proprit ; et le remboursement n'en peut tre que volontaire de la part de celui qui y est assujetti. La troisime espce de droit doit tre dtruite sans qu'il en soit d aucun ddommagement, parce que les usurpations de l'autorit souveraine ne peuvent tre lgitimes par la possession, et qu'on fait grce ceux qui jouissent d'un droit contraire au droit naturel, en ne les condamnant pas une restitution, et en les excusant sur une ignorance que le prjug gnral peut rendre rellement excusable. C'tait au lgislateur poser les principes et les rgles d'aprs lesquels ces oprations pouvaient tre diriges, classer les diffrents droits87 ; mais l'excution de ces remboursements, les arrangements particuliers, ne pouvaient tre faits avec justice et sans acception de personnes, que par des assembles municipales. Ces assembles auraient t encore employes la liquidation des dettes de l'tat. D'abord chacune d'elles aurait t charge des emprunts et des remboursements ncessaires pour l'extinction de dettes particulires aux villes, aux provinces ; pour celle d'un grand nombre de charges ou inutiles, ou qui devraient n'tre pas vnales88. Ces sommes n'entrent pas dans le calcul ordinaire des dettes de l'tat, parce que l'impt qui les paye n'entre pas dans le trsor royal ; mais, aux yeux d'un administrateur clair, elles
87. Note de lditeur. Turgot distinguait donc trois types de droits . Premirement, ceux qui dcoulent de la Nature, que le lgislateur doit toujours respecter (le droit de proprit sur la rcolte de ce quon a sem, par exemple). Deuximement, les droits qui sans tre contraires la Nature, ne dcoulent pas directement delle, mais de la convention entre les hommes (le droit, par exemple, ce quune fondation quon a cre continue remplir son rle aprs notre mort) ; la socit peut lgitimement abroger ces droits, mais elle doit ddommager ceux qui en sont lss. Troisimement, des droits acquis en violation du droit naturel (nombre de droits fodaux, dont celui dexercer la justice, par exemple) ; le dtenteur de ces droits non seulement ne peut demander une rparation lorsquils sont abrogs mais encore il doit se considrer heureux de ne pas tre puni de les avoir usurps. A proprement parler (dans le langage la mode dans le droit naturel cette poque), les usages de cette troisime catgorie ne peuvent tre appels des droits, mais des abus. 88. Note de lditeur. Une charge vnale est un poste de fonctionnaire vendu par lEtat, comme ltait lpoque celui de collecteur dimpts.

117

en font partie, comme ce qu'elles cotent, sous quelque forme qu'il soit pay, est une portion du vritable impt. Mais, indpendamment du remboursement successif de la dette gnrale, que M. Turgot esprait devoir tre le fruit de l'conomie, de la diminution des intrts, de la baisse du taux de l'argent, qui aurait t acclre par la rforme de l'impt, il envisageait de plus grandes ressources. Les domaines territoriaux du roi auraient t rgis par les nouvelles assembles ; l'augmentation du produit aurait t employe par elles l'extinction des dettes ; et elles auraient t charges ensuite de les aliner successivement, et par petites parties, dans des ventes publiques, lorsque des ouvrages assez faciles pour tre lus, assez savants pour convaincre, auraient fait sentir le peu de fondement du principe que le domaine de la couronne est inalinable, l'absurdit d'appliquer ce principe au domaine d'un roi, qui jouit du droit d'tablir des impts, et l'utilit que le peuple retirerait de cette alination ; lorsque ces vrits si simples, mais encore si peu rpandues, seraient devenues l'opinion commune et gnrale ; et lorsqu'en mme temps la confiance que les nouvelles assembles commenceraient inspirer aurait permis de se flatter de porter a son vritable prix la vente de ces biens, et celle du droit de rentrer dans les domaines engags. Le clerg jouit peu prs d'un cinquime des biens du royaume ; et ces biens doivent tre regards comme une portion du domaine de l'tat, employe au maintien du culte public et l'instruction des peuples. Mais, puisque le culte est ncessairement le rsultat des opinions religieuses, sur lesquelles chaque homme ne peut avoir de juge lgitime que sa propre conscience, il parat que les dpenses du culte doivent tre faites volontairement par ceux qui croient les opinions sur lesquelles le culte est fond, et qu'il y a une espce d'injustice asseoir cette dpense sur des fonds auxquels tous les citoyens semblent avoir un droit gal.

118

L'instruction morale du peuple devrait tre absolument spare et des opinions religieuses et des crmonies du culte. La morale de toutes les nations a t la mme ; et presque partout elle n'a t corrompue que par son mlange avec la religion. On branle la certitude des principes de la morale, en les liant avec des opinions qui, partout, sont ouvertement combattues, ou rejetes en secret par un grand nombre d'hommes, et surtout par ceux qui ont le plus d'influence sur le sort des autres. On mle aux devoirs rels des devoirs factices, qui souvent leur sont opposs, auxquels cependant ceux-ci sont toujours sacrifis ; en sorte que, par ce mlange, l'ordre des devoirs est interverti, et ces devoirs eux-mmes luds ou viols sous le prtexte de s'lever des vertus imaginaires. Mais, en convenant de ces principes, il n'en est pas moins vrai que, si le peuple est accoutum voir prendre sur les fonds publics les frais du culte, et recevoir ses instructions de la bouche des prtres, il y a du danger, et mme une sorte d'injustice, choquer ses habitudes par une rforme trop prompte ; et c'est un des cas o, pour agir avec justice, en suivant rigoureusement la voix de la vrit, il faut attendre que l'opinion commune s'y soit conforme. Cependant, en laissant jouir les possesseurs actuels, il est ais de voir que la suppression des ecclsiastiques ou religieux des deux sexes, absolument inutiles l'instruction du peuple et au service des paroisses, rendrait successivement la nation des biens immenses, dont la vente, en ranimant la culture, en augmentant le nombre des citoyens propritaires, servirait payer une partie de la dette publique. Il est clair encore, qu'en remplaant les revenus territoriaux des vques et des curs par des appointements que payeraient les communauts ou les diocses, on gagnerait, 1 l'avantage de dtruire les dmes, impt qui, lev sur le produit rel [produit brut. Ed.] des terres, et non sur leur produit net, est injuste dans sa rpartition et destructif de l'agriculture ; 2 qu'on ferait encore une grande conomie, puisque ces appointements devraient tre tels qu'il convient des

119

hommes chargs de l'instruction publique, et qui doivent donner l'exemple de la simplicit et du dsintressement ; 3 qu'on dtruirait les procs entre les communauts et leurs pasteurs ; procs qui rendent leur ministre au moins inutile. Cependant, cette rforme, importante non seulement pour la richesse de la nation, mais pour perfectionner l'instruction, et mle pour le maintien de la religion, ne peut tre faite d'une manire vraiment utile, qu'en confiant des assembles le soin d'en excuter toutes les oprations. Sans cela, les possessions runies au fisc seraient mal administres, vendues bas prix, ou mme deviendraient bientt la proie des courtisans ; et le bien, qui doit natre de la division de ces terres, de leur rentre dans l'ordre ordinaire des proprits, ne serait sensible qu'au bout d'un long temps, comme celui qu'a produit, en Angleterre, la destruction des couvents ; destruction qui, d'abord, y fut plus nuisible qu'utile. Parmi les maux auxquels le peuple est expos, il en est un dont M. Turgot n'avait pu voir toute l'tendue sans chercher les moyens d'y remdier. Dans toutes nos provinces, des cantons, plus ou moins tendus, sont couverts de marais dont les exhalaisons causent des fivres pidmiques, altrent la constitution, et abrgent la dure de la vie. Les terrains occups par ces marais n'ont qu'un faible produit ; tandis que, s'ils taient desschs, ils offriraient de riches moissons, des prairies abondantes, et qu'en mme temps l'augmentation de richesse et de population, produite par le desschement, ranimerait, dans les terres voisines, la culture et l'industrie. Ces maux ne sont pas tant l'ouvrage de la nature que celui de l'avidit des hommes. Presque partout, des retenues d'eau, faites par les seigneurs des rivires, par les propritaires des tangs, sont la premire cause de ces inondations ; et c'est pour l'intrt, mal entendu, d'un faible revenu, qu'ils condamnent la terre la strilit, et des milliers d'hommes aux souffrances et la mort. Mais cette cause, qui rend le mal plus cruel, en rend aussi le remde plus difficile. L'exprience, aussi bien que la raison, prouve l'in-

120

utilit des lois qu'on a cherch vainement opposer au mal ; il n'en est point que l'avarice adroite ou accrdite ne sache luder ou braver. Le seul remde est l'achat de ces droits, dont l'exercice est si funeste, de ces proprits qui, par leur nature, nuisent tout ce qui les environne. L'augmentation du revenu des terrains desschs, le produit de moulins construits sur d'autres principes, et confis aux soins des communauts intresses elles-mmes prvenir le dsordre, celui des tangs, des pcheries, changs en terres ou en pturages, peuvent presque partout indemniser, la fois, du prix des acquisitions, des indemnits, et mme des travaux ncessaires pour rparer les dsordres causs par les anciens abus, ou ce qui, dans ces dsordres, tait l'ouvrage de la nature. Mais ces arrangements conomiques entranent des dtails trop minutieux, exigent trop de connaissances locales, ont trop besoin qu'une impartialit, l'abri du soupon une force qu'on ne puisse jamais regarder comme l'abus du pouvoir, rsiste toutes les rclamations et triomphe de tous les obstacles, pour qu'on puisse esprer quelque succs, moins que ces oprations ne soient confies a une assemble d'hommes qui, choisis librement par les propritaires, unissent l'autorit que le souverain leur aurait donne, la confiance que ce genre de constitution peut seule inspirer. Ces travaux et ceux des grands chemins auraient offert au peuple une source abondante de salaires, avantage immense, ou prcaution ncessaire, toutes les fois qu'on opre de grandes rformes. Enfin, les assembles municipales paraissaient utiles M. Turgot pour former des citoyens clairs, les uns propres discuter les affaires, les autres remplir les places de l'administration : elles pouvaient tre employes lire les sujets qui devaient occuper des emplois ncessaires, dont il est absurde de faire des charges vnales et par l hrditaires, et qu'en mme temps le gouvernement ne peut remplir par de bons choix, soit faute de pouvoir connatre les sujets, soit parce qu'ils doivent avoir surtout

121

la confiance du peuple, soit parce qu'il faut que leurs fonctions soient exemptes de toute influence du ministre. Tel tait le plan galement vaste et simple par lequel M. Turgot se proposait de dtruire successivement tous les dsordres de l'administration, d'en crer une nouvelle entirement conforme aux principes certains de l'conomie politique, et de prparer, aux ministres qui voudraient porter la rforme dans les autres parties du gouvernement, les instruments ncessaires pour assurer le succs de leurs vues et leur mriter la confiance de la nation. Nous laissons nos lecteurs juger ce que les bons citoyens avaient esprer, ce que les autres avaient craindre. Parmi ceux qui ont hasard la critique de l'administration de M. Turgot, il en est auxquels on est dispens de rpondre. Mais il est aussi des reproches qui peuvent mriter une discussion, non pour l'intrt de sa gloire, mais pour l'utilit de ceux que le sort destine de grandes places, et auxquels il peut tre bon de savoir d'avance comment ils y seront jugs, mme par les hommes qui ont des intentions pures. On accusait M. Turgot de ngliger ce qu'on appelle les dtails de la finance. La rponse en est dans l'histoire de son ministre. Il est trs vrai que M. Turgot n'attachait pas un grand prix certains calculs qui n'exigent qu'une connaissance mdiocre de l'arithmtique89. Quelques autres, en petit nombre, doivent tre faits par des mathmaticiens, si on veut ne pas tre tromp ; et M. Turgot, qui connaissait toute l'importance de l'arithmtique politique, avait pris des mesures pour que les connaissances de dtail qui peuvent tre fournies par les bureaux, fussent mises en uvre par des mathmaticiens capables d'en tirer des rsultats utiles, et d'en dterminer la fois l'exactitude et la probabilit. Il est encore vrai que M. Turgot ne
89. Note de lditeur. Allusion, peut-tre, au rapport trs dtaill sur les finances du royaume, publi par Necker.

122

traitait pas avec distinction les hommes dont le principal mrite est d'avoir amass de grandes richesses et de les employer en amasser encore ; cependant, il croyait que dans une socit o il existe des diffrences de rang, mais ou la richesse les fait disparatre, le ministre le plus ami de l'galit naturelle, le plus convaincu que l'ingalit des rangs est inutile ou dangereuse, doit, par respect pour les murs publiques, ne pas autoriser par son exemple une confusion90, dont tout l'effet est d'exciter l'avidit en lui donnant le double motif de l'avarice et de l'orgueil. On a dit que M. Turgot avait mis trop de prcipitation dans ses oprations. Un de ses amis lui en parlait un jour pendant son ministre. Comment pouvez-vous me faire ce reproche ? lui rpondit-il ; vous connaissez les besoins du peuple, et vous savez que dans ma famille on meurt de la goutte cinquante ans. On a dit galement qu'il y avait mis trop de lenteur ; mais ceux qui le disaient oubliaient que si on retranche, des vingt mois qu'il a t ministre, le temps que ses attaques de goutte lui ont enlev, celui que les meutes suscites contre lui, lui ont fait perdre, il ne reste qu'une anne ; ils ignoraient l'utilit de ses oprations, tandis qu'ils attachaient une importance exagre la destruction d'abus que M. Turgot ne mnageait que parce qu'il voulait les attaquer dans leur source, dtruire le mal et non le perfectionner91. On prtendait qu'il ne consultait personne. Il est vrai que la franchise de son caractre ne lui permettait pas d'employer ce moyen de flatter l'amour-propre. Il est encore vrai qu'aprs s'tre convaincu par la mditation, par l'exprience, de la vrit des principes qu'il avait adopts, il n'al90. Note de lditeur. Allusion, peut tre, la richesse personnelle de Necker. 91. Note de Condorcet. C'tait son expression, et elle renferme un grand sens : par exemple, n'ayant pu obtenir encore la suppression totale des droits de mainmorte, il ne voulut pas les abolir dans les domaines du roi, o le gouvernement tait d'ailleurs le matre d'en adoucir l'exercice, de peur de consacrer, mme par son silence, l'opinion qui fait regarder ces droits comme une proprit lgitime. Il est affligeant que cette opinion, proscrite par l'ordonnance de Louis Hutin [Louis X roi de France de 1314 1316 qui adopta une attitude conciliante lors des rvoltes de son rgne. ed.], ait t adopte pour la premire fois par le gouvernement, dans le prambule de l'dit de 1778. L'auteur des arrts de Lamoignon [magistrat clair, premier prsident au parlement de Paris, 1617-1677. Ed.] tait plus instruit des principes de la justice naturelle, de ceux de notre droit public, et s'y tait conform.

123

lait demander personne ce qu'il devait croire. Mais il consultait tous les hommes dont il esprait pouvoir tirer des lumires utiles ; et ce n'tait pas toujours ceux qui se croyaient faits pour lui donner des avis, et encore moins ceux qui se trouvaient en possession [en position ?. Ed.] d'tre consults par les ministres et de les tromper. On lui reprochait trop de force, trop d'inflexibilit dans le caractre. J'oserai proposer ceux qui lui faisaient cette objection, de rflchir sur eux-mmes, de descendre au fond de leur cur, de voir si dans leur vie publique et prive la faiblesse, et non la fermet, n'a pas t la cause de toutes leurs erreurs. Caton lui-mme, soumis cette preuve, et avou que la faiblesse lui a fait faire plus de fautes que son inflexibilit. La faiblesse est un dfaut que nous a donn la nature, que nous ne pouvons dtruire, contre lequel nous avons sans cesse nous dfendre, et dont aucun homme de bonne foi, et capable de quelque courage, ne se vantera jamais d'avoir toujours triomph On lui a reproch de la maladresse. M. Price, l'un des hommes les plus clairs et les plus vertueux de l'Angleterre, avait rpt cette imputation. J'aurais pu la mriter lui crivit M. Turgot, si vous naviez eu en vue dautre maladresse que celle de navoir pas su dmler les ressorts dintrigue que faisaient jouer contre moi des gens beaucoup plus adroits en ce genre que je ne le suis, que je ne le serai jamais, et que je ne veux ltre ; mais il ma paru que vous mimputiez la maladresse d'avoir choqu grossirement l'opinion gnrale de la nation ; et cet gard, je crois que vous n'avez rendu justice ni moi ni ma nation, o il y a beaucoup plus de lumires qu'on ne le croit communment chez vous, et o peut tre il est plus ais que chez vous mme de ramener le public des ides raisonnables. M. Turgot croyait que, dans une monarchie o la volont la fois bienfaisante, ferme et claire du prince, peut seule faire le bien, toute l'adresse

124

d'un ministre doit consister lui montrer la vrit ; et jamais il ne l'a dguise. Il croyait que rien n'est craindre avec la confiance du prince, et que rien de grand n'est possible sans elle. Il croyait qu'il n'est permis d'acheter l'amiti d'aucun particulier, d'aucun corps, par des sacrifices faits aux dpens de la nation. Il ne voulait pas qu'aucun mlange de fausset, que la plus lgre apparence de charlatanerie souillt la puret et la conduite d'un homme public ; il connaissait ces moyens, et ddaignait de les employer. Il ne dissimulait ni ses principes ni ses vues, parce qu'il tait plus port par son caractre se confier sur la raison, sur la bont naturelle du cur humain, qu' craindre les erreurs ou la perversit des hommes. Telle a t cette maladresse dont on a tant parl, et qu'il serait difficile de ne pas regarder comme l'apanage ncessaire d'une me forte et leve. On disait qu'il ne connaissait pas les hommes. Cependant peu de philosophes ont eu une connaissance plus approfondie, soit de l'homme tel qu'il serait par la nature seule, soit de l'homme modifi dans la socit par les prjugs de religion, de nation, d'tat, de corps, par tous les intrts qui agissent la fois sur lui. Mais il s'tait peu occup de l'art de connatre en particulier quelques hommes ; de savoir les petits dtails de leurs intrts de leurs passions, de la manire dont ils les cachent ou les dcouvrent, des ressorts de leurs intrigues, de leur charlatanerie. Et quoi lui et servi une connaissance qui ne peut souvent s'acqurir ni s'employer que par des moyens dont il et rougi de se servir? Ce dfaut a contribu peut-tre priver la France d'un ministre qui en et fait le bonheur ; mais il tenait l'lvation de son esprit, comme sa prtendue maladresse la hauteur et la puret de son me92.

92. Note de Condorcet. Aussi M. Turgot, qui s'est souvent tromp sur les vues, sur la conduite, sur le caractre de certains hommes, devinait, avec beaucoup de sagacit et de justesse, leur degr de talent, de capacit pour les affaires, le genre et les bornes de leur esprit. Nous lui avons vu faire en ce genre plusieurs prdictions trs contraires l'opinion commune, et que l'vnement a vrifies.

125

Enfin, on lui reprochait l'esprit de systme. Si l'on entend par l que toutes ses oprations, jusque dans leurs dtails, taient autant de parties d'un plan rgulier et gnral qu'il s'tait form ; que ce plan, et les motifs qui dictaient toutes ses dcisions particulires, taient les consquences d'un petit nombre de principes lis entre eux, dont quelques uns lui appartenaient, mais dont aucun n'avait t adopt, par lui, qu'aprs en avoir fait une analyse exacte et dvelopp toutes les preuves ; alors nous avouerons sans peine que M. Turgot a eu l'esprit de systme et l'a port plus loin qu'aucun autre. Il est vrai qu'alors ce reproche renferme l'loge le plus grand et le plus dangereux que l'on puisse faire d'un ministre, puisqu'il annonce toute la force ncessaire pour former et excuter un plan vaste et bien combin, la volont de prfrer la vrit et son devoir ses intrts et ses passions, et qu'en mme temps il te l'esprance tous ceux dont les intrts sont opposs aux principes adopts par le ministre. Si l'on entend par systme le peu de respect pour les prjugs tablis, pour les maximes d'une politique faible et incertaine, pour le mlange simultan ou successif des principes contraires, pour les oprations faites demi et combines d'aprs des vues troites ou incohrentes, M. Turgot eut l'esprit de systme ; et c'est encore un loge. Mais si l'on entend, par esprit de systme, l'amour des opinions nouvelles et paradoxales, le got des oprations extraordinaires, celui de ces principes vagues, de ces maximes gnrales, qu'on applique tout, parce qu'elles ne dcident rien, jamais homme ne mrita moins le nom de systmatique93. Il aimait la vrit, sous quelque apparence qu'elle se montrt, ancienne ou nouvelle, commune ou extraordinaire ; personne n'tait plus ennemi des ides vagues et des prtendues maximes gnrales, et c'tait prcisment pour s'en prserver plus srement, qu'il avait rduit toutes ses
93. Note de lditeur. Le lecteur qui sintresse au dbat sur la volont de rformer le monde, lesprit de systme et les hommes systme , doit lire les remarquables lignes crites sur cette question par Smith, dans la Thorie des sentiments moraux (Edition Baudrillard, page 270 et suivantes ; Edition de Glasgow, page 231 et suivantes). Dans son Eloge de Vincent de Gournay, Turgot aussi stend sur cette question. Le sujet est abord par Hume dans son Essai Idea of a Perfect Commonwealth .

126

opinions un systme mthodique dont il avait analys toutes les parties94. Pendant que tous les hommes qui fondent leur puissance ou leurs richesses sur les ruines de la libert ou de la fortune des citoyens, se flicitaient de la disgrce d'un ministre fidle au prince et la patrie, ce mme vnement excitait aussi des regrets. Les hommes honntes virent avec peine loigner des affaires un ministre quitable et humain, qui ils pardonnaient, en faveur de sa probit, des oprations qu'ils n'entendaient pas ou qui blessaient leurs prjugs. Mais le petit nombre des citoyens clairs et vertueux sentit seul toute l'tendue d'une perte irrparable. Le peuple, qui n'avait pas eu le temps de s'apercevoir du bien qu'on lui avait fait, ignora le malheur qu'il prouvait ; car, en France, comme dans tous les pays o la presse n'est pas libre, le peuple n'a aucune espce d'opinion sur les affaires publiques, moins que des charlatans ou des factieux n'aient l'art, plus facile et plus dangereux qu'on ne croit, de lui en donner une. Parmi ceux qui le dplacement de M. Turgot causa une juste douleur, on doit citer M. de Voltaire. Cet homme illustre par son gnie potique, le charme original de son style, et l'tonnante varit de ses talents, s'tait fait en quelque sorte l'aptre de l'humanit, le dnonciateur de tous les maux publics, et le vengeur de toutes les injustices particulires. L'entre de M. Turgot dans le ministre avait t pour lui un des moments les plus dlicieux de sa vie ; la France avait peu de citoyens aussi attachs leur patrie, comme le genre humain n'avait jamais eu de si ardent dfenseur. Il avait conu les esprances les plus tendues en voyant la raison, la justice, la haine de l'erreur et de l'oppression appeles auprs du trne. M. Turgot
94. Note de Condorcet. Nous n'avons pas compris dans ces reproches celui d'aimer les innovations, parce que ce reproche ne peut tre fait de bonne foi que par des hommes livrs la plus honteuse ignorance. Il suffit de jeter les yeux autour de soi, pour voir que tous les peuples ont un intrt pressant voir s'excuter de grandes innovations. Le got pour les choses nouvelles est, comme l'esprit de systme, une de ces accusations vagues, que les sots et les fripons ne se lassent de rpter contre les hommes qui ont de l'esprit ou des vertus. Pourquoi donc innover? disait navement un fermier gnral en 1775 ; est-ce que nous ne sommes pas bien?

127

avait t oblig de le prier de modrer les expressions de son bonheur et de ses esprances ; car, dans les commencements de son ministre, il lui avait fallu employer, pour arrter l'enthousiasme des amis de la raison et de la prosprit publique, autant de soins que d'autres ministres en ont pris pour exciter celui de la multitude. La destruction des fermes dans le pays de Gex avait augment l'attachement de M. de Voltaire, qui sentit la destitution de M. Turgot comme on sent un malheur personnel95. Nous avons t tmoins en 1778 de l'enthousiasme, ml d'une vnration tendre et profonde, que le nom, que la vue de M. Turgot excitaient dans cet illustre vieillard. Nous l'avons vu, au milieu des acclamations publiques, accabl sous le poids des couronnes que lui prodiguait la nation, se prcipiter au-devant de M. Turgot d'un pas chancelant, saisir ses mains malgr lui, les baiser et les arroser de ses larmes, en lui criant d'une voix touffe : laissez-moi baiser cette main qui a sign le salut du peuple! M. Turgot vit avec peine s'vanouir l'esprance qu'il avait conue de rparer les maux de son pays et d'appuyer sur une base inbranlable la flicit d'une grande nation. Mais sa douleur fut celle d'une me forte, dont la tranquillit et le bonheur ne dpendent ni des rvolutions d'une cour, ni des jugements de la multitude. Aussi la rvocation des dits sur les corves et sur les jurandes l'affligea plus vivement que la perte de sa place. Jusque-l il avait pu croire que le bien projet par lui ne serait que retard ; et comme il avait dj dtruit ce qu'il y avait de plus insupportable dans les maux du peuple, il se consolait par l'ide que le progrs des lumires am-

95. Note de Condorcet. Au milieu de la joie publique de la cour et de tous ceux dont la puissance pouvait tre craindre, il eut le courage d'exprimer, dans lEptre un homme, le sentiment dont son me tait pntre. Tel tait le titre des vers qu'il adressait M. Turgot et si on a reproch M. de Voltaire d'avoir trop lou des ministres en place, et trop abandonn ceux qui n'y taient plus, cette Eptre sera sa meilleure apologie. Jamais il n'avait clbr un ministre tout-puissant comme il loua M. Turgot dans la disgrce. On vit par l qu'il ne confondait pas le ministre, qui ne sera plus rien lorsquil cessera de l'tre mais qu'il croyait permis d'exciter, par des louanges faire un peu de bien, avec un homme d'Etat philosophe et citoyen, qui n'en parat que plus grand lorsque, rduit a lui-mme, il reste seul avec ses vertus, son gnie et ses actions.

128

nerait, avec plus de lenteur seulement, des changements dont l'utilit, dj prouve par les hommes clairs, finirait par frapper enfin tous les regards. Mais il ne put que gmir lorsqu'il vit s'appesantir de nouveau sur le peuple le joug que sa main avait bris. Ce mme vnement et consol peut-tre un homme qui n'et aim que la gloire. Si sa disgrce n'avait pas t suivie de la rvocation des lois qu'il avait conseilles, on aurait pu l'attribuer quelque faute involontaire (car sa vertu tait au-dessus de tout autre soupon). Mais rvoquer ces lois, c'tait annoncer qu'il n'tait coupable que d'avoir voulu sauver son pays. Jamais la haine, si souvent aveugle, ne servit mieux celui qu'elle voulait dtruire, et dont elle confondait ainsi la cause avec les intrts de la prosprit publique, avec ceux de la libert du peuple des villes et des habitants des campagnes. Rendu lui-mme, M. Turgot n'prouva pas ce vide affreux, punition juste, mais terrible, des ambitieux que la fortune abandonne. Les sciences qu'il avait cultives remplirent aisment toute sa vie. Il s'aperut que, dans ses recherches sur la physique, des connaissances mathmatiques plus tendues lui seraient souvent utiles, et il rsolut de les acqurir. Il porta dans l'tude des mathmatiques cet esprit d'analyse mtaphysique qui avait t pour lui un guide si sr dans d'autres sciences. Aussi ntait-il pas toujours satisfait des dmonstrations qu'il trouvait dans les livres. En gnral, dans les mathmatiques, et principalement dans l'analyse, on exige seulement que les dmonstrations soient rigoureuses ; et comme il importe surtout d'aller en avant, on ne s'arrte pas rsoudre les difficults mtaphysiques qui se prsentent, parce qu'on est sr que l'habitude du calcul fera disparatre l'incertitude que ces difficults semblent rpandre. M. Turgot eut voulu qu'on dissipt jusqu'aux plus petites obscurits ; il et voulu encore que l'analyste rendit compte des motifs qui lui font employer les oprations qui le conduisent son but ; qu'il montrt par quelle raison il les a prfres, et par quelle suite de raisonnements elles se sont prsentes lui. Peut-tre serait-il utile que l'on pt se conformer ces vues dans les li-

129

vres lmentaires. On peut sans doute se dispenser de ces discussions, si l'on ne regarde l'analyse que comme une science particulire, ou un instrument utile aux autres sciences ; mais elle cesse de l'tre lorsqu'on la regarde comme une tude propre former la raison, la fortifier, et surtout faire connatre la marche de l'esprit humain dans la recherche de la vrit. Ces mmes dtails sont inutiles aux hommes ns avec un vrai talent, et mme peut-tre ceux qui font des mathmatiques pures le sujet de leurs mditations : mais le sont-ils galement aux jeunes gens qui n'tudient ces sciences que pour en connatre les lments ou pour les appliquer aux objets de leurs travaux ? Si l'on suivait les vues de M. Turgot, on observerait peut tre moins souvent que des hommes qui paraissaient dans leur ducation avoir port trs loin l'tude des mathmatiques, sont devenus, au bout de quelques annes incapables d'en appliquer les lments la plus petite question de pratique ; on ne verrait pas des savants, mme justement clbres dans d'autres genres, tre embarrasss pour faire par eux-mmes des calculs fort au-dessous des connaissances qu'ils avaient acquises dans leur jeunesse. M. Turgot cherchait en mme temps donner plus de prcision au thermomtre, instrument dont il jugeait avec raison que la perfection serait d'une trs grande importance pour la physique en gnral, et surtout pour la mtorologie. Cette science, encore trs nouvelle, tait une de celles dont il aimait le plus s'occuper et par cette raison, et parce qu'elle offre l'esprance d'une riche moisson de vrits, importantes pour la connaissance des lois de la nature, et d'applications utiles pour l'amlioration ou la sret des productions de la terre, pour la conservation de la sant ou de la vie. Il continuait ces essais sur la distillation dans le vide dont nous avons parl. Enfin convaincu qu'un des plus grands services qu'on pt rendre aux hommes, tait de faciliter et de multiplier les moyens de se communiquer

130

ses ides, et de dlivrer cette communication des entraves que les prjugs y opposent, il s'occupait avec M. labb Rochon de diffrentes mthodes expditives, commodes et peu coteuses, de multiplier les copies de ce qu'on crit, de remplacer l'imprimerie, et de dtruire, sinon par la raison, du moins par l'impossibilit du succs, les gnes multiplies qui n'arrtent pas, mais qui retardent le bien que cette dcouverte doit faire un jour a l'humanit M. Turgot avait conserv toute sa passion pour la littrature et la posie. Jamais il navait perdu lhabitude de faire des vers, amusement qui lui tait trs prcieux dans ses voyages ou pendant les insomnies que la goutte lui causait. Mais ces vers taient pour lui seul. A peine un petit nombre d'amis taient-ils admis dans la confidence. Quelques fragments ont t connus du public, et ces fragments taient attribus Voltaire par tous les gens de lettres. On ne connat de M. Turgot qu'un seul vers latin destin pour le portrait de Franklin : Eripuit caelo fulmen, mox sceptra tyrannis. Les vers franais mtriques sont le genre de posie que M. Turgot a le plus cultive. Il avait fait une tude profonde de tout ce qui peut appartenir notre langue, et il avait remarqu que, dans une prononciation un peu soutenue, il est plus facile quon ne croit ordinairement de distinguer les syllabes brves et longues. Il en concluait que, dans les vers mtriques franais, la quantit pouvait tre sensible, que leur harmonie frapperait des oreilles exerces et que nous aurions par l le double avantage d'avoir une posie moins monotone et de fixer la prosodie de la langue ; ce qui aurait l'utilit relle de procurer plus de facilit pour se faire entendre. Peut-tre que si M. Turgot eut donn en vers mtriques un pome rempli de ces ides grandes, de ces vrits importantes qui lui taient si familires, il et

131

commenc cette rvolution dans notre posie. Mais il se borna presque traduire, et surtout traduire Virgile, parce qu'apprenant par cur les vers de l'original, ce travail devenait plus commode pour le temps que nous avons vu qu'il destinait la posie96. C'tait par ces occupations que M. Turgot remplissait sa vie. Un commerce de lettres avec M. Smith sur les questions les plus importantes pour l'humanit97 ; avec le docteur Price sur les principes de l'ordre social, ou sur les moyens de rendre la rvolution de l'Amrique utile l'Europe, et de prvenir les dangers o cette rpublique naissante tait expose ; avec un vque de l'glise anglicane qu'il dtournait du projet singulier d'tablir des moines en Irlande ; avec Franklin, sur les inconvnients des impts indirects et les heureux effets d'un impt territorial, lui offrait encore une occupation attachante et douce. Le dsir du bien gnral des hommes tait en lui une vritable passion. Des mes troites et froides ont ni l'existence de ce sentiment, qui, la vrit, n'a jamais exist pour elles98. Des esprits lgers et borns ont cru qu'on ne pouvait l'exercer d'une manire utile, parce qu'ils taient incapables de s'lever ces vrits gnrales et simples, base ternelle et immuable du bonheur commun de l'humanit. Dans le moment o la guerre se dclara, M. Turgot vit combien il serait honorable la nation franaise que le vaisseau de Cook ft respect sur les mers. Il dressa un mmoire pour exposer les motifs d'honneur, de raison, d'intrt mme, qui devaient dicter cet acte de respect pour l'humanit ; et
96. Note de Condorcet. Il avait traduit, en vers mtriques, le quatrime livre de lEnde, et presque toutes les Eglogues. 97. Note de lditeur. La correspondance entre Smith et Turgot (qui, pour le grand malheur de lhumanit, naurait jamais t retrouve), est un de ces mythes que quelquun invente et qui est rpt de gnration en gnration. Que cette correspondance na jamais exist est attest par la lettre suivante de Smith au Duc de la Rochefoucauld tho I had the happiness of his acquaintance, and, I flattered myself, even of his friendship and esteem, I never had that of his correspondence (nous soulignons, 1er novembre 1785). 98. Note de lditeur. Allusion, peut tre, la doctrine psychologique dHelvtius, selon laquelle toutes nos actions rsultent de lamour de soi.

132

c'est sur son mmoire, dont, pendant toute sa vie, l'auteur est rest inconnu, qu'a t donn l'ordre de ne pas traiter en ennemi le bienfaiteur commun de toutes les nations europennes. Par un bonheur bien rare aux ministres dplacs, il avait conserv tous ses anciens amis, et en avait acquis quelques uns. A la vrit, nous entendons seulement ici par ce mot, ceux qu'il regardait comme tels, et non ceux qui en avaient d'eux-mmes pris le titre par intrt ou par vanit. L'amiti de M. Turgot tait tendre, agissante, courageuse. Il s'occupait des affaires, des travaux de ses amis, avec une activit que l'intrt personnel ne donne point, et une dlicatesse qui, dans une me forte, supposait une sensibilit vive et profonde. Dans les malheurs qui ne regardaient que lui, il conservait ce calme que le courage soutenu et guid par la raison, rend inaltrable, mais il tait troubl du malheur de ses amis. L'amiti ne l'aveuglait pas sur leurs dfauts ; il les voyait, mais il les jugeait avec indulgence. La runion de quelques qualits essentielles qui mritent l'attachement et la confiance, lui paraissait tout ce qu'on peut exiger ou attendre de l'humanit ; l'tude qu'il avait faite de la nature humaine le portait cette indulgence, qu'il tendait tous les hommes, mais que le sentiment de l'amiti rendait plus grande encore en faveur de ceux qu'il aimait. Il leur donnait des conseils, mais seulement dans des circonstances o ces conseils pouvaient leur tre utiles, et en respectant galement, et leurs secrets, s'ils ne les lui avaient pas confis, et leur libert ; espce de mnagement rare dans l'amiti mme la plus vraie, et qui cependant la rendrait plus douce et moins sujette aux refroidissements et aux orages. Il tolrait aisment, dans ses amis, des opinions contraires aux siennes, pourvu qu'ils les eussent de bonne foi, et qu'il ne les crt, ni incompatibles avec une probit vritable, ni inspires par l'intrt ou par la bassesse. Les amis de M. Turgot l'aimaient comme il mritait d'tre aim. Jamais une sensibilit plus vraie et plus douce n'a mieux su se faire pardonner une supriorit qu'on tait oblig de reconnatre, qu'il ne montrait point, qu'il

133

cachait mme, mais sans chercher la cacher. Aussi cette supriorit ne faisait-elle que rpandre sur le sentiment qu'on avait pour lui, un charme que l'amiti, pour un homme ordinaire, ne peut faire prouver. Il a eu pour amis des hommes qui jouissaient, ou d'une grande existence, ou d'une clbrit mrite ; et il n'en est aucun qui ne comptt le nom d'ami de M. Turgot, comme un des ses premiers droits la considration publique. Il a eu des amis fort infrieurs lui en connaissances, en esprit, en talents ; mais il savait se proportionner eux, s'en faire entendre ; et s'ils s'apercevaient quelquefois de sa supriorit, c'tait par les ressources inattendues qu'ils trouvaient dans son esprit et dans ses lumires. Avec des occupations si attachantes et si varies, le bonheur d'aimer et d'tre tendrement aim, le tmoignage d'une conscience toujours pure, le sentiment, si rare pour un ministre, de n'avoir jamais dguis la vrit au prince qui l'avait choisi, de n'avoir jamais trahi le plus lger intrt du peuple confi ses soins, de n'avoir jamais souscrit aucun acte d'oppression et d'injustice, de n'avoir enfin mrit des ennemis qu'en dfendant la nation contre les prjugs ou les intrts des hommes puissants, et le trsor public contre l'avidit des intrigants de tous les ordres ; enfin, avec ces jouissances, si douces, que donne une intelligence vaste et forte le plaisir de contempler et de saisir la vrit, M. Turgot pouvait se promettre une carrire heureuse ; ses amis devaient esprer de conserver celui dont les lumires suprieures, la douce socit, l'amiti tendre, taient un de leurs premiers biens, un de ces sentiments qui attachent la vie, l'embellissent ou aident la supporter. Ses attaques de goutte, avant son ministre, n'avaient t que douloureuses. Le travail forc auquel il se livra au milieu des accs de cette maladie, en changea la nature ; et lorsqu'il fut rendu lui-mme, le repos ne put rparer les dsordres que son zle pour ses devoirs avait causs. Les accs devinrent de plus en plus dangereux, et il finit par tre la victime de son patriotisme et de son courage. Sa dernire attaque, qui fut si longue et si

134

cruelle, n'altra ni son me, ni mme son l'humeur ; toujours occup dans les intervalles de ses douleurs, tantt d'un ouvrage qu'un de ses amis venait de publier et au succs duquel il prenait intrt, tantt du sort d'un homme de lettres alors malheureux, tantt de suivre ses penses, de rassembler quelques observations mtaphysiques sur la liaison de nos ides avec l'tat de nos organes, il ne laissait rien apercevoir ses amis, qu'une sensibilit plus touchante, qui ne paraissait excite que par les soins qu'ils lui rendaient ; et son me vit arriver avec tranquillit le moment o, suivant les lois ternelles de la nature, elle allait remplir dans un autre ordre, la place que ces lois lui avaient marque99. Depuis sa retraite du ministre, il s'tait moins occup d'objets politiques, et surtout de ceux qui pouvaient avoir quelque liaison avec l'administration ou les lois de la France. Cette occupation lui et rappel, d'une manire trop douloureuse, l'esprance qu'il avait eue d'excuter des ides si salutaires, de faire le bien que ses lumires lui montraient ; et la conduite de ses successeurs n'tait pas propre le consoler. D'ailleurs, il sentait qu'on tait en droit d'exiger de lui des dtails particuliers, des applications de ses principes au pays qu'il avait administr, des moyens d'y mettre en action les vrits qu'il aurait tablies : il tait impossible d'excuter ce plan, sans donner lieu des interprtations injurieuses, et sans encourir le soupon d'avoir cherch une vengeance trop au-dessous de lui. Personne ne mprisait plus les petits secrets auxquels, dans toutes les administrations, les hommes mdiocres attachent une importance si purile. La connaissance de tout ce qui peut influer sur le bonheur public doit tre un bien commun tous, et la publicit des oprations du gouvernement lui paraissait le frein le plus sr tous les abus. Tout particulier a, sans doute, le droit de publier ces mmes secrets, s'il les a dcouverts ; mais l'homme en place, qui on les a confis, n'a plus celui d'en disposer ;
99. Note de Condorcet. Le 20 mars 1781 [date du dcs de Turgot. Ed.].

135

ce droit cesse d'exister pour lui seul. Ce n'tait donc qu' la postrit que M. Turgot et pu dire la vrit tout entire ; car il ne voulait point la dire demi ; il ne voulait point souiller par des mensonges, ni mme par des rticences, un ouvrage consacr sa patrie, l'humanit. Il avait form le projet de cet ouvrage ; il devait y dvelopper, dans un ordre mthodique, toutes ses ides sur l'me humaine, sur l'ordre de l'univers, sur lEtre suprme, sur les principes des socits, les droits des hommes, les constitutions politiques, la lgislation, l'administration, l'ducation physique, les moyens de perfectionner l'espce humaine relativement au progrs et l'emploi de ses forces, au bonheur dont elle est susceptible, l'tendue des connaissances o elle peut s'lever, la certitude, la clart, la simplicit des principes de conduite, la dlicatesse, la puret des sentiments qui naissent et se dveloppent dans les mes, aux vertus dont elles sont capables. Toutes les opinions philosophiques de M. Turgot formaient un systme galement vaste et enchan dans toutes ses parties. Souvent, lorsqu'on agitait devant lui une question particulire d'administration, de lgislation, de jurisprudence, on voyait, avec tonnement, qu'il avait sur cette question, non une de ces opinions vagues, fondes sur un premier aperu, inspires par une espce d'instinct, qu'on adopte au hasard, et qu'on dfend ensuite par vanit, mais une opinion arrte, qui se liait d'elle mme son systme gnral. Lui parlait-on d'un abus, d'un dsordre, quel que ft le pays de l'Europe o il rgnt, quelle que ft la branche de la lgislation qu'il et infecte, il connaissait l'origine du mal, ses effets, les causes qui en prolongeaient la dure, et les moyens de le dtruire. On et cru qu'il en avait fait l'objet particulier de ses rflexions, s'il n'et t facile de reconnatre l'application simple et naturelle de ses principes gnraux. Il ne s'est encore trouv personne, disait Bacon, dou d'assez de constance et de force de tte pour oser s'imposer la loi de renoncer toutes les thories, de dtruire toutes les notions que son esprit a reues, et de se

136

prparer ainsi un entendement qui, comme une table rase, soit dispos recevoir les ides plus prcises que l'observation et l'exprience lui prsenteront. Aussi la raison humaine n'est-elle qu'un amas indigeste de notions reues dans l'enfance, adoptes sur parole et rassembles au hasard. Si un homme, dgag des prjugs, d'un ge mr dans la vigueur de ses sens, osait entreprendre ce travail, que ne devrait-on pas en attendre? Mais aucun homme ne l'a excut, personne n'en a mme eu l'ide. Turgot, et jusqu'ici M. Turgot seul, a t cet l'homme. Combien n'aurait-il pas t utile de pouvoir connatre dans ses principes, dans son enchanement, dans toutes ses parties, ce systme si fortement combin, si dgag de toute opinion reue sans examen ! Mais M. Turgot n'avait pas mme commenc crire ce grand ouvrage ; et c'est d'aprs ses conversations et quelques ides rpandues dans le petit nombre d'crits qu'il a laisss, que je vais essayer d'en tracer une lgre esquisse. La mmoire de nos sensations, et la facult que nous avons de rflchir sur ces sensations passes, et de les combiner, sont le seul principe de nos connaissances. La supposition qu'il existe des lois constantes auxquelles tous les phnomnes observs sont assujettis de manire reparatre dans tous les temps, dans toutes les circonstances, tels qu'ils sont dtermins par ces lois, est le seul fondement de la certitude de ces connaissances. Nous avons la conscience d'avoir observ cette constance, et un sentiment involontaire nous force de croire qu'elle continuera de subsister. La probabilit qui en rsulte, quelque grande qu'elle soit, n'est pas une certitude. Aucune relation ncessaire ne lie pour nous le pass l'avenir, ni la constance de ce que j'ai vu celle de ce que j'aurais continu d'observer, si j'tais rest dans des circonstances semblables ; mais l'impression qui me porte regarder comme existant, comme rel, ce qui m'a prsent ce caractre de constance, est irrsistible. Ds l'instant o je ne dois l'ide d'existence et l'opinion qu'une chose quelconque existe, qu' la constance avec laquelle j'ai vu certaines combi-

137

naisons de sensations reparatre et suivre des lois rgulires, si, dans l'ensemble de la nature, je parviens saisir un ordre gnral dont rien ne s'carte ; si j'aperois dans cet ordre une intention, un plan qui suppose une intelligence, une puissance active ; ds lors, j'ai l'ide de l'existence d'un Etre suprme, principe de cet univers, et la mme force m'oblige croire cette existence. Or, M. Turgot avait cru apercevoir dans tout ce que nous connaissons de l'univers les traces indubitables, non seulement d'un ordre, mais d'une intention bienfaisante et conservatrice. Il ne voyait dans le mal physique, dans le mal moral, qu'une consquence ncessaire de l'existence d'tres sensibles, capables de raison et borns. La perfectibilit dont sont doues quelques espces, et en particulier l'espce humaine, est ces maux un remde lent, mais infaillible. Il croyait que, puisque l'ensemble des phnomnes annonait des vues bienfaisantes avec une puissance au-dessus des forces de notre intelligence, nous devions croire que le mme ordre subsiste dans les parties de l'univers caches nos regards, sans tre arrts par l'impossibilit d'expliquer pour quelle cause il ne nous prsente pas un ordre plus parfait suivant nos ides, ncessairement trop bornes pour en saisir tout l'ensemble. Il regardait cette opinion comme dmontre, c'est--dire comme fonde sur une probabilit dont la trs grande supriorit, l'gard de la probabilit contraire, tait dmontre ; car, si on en excepte la proposition ou la combinaison de propositions de l'vidence desquelles nous avons actuellement une conscience intime, il ne peut, dans aucun genre, exister pour nous de dmonstration que dans ce premier sens. Puisque l'existence des corps nest pour nous que la permanence d'tres dont les proprits rpondent un certain ordre de nos sensations, il en rsulte quelle na rien de plus certain que celle d'autres tres qui se manifestent galement par leurs effets sur nous ; et, puisque nos observations sur nos propres facults, confirmes par celles que nous faisons sur les tres pensants qui animent aussi des corps, ne nous montrent aucune ana-

138

logie entre l'tre qui sent ou qui pense et l'tre qui nous offre le phnomne de l'tendue ou de l'impntrabilit, il n'y a aucune raison de croire ces tres de la mme nature. Ainsi la spiritualit de l'me n'est pas une opinion qui ait besoin de preuves, mais le rsultat simple et naturel d'une analyse exacte de nos ides et de nos facults100. M. Turgot croyait qu'on s'tait tromp, en imaginant qu'en gnral l'esprit n'acquiert des ides gnrales ou abstraites que par la comparaison d'ides plus particulires. Au contraire, nos premires ides sont trs gnrales, puisque, ne voyant d'abord qu'un petit nombre de qualits, notre ide renferme tous les tres auxquels ces qualits sont communes. En nous clairant, en examinant davantage, nos ides deviennent plus particulires, sans jamais atteindre le dernier terme ; et, ce qui a pu tromper les mtaphysiciens, c'est qu'alors prcisment nous apprenons que ces ides sont plus gnrales que nous ne l'avions d'abord suppos. M. Turgot ne regardait point les dfinitions de termes, celles qui fixent le sens des mots, comme rigoureusement arbitraires. En effet, les mots sont destins exprimer des ides complexes. C'est celles de ces ides qu'il peut tre utile de combiner et d'examiner, celles qui, par une suite ncessaire de l'ordre des choses, existent dans l'entendement d'un grand nombre d'hommes, qu'on doit attacher des signes ; et la dfinition doit servir non seulement bien dterminer les ides complexes, mais aussi bien classer les ides simples qui les composent, et qui doivent les composer. Tout tre sensible et capable de raisonner doit acqurir des ides morales. Ces ides doivent tre les mmes ; elles ne sont donc pas arbitraires ; et les propositions qu'on en peut former, indpendamment de la vrit de dfinition, ont une vrit relle. Les motifs qui nous font prfrer, soit re100. Note de Condorcet. M. Turgot disait souvent qu'un homme qui n'avait jamais regard la question de l'existence des objets extrieurs comme un objet difficile et digne d'occuper notre curiosit, ne ferait jamais de progrs en mtaphysique. Il ajoutait que tout homme qui croyait de bonne foi l'impt territorial impraticable ou injuste, ne pouvait avoir de vritables lumires en administration. Cette observation tait aussi juste que fine : on pourrait l'appliquer toutes les sciences, toutes les occupations de la vie, et former ainsi pour chacune une espce de critrium assez certain pour l'employer dans la pratique.

139

lativement notre satisfaction, soit relativement notre existence sociale, ce qui est juste ce qui est injuste, naissent galement de la nature de tous les tres sensibles et capables de rflexion. C'est donc de la nature mme de notre tre que drivent et la connaissance des vrits morales, et les motifs d'y conformer sa conduite, aussi bien que les motifs d'intrt qui y font manquer. La vrit de ces principes de morale est donc la fois et relle et indpendante de toute opinion spculative, et il existe des motifs d'assujettir ses actions ces principes suffisants, dans presque toutes les circonstances, pour l'homme n dans un pays o la civilisation a fait des progrs, et o des lois injustes ne conduisent pas l'immoralit et au crime. Parmi les sentiments moraux qui naissent ncessairement dans le cur de l'homme, le respect pour la vrit est un des plus utiles et un de ceux que la nature inspire le plus fortement, mais qui s'altre le plus dans la socit. M. Turgot regardait ce respect pour le vrai comme un des principaux devoirs de la morale ; mais, comme il n'exagrait rien, il convenait, avec les moralistes clairs, que le mensonge cesse d'tre coupable ds que la vrit ferait, soit aux autres, soit nous-mmes, non du mal, mais un vritable tort, c'est--dire un mal injuste. Il faut, de plus, que le silence ou le refus de rpondre soit lui-mme une rponse claire ou expose une injustice relle. Cependant il pensait que rarement celui qui dit une chose contraire la vrit est absolument exempt de blme. S'il ne doit pas cette vrit, son tort n'est plus de l'avoir altre, mais de s'tre plac plus ou moins volontairement dans l'obligation dy manquer. C'est ainsi qu'un homme qui a promis de faire une injustice, est coupable en ne tenant point sa parole, non de l'avoir viole, mais de l'avoir donne. C'est ainsi encore qu'un homme qui en blesse un autre, mme dans le cas de la dfense naturelle, n'est pas coupable pour s'tre dfendu, mais pour s'tre expos l'extrmit qui a rendu cette dfense ncessaire. Les institutions sociales, en accablant les hommes sous des lois injustes, en les forant de mnager

140

l'extrieur des opinions qu'ils mprisent au fond du cur, et qu'ils bravent dans leur conduite, ont dtruit ce respect de la vrit, l'un des premiers liens de la socit, l'une des premires sources du bonheur que les hommes peuvent devoir leur union avec leurs semblables. M. Turgot pensait qu'on peut parvenir fortifier dans les hommes leurs sentiments moraux, les rendre plus dlicats et plus justes, soit par l'exercice de ces sentiments, soit en apprenant les soumettre l'analyse d'une raison saine et claire. C'est par ce motif qu'il regardait les romans comme des livres de morale, et mme, disait-il, comme les seuls o il et vu de la morale. D'ailleurs, c'est l surtout que l'on voit le mieux l'influence de nos actions sur le bonheur et sur la conduite de ceux qui nous environnent, partie de la morale la plus importante et la plus nglige. Enfin, on chercherait vainement, dans les autres livres, des recherches faites avec une sorte de scrupule sur les moyens de rparer les fautes qu'on a pu commettre, autre partie de la morale non moins importante, puisque les crimes vraiment irrparables sont trs rares, et encore plus nglige, parce que, dans presque tous les pays, l'avarice et l'ambition des prtres ont imagin de suppler ce devoir par de vaines et ridicules expiations. L'me prit-elle avec le corps? M. Turgot ne le croyait pas. L'espce de dpendance o le principe pensant et sentant parat tre du corps qui lui est uni, indique, sans doute, qu' la destruction du corps, l'me doit changer d'tat ; mais rien, dans cet vnement, ne parat indiquer la destruction d'un tre simple, dont toutes les oprations, il est vrai, ont t longtemps lies avec les phnomnes de l'organisation, mais n'offrent aucune analogie avec ces mmes phnomnes. Il parat prouv par l'observation qu'aucun corps ne se dtruit : les diverses combinaisons de leurs lments les font changer de forme, et mme disparatre nos sens ; mais nous n'en croyons pas moins qu'ils n'ont pas cess d'exister. Par quel singulier privilge l'tre pensant serait-il seul assujetti la destruction ? Mais que devient-il ? La

141

sagesse, qui parat rgner dans l'conomie du monde doit nous faire croire que cet tre susceptible d'acqurir tant d'ides, de rflchir sur ses sentiments ; en un mot, de se perfectionner, peut ne pas perdre le fruit de ce travail exerc sur lui par lui-mme ou par des forces trangres ; qu'il peut prouver, aprs la mort, des modifications dont celles qu'il a reues pendant la vie soient la cause, et que c'est peut-tre dans ce nouvel ordre dont nous ne pouvons nous former une ide, qu'existe la rponse aux plus grandes difficults qu'on puisse faire contre la sagesse qui rgne dans l'arrangement de l'univers. Cet ordre, en effet, peut offrir et un ddommagement des douleurs souffertes, et des rcompenses la Vertu. Mais M. Turgot n'allait pas plus loin. Autant il trouvait ridicule de regarder le directeur de tant de mondes comme un monarque occup distribuer des cordons, ou condamner des tortures, ayant une cour, une bastille et des bourreaux ; autant il lui paraissait insens de vouloir se mettre sa place, et crer un nouvel univers pour se consoler de n'avoir pu connatre qu'une bien faible partie de celui qui existe. Ces vues d'une mtaphysique gnrale, dont nous ne pouvons offrir qu'une petite partie, occuprent longtemps M. Turgot. Il n'aimait pas en parler, mme ses amis les plus chers. Persuad qu'il pouvait rpandre une vritable lumire sur ces questions, aliments ternels de disputes chez presque tous les peuples, se flattant de l'avoir entrevue, il croyait qu'un ouvrage mthodique et approfondi tait le seul moyen de dissiper une obscurit qui tient uniquement la difficult de soumettre une analyse exacte des ides fines et compliques, et il tait persuad qu'il ne pouvait rien dtacher de cet ensemble sans affaiblir, sans presque anantir la force des preuves qui en rsultaient. Aussi, de tous les hommes qui ont eu sur ces mmes questions une opinion arrte, aucun n'a eu peut-tre une conviction plus forte, plus inbranlable, et, seul, il a t vraiment tolrant. Il tolrait galement et le pyrrhonisme et la croyance la plus ferme des opinions opposes aux siennes, sans mme que cette opposition altrt en rien, ni

142

son estime pour les talents, ni sa confiance pour les vertus de ceux qui les avaient embrasses. Les hommes n'ont pu former des associations rgulires, que pour la conservation de leurs droits naturels. Ces droits sont la sret de leur personne et de leur famille, la libert et surtout la proprit. L'homme a sur les fruits du champ qu'il a dfrich, sur le logement qu'il a construit, sur les meubles ou les instruments qu'il a fabriqus, sur les provisions qu'il a rassembles, un droit qui est le prix de son travail ; et l'esprance qu'il a nourrie de conserver ce fruit de ses peines, la douleur de les perdre, plus grande qu'une simple privation, donne ce droit une sanction naturelle qui oblige tout autre homme le respecter. Dans une socit naissante et dj au dessus de l'tat de sauvage, chaque homme sait assez veiller sur sa sret, et il ne la met sous la protection des lois qu'avec une sorte de rpugnance. Il a peu craindre pour sa libert. L'esclavage suppose une socit dj forme et mme assez complique. Enfin, les autres outrages la libert sont une suite de l'tat social. Ainsi, de tous les droits de l'homme, la proprit est celui pour lequel il a le plus besoin de s'associer avec ses semblables, qui prennent avec lui l'engagement rciproque de la dfendre, et en rendent, par cette association, la conservation assure et moins prilleuse. On a donc pu, sans injustice, regarder les propritaires comme formant essentiellement la socit : et si on ajoute que chez tous les peuples cultivateurs, les limites du territoire sont celles o s'arrtent les droits de la socit ; que les propritaires de fonds sont les seuls qui soient attachs ce territoire par des liens qu'ils ne peuvent rompre sans renoncer leur titre ; qu'enfin eux seuls portent rellement le fardeau des dpenses publiques, il sera difficile de ne pas les regarder comme tant seuls les membres essentiels de cette mme socit101.

101. Note de lditeur. Ce qui explique la doctrine expose plus haut selon laquelle il est lgitime (conforme au droit naturel) que seuls les propritaires lisent les assembles.

143

La proprit n'est autre chose que la libre disposition de ce qu'on possde lgitimement. Dans l'tat naturel, tout ce dont on jouit sans l'avoir enlev un autre, forme cette proprit ; dans l'tat social elle devient ce qu'on a reu de sa famille, ce qu'on a pu acqurir par son travail, ce qu'on a obtenu par une convention. Les lois rglent la manire d'exercer ce droit, mais ce n'est pas des lois qu'on le tient. La libre disposition de la proprit renferme le pouvoir de vendre, de donner, d'changer ce qui est soi, et, si cette proprit consiste dans les denres qui se reproduisent, de rgler cette reproduction son gr, et de jouir, comme on le voudra, du produit. La seule borne cette libre disposition, est de ne rien faire qui puisse nuire la sret, la libert, la proprit, et en gnral aux droits d'un autre. La libert naturelle consiste dans le droit de faire tout ce qui ne nuit pas au droit d'autrui. Il ne faut pas confondre cette libert avec la libert civile, qui consiste n'tre forc d'obir qu' des lois, car les lois peuvent violer la libert naturelle ; ni avec ce qu'on appelle la libert politique, qui consiste n'obir qu'aux lois auxquelles on a donn sa sanction, soit par soi-mme, soit par ses reprsentants. La libert civile n'est qu'une jouissance, confirme par l'autorit des lois, d'une partie, et souvent d'une trs petite partie de la libert naturelle, mme dans les pays o l'on se vante le plus d'tre libre. La libert politique n'est vritablement que l'exercice du droit de souverainet, droit qui n'a d son existence qu' la socit, et qu'il ne faut pas confondre avec ceux pour le maintien desquels elle a t tablie102. Comme le droit de proprit, quoique antrieur la socit, se trouve modifi dans l'ordre social, de mme la libert naturelle y devient sujette
102. Note de lditeur. Lide expose ici semble tre la suivante : les hommes ont fond des socits pour dfendre les droits naturels quils possdent dans ltat de nature (appelons les droits de type A ) ; ds que la socit est tablie, de nouveaux problmes apparaissent qui exigent que lon dfinisse de nouveaux droits : par exemple, qui a le droit de nommer, et ventuellement de dmettre, le gouvernement (ce sont les droits de type B). Condorcet nous dit quil ne faut pas confondre ces deux types de droits.

144

certaines limitations103 qui naissent de la mme cause, la ncessit o est l'homme en socit d'assujettir une forme rgulire et commune pour tous une partie de ses actions104. C'est la nature elle-mme qui marque encore quelles doivent tre ces actions ; et la loi ne pourrait, sans attaquer la libert, en astreindre d'autres cette uniformit. Ces limitations peuvent tre de deux espces : dans l'une, elles restreignent la libert, mme sur des objets o l'on pourrait avoir un motif rel et juste de ne pas se conformer la loi ; dans l'autre, elles ne les restreignent que sur des objets indiffrents, et semblent n'ter que la libert de suivre ses caprices. Plus une lgislation approchera de l'espce de perfection compatible avec la nature humaine, moins on y observera de ces limitations l'exercice motiv de la libert : peut-tre disparatraient-elles mme absolument des lois qui obligent la fois l'universalit des citoyens ; et les limitations qui semblent n'assujettir que le caprice, y deviendront aussi de plus en plus rares. On peut dj tirer de ces vrits deux consquences importantes. D'abord, puisque l'objet de la socit est partout le mme, que partout elle a t institue pour le maintien des droits qui appartiennent galement tous les hommes, pourquoi les lois destines remplir un mme objet, exercer leur autorit sur des tres d'une mme espce, seraient-elles diffrentes? Toutes ont le mme but, et le systme de lois qui le remplira le mieux, sera le meilleur pour toutes les nations. S'il peut y avoir des diffrences, ce n'est point dans les lois qu'il convient de donner diffrents
103. Note de lditeur. Lexpression libert naturelle est utilise ici, apparemment, pour dsigner les droits dont dispose (doit disposer) lindividu dans ltat de nature, avant la fondation de la socit. En formant une socit certains de ces droits naturels doivent tre limits , transfrs lEtat (le droit de punir les coupables, par exemple). Un peu plus haut Condorcet avait utilis lexpression libert naturelle dune autre manire, pour dsigner les droits qui restent aprs que toutes ces limitations , ncessaires dans ltat social, ont t effectues (cest dans ce deuxime sens quAdam Smith utilise lexpression dans La richesse des nations). 104. Note de lditeur. Le contrat de mariage, par exemple, est une de ces actions humaines qui peuvent lgitimement tre soumises une forme rgulire et commune pour tous (en interdisant, par exemple, la polygamie, mme volontaire). Il est illgitime, par contre, de soumettre une forme rgulire les toffes et les tissus quest autoris fabriquer un tisserand.

145

peuples, mais dans les moyens de ramener ces mmes lois ceux que des lgislations diffrentes entre elles, mais toutes vicieuses, en ont carts. En second lieu, les lois ne peuvent tre que des rgles gnrales auxquelles tous les membres d'une socit doivent se conformer, pour se procurer une jouissance plus certaine et plus entire de leurs droits. Elles ne peuvent donc tre lgitimes qu'en remplissant ces deux conditions : l'une, d'maner d'un pouvoir lgitimement institu ; l'autre, de ne violer en aucun point les droits naturels qu'elles doivent conserver. Cette erreur, que toute loi faite par un pouvoir lgitime est juste, n'a pu natre que dans les rpubliques, dans celles mme qui avaient l'apparence de la dmocratie. Partout ailleurs, elle et paru l'expression de la flatterie la plus abjecte. Mais cette opinion, quoique adopte par les anciennes rpubliques et renouvele de nos jours par les plus fougueux partisans de la libert, n'en est pas moins une erreur. Quoi! lorsque le peuple d'Athnes eut dcern, par une loi, la peine de mort contre ceux qui briseraient les statues de Mercure, une telle loi pouvait tre juste! Quoi! la loi en vertu de laquelle il bannissait de la ville tout homme dont les talents lui faisaient ombrage, pouvait tre une loi lgitime! D'autres violations des droits de la nature peuvent tre moins odieuses ou moins ridicules ; mais la raison qui doit les faire condamner reste dans toute sa force. Cette seconde condition est mme bien plus essentielle que la premire. En effet, si l'on suppose des hommes soumis des lois, dont aucune ne viole aucun de leurs droits, et que toutes, au contraire, concourent leur en assurer la jouissance, il importera bien peu leur bonheur que ces lois aient reu leur sanction sous une forme publique, ou seulement par le consentement tacite qu'ils leur auraient donn. On a confondu souvent ces deux conditions, moins encore parce qu'on a vu souvent de mauvaises lois natre dans les constitutions absolues (car il en a exist d'aussi mauvaises dans d'autres gouvernements), mais parce que les lois injustes manes d'un seul homme, paraissent telles aux yeux de la multitude, tandis que les injustices du peuple ne sont des injustices qu'aux

146

yeux des sages. D'ailleurs, dans les unes, c'est quelques individus que tout un peuple parat sacrifi ; dans les autres, ce sont quelques hommes qu'on a l'air d'immoler l'intrt ou au salut gnral105. Si on suit les socits dans leurs progrs, si l'on examine suivant quel ordre et par quel moyen les richesses s'y forment et s'y distribuent, on y verra l'intrt particulier de chaque individu le porter s'occuper d'amliorer sa fortune. S'il est agriculteur, ses pargnes, employes des entreprises de culture, serviront augmenter le produit de ses terres, multiplier, par consquent, la masse des denres, en procurer l'abondance, en diminuer le prix. Est-ce par son travail, par son industrie qu'il peut acqurir des richesses? Il cherchera les moyens de pouvoir dans un mme temps, ou produire plus d'ouvrage, ou faire des ouvrages plus parfaits et d'une plus grande valeur, et par consquent augmenter la somme totale de ces valeurs et faire baisser le prix particulier de chaque objet. Le commerant cherchera, par des spculations plus adroites, se procurer la facilit de vendre plus bas prix les mmes denres ou d'en fournir de meilleures au mme prix ; il tchera de prvoir les besoins des habitants des pays o s'tend son commerce, et de fournir ces besoins pour un prix qui lui fasse obtenir la prfrence. Les capitalistes, pour tirer de leurs fonds un plus grand revenu, les emploieront dans les entreprises de commerce et d'industrie, et leur donneront une activit utile au bien gnral. Mais plus ils assembleront de capitaux, plus la concurrence et la ncessit de ne pas laisser leurs fonds oisifs, doivent les obliger baisser cet intrt [le taux dintrt. Ed.].

105. Note de lditeur. Condorcet prcise ici la distinction classique entre la libert civile (le fait de vivre sous des lois justes ) et la libert politique (le droit dlire les reprsentants qui adoptent et changent les lois). Mfiant, comme la plupart des philosophes franais lgard du pouvoir de la majorit, il donne une nette prfrence la libert civile. Dans son Esquisse... il fait une sorte dautocritique de cette opinion des philosophes : ils ont nui eux-mmes la bont de leur cause [...] en paraissant trop oublier pour les intrts de la libert du commerce ceux de la libert politique ( Neuvime poque ).

147

Ainsi, dans toutes les classes de la socit, l'intrt particulier de chacun tend naturellement se confondre avec l'intrt commun106 ; et tandis que la justice rigoureuse oblige de laisser jouir chaque individu de l'exercice le plus libre de sa proprit, le bien gnral de tous est d'accord avec ce principe de justice. L'agriculture doit tre libre, parce que le cultivateur cherche ncessairement produire le plus de denres, et produire celles qui, pour une peine et des avances gales, donnent le plus grand produit. Toute gne est donc inutile, si elle ne drange point les spculations des agriculteurs ; et elle nuit la reproduction si elle les contrarie. L'industrie doit tre libre, puisque l'intrt de tous ceux qui s'y livrent est de mriter la prfrence par la bont du travail, ou d'en augmenter la masse. Tout privilge en ce genre est la fois une injustice envers ceux qui ne le partagent pas, et une mesure contraire l'intrt gnral, puisqu'elle diminue l'activit de l'industrie. Le commerce doit tre libre, parce que l'intrt du commerant est de vendre beaucoup, et d'avoir vendre tout ce dont les acheteurs ont besoin, et que la concurrence ne de la libert est le seul moyen d'enlever aux ngociants l'intrt et le dsir de hausser les prix. Toute gne est donc nuisible, parce qu'elle diminue la fois et l'activit et la concurrence. L'intrt de l'argent doit tre libre, parce qu'alors il se rgle toujours sur le profit qu'il rapporte l'emprunteur, et sur la probabilit de retirer ses
106. Note de lditeur. Comme nous lavons dit plus haut, il ne faut pas confondre les expressions du type lintrt particulier tend se confondre avec lintrt gnral , avec les expressions du type lintrt gnral est toujours conforme... . La premire est la doctrine des conomistes classiques, la deuxime est la doctrine de lharmonie naturelle des ultra-libraux. La doctrine de Turgot, comme celle de Smith sur cette question, semble tre la suivante : lorsque lEtat remplit ses devoirs naturels (ducation, infrastructure des routes et canaux, protection contre la fraude, protection des personnes et des proprits, etc.), lorsque personne nest ni trop pauvre ni trop ignorant, lorsque personne nest trop riche, lorsque chacun est parfaitement inform de son intrt bien compris, lintrt priv est rarement en contradiction avec lintrt public. Dans la majorit des cas (mais pas toujours), les conomistes classiques anglais ont exprim cette doctrine fondamentale avec toutes les rserves ncessaires. Les conomistes franais , par contre, nont pas toujours eu cette prudence. Si lon en croit Condorcet dans son Esquisse (et cela ressemble une autocritique) on a t effray de la gnralit de leurs maximes, de linflexibilit de leurs principes...[ils ont prsent] dune manire trop absolue et trop magistrale, quelques portions de leur systme quils navaient point assez approfondies ( Neuvime poque ).

148

fonds. Si on le fixe par une loi, en soumettant des pertes ou des peines ceux qui s'en cartent, on nuit l'activit au commerce, et l'on augmente le taux de cet intrt qu'on voulait diminuer. Quel droit peut donc avoir la socit sur ces objets ? Institue pour conserver l'homme ses droits naturels, oblige de veiller au bien commun de tous, la justice, l'intrt public, lui prescrivent galement de borner la lgislation protger l'exercice le plus libre de la proprit de chacun, n'tablir aucune gne, dtruire toutes celles qui subsistent, empcher que la fraude ou la violence n'en imposent de contraire aux lois. Pour procurer aux hommes l'exercice paisible et libre de leur proprit, il faut ncessairement former un fonds destin aux dpenses ncessaires pour la dfense commune, et pour l'excution des lois. D'ailleurs, l'tat de socit exige ncessairement des travaux publics, utiles tous les citoyens ou aux habitants d'une ville, d'un villages, d'un canton. Ils ne doivent tre faits qu'aux dpens de tous ceux qui en profitent. Mais ces mmes travaux ne peuvent tre bien excuts, ou mme le seraient souvent d'une manire nuisible au droit ou l'intrt d'autrui, si on leur en abandonnait arbitrairement la direction. Enfin, il peut tre utile d'encourager par des rcompenses des services rendus tous. De l nat la ncessit d'une subvention107. Quel sera donc cet gard le droit de la socit sur les individus? On voit d'abord que la valeur de cette subvention ne doit pas aller au del de ce qui est rigoureusement ncessaire au maintien et la prosprit du peuple, ou plutt qu'elle doit s'arrter prcisment au point o il est en gnral plus utile chaque individu de payer cette subvention que de ne pas la payer. A cette raison de justice, il s'en joint une autre d'utilit publique108. En effet, cette proportion excdante d'impt, distribue des con107. Note de lditeur. Aprs les paragraphes prcdents, quun lecteur peu averti aurait pu prendre pour de lultra-libralisme, Condorcet prcise la pense de Turgot sur les travaux publics et les subventions ; toute confusion avec la doctrine de non-intervention devient impossible.
108.

Note de lditeur. Il semble sagir dun argument de justice commutative (il doit y avoir quivalence entre les choses changes, en loccurrence entre limpt vers et la prestation reue). Il faut que le

149

sommateurs, est absolument perdue pour la culture et pour l'industrie, tandis qu'au moins une partie de cet excdant y aurait t employe, si l'impt ne l'et pas enleve aux citoyens. On doit observer ensuite, que si la socit a le droit de lever une subvention et d'exiger de chacun une partie de sa proprit, celui de gner les individus dans la disposition de ce qui leur reste, ou dans l'usage de leur libert, n'en est pas une consquence. On voit, enfin, que cette subvention, pour tre juste doit tre distribue proportionnellement aux avantages qu'on retire de la socit. Elle doit donc tre impose sur les proprits, l'tre directement, et l'tre proportionnellement au produit net. Toute autre forme d'imposition entranera des atteintes la libert des citoyens et l'exercice du droit de proprit. Elle serait donc essentiellement injuste. Les rgles qui dterminent la distribution des proprits que la mort fait vaquer, les lois relatives aux conventions qui forment les changes, les transports ou de la proprit ou de la jouissance pour un temps, les rglements ncessaires pour empcher que dans l'exercice de la proprit le droit d'un autre ne soit ls ; tels sont les objets du droit civil. Dans ces lois, rien ne doit donc tre arbitraire ; tout doit tendre, non la plus grande utilit de la socit, principe vague et source fconde de mauvaises lois, mais au maintien de la jouissance des droits naturels109. Dans l'tat de nature, la proprit du pre, fruit de son industrie et de son travail, doit tre galement partage entre ses enfants ; et si un des enfants meurt sans postrit, le pre seul a des droits sur cet l'hritage. Ce principe suffit pour rgler, dans l'tat social, l'ordre des successions. Il s'agira seulement de reporter chaque bien, suivant que la transmission hrditaire en est connue, ou qu'elle ne l'est pas, la tige ou aux tiges les plus prochaines qui
contribuable retire autant quil donne ; au del, il y a rupture de la justice commutative. Dans la suite de largument Condorcet semble soutenir quen plus de la rupture de justice il y a diminution de lutilit publique. 109. Note de lditeur. Voir notre Prsentation sur le rejet du principe dutilit par Turgot et Condorcet.

150

subsistent, et dont il reste des descendants, et de le distribuer ensuite suivant l'ordre naturel110. Mais quels sont les enfants d'un homme, d'une femme? Si, dans la rponse cette question, on veut bien consulter la seule raison, et n'couter de prjugs d'aucune espce ; si ensuite on veut bien convenir que la femme gale en tout l'homme, doit jouir absolument des mmes droits ; si on se rappelle dans quelles limites troites le droit de la socit sur la libert des individus doit tre resserr, on trouvera facilement quelle lgislation sur les mariages et sur les droits des enfants ns hors du mariage, sera la plus conforme la justice, et concourra le mieux remplir l'objet primitif de toute association politique. On verra que rien, dans cette partie comme dans aucune autre, ne doit tre arbitraire, ne doit dpendre de la constitution, du climat, des murs, ou des opinions du peuple111. Le droit de proprit n'est, pour chaque individu, que celui d'user librement de ce qui lui appartient. On ne peut regarder le droit de tester, c'est--dire d'avoir une volont toujours rvocable, de disposer de ce qu'on possde au moment o on cesse de le possder, comme une suite de la proprit. Ainsi, point de testaments, point mme de ces dispositions qui, en cdant une proprit, rglent pour un temps indfini, la forme, l'emploi qu'on en doit faire. Toute fondation, toute proprit appartenant un

110. Note de Condorcet. Supposons, 1 un homme laissant de la postrit : on cherchera d'abord quel degr il a des descendants encore vivants ; on partagera le bien en autant de parts gales qu'il a eu de descendants de ce degr vivants ou ayant laiss postrit, et la part de ceux qui ont laiss postrit sera distribue de la mme manire leurs descendants. 2 Un homme laisse un bien dont il a lui-mme hrit : on cherchera le possesseur en ligne directe le plus prochain qui laisse une descendance ; s'il vit, le bien lui appartiendra ; sinon, il sera distribu comme s'il tait au mme moment vacant par sa mort. 3 Un homme laisse un bien acquis, ou des effets mobiliers, on remontera au degr direct le plus proche dont il reste des personnes vivantes ou des descendants, comme dans l'article premier. 4 Un homme laisse-t-il un bien qui n'a t transmis qu'en ligne collatrale, on commencera par remonter au premier possesseur, et on le distribuera comme un bien meuble que le possesseur aurait laiss vacant au moment mme. Par ce moyen on aurait des lois justes, et tellement simples et claires, que l'application ne serait jamais qu'une opration de combinaisons et de calcul. 111. Note de lditeur. Remarquons lopinion oppose de Hume : Les lois civiles [...] tendent, restreignent, modifient et altrent les rgles de la justice naturelle daprs ce qui convient chaque socit [soulign par Hume]. Les lois ont, ou devraient avoir, un regard constant la constitution du gouvernement, aux murs de la population, au climat, la religion, au commerce, la situation de chaque socit (nous soulignons, Enquiries, 158).

151

corps, une communaut, doit tre la disposition de l'tat quant la manire d'en jouir et de l'employer. C'est de la nature que nat le droit de proprit : toutes les proprits fictives ne doivent tre que des reprsentations des proprits relles ; et la socit ne doit pas en crer arbitrairement, comme elle le fait, en donnant des privilges dans la librairie ou dans les arts, des droits de chasse, d'usine ou de pche sur les rivires. Suivant le droit naturel, la chasse appartient chaque propritaire sur son terrain ; la pche, aux propritaires riverains, et tous ceux qui ont le droit de parcourir la rivire ; les usines, ces mmes propritaires pris collectivement, parce que chacun d'eux n'en peut jouir sparment sans nuire l'exercice de la proprit des autres. Nous voyons ici natre la ncessit des lois de police, c'est--dire des rgles auxquelles doivent tre assujettis les hommes dont les habitations, les proprits, se mlent et se touchent, pour que la libre jouissance de leurs droits ne nuise ni aux droits, ni la sret, ni la sant, ni au bien-tre de leurs voisins. Toute distinction hrditaires si elle a quelque effet civil, si elle donne quelque droit ; toute prrogative personnelle, si elle n'est pas la suite ncessaire de l'exercice d'une fonction publique, est une atteinte au droit naturel des autres hommes, un pas fait contre le but primitif de la socit, et par consquent une vritable injustice. C'est ainsi qu'en ne s'cartant jamais de l'quit, en se conformant l'objet de la socit, on parviendrait une lgislation simple, dduite tout entire des principes de la raison universelle, et dtruire cette complication des lois, qui n'est pas un des moindres flaux de l'humanit. Le droit qu'a la socit de punir les coupables, doit tre regard comme une condition des avantages que la socit leur a procure ; sans cela, il se

152

bornerait, comme celui de la guerre, ce qui est strictement ncessaire pour ter l'ennemi les moyens de nuire. Les peines ne sont lgitimes qu'autant qu'elles n'excderont pas ce qui paratra suffisant pour dtourner du crime, dans le cas o il n'est commis que par des motifs communs la plupart des individus ; et elles doivent, autant qu'il est possible, punir dans les mmes passions qui les font commettre. Enfin, elles doivent tre proportionnes aux crimes, c'est--dire diminuer et crotre en mme temps que l'importance du tort fait l'individu qui en a t la victime, ou l'intrt qu'a la socit de les rprimer. Mais il ne faut pas perdre de vue que la certitude de la punition fait plus d'impression sur celui qui est tent de commettre des crimes, et donne un exemple plus propre les prvenir que la svrit des lois et l'atrocit des supplices. La forme des jugements doit tre telle que tout homme de sang-froid et dou de raison puisse dire : Je consens me soumettre une lgislation o l'on a pris toutes les prcautions possibles pour me mettre l'abri du crime d'un autre ; qui, si je suis accus injustement, ne m'expose aucun danger sensible, aucune gne, aucune privation inutile ; qui, enfin, si je suis coupable, ne me fait prouver qu'un traitement dont je sens aujourd'hui la justice 112. Qu'ainsi, l'accus soit trait avec la mme humanit, les mmes gards qu'on lui devrait si son innocence tait prouve. Qu'il ne soit priv de la libert que dans le cas o le crime dont on l'accuse serait puni d'une peine plus grave que l'expatriation ; qu'alors mme, s'il n'est que souponn, on se contente de le citer ; de l'obliger une rsidence fixe, et de le veiller, en sorte qu'il soit arrt seulement dans le cas o il chercherait s'chapper ; qu'autrement, il ne soit condamn la pri112. Note de lditeur. Voici deux thmes trs la mode aujourdhui sous les noms de rationalit et voile dignorance . Les institutions judiciaires et carcrales justes seraient celles qui seraient choisies par des hommes de sang froid et dous de raison et qui ne savent pas, au moment o ils choisissent, sil leur arrivera dtre, un jour, des accuss et ventuellement des condamns.

153

son qu' l'instant o des preuves apportes contre lui seront suffisantes pour le dclarer coupable, si dans la suite de l'instruction il ne parvenait les dtruire. Que pour enlever au crime l'esprance d'chapper la poursuite des lois, pour mettre les citoyens l'abri de celle de la vengeance, un accusateur public soit seul charg de poursuivre les crimes ; mais que la loi accorde l'accus pauvre et priv d'appui le secours d'un dfenseur public, sans lui ter cependant le droit de se choisir d'autres conseils. Que le tmoin qui a fait un faux tmoignage ne soit expos aucune peine s'il se rtracte avant l'excution du jugement. Que durant toute l'instruction, l'accus soit admis donner des preuves de son innocence. Que l'instruction soit absolument publique, et que les procdures soient imprimes aux dpens de l'tat, une poque fixe avant le jugement113. Qu'il soit tabli par la loi quelles preuves sont ncessaires pour condamner, de peur que, dans une circonstance particulire, la raison des juges ne soit la dupe des apparences : mais que ces mmes preuves ne soient pas regardes comme suffisantes si elles ne le parussent pas la raison des juges, afin que l'innocent ne soit pas la victime ou du hasard qui aurait rassembl ces preuves contre lui, ou des erreurs que le lgislateur a pu commettre en regardant ces preuves comme devant toujours produire une conviction complte. Que la loi dtermine ce qui est vritablement un crime ; qu'elle indique, d'une manire prcise, et chaque espce de crime, et la peine qui doit y tre attache, sans qu'il y ait jamais rien prononcer dans le tribunal, ni sur la qualification des actions, ni sur l'tendue de la peine, mais seulement sur le fait allgu.
113. Note de Condorcet. M. Turgot croyait que l'impression de toutes ces procdures tait le moyen le plus sr d'pargner aux citoyens le danger et aux juges le malheur ou le crime d'une condamnation injuste. Il avait fait le calcul de la dpense de cette impression, et avait trouv qu'elle tait fort loigne de pouvoir tre un motif suffisant de se priver d'une institution si utile.

154

Que le tribunal qui juge soit form d'hommes clairs, choisis dans les classes qui ne partagent pas les prjugs populaires, afin que ni la nature du crime, ni l'impression qu'il produit sur les esprits ne les exposent pas condamner un innocent. Que le tribunal ne soit charg que de cette fonction seule ; qu'il ne soit pas form de membres perptuels, afin que les intrts de leur compagnie ou l'esprit corps ne puissent les garer dans leurs jugements. L'intrt qu'ont tous les individus ce qu'aucun crime ne soit impuni, rend ces deux conditions ncessaires ; et il faut viter galement ou l'ignorance et les prjugs de jurs appels au hasard ces fonctions importantes, ou l'indiffrence et l'esprit de routine de juges qui en feraient un mtier. Que le tribunal soit assez nombreux pour qu'un nombre suffisant de rcusations114 non motives mette l'accus l'abri des influences secrtes ; et qu'en mme temps les membres du tribunal soient choisis avec assez de soin, pour que ces rcusations ne puissent donner aucun coupable l'esprance de l'impunit. Qu'on exige, pour condamner, une trs grande pluralit [majorit des voix. ed.], et qu'on renvoie l'accus si cette pluralit est moindre ; sans obliger les juges changer d'avis, puisque leur dcision doit tre inspire par la vrit seule. Que si, malgr toutes ces prcautions, il existe encore quelque doute, ce soit toujours en faveur de l'accus qu'il s'interprte ; et que pour les peines les plus graves, et surtout pour celle de mort, si jamais elle peut tre juste, l'excution n'ait lieu qu'aprs le consentement du magistrat suprme, afin de laisser un dernier recours l'innocence opprime. Maintenir la libre jouissance des droits naturels des hommes contre la fraude et contre la violence ; soumettre des formalits lgales les conventions naturellement lgitimes qu'ils peuvent former entre eux ; tablir
114. Note de lditeur. Une rcusation est laction de refuser de reconnatre la comptence dun tribunal, dun juge ou dun tmoin.

155

des formes rgulires dacqurir de transmettre, de recevoir la proprit ; assujettir a des rgles communes celles des actions des hommes que dans l'tat social le maintien des droits de chacun exige qu'on y soumette ; c'est l que finissent les droits de la socit sur les individus. Le reste des lois ne peut avoir pour objet que de rgler la manire dont la puissance publique doit exercer ses fonctions. La religion ne doit pas plus tre l'objet des lois que la manire de s'habiller ou de se nourrir. La socit, en rapprochant les hommes les uns des autres, augmente l'influence de chacun sur le bonheur d'autrui ; et quoique dans un sens rigoureux les devoirs puissent se rduire la justice, c'est--dire, ne violer aucun des droits naturels d'aucun autre homme, cependant il a d natre de cette influence des devoirs d'une autre nature, qui consistent diriger notre conduite de manire contribuer au bonheur des autres. La rcompense de ces vertus est au fond de notre cur et dans la bienveillance de ceux qui nous entourent. Bien peu d'hommes sont appels aux vertus publiques qui exigent de grands sacrifices. Dans un Etat soumis des lois sages, rarement ces vertus seraient ncessaires, et dans les autres elles sont encore plus rarement utiles. Ce sont donc les vertus domestiques, celles qui conviennent tous les hommes, celles par lesquelles chacun influe sur le bien-tre de ceux qui ont avec lui des relations particulires ; ce sont ces vertus qui, si elles taient communes, contribueraient le plus au bonheur gnral d'une grande socit. Mais ces mmes vertus prives qui renferment ce qu'on appelle les murs, n'ont t gnralement pratiques chez aucun peuple. Elles sont incompatibles avec l'esclavage domestique et les outrages la nature humaine qui en sont la suite ncessaire, avec le mpris barbare pour les nations trangres ; en un mot, avec les usages et l'esprit des nations anciennes. On les chercherait aussi vainement chez les nations froces et superstitieuses qui ont succd aux Romains, ou chez les peuples esclaves de l'Asie. Elles sont rares encore parmi nous qui avons ajout toute la corrup-

156

tion de l'esprit mercantile aux restes honteux des prjugs de nos pres. Mais pourquoi chez aucun peuple n'a-t-il donc exist de bonnes murs? C'est qu'aucun n'a eu de bonnes lois ; c'est que partout les lois ont flatt les vices de l'humanit au lieu de les rprimer ; c'est que partout, faites au gr de la volont du plus fort, elles ont consacr le despotisme des hommes sur les femmes, des pres sur les enfants, des matres sur les esclaves, des riches sur les pauvres, des grands sur les petits, ou de la populace sur les citoyens. Interprtes fidles de la vanit, elles ont spar les hommes en ordres, en classes, et contrari la nature qui tend les runir. Partout elles ont prt l'appui de la force la charlatanerie, au monopole, qui cherchent touffer l'honnte et paisible industrie ; partout elles ont viol dans les lois criminelles les droits de l'humanit, offens dans les lois civiles ceux de la proprit, ceux de la libert dans la lgislation des impts et de l'administration. Partout leur complication, comme leurs dispositions injustes, tendent inspirer le dsir de la fraude, rendre les hommes ennemis, leur crer des intrts opposs. Partout elles ont favoris l'ingalit des fortunes qui plonge une petite partie des citoyens dans la corruption, pour condamner le reste a l'avilissement et la misre. Supposons maintenant ces lgislations remplaces par celle que la nature et la raison nous indiquent. Tout doit ncessairement changer. Des lois sur les mariages, plus conformes la nature, et des lois qui partageraient les successions entre tous les enfants, tendraient galement a faire rgner la paix dans les familles, et diviser les fortunes avec plus d'galit. La libert du commerce et de l'industrie favoriserait cette distribution plus gale, et empcheraient en mme temps la portion la plus pauvre et la plus faible de la socit d'prouver l'oppression et de gmir dans la dpendance des commerants riches, des fabricants privilgis. Un ordre d'impositions toujours simple, toujours exempt de vexation, rendrait la fois de la douceur et de l'nergie l'me du peuple, dgrade ou rvolte par l'action toujours prsente de la tyrannie fiscale. Alors on ne verrait plus ces fortu-

157

nes de finance et de banque, source de luxe et de corruption pour celui qui les possde, et d'avilissement pour ceux qui lui portent envie ou qui se vendent ses passions. La suppression de ces distinctions humiliantes entre les classes de citoyens qui perptuent les richesses et l'orgueil de quelques familles, empcherait une partie de la socit de se croire ne pour se soumettre l'orgueil et aux caprices de l'autre, ou pour se venger de l'oppression par la fraude. Les murs gagneraient encore la destruction de cette foule de petites places inutiles dans une administration bien ordonne, qui, donnes la protection, ne servent qu' nourrir l'oisivet, l'intrigue, l'esprit de servitude ; et les vices disparatraient parce qu'on aurait dtruit les causes qui les produisent. C'est par des lois sages, qui tendent diviser les proprits, que le luxe doit tre attaqu. Il nat des ingalits de fortune, et il en est la suite ncessaire. Les lois somptuaires sont injustes, nuisent l'industrie ; elles sont ludes, ou, en assurant la dure des fortunes dans les familles, elles servent maintenir cette ingalit dont les effets sont plus dangereux que ceux du luxe. C'tait dans les mauvaises lois que M. Turgot voyait la source des mauvaises murs115, et c'est par cette raison qu'ayant des principes de morale trs purs, auxquels il avait religieusement soumis sa conduite, il avait tant d'indulgence dans ses jugements. Tout ce qui ne portait point le caractre de la bassesse, de la fausset, de la duret, du mpris pour les droits des hommes, de la tyrannie, trouvait facilement grce ses yeux clairs ; il y voyait la faute des institutions sociales plus que celle des hommes, et, lorsque ces faiblesses et ces vices taient joints des qualits estimables ou des vertus relles, il croyait que ces vertus appartenaient l'homme mme, et que le reste ne lui tait qu'tranger.

115. Note de Condorcet. On a beaucoup rpt le mot d'un ancien, quid vanae sine moribus loges proficient? Il y a peu de maximes plus anti-philosophiques, et qui aient fait plus de mal. La maxime contraire, quid vani sine legibus mores proficient? serait plus vraie.

158

Le vritable intrt des peuples est donc d'tre assujettis une lgislation qui, respectant tous les droits des hommes, soit uniquement occupe de les en faire jouir, et qui, fidle aux principes d'une raison claire, ait cherch les moyens les plus srs et les plus simples de parvenir ce but. Quelle que soit la constitution laquelle le peuple est soumis, un commerce libre, une industrie sans entraves, un impt lev directement sur les terres, des lois civiles simples, des lois criminelles humaines et justes, qui, toutes fondes sur la nature de l'homme et des socits, et dduites de ces principes par la raison doivent tre partout les mmes116 ; voil ce qui partout fera le bien du peuple, ce qui partout peut faire natre le bonheur et les vertus. Si l'on s'est cart de ces principes, l'intrt du peuple est encore qu'on s'en rapproche, quels que soient son gouvernement, ses murs, sa religion, ses usages, ses opinions. C'est donc tablir quelles doivent tre ces lois, trouver les moyens de les rendre aussi simples, aussi parfaites, qu'on peut l'esprer, que doivent s'exercer les crivains politiques et non chercher quelles lois conviennent un degr de latitude plutt qu' un autre, quelles institutions sont plus propres exalter certaines passions, favoriser les intrts de quelques classes, a soutenir diffrentes espces de tyrannies, et perptuer des prjugs plus ou moins absurdes. En supposant des lois faites sur ces principes, malgr quelques abus particuliers d'autorit, le sujet d'un monarque serait encore rellement plus libre qu'il ne l'est dans la plupart des constitutions prtendues rpublicaines o l'on se vante de jouir de la libert. En effet, si l'on examine les gouvernements qui osent se dire libres, on y verra les hommes soumis une foule de gnes relles qu'ils sentent, dont ils gmissent, mais contre lesquelles ils ne rclament point, parce qu'elles n'entrent pas dans l'ide d'esclavage, telle que leurs prjugs la leur donnent. Si on considre ensuite
116. Note de lditeur. Expression trs claire du rationalisme juridique (les bonnes lois se dduisent des principes gnraux) et du droit naturel (le but des lois ainsi que le critre de leur excellence est le respect des droits naturels).

159

les Etats o la libert politique n'existe pas mme en apparence, on verra que la plupart des vexations dont on s'y plaint, naissent des dfauts de la lgislation et non de la privation de cette libert. Si des lois justes y taient tablies, si elles taient consacres par l'opinion commune comme les seules qui soient conformes la raison et la nature, ces lois seraient respectes. Il suffit, pour le prouver, de jeter les yeux sur cette foule de lois absurdes qui ont avili ou tourment l'espce humaine, et dont aucune n'a t rendue sans un motif fond sur quelque erreur populaire. Avec des lois simples, on aurait bien peu craindre d'un gouvernement devenu presque sans action, puisqu'il aurait renonc la manie de tout rgler, de tout diriger. On n'aurait plus redouter cette aristocratie qui domine partout et qui n'est ne que de l'ingalit des richesses. Tous les moyens indirects d'opprimer seraient dtruits, et des abus d'autorit directs et faits dcouvert ne peuvent qu'tre trs rares, n'attaquent qu'un petit nombre d'individus, n'ont lieu enfin que dans des circonstances extraordinaires117. Si l'on considre les rapports d'un peuple un autre, on peut dire que l'intrt national n'existe pas dans ce sens ou l'on suppose ces intrts opposs. En effet, si les chefs d'une nation peuvent trouver un avantage rel soumettre un autre peuple, cet avantage ne peut s'tendre sur le corps entier de la nation. Plus un peuple sera entour de voisins riches, puissants, ayant de l'industrie, plus il trouvera chez eux de ressources pour ses besoins, d'encouragement pour son industrie. Il sera sans doute oblig de ne cultiver que les denres auxquelles son sol est le plus propre, de n'exercer que les genres d'industrie ou il peut soutenir la concurrence ; mais loin que ce soit une perte pour lui, c'est au contraire un bien pour tous. La libert du commerce tranger est pour un peuple le seul moyen de mettre le com117. Note de Condorcet. Un prince a trs rarement un intrt rel d'abuser du pouvoir, et il est le seul, dans un Etat monarchique, qui puisse en abuser dune manire directe. Les ministres peuvent avoir plus que lui l'intrt d'opprimer, et les grands ou les agents subalternes du gouvernement plus que les ministres ; mais ni les uns ni les autres ne peuvent exercer qu'une oppression indirecte.

160

merce l'abri du monopole. Il lui importe galement que dans la vente de ses denres la concurrence trangre le rende indpendant des commerants nationaux, et que cette mme concurrence, en lui apportant les marchandises trangres, le dfende contre l'avidit de ses manufacturiers. Quand mme les autres nations rejetteraient ses denres, lui fermeraient leurs ports, son intrt serait encore que les siens leur restassent ouverts : une rciprocit de prohibitions ne servirait qu' le priver du secours des trangers, et le condamner payer plus cher ses besoins. L'intrt commun des peuples est d'tre bien gouverns chez eux, d'tre justes envers les trangers comme envers les citoyens, de conserver la paix avec les nations voisines. Les guerres de vanit, les guerres d'ambition les guerres de commerce sont galement sans objet. Jamais un peuple ne peut avoir intrt ni d'en attaquer un autre, ni de gner sa libert, ni de s'emparer, son exclusion, d'une branche de commerce ; et l'on peut dire en gnral et dans le mme sens, que l'intrt d'une nation est d'accord avec l'intrt commun de toutes, comme on a dit que l'intrt bien entendu de chaque individu s'accordait avec l'intrt commun de la socit. Plus les peuples auront de bonnes lois, plus les guerres seront rares. Ce sont les mauvaises lois qui produisent et les haines nationales, et ces passions inquites et turbulentes qui ont agit tant de nations. Que des ides si simples et si naturelles aient t si longtemps ignores, on ne doit pas en tre surpris, si on songe combien, depuis les temps historiques, il y a eu peu de pays o quelques hommes aient cultiv leur raison, et pendant combien peu de temps ils ont pu la cultiver librement. La mthode qui nous conduit des vrits prcises par l'analyse de nos ides, n'a t connue que pour les sciences mathmatiques avant le dernier sicle. C'est a la fin du mme sicle, et dans celui-ci, qu'elle s'est tendue sur toutes les parties des connaissances humaines, et qu'en mme temps elle s'est rpandue dans presque toutes les nations de l'Europe. Mais il paratra peut-tre plus tonnant que la plupart de ces vrits de l'conomie politi-

161

que n'aient pas t adoptes par tous les esprits dans le moment o elles leur ont t prsentes. On peut en accuser sans doute, jusqu' un certain point, l'intrt et les passions ; mais cette cause ne suffirait pas. Ceux qui ont un intrt du moins momentan de combattre ces vrits, ne forment ni la partie la plus nombreuse de la socit, ni celle qui exerce le plus d'empire sur l'opinion gnrale. Quelle est donc la cause du peu de progrs qu'ont fait jusqu'ici des vrits si simples et si importantes? La plupart des hommes, soit par le vice de leur ducation, soit pour n'avoir pas contract l'habitude de rflchir ne jugent point par eux-mmes et reoivent d'autrui toutes leurs opinions. Pour juger par soi-mme, il faut savoir analyser les propositions qu'on examine, et les preuves sur lesquelles on les appuie, examen qui exige du temps, du travail et pour presque toutes les questions, des tudes prliminaires. Dans les sciences physiques, on convient sans peine de son ignorance on avoue que pour les entendre on a besoin de les tudier ; on connat ceux qui passent pour tre instruits, on s'en rapporte eux ; et il suffit que les gens clairs conviennent d'une vrit pour que le reste la croie et la professe. Il n'en est pas de mme dans l'conomie politique. Chacun s'y croit juge ; on n'imagine pas qu'une science qui n'emploie que des mots de la langue usuelle ait besoin d'tre apprise ; on confond le droit social d'avoir un avis sur ce qui intresse la socit, avec celui de prononcer sur la vrit d'une proposition, droit que les lumires seules peuvent donner. On veut juger, et on se trompe118. Connatre la vrit pour y conformer l'ordre de la socit, telle est l'unique source du bonheur public. Il est donc utile, ncessaire mme, d'tendre les lumires, et surtout de les rpandre. Dans une nation o le grand nom118. Note de Condorcet. M. Turgot disait souvent que si une assemble d'tats, une compagnie de magistrature, un corps de prlats et de docteurs, voulaient juger, d'aprs eux-mmes, des questions d'astronomie et de physique, et croyaient avoir le droit de les dcider, ils se tromperaient aussi souvent que sur les objets d'administrations, de commerce, de lgislation, etc., et il et pu en citer plus d'un exemple. Dans ce moment, l'histoire du magntisme ou du bltonisme [thories biologiques et physiques non scientifiques la mode au XVIIIme sicle ; synonyme de charlatanisme. Ed.] ne prouve-t-elle pas galement quel point l'opinion peut s'garer lorsque les ignorants cessent en physique de croire les savants sur leur parole?

162

bre serait vritablement clair et libre de prjugs, il ne pourrait s'tablir que des lois justes et sages ; et en mme temps une nation qui aurait reu
VIE DE du MONSIEUR TURGOT ces lois gnie d'un homme suprieur, ne169 pourrait rester longtemps 170 dans

l'ignorance. Sans doute la plupart des hommes, obligs d'embrasser pour vivre une profession qui remplit tout leur temps, ne peuvent employer s'instruire qu'un espace trs court ; mais d'abord il est ais de sentir que si les lois taient bonnes, si elles ne condamnaient aucune classe de citoyens l'humiliation, si elles favorisaient la division des proprits et des richesses, le nombre des pauvres serait moindre, et le temps que, dans chaque famille, on pourrait consacrer l'ducation, serait moins resserr. En examinant les connaissances physiques, morales, politiques, qu'il serait dsirer de donner tous les hommes, qui suffiraient tous pour l'usage commun de la vie, qui ne sont pas au-dessus de la porte des esprits les moins propres l'tude, qui dvelopperaient le germe des talents dans ceux en qui la nature l'a plac, qui serviraient enfin diminuer l'ingalit entre les hommes des diffrentes classes, et mme ceux des effets de l'ingalit naturelle ou de l'ingalit d'instruction qui peuvent tre nuisibles, M. Turgot avait observ que l'obstacle qui s'opposait ce que tous les hommes puissent acqurir ces connaissances ne venait pas de la nature, mais de nos institutions arbitraires. Si l'on n'enseignait aux enfants que des vrits, si on ne leur parlait que de ce qu'ils peuvent entendre, il n'y aurait presque plus d'esprits faux. On apprendrait plus aisment lire et a crire correctement une langue dont l'orthographe rpondrait exactement la prononciation119. Si les poids, les mesures taient partout uniformes, si leurs divisions taient formes d'aprs une mthode simple et commode ; outre les avantages qu'en retirerait le commerce, la facilit d'acqurir des ides justes et
119. Note de Condorcet. M. Turgot avait form une liste complte de tous les sons de la langue, chacun desquels il proposait d'attacher un caractre, Comme toutes les nuances de la prononciation entraient dans cette liste, il avait port trente huit au moins le nombre de ces caractres, au moyen desquels on aurait appris lire et crire en mme temps avec beaucoup de facilit. Ce travail ne s'est pas retrouv dans ses papiers.

163

nettes sur un objet important dans toute la conduite de la vie, aurait encore plus d'un genre d'utilit. Une morale, fonde sur la nature de l'homme et sur la raison, o l'on commencerait l'instruction par l'analyse et le dveloppement des ides morales, trouverait un accs facile dans tous les esprits. Si les lois taient de simples consquences des principes gnraux du droit naturel, presque tous les hommes en pourraient acqurir une connaissance suffisante pour rgler leur conduite ; non seulement parce que ces lois seraient plus simples, qu'elles embrasseraient moins d'objets, qu'elles pourraient tre crites dans un style plus intelligible, mais encore parce qu'tant lies entre elles et dduites des mmes principes, elles se graveraient plus aisment dans la mmoire120. Si enfin on avait mis dans les sciences physiques et dans l'application de ces sciences aux arts plus de philosophie et de mthode, on sent combien leurs lments seraient plus faciles apprendre. Puis donc que l'tablissement d'une ducation publique vraiment digne de ce nom n'est pas une chimre, le soin de l'tablir et de la perfectionner devient un des premiers devoirs des chefs d'une nation, et ils doivent se garder surtout de l'abandonner aux prtres, dont l'influence directe sur la morale du peuple est incompatible avec le bon ordre les socits121.

120. Note de Condorcet. On doit tre effray sans doute, lorsqu'on voit dans l'Europe entire les hommes assujettis une foule de lois civiles et politiques qu'ils ne peuvent entendre. L'Angleterre n'est pas excepte du malheur gnral. 1 Dans ses lois criminelles, tout ce qui ne tient pas la procdure est presque aussi embarrass, aussi obscur, que chez les autres peuples. 2 Ses lois civiles sont un chef-d'uvre de subtilit juriste, et prouvent combien est dfectueuse cette constitution si vante, qui n'a pas mme song rformer cet abus. 3 Sa lgislation du commerce, des manufactures, des finances, ne le cde, ni en complication ni en draison, celle d'aucun peuple connu. 4 Sa lgislation politique n'est pas mme exempte de ce dfaut ; et la dernire querelle sur la lgitimit de l'lection de Westminster c'est--dire, sur la question la plus importante pour la libert du peuple, en est une preuve sensible. 121. Note de lditeur. Voil qui claire un des reproches que Condorcet fait Adam Smith : ses ides sur les dpenses pour l'ducation publique et le culte religieux, [nous ont] paru n'avoir ni la mme exactitude, ni la mme prcision qu'on admire dans le reste de son ouvrage . Smith se contente de proposer que lEtat rglemente, complte et aide financirement lducation fournie par le secteur priv (par les glises) ; Condorcet semble proposer un grand service public dont lEglise (mais probablement pas les prtres) est carte.

164

M. Turgot regardait comme trs importante toute mthode de simplifier, de rendre plus faciles les oprations de l'esprit quelles qu'elles fussent. On ne peut dtruire l'ingalit d'intelligence, de lumire, entre les individus de l'espce humaine ; elle est une suite de la nature comme de l'tat de socit ; il serait nuisible d'arrter les efforts des hommes suprieurs ; mais (et c'est le but que l'on doit se proposer dans la socit), il est possible de faire en sorte que tous les hommes, tant instruits de ce qu'ils doivent savoir, tant prservs des erreurs par l'ducation, tant l'abri des prestiges de la charlatanerie dans tous les genres, la supriorit de connaissances ou de talent, soit un avantage pour ceux qui la possdent, sans qu'ils puissent trouver dans cette supriorit le moyen de tenir les autres dans la dpendance, ou de les rendre victimes de leur adresse. C'est surtout en facilitant l'instruction par la simplicit et la nettet des mthodes ; en faisant natre, en fortifiant l'habitude de recevoir, d'adopter des notions claires, que l'on peut parvenir ce but. La justesse de l'esprit suffirait alors pour que les hommes n'eussent aucun avantage sensible les uns sur les autres dans les fonctions communes de la vie ; car la justesse est, de toutes les qualits, celle qui influe le plus sur les dtails de la conduite, et celle que la nature a le plus universellement et le plus galement rpandue122. Tout obstacle au progrs des lumires est un mal. Que l'impression soit donc libre. D'abord on ne peut restreindre cette libert sans gner l'exercice des droits naturels. Qu'est-ce en effet qu'imprimer? C'est soumettre aux yeux des autres hommes ses opinions, ses ides. Or, qu'y a-t-il dans cette action de contraire aux droits d'autrui? D'ailleurs, l'examen des opinions, des penses d'un autre, n'est-il pas une des routes qui peuvent conduire la vrit ? Elle est un bien rel ; et ds lors la socit ne peut avoir le droit de priver aucun individu d'un moyen de la connatre. Le danger de
122. Note de Condorcet. Si on songe que chez tous les peuples, sans exception, l'ducation a consist et consiste encore en trs grande partie remplir d'absurdits la tte des enfants, on conviendra que les faits sont plus favorables que contraires cette opinion.

165

l'abus de l'imprimerie est nul. S'il s'agit d'opinions gnrales, toute vrit est utile, et une erreur imprime ne peut tre dangereuse, moins qu'on ne soit pas libre de l'attaquer. S'agit-il de discuter des droits particuliers, des actions qui ont quelque influence sur l'ordre public ? Ce serait alors que les restrictions la libert d'imprimer deviendraient plus tyranniques encore puisqu'au droit gnral d'exposer ses ides, se joint ici le droit non moins sacr de discuter ses intrts. Qu'on examine donc, d'aprs les principes du droit naturel, dans quel cas un imprim peut tre un crime ; qu'alors, comme pour les autres dlits, on fixe en quoi il consiste ; qu'on dtermine les moyens de le constater, et qu'on le soumette une peine. Mais que chaque citoyen conserve le droit d'imprimer, comme celui d'employer son usage un instrument utile, dont il pourrait abuser pour commettre un crime123. M. Turgot regardait l'imprimerie comme l'invention la plus utile aux hommes. C'est elle qui leur assure la jouissance de la vrit, et ces avantages prcieux que recevra chaque gnration nouvelle, du progrs toujours croissant des lumires. Partout o la libert de la presse sera tablie, la vrit finira par triompher de l'erreur, et les abus disparatront la longue. Les grandes injustices particulires seront plus difficiles, car l'opinion gnrale dirige l'autorit, quels qu'en soient les dpositaires ; mais, pour qu'elle ait toute sa force, et pour que sa force soit bien employe, il faut que cette opinion soit publique et prononce. Il y a loin des principes politiques de M. Turgot, ce qu'il trouvait tabli chez la plupart des nations, et l'esprance de les voir s'en rapprocher est encore bien loigne. Toutes, peut-tre, y parviendront un jour ; mais, si la sagesse des gouvernements, si les efforts des hommes clairs doivent h123. Note de Condorcet. M. Turgot avait form le plan de cette partie importante de la lgislation. Dans aucun pays de l'Europe la libert de la presse n'existe rellement ; partout elle est restreinte par des lois. A la vrit, en Angleterre, ces lois sont tombes en dsutude, ou plutt sont excutes arbitrairement ; et comme l'opinion publique est pour la libert, les dcisions des jurs sont presque toujours en sa faveur. Il en rsulte un inconvnient : les libelles [crits diffamatoires. Ed.] y sont tolrs au del des justes bornes, ce qui a beaucoup contribu diminuer en Angleterre le ressort de l'honneur.

166

ter ce moment dans les diffrents pays, ce ne doit pas tre par les mmes moyens : et c'est surtout relativement la facilit plus ou moins grande de se rapprocher du vritable bien, qu'il faut examiner les constitutions, les usages, les prjugs des diffrents peuples. Une constitution rpublicaine est la meilleure de toutes. C'est celle o tous les droits de l'homme sont conservs, puisque celui d'exercer le pouvoir lgislatif, soit par lui-mme, soit par ses reprsentants, est un de ces droits. M. Turgot disait souvent : Je n'ai jamais connu de constitution vraiment rpublicaine124, c'est--dire, de pays o tous les propritaires eussent un droit gal de concourir la formation des lois, de rgler la constitution des assembles qui rdigent et promulguent ces lois, de leur donner la sanction par leur suffrage, et de changer, par une dlibration rgulire, la forme de toutes les institutions publiques. Partout o ces droits n'existent pas d'une manire lgale, il n'y a pas de rpublique125, mais une aristocratie plus ou moins vicieuse laquelle on en a donn le nom : et on regardera comme les plus nuisibles au bonheur commun celles o les hommes qui exercent l'autorit ont un intrt contraire l'intrt gnral, parce qu'alors ce sont celles o volontairement on fait le plus de mal. Ensuite viennent celles qui opposent le plus dobstacles aux lumires, o il
124. Note de Condorcet. M. Turgot avait cess de vivre avant la fin de la guerre, et, il craignait pour les Etats-Unis d'Amrique l'influence de l'esprit mercantile et celle des prjugs anglais, relativement la constitution des Etats, l'impt, aux lois prohibitives, aux commerces exclusifs, etc. Voyez sa lettre M. Price. L'poque de la paix tait pour ces Etats un moment de crise, et il tait difficile d'en prvoir les suites. Mme aujourd'hui il le serait encore de prononcer sur leur avenir, puisque le sort de la libert amricaine est attach lexistence de l'aristocratie hrditaire et militaire que les officiers de l'arme ont essay d'tablir sous le nom d'Ordre de Cincinnatus. 125. Note de lditeur. On remarque nouveau cette manire trs ancienne de sexprimer chez certains partisans du droit naturel (que lon trouve dj chez Cicron) et qui consiste utiliser les mots cl de lthique et de la lgislation de deux manires. Plus haut, en comparant les monarchies avec les rpubliques, Condorcet avait utilis lexpression rpublique pour dsigner nimporte quel Etat o le pouvoir lgislatif est aux mains dune assemble lue. Lexpression dsignait donc des Etats comme le Royaume Uni, les Pays Bas, Venise, etc.. Maintenant lexpression est rserve pour dsigner la perfection en la matire, seuls les Etats o tous les droits sont respects sont des rpubliques. En utilisant le mot dans cette acception, la conclusion nest pas que la monarchie est meilleure que la rpublique (comme plus haut), mais plutt qu il nexiste nulle part des rpubliques . Les mots loi , droit , constitution , etc., sont utiliss de la mme manire. Le mme auteur crit un endroit que partout les constitutions sont oppressives (si elles sont oppressives cest quelles existent), et ailleurs il crit qu aucun pays ne possde une constitution .

167

faut plus d'efforts et de temps pour ramener l'opinion publique la vrit, celles o cette opinion publique a moins de puissante, celles enfin o il est le plus difficile de former et de suivre un plan rgulier de rformation. Le droit de contribuer avec galit la formation des lois est, sans doute, un droit essentiel, inalinable et imprescriptible qui appartient tous les propritaires. Mais, dans l'tat actuel des socits, l'exercice de ce droit serait presque illusoire pour la plus grande partie du peuple, et la jouissance libre et assure des autres droits de la socit a une influence bien plus tendue sur le bonheur de presque tous les citoyens. D'ailleurs, ce droit n'a plus la mme importance, si l'on regarde les lois, non comme l'expression d la volont arbitraire du plus grand nombre, mais comme des vrits dduites par la raison des principes du droit naturel, et adoptes comme telles par la pluralit. La seule diffrence alors est que le consentement ces vrits est tacite dans une constitution, tandis que, dans une autre, il est public et assujetti des formes lgales et rgulires : ainsi, au lieu de l'intrt trs grand de n'tre pas soumis la volont arbitraire d'un autre, on a celui de n'tre soumis qu' une raison claire qui n'impose que des lois utiles au bonheur gnral, et de vivre sous une constitution qui puisse donner une esprance bien fonde de voir s'tablir de telles lois. Sous ce point de vue, les monarchies ont de grands avantages : 1 Le monarque n'a et ne peut avoir aucun intrt de faire de mauvaises lois, avantage qui n'existe dans aucune aristocratie, c'est--dire, dans aucun des gouvernements rpublicains anciens et modernes de notre hmisphre. 2 Souvent il peut agir conformment l'opinion des hommes clairs, sans attendre qu'elle ait entran l'opinion gnrale, et il doit opposer moins de rsistance l'ordre naturel qui tend rendre cette opinion de plus en plus conforme la vrit. 3 Enfin, on peut esprer dans cette constitution, que les mauvais lois seront attaques avec moins de mnagement, et suivant un plan plus rgulier et mieux combin. Des peuples naissants ou peu nombreux peuvent seuls avoir un lgislateur qui ne soit pas un monarque.

168

On ne peut pas dire qu'un monarque soit intress dfendre la discussion des principes de la lgislation, et empcher sa nation de connatre quelles lois contribueraient le plus au bonheur public126. En effet, si la flicit du peuple dpend plus de la sagesse des lois, que de la forme sous laquelle elles reoivent leur sanction, il est clair que plus un monarque emploiera son autorit donner de bonnes lois, plus cette autorit sera sacre, et moins le peuple mme aura d'intrt regretter une constitution libre. On doit viter dans la rforme des lois : 1 tout ce qui peut troubler la tranquillit publique ; 2 tout ce qui produirait des secousses trop vives dans l'tat d'un grand nombre de citoyens ; 3 tout ce qui heurterait de front des prjugs ou des usages gnralement reus. Quelquefois une loi ne peut produire tout le bien qu'elle promet, ou mme ne peut tre excute tant que l'opinion s'lvera contre elle ; et il faut alors commencer par changer l'opinion. Les lois qui prparent des changements ncessaires peuvent tre diffrentes pour les diffrents peuples, parce que ces lois sont faites contre des prjugs, des abus qui n'ont ni la mme origine ni les mmes effets ; mais les lois qui tablissent ensuite l'ordre le plus utile la socit doivent tre les mmes partout, puisqu'elles doivent tre fondes sur la nature de l'homme, sur ses droits, qui partout sont les mmes. C'est dans le moment de cette rforme que l'impossibilit de faire des lois rigoureusement justes, rduit les obligations du lgislateur ne faire que des lois dont il rsulte une moindre injustice.
126. Note de lditeur. On ne peut viter de constater un sorte dclectisme ici ; Condorcet est clairement en train de justifier la restriction dun droit naturel (le droit quont les propritaires dlire ceux qui font les lois) avec des arguments dutilit ( bonheur public ). Difficile dans ce cas de ne pas rappeler ce qucrit Hume sur le principe dutilit publique : Examinez les uvres de ceux qui crivent sur le droit naturel ; vous trouverez toujours que, quels que soient leurs principes de dpart, cest l quils finissent en dernire instance (Enqute sur les principes de la morale, section III, partie II, 156). On peut constater aussi que lorsque Condorcet dsapprouve une mesure qui a t justifie par des considrations de bien-tre (utilitaristes), il utilise lexpression quelque peu pjorative de considrations dutilit publique ; par contre, lorsquil lapprouve, comme dans ce cas, il se sert dune expression plus agrable et parle de contribution au bonheur public . Nous sommes la limite de la dformation. Il ne pouvait pas ignorer que lutilit publique dont parlent Hume et Helvtius nest rien dautre que le bonheur public .

169

Les principes de la politique extrieure sont sujets aux mmes modifications. Si les vrais intrts communs tous les peuples sont mconnus par vos voisins, alors la perte d'une puissance qu'ils employaient contre vous peut tre pour vous un avantage rel : alors, quoique le maintien de la tranquillit gnrale soit l'intrt commun de tous les peuples, on peut regarder certaines rvolutions comme avantageuses. C'est ainsi que la destruction de l'empire ottoman serait un bien rel pour toutes les nations de l'Europe, en ouvrant au commerce des routes nouvelles, en dtruisant le monopole de celui de l'Inde ; et un bien pour l'humanit entire en entranant l'abolition de l'esclavage des ngres ; et parce que dpouiller un peuple oppresseur, ennemi de ses propres sujets, ce n'est point attaquer, mais venger les droits communs de l'humanit. Ainsi, ce qui semblerait au premier coup d'il tre une exception aux principes gnraux, n'est au contraire qu'un moyen de dtruire les obstacles qui empchent de les adopter dans toute leur intgrit ; et il n'en est ni moins gnralement ni moins strictement vrai, qu'il n'existe jamais aucune raison pour la puissance souveraine, de gner les citoyens dans lexercice de leurs droits, ni de violer la justice lgard des trangers. Les rpubliques fdratives paraissaient M. Turgot un des meilleurs moyens de concilier la sret d'un Etat contre les invasions trangres, et sa puissance pour se dfendre, avec la tranquillit intrieure, et enfin d'assurer l'indpendance des Etats qui n'ont pas une vaste tendue. Il croyait que tous les peuples voisins qui ont la mme langue, la mme manire de vivre, les mmes usages, devaient naturellement former ces associations ; et il avait mdit longtemps sur les moyens de donner ces ligues une consistance solide et durable, et de les tablir sur des principes fixes. Celles qui existent en Europe ont t formes au hasard et d'aprs les circonstances mais grce aux lumires et l'esprit qui rgnent dans ce sicle, l'Amrique pouvait se crer un systme de constitution plus rgulier, plus

170

simple, mieux combin ; et cette esprance avait engag M. Turgot s'occuper avec plus d'intrt encore de cet objet presque neuf en politique. La seule difficult qui se prsente dans ces constitutions, consiste trouver les moyens de former une union que rien ne puisse altrer, et de se procurer dans les affaires extrieures des forces suffisantes qu'on puisse employer avec clrit sans nuire cependant l'indpendance que chaque rpublique particulire doit conserver dans son intrieur, et sans que les forces prpares pour leur dfense commune puissent jamais tre employes contre elles. Si chaque Etat adoptait une lgislation conforme aux principes droit naturel ; si par consquent la libert du commerce et de l'industrie n'tait gne ni par des prohibitions, ni par des privilges, ni par les droits fiscaux on aurait dj aplani une grande partie de ces obstacles, et tari les sources de dsunion les plus dangereuses. La manire de se rendre les hommes accuss d'un dlit sur un territoire et rfugis sur un autre, deviendrait encore trs simple, si, en se conformant aux mmes principes, la loi ne mettait au nombre des dlits que de vritables crimes. Ils seraient les mmes partout, les peines seraient peu diffrentes ; ainsi, aucune raison tire de l'humanit ou de la justice ne pourrait s'opposer ce que ces accuss fussent rendus. Mais l'tat o ils ont cherch un refuge doit offrir une protection l'innocence opprime ; l'accus ne doit donc tre rendu que dans le cas o, d'aprs un examen scrupuleux du crime et des preuves dj acquises contre lui, un tribunal de l'tat o il a cherch un asile aurait jug qu'il est prouv que l'accusation n'est pas l'ouvrage de la vengeance, de l'intrt, des prjuges du moment ; et que l'instruction faite contre l'accus en son absence suffirait pour prononcer qu'il est coupable, si ses dfenses ne pouvaient affaiblir les preuves qui en rsultent. Les disputes sur les limites doivent tre dcides avant la confdration ; et le peu d'importance d'attacher un canton de plus ou de moins chaque

171

rpublique rendrait presque toujours cette dcision facile, si le commerce tait partout galement libre ; si partout les charges publiques, leves directement sur les terres, ne s'tendaient qu'aux dpenses ncessaires. Il ne resterait donc que les disputes sur des terrains nouvellement acquis, sur des changements produits dans le cours des rivires ; et pour ces diffrends, il serait facile de convenir d'une lgislation d'aprs laquelle le conseil suprme de la confdration dciderait chaque question particulire et o, quant aux nouvelles possessions, on laisserait chaque propritaire ou l'assemble des propritaires de chaque canton, libre de s'associer celui des Etats voisins qui lui paratrait mriter la prfrence. Le mme conseil dciderait galement les contestations sur le tort que les travaux publics, entrepris pour le bien d'un Etat peuvent faire aux Etats voisins. Les objets qui restent rgler sont le droit de faire la guerre ou la paix : l'administration du militaire et celle de l'impt destin pour tre employ la dfense ou l'avantage commun de la confdration. Il parat d'abord ncessaire que chaque Etat renonce au droit de faire la guerre ou la paix, de former des traits, et qu'il faut laisser ce droit en entier au corps qui reprsentera la totalit de la confdration. On peut, pour viter les inconvnients de ce pouvoir, tablir : 1 que ce corps n'aura le droit de dclarer la guerre qu' une grande pluralit de ses membres, et seulement dans le cas dinvasion ; 2 que, dans tout autre cas, il faudra ncessairement une pluralit, non des voix des membres de ce conseil, mais des Etats, dont les reprsentants seront alors obligs de se conformer au vu de leurs commettants. Mais les dtails de la conduite de la guerre seraient toujours rgls la pluralit des voix. Les traits doivent, par les mmes raisons, tre rdigs seulement d'aprs le vu de la pluralit des membres, except le cas o il s'agirait de faire le sacrifice d'un territoire appartenant un des membres de la conf-

172

dration ; ce qui ne pourrait avoir lieu que de son consentement ou de l'avis d'une trs grande pluralit des autres Etats. L'administration du militaire prsente de beaucoup plus grandes difficults. En effet, on ne peut, sans exposer la libert commune, mettre l'arme dans la dpendance du conseil suprme, ni laisser la libert chaque Etat d'en former une suivant sa volont. Mais on pourrait viter ces inconvnients par des prcautions trs simples : 1 le conseil suprme dciderait des places fortes qu'il conviendrait d'tablir dans chaque Etat aux dpens du trsor commun ; mais la garnison de ces places en temps de paix serait forme des milices de l'tat particulier qui en nommerait tous les officiers ; 2 il n'y aurait de troupes rgles, en temps de paix, que ces milices rgulires formes par chaque Etat et destines ces garnisons ; mais, dans chaque canton, les citoyens en tat de porter les armes formeraient des espces de milices, liraient leurs officiers, et se rassembleraient librement, chaque anne, pour quelques exercices. Chaque Etat se chargerait d'tablir une ou plusieurs coles de gnie, d'artillerie et de tactique, o l'on enseignerait ces parties de l'art militaire aux citoyens qui voudraient les apprendre et o l'on donnerait des encouragements ceux qui se distingueraient. Par ce moyen, on aurait en grande partie les avantages d'une arme sur pied, sans en avoir les dangers, et au moment de la guerre, chaque Etat trouverait prts ses officiers et les soldats ncessaires pour former son contingent. On pourrait ne lever l'arme qu' la dclaration de guerre et la licencier au moment de la paix ; l'tat actuel des lumires permettant de suppler des connaissances pratiques dont l'acquisition exposerait quelque danger, par une thorie qui n'en peut avoir aucun. Le soin de former les arsenaux, tant pour l'arme de terre que pour la marine, serait galement remis chaque Etat, mais d'aprs la dcision de lassemble gnrale ; eu sorte que, pendant la paix, chaque Etat serait charg de l'administration, et qu'en temps de guerre, au contraire, tout dpendrait du conseil suprme, qui, par les moyens dj exposs, n'ayant le pouvoir de faire la

173

guerre, hors le cas d'invasion, que par le consentement d'une grande pluralit des Etats particuliers, ne pourrait jamais acqurir une autorit militaire ni longue, ni dangereuse. Quant l'administration des finances, chaque Etat lverait l'imposition qui serait ncessaire ses dpenses particulires ; et, pour les dpenses gnrales, on les distinguerait en dpenses annuelles et de paix, telles que les frais du conseil suprme, les dpenses des affaires trangres, l'entretien des places fortes et des arsenaux ; enfin, quelques tablissements gnraux qu'on peut regarder comme utiles tous. La somme ncessaire a ces dpenses serait fixe chaque anne ; on imprimerait le tableau de cette dpense, et, l'anne d'aprs, on dciderait, d'aprs ce tableau, la pluralit des voix des Etats, et d'aprs leurs instructions, s'il faut augmenter ou diminuer cette somme, en exigeant, si les Etats sont un peu nombreux, une plus grande pluralit, tant pour augmenter que pour diminuer. Pour les dpenses pendant la guerre, on ne peut prendre qu'un de ces quatre partis, ou une imposition suffisante, ou un trsor rassembl d'avance, ou un papier-monnaie, ou des emprunts. Le premier de ces moyens est insuffisant dans un grand nombre de circonstances. Le second a l'inconvnient d'enlever la circulation des capitaux qui pourraient tre utiles : on ne pourrait y remdier qu'en partie, en prtant ces fonds a des particuliers, opration qui exposerait des pertes, et ouvrirait une source d'abus et de dsordres. La ressource de multiplier le papier-monnaie pendant la guerre, ne peut tre sans danger que dans le cas o il serait retir successivement la paix ; or, ce moyen produirait alors prcisment le mme effet que des emprunts en annuits ; et on serait, de plus, expos au danger des pertes causes par le manque de confiance, danger plus grand et moins born que celui de l'augmentation d'intrt dans les emprunts. Ces emprunts, s'ils

174

sont rembourss par des annuits fixes plus ou moins longues, sont donc le meilleur moyen de pourvoir des dpenses extraordinaires. La rpartition des impositions entre les Etats est peut-tre impossible faire d'une manire quitable, s'il n'est pas convenu dans la confdration que, sous aucun prtexte, il n'y aura d'autre taxe que celle qui doit tre regarde comme la seule juste, une taxe directe sur le produit net des terres. En effet, chaque Etat contribuerait raison de ses facults, qui ne peuvent tre alors un secret ; et il suffirait d'tablir un moyen de corriger les dfauts de proportion certaines poques fixes. C'est aux prjugs, qui ont empch d'tablir exclusivement cette forme d'impt, que sont dus les troubles qui divisent aujourd'hui lAngleterre et l'Irlande. On peut attribuer presque uniquement la mme cause et aux mauvaises lois de commerce la sparation de l'Angleterre d'avec ses colonies ; car, en politique comme pour les autres sciences, l'erreur et la vrit, et par consquent le bien et le mal qui en rsultent, se tiennent et s'enchanent mutuellement et un seul principe faux sur une seule partie, suffit pour porter dans toutes l'erreur et le dsordre. Il y a, comme nous l'avons dj observ, deux manires de compter les voix dans le conseil suprme de la confdration : l'une par la pluralit des dputs ; l'autre, par celle des cantons. La premire doit tre adopte pour tout ce qui demande la fois de la clrit et de la discussion. Dans les autres cas, il faut prendre la pluralit des cantons, dont les dputs voteront alors suivant le vu de leurs commettants. Enfin, pour que, dans les cas o ces dputs votent d'aprs leur vu particulier ils n'abusent point de leur pouvoir il faut que le corps charg de les lire conserve le droit de les rvoquer, sans allguer aucune autre cause que sa volont, mais en assujettissant cette volont des formes, et surtout en exigeant une grande pluralit, afin de rendre trs rares ces destitutions, qui affaibliraient le pouvoir

175

et l'union du corps fdratif. Cette loi suffirait en mme temps pour enlever ce conseil suprme le droit si dangereux de prolonger la guerre. Telles taient les principales vues de M. Turgot sur cet objet ; et on voit combien elles taient lies avec le reste de ses principes, et combien la constitution d'un grand Etat rpublicain devrait diffrer peu de celle d'une rpublique fdrative, combien mme, aux formes prs, destines limiter le pouvoir du conseil suprme, cette administration se trouverait rapproche de celle qui convient toutes les grandes nations. (Voyez ci-dessus, page 101 et suivantes, le projet des municipalits.) Mais est-il possible que jamais les hommes se conforment, en gnral, des vues dictes par la saine raison? Non seulement M. Turgot l'esprait, mais il regardait une perfectibilit indfinie comme une des qualits distinctives de l'espce humaine. Les effets de cette perfectibilit toujours croissante lui paraissaient infaillibles. L'invention de l'imprimerie en a sans doute avanc les progrs, et mme a rendu impossible toute marche rtrograde ; mais cette invention tait elle-mme une suite de l'usage de la lecture rpandu dans un grand nombre de pays. L'Imprimerie, telle qu'elle est en usage, n'est pas le seul moyen de multiplier les copies, et si celui-ci avait chapp, il s'en serait ncessairement prsent d'autres. Cette perfectibilit lui paraissait appartenir et au genre humain en gnral, et chaque individu en particulier. Il croyait, par exemple, que les progrs des connaissances physiques, ceux de l'ducation, ceux de la mthode dans les sciences, ou la dcouverte de mthodes nouvelles, contribueraient perfectionner l'organisation, rendre les hommes capables d runir plus d'ides dans leur mmoire et d'en multiplier les combinaisons : il croyait que leur sens moral tait galement capable de se perfectionner. Selon ces principes, toutes les vrits utiles devaient finir un jour par tre gnralement connues et adoptes par tous les hommes. Toutes les anciennes erreurs devaient s'anantir peu peu, et tre remplaces par des

176

vrits nouvelles. Ce progrs, croissant toujours de sicle en sicle, n'a point de terme, ou n'en a qu'un absolument inassignable dans l'tat actuel de nos lumires. Il tait convaincu que la perfection de l'ordre de la socit en amnerait ncessairement une non moins grande dans la morale ; que les hommes deviendraient continuellement meilleurs mesure qu'ils seraient plus clairs. Il voulait donc qu'au lieu de chercher lier les vertus humaines a des prjugs, les appuyer sur l'enthousiasme ou sur des principes exagrs, on se bornt convaincre les hommes par raison, comme par sentiment, que leur intrt doit les porter la pratique des vertus douces et paisibles ; que leur bonheur est li avec celui des autres hommes. Le fanatisme de la libert, celui du patriotisme, ne lui paraissaient pas des vertus, mais, si ces sentiments taient sincres, des erreurs respectables d'mes fortes et leves qu'il faudrait clairer et non exalter. Il craignait toujours que, soumises un examen svre et philosophique, ces vertus ne se trouvassent tenir l'orgueil, au dsir de l'emporter sur les autres ; que l'amour de la libert ne ft celui de la supriorit sur ses concitoyens, l'amour de la patrie, le dsir de profiter de sa grandeur ; et il le prouvait, en observant combien il importait peu au plus grand nombre ou d'avoir de l'influence sur les affaires publiques, ou d'appartenir une nation dominatrice. Il ne doutait pas que chaque sicle, par les progrs de l'agriculture, ceux des arts, ceux de toutes les sciences, n'augmentt, pour toute classe d'hommes, leurs moyens de jouissance, ne diminut leurs maux physiques, ne leur apprt prvenir ou dtourner quelques uns des flaux qui les menacent. Les nations tendent se rapprocher : bientt tout ce que le sol produit, tout ce que l'industrie a cr dans les diffrents pays, deviendra un bien commun l'espce humaine. Tous les peuples doivent finir par reconnatre les mmes principes, par employer les mmes connaissances, par se runir pour les progrs de la raison et du bonheur commun.

177

M. Turgot voyait que les principes fondamentaux de la lgislation et ceux de l'administration avaient dj frapp les regards de quelques hommes, en trop petit nombre, la vrit. Il voyait que l'objet et les droits de la socit, les devoirs des chefs qui la gouvernent, les droits des citoyens qui la composent avaient t fixs. Mais il tait loin de penser qu'une lgislation dirige d'aprs ces principes, o cet objet serait rempli, o ces droits seraient conservs, ft ds lors parvenue au dernier terme de la perfection. Le temps seul et les progrs des lumires pouvaient conduire non pas atteindre ce point, mais s'en approcher sans cesse. Il esprait qu'un jour viendrait o les hommes, dsabuss du projet fantastique d'opposer les nations aux nations, des pouvoirs d'autres pouvoirs, des passions des passions, des vices des vices, s'occuperaient couter ce que la raison leur dicterait pour le bonheur de l'humanit. Pourquoi la politique, fonde, comme toutes les autres sciences, sur l'observation et le raisonnement, ne se perfectionnerait-elle pas mesure que l'on porterait dans les observations plus de finesse et d'exactitude, dans le raisonnement plus de prcision, de profondeur et de justesse? Oserons-nous fixer jusqu'o pourraient atteindre en ce genre des esprits fortifis par une meilleure ducation, exercs de bonne heure des combinaisons d'ides plus varies et plus tendues, accoutums manier des mthodes la fois plus gnrales et plus faciles ? Gardons-nous de dsesprer du sort de l'espce humaine ; osons envisager dans l'immensit des sicles qui nous suivront, un bonheur et des lumires dont nous ne pouvons mme nous former qu'une ide vague et indtermine. Comptons sur cette perfectibilit dont la nature nous a dous, sur le pourvoir du gnie, dont une longue exprience nous met en droit d'attendre des prodiges, et consolons-nous de ne pas tre tmoins de ces temps plus heureux, par le plaisir de les prvoir, d'en jouir d'avance, et peut-tre par la satisfaction plus douce encore d'en avoir acclr de quelques instants l'poque trop loigne.

178

Ainsi, loin de croire les lumires funestes au genre humain, M. Turgot regardait la facult de les acqurir comme le seul remde ses maux, et comme la vritable justification de l'ordre, imparfait nos yeux, mais tendant toujours se perfectionner, qu'il observait dans les choses humaines, dans l'univers considr par rapport nous. L'histoire le confirmait dans son opinion. Sans tre branl par les dclamations des adorateurs de tout ce qui est ancien, il jugeait son sicle, et le croyait suprieur ceux qui l'ont prcd, en raison, en lumires, et mme en vertu. Nos gens corrompus d'aujourd'hui disait-il souvent, auraient t des capucins il y a cent ans. Il regardait l'amour de la gloire comme un ressort utile ; mais il voyait plus d'un inconvnient dans ses effets. D'abord, si on excepte celle qu'un homme doit ses ouvrages dans les lettres, ses progrs dans la philosophie, ses dcouvertes dans les sciences et dans les arts, elle lui paraissait presque toujours distribue au hasard. L'opinion du vulgaire la rpand avec injustice, la prodigue ceux qui savent le sduire, la refuse aux vritables talents et aux vertus relles. En lisant l'histoire, M. Turgot voyait les historiens, dont la postrit est presque toujours l'cho servile, clbrer tantt des tyrans, tantt des ministres oppresseurs. Quelquefois les monuments nous permettent de dmler la vrit et de rendre une justice tardive ; mais souvent ils nous manquent, ou mme l'erreur se perptue en dpit d'eux, et l'amour d'une fausse gloire fait commettre des injustices aux conqurants, ou apprend un ministre habile l'art d'acqurir peu de frais une rputation usurpe. M. Turgot voyait aussi dans l'amour de la gloire un obstacle au progrs de quelques parties des connaissances humaines : il croyait que l'amour de l'tude et le plaisir de s'occuper avaient eu autant de part aux grandes dcouvertes que le dsir de s'illustrer ; et il voyait en mme temps, qu'aussi longtemps que la plupart des hommes travailleraient dans la vue d'obtenir quelque renomme, les recherches qui demandent de longues observations, et o des vrits importantes ne peuvent tre que le prix de tra-

179

vaux continus pendant plusieurs gnrations, seraient ncessairement ngliges. Mais dans une lgislation plus conforme au vu de la nature, aux lois de la raison, les hommes employs aux affaires publiques tant en moindre nombre, les grandes fortunes devenant plus difficiles, et le luxe disparaissant par une distribution plus gale des richesses, les occupations de l'esprit, les recherches utiles deviendront une occupation plus gnrale. On n'aura plus besoin d'tre excit, pour s'y livrer, ni par l'esprance de la gloire, ni par les rcompenses littraires127. C'tait par ce mme principe de la perfectibilit de l'espce humaine, que M. Turgot ne regardait ni aucun objet d'tude comme assez minutieux pour tre nglig, ni aucune spculation comme inutile. Tout ce qui pouvait conduire un jour la dcouverte d'une vrit, ou contribuer former un chanon dans le systme entier des connaissances humaines, tout ce qui pouvait un jour tre susceptible de quelque application, lui paraissait mriter d'occuper les hommes. Il regardait mme l'occupation, l'habitude de cultiver son esprit par le travail et par l'tude, comme un bien rel et comme un prservatif contre les vices du dsuvrement. Celui qui n'a besoin de places, ni de fortune, ni de considration, pour trouver, d'une manire douce, la fin de chaque jour, est bien prs d'tre vertueux ; et M. Turgot tait convaincu que la nature a mis dans le cur de tous les hommes les sentiments qui peuvent leur faire aimer la vertu, et qu'il faut surtout travailler empcher qu'ils n'aient un intrt trop grand d'tre vicieux. Avoir expos les opinions et les principes de Turgot, c'est avoir peint son caractre. S'il est rare que dans les hommes le caractre et la conduite soient conformes leurs principes, c'est que presque jamais ils n'ont rel127. Note de Condorcet. M. Turgot pensait sur les acadmies comme sur tous les tablissements qui ne sont pas ncessaires l'ordre de la socit. Il ne les croyait que d'une utilit momentane. Mais, par exemple, il pensait que les acadmies seraient utiles tant que les encouragements qu'elles donnent seraient ncessaires aux sciences, et surtout tant que les lumires tant peu rpandues, et les prjugs subsistant encore en grand nombre, on aurait besoin de ces compagnies pour opposer une barrire aux charlatans ; et qu'en mme temps elles conserveraient assez de pouvoir sur l'opinion pour que cette barrire ft respecte.

180

lement les principes qu'ils affectent par l'hypocrisie ou par vanit ; c'est que leurs principes sont presque toujours prjugs qu'ils ont reus, et non des vrits dont ils sentent les preuves ; c'est que leur raison n'est point eux. Comme M. Turgot, au contraire, n'avait adopt aucun principe sans l'avoir analys, sans tre parvenu en avoir une conviction intime, tous ses sentiments taient une suite de ses opinions, toutes ses actions taient diriges par sa raison. Des lors on voit pourquoi, svre pour sa morale, il tait indulgent sur la conduite des autres, qu'il croyait souvent moins coupables que les institutions sociales ; pourquoi, de toutes les actions des hommes, celles qui tenaient l'abus de la force et au mpris pour la vrit excitaient le plus son indignation, parce qu'il croyait que la connaissance de la vrit tait le fondement de leur bonheur, et un sentiment de bienveillance pour les autres la source des vertus ; pourquoi enfin, convaincu que les lumires rpandues dans de bons ouvrages taient un des plus grands services qu'on pt rendre la socit, il ne pouvait pardonner ni ceux qui, par des atteintes la libert d'crire, nuisaient aux progrs des lumires, ni ceux qui osaient soutenir dans leurs ouvrages des opinions qu'ils ne pouvaient croire. Les charlatans, quel que ft leur habit et leur masque, lui inspiraient une aversion mle de dgot, parce que tromper les hommes, ou leur faire du mal, tait une mme chose ses yeux. Cette conviction forte de l'esprit, si elle s'unit au courage, produit la force de caractre ; et on sent combien elle doit tre rare. M. Turgot la possdait, et ne pouvait s'empcher de mpriser les hommes qui en taient privs. Aussi, trs indulgent pour ceux qui se livraient ou qui cdaient leur penchant pour la volupt, devenait-il inexorable lorsqu'ils mlaient leurs plaisirs des pratiques religieuses, parce que ce mlange prouvait ou une pusillanimit honteuse, ou une coupable hypocrisie. Sa haine contre les mchants tait franche et irrconciliable ; il prtendait mme que les honntes gens taient les seuls qui ne se rconciliassent jamais, et que les fripons savaient nuire ou se venger, mais ne savaient point har. La satire, si elle tait vraie, si elle avait pour objet le

181

vice et surtout des crimes publics, ne lui paraissait qu'une action de justice. Il croyait qu'on pouvait cacher son nom, parce qu'il ne fallait pas que, pour montrer son courage, un homme honnte s'expost une oppression injuste ; et l'homme le plus vertueux qui peut-tre ait jamais exist a fait des vers satiriques. Il ne pouvait dissimuler sa haine pour les mchants, son mpris pour la lchet ou les bassesses : ces sentiments se peignaient involontairement sur son visage, dans ses regards, dans sa contenance. Ce dfaut d'empire sur son extrieur, qui tenait la candeur de son me, contribuait, autant que l'ducation contrainte qu'il avait reue, l'espce de timidit et d'embarras qu'il avait dans le monde. Il tait parvenu laisser avancer devant lui un mauvais raisonnement, et mme, quoique rarement, de mauvais principes sans les combattre, et a ne plus disputer en faveur de la vrit : mais il n'avait pu commander le silence sa physionomie. Comme cette haine pour les mchants n'tait que la suite de son amour pour l'humanit, elle ne lui a inspir ni injustice, ni vengeance. Elle n'influait pas mme sur ses jugements. Il louait son ennemi le plus acharn d'une chose louable, le dfendait d'une imputation injuste, lui accordait le mrite ou les qualits qu'il avait rellement ; mais il ne se croyait pas oblig de trahir la vrit pour faire louer sa grandeur d'me, ni d'pargner le vice ou le crime, parce qu'il en avait t la victime. Son dsintressement tait celui que donnent un esprit de justice rigoureuse, une apprciation exacte des avantages de la richesse et la vritable lvation de l'me. Aussi le dsintressement qui tient la vanit, dont on veut se faire un mrite, n'excitait que sa compassion ou son mpris. Portant la vertu de l'humanit au plus haut degr, il l'exerait avec toute la dlicatesse, et, si j'ose le dire, avec tout le raffinement dont elle est susceptible. Il devait tre bienfaisant, mais il l'tait sans ostentation, et il croyait que cette vertu n'est qu'une faiblesse, a moins qu'en la soumettant la raison, on ne la fasse servir a l'utilit commune. Tous ses sentiments taient purs, tous

182

ses premiers mouvements taient doux ou courageux, et son me calme, pleine de candeur et de justice, offrait a ceux qui pouvaient la contempler, un spectacle la fois dlicieux et sublime. Cet accord constant entre sa conduite et ses principes, ses sentiments et sa raison ; cette runion d'une justice inbranlable la plus douce humanit, des vertus les plus fortes aux qualits les plus aimables, de la sensibilit la fermet du caractre, de la justesse d'esprit la subtilit, de la mthode dans les raisonnements la hardiesse dans les ides, d'une analyse fine des vues vastes, de la profondeur l'exactitude dans les dtails ; ce mrite si rare d'avoir tout embrass dans ses connaissances, et le mrite plus rare encore d'avoir port dans ce vaste ensemble tant de nettet et de justesse ; cette constance inbranlable dans ses opinions sans les exagrer jamais : toutes ces qualits formaient un ensemble unique peut-tre dans l'histoire des hommes, et qui ne pouvait se montrer que chez une nation paisible et cultive que dans un sicle clair. Quelques hommes ont exerc de grandes vertus avec plus d'clat, ont eu des qualits plus brillantes, ont montr dans quelques genres un plus grand gnie, mais peut-tre jamais aucun homme n'a-t-il offert l'admiration un tout plus parfait et plus imposant. Il semblait que sa sagesse et sa force d'me, en secondant les dons heureux de la nature, ne lui avaient laiss d'ignorance, de faiblesse et de dfauts, que ce qu'il est impossible un tre born de n'en pas conserver. C'est dans cette runion si extraordinaire, que l'on doit chercher la cause, et du peu de justice qu'on lui a rendu et de la haine qu'il a excite. L'envie semble s'attacher encore plus ce qui approche de la perfection, qu' ce qui, en tonnant par la grandeur, lui offre par un mlange de dfauts et de vices, une consolation dont elle a besoin. On peut se flatter d'blouir les yeux, d'obtenir le titre d'homme de gnie en combattant ou en flattant avec adresse les prjugs populaires ; on peut esprer de couvrir ses actions du masque d'une vertu exagre : mais la pratique constante de la vertu simple et sans faste, mais une raison toujours tendue, toujours in-

183

branlable dans la route de la vrit, voil ce que l'hypocrisie, ce que la charlatanerie dsespreront toujours d'imiter, ce qu'elles doivent tcher d'touffer et de dtruire. Pour bien juger M. Turgot, il fallait le connatre tout entier. On pouvait le trouver froid, et sa raison seule l'avait prserv d'tre un homme trs passionn : on le jugeait ddaigneux, et jamais homme ne sentit une estime plus profonde pour les talents et les vertus, et ne mit pas de prix aux efforts de la mdiocrit modeste et utilement employe. Il paraissait minutieux, et c'tait parce qu'il avait tout embrass dans de vastes combinaisons, que tout tait devenu important ses yeux par des liaisons que lui seul souvent avait su apercevoir. On le croyait susceptible de prvention, parce qu'il ne jugeait que d'aprs lui-mme, et que l'opinion commune n'avait sur lui aucun empile. On lui croyait de l'orgueil, parce qu'il ne cachait ni le sentiment de sa force, ni la conviction ferme de ses opinions, et que sentant combien elles taient lies entre elles, il ne voulait ni les abandonner dans la conversation, ni en dfendre sparment quelque partie isole. Ces opinions elles-mmes n'taient pas connues ; il n'existait en Europe qu'un trs-petit nombre d'hommes en tat d'en saisir l'ensemble et de les juger ; et comme il ne s'agissait pas de dcouvertes isoles sur une seule science, d'ouvrage soumis au public, comment l'opinion entrane par le prjug aurait-elle pu le juger avec justice? Ainsi, l'homme qui n'a fait que du bien put avoir encore beaucoup d'ennemis ; et la rputation d'un citoyen vertueux, intrpide, ayant de l'esprit et des connaissances tendues, tait auprs du vulgaire tout ce qu'on accordait un des hommes les plus extraordinaires que la nature ait produits, celui qui, peut-tre, a t le moins loign de la perfection laquelle la nature humaine peut s'lever.

184

TITRES PARUS MILL John Stuart, La nature.

TITRES A PARAITRE NECKER Jaques, Eloge de Colbert (sous presse).

185