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FABIEN SOLD

QUI SE CACHE DERRIRE CLARA, CLAIRE, CLARISSE, CES PRNOMS PRTE-NOMS ? Une analyse de quelques prnoms dans luvre dOctave Mirbeau
Marie Le lecteur est libre de hasarder toutes les interprtations quil veut, mais nanmoins oblig de se rfrner chaque fois que le texte cesse dapprouver ses par trop libidinales lucubrations. Umberto Eco. Lector in Fabula, Grasset, 1985, p. 23.

En tudiant Le Jardin des supplices1, jai t amen minterroger sur le personnage de Clara, sa fonction, la symbolique de son prnom. Dans un article ancien2, jai soulign son rle dinitiatrice du narrateur. La violence quelle exerce sur lui va lui ouvrir les yeux sur la cruaut du monde, sur la vraie nature de lhomme, sur le socle sanglant des socits et sur les pouvantables massacres perptrs par les Europens. Mirbeau met en scne le sadisme et le masochisme des personnages et reprend pour cela le clich de la femme fatale de lpoque : Anglaise aux cheveux roux et aux yeux verts3. Curieusement, il dote plusieurs de ces femmes cruelles de prnoms voquant la lumire. On trouve ainsi deux occurrences de Clara et de Claire, et une Clarisse. Dans ma notice sur le sadisme dans le Dictionnaire Octave Mirbeau, jcrivais la formule suivante : Clarisse = Clara + Alice ? Je faisais alors rfrence Alice Regnault, Mme Mirbeau la ville 4. En choisissant ce prnom dans un conte de 1887 intitul Le Bain 5, Mirbeau aurait-il trahi une pense secrte ? Nous allons suivre cette intuition et relire avec un il neuf les rcits concerns6. Mirbeau prnomme son hrone Clara dans Pauvre Tom ! 7 et Les Perles mortes 8, Claire dans Vers le bonheur 9 et La Puissance des lumires 10, et enfin Clarisse dans Le Bain . Nous allons tudier ces contes de manire chronologique. Cest donc avec Pauvre Tom ! (1886) que dbute notre rflexion. Clara demande son mari de tuer son chien bien-aim. Afin de parvenir son but, elle exerce sur lui un chantage lamour, jusqu ce quil finisse par abattre le pauvre chien. On a donc lhistoire
Fabien Sold, La Mise en scne et en image du sadisme dans Le Jardin des supplices dOctave Mirbeau, mmoire de D.E.A. dactylographi, universit de Besanon, 1991. 2 Fabien Sold, Le Jardin des supplices : roman dinitiation ? , Cahiers Octave Mirbeau, n 2, 1995, pp. 61-68. 3 Mario Praz, La Chair, la mort et le diable. Le romantisme noir. Paris, Denol, 1977. 4 Pierre Michel. Alice Regnault, pouse Mirbeau. Reims, A lcart, 1993. 5 Octave Mirbeau, Le Bain , Gil Blas, 10 mai 1887 (Contes Cruels, Librairie Sguier, 1990, t. II, pp. 61-63). 6 Les rfrences aux contes se feront partir de ldition des Contes cruels par Pierre Michel et Jean Franois Nivet, 2 vol., loc. cit. 7 Octave Mirbeau, Pauvre Tom ! , Gil Blas, 1er juin 1886 (Contes cruels, t. II, pp. 38-45). 8 Octave Mirbeau, Les Perles mortes , Le Journal, 9 janvier 1898 (Contes cruels. t. 1, pp. 234-238). 9 Octave Mirbeau, Vers le bonheur , Le Gaulois, 3 juillet 1887 (Contes cruels, t. 1, p. 123). 10 Octave Mirbeau, La Puissance des lumires , LEcho de Paris, 28 dcembre 1888 (Contes cruels. t. I, pp. 135-142).
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dun homme entre les mains dune femme cruelle et qui obit tous ses dsirs. Nous avons l le scnario de nombreux rcits dOctave Mirbeau, qui semble bien sinspirer de sa vie personnelle. Cette mme anne paratra Le Calvaire11 qui met en scne la passion dvastatrice quil a eue pour une femme fatale, Judith Vimmer (rebaptise Juliette Roux dans le roman). Il crira Paul Hervieu ces mots dune lucidit terrible : Cest triste, mon cher ami, davoir aim et aimer encore, avec tout son cur, une crature indigne, qui vous a fait tomber l o vous tes et qui, loin de tenter de vous relever, prend plaisir vous jeter encore plus bas 12. Dans dautres lettres, il affiche un masochisme qui ne le quittera jamais : Chez un autre, une telle conduite aurait tu lamour ; chez moi, elle lavive et lexaspre davantage 13. Il mettra quasiment ses propres paroles dans la bouche de Jean Minti : Non seulement limage de Juliette prostitue ne mest plus une torture, elle mexalte au contraire 14. Il crit encore son ami : Et moi je ne puis marracher ce sentiment du cur. Je sais trs bien ce quelle fait Paris, quels sont ses plaisirs, et quelle est sa vie. Un autre serait dgot et guri. Moi pas, mon cher ami, [] je suis atrocement malheureux, et ce qui me dcourage, cest que je serai toujours ainsi15. Dans ces lignes, on retrouve la psychologie dun certain nombre de ses personnages masculins. Ainsi, dans Le Bain (1887), mme scnario et mme veulerie chez le mari : Clarisse oblige son mari prendre un bain trs chaud, celui-ci signale que cest peuttre dangereux, elle insiste, il finit par entrer dans le bain contre cur et meurt. Cest propos de ce conte que mest venue lide que Clarisse pouvait bien tre la concatnation de Clara et dAlice. Je pense en effet que le choix de ce prnom nest pas accidentel, car, en jouant sur les sons et sur les lettres, on peut lire ALICE R dans CLARISSE. Mirbeau tait un habitu des jeux sur les lettres et sur les mots, cest par cette pratique quil pourrait bien avoir choisi deux de ses pseudonymes : MIRoux, BAUquenne16. Et cest prcisment cette mme anne quil pouse Alice Regnault. Cest pourquoi, dans ce conte, jai bien limpression que cest leur propre relation quil met en scne. Il fait deux des portraits peu flatteurs. Il souligne la cruaut des femmes et la veulerie des hommes, comme lavouera le narrateur de Mmoire pour un avocat : Jabdiquai tout de suite, entre les mains de ma femme, ma part de lgitime et ncessaire autorit17. Ce prnom trop explicite ne sera plus utilis par Mirbeau qui se fera plus discret. Poursuivons notre tude exploration avec Vers le bonheur (1887), o un mari voque les raisons de son divorce davec sa femme, prnomme Claire, aprs seulement six mois de mariage. Or Mirbeau la crit au lendemain mme de son mariage ! La sparation des poux du conte est due une incomprhension rciproque : Remarquez que je nai rien, absolument rien reprocher ma femme, rien sinon dtre femme. Femme, voil son seul crime ! Femme cest--dire un tre obscur, insaisissable, un malentendu de la nature auquel je ne comprends rien. Pour crire un tel rcit, Mirbeau devait tre particulirement malheureux. De plus, on sait quil avait honte de son mariage en catimini et quil mettra trois semaines avant de lannoncer son ami Paul Hervieu au dtour dune lettre : Maintenant, autre chose, qui me cote beaucoup vous dire Allez-vous me pardonner ?... je me suis
Octave Mirbeau. Le Calvaire. Paris, Paul Ollendorf, 1886. Cest le premier roman que Mirbeau signe de son nom. 12 Lettre Paul Hervieu, [18/01/1884], Correspondance gnrale dOctave Mirbeau (1864-1888), Lausanne, Ed. LAge dHomme, t. I, p. 331. 13 Lettre Paul Hervieu, [30/12/1883], ibid., p. 323. 14 Toutes nos rfrences sont prises dans Octave Mirbeau. uvre romanesque, 3 volumes, dition critique tablie, prsente et annote par Pierre Michel, Paris, Buchet/Chastel-Socit Octave Mirbeau, 2000-2001. Le Calvaire, p. 276. 15 Lettre Paul Hervieu, [02/03/1884], Correspondance gnrale dOctave Mirbeau (1864-1888), t. 1, p. 343. 16 Pierre Michel, Octave Mirbeau romancier. In Octave Mirbeau. uvre romanesque, t. I, p. 67. 17 Octave Mirbeau, Mmoire pour un avocat , Le Journal, 30 septembre, 7, 14, 21, 28 octobre, 5, 11, 18 novembre 1894 (Contes cruels, t. II, p. 81).
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mari18 ... Et il terminera ce pnible aveu par : Vous voyez combien je suis lche. Le prnom de la femme, CLAIRE, est sans doute moins explicite que le prcdent, mais on peut tout de mme y lire aisment ALICE R. Il rutilisera ce prnom lanne suivante dans La Puissance des lumires (1888), o il soulignera nouveau labme sparant lhomme de la femme. Mirbeau, dans ces rcits, met en lumire la rapidit du dsenchantement du mariage : six mois dans Vers le bonheur , huit jours dans Le Bain , ds le premier jour dans Pauvre Tom ! . En crivant Vers le bonheur , au lendemain de ses noces, Mirbeau ne souhaitait-il pas divulguer la vraie nature de ses relations avec Alice sous le couvert de la fiction, alors quil avait tant hsit annoncer la nouvelle ses amis ? On peut penser que lcriture lui servait dexutoire. En 1892, il publiera une chronique violemment gyncophobe, Lilith , en utilisant un pseudonyme quAlice ne connat pas, Jean Maure, comme sil avait peur delle. On constate donc que les contes de notre corpus apparaissent peu aprs sa rencontre avec Alice et que les plus importants, de notre point de vue, encadrent la date de son mariage. Aprs une interruption de dix ans, Mirbeau rutilise dans Les Perles mortes (1898), un prnom familier : Clara. Dans ce rcit, il fait le portait dune belle Anglaise qui a eu la joie de voir [] un Hindou dvor par un tigre19 . Divorce, riche, libre desprit, elle sadonne aux plaisirs. Elle pratiqua lamour avec des hommes et savoura les caresses des femmes . Elle correspond au strotype de la belle Anglaise, femme cruelle et dominatrice, de la littrature fin-de-sicle chre Mario Praz. Atteinte dune forme aigu dlphantiasis, sa peau, dun grain si prcieux, [], sindura, se fendilla, et prit un ton de cendres. []. Ses mains taient devenues deux immondes paquets de chair corrompue et son nez tait tumfi . Et mme les perles quelle adorait se ternissaient sur sa peau. On peut sentir une familiarit phontique entre le nom de famille de cette Clara, Terpe, et ladjectif terne , et aussi avec le nom perle . Certains verront peut-tre dans ce rcit une mtaphore de la maladie dAlice (elle souffrait de neurasthnie), qui ternit tout ce qui lentoure, tout ce quelle touche, et par voie de consquence Mirbeau lui-mme. Les perles pourraient symboliser la virilit de notre homme ou sa capacit crire. Mais la puissance castratrice dAlice ne sinscrit pas dans le prnom de notre hrone. Dans Le Jardin des supplices, roman patchwork20, Mirbeau reprendra ce rcit et le personnage de Clara. On sait que le roman est constitu de trois parties sans rapport vident les unes avec les autres. Le Frontispice met en scne une discussion scientifique sur le meurtre entre membres de lintelligentsia parisienne. Dans En mission , Octave Mirbeau dresse une caricature des milieux politiques de la Troisime Rpublique et ridiculise la pseudo-science. Sur le bateau qui le conduit en Orient, le narrateur fait la connaissance de Clara, une Anglaise fort mancipe, qui lui fait dcouvrir la face cache de la colonisation. Dans la troisime partie, Le Jardin des supplices proprement dit, il dpeint la relation sado-masochiste qui la li la sadique Clara, qui lui a fait visiter le bagne de Canton et sest enivre de la vision des horribles supplices infligs des condamns. Or, dans ce roman, Mirbeau reprend son scnario : cest par le chantage sexuel que la femme domine lhomme, elle se refuse lui tant quil na pas exauc ses dsirs. Certes, le sadisme de Clara est dabord et surtout passif : elle prend du plaisir, en regardant des spectacles de souffrance et de mort, en coutant des rcits de tortures et de mise mort, et mme en se les remmorant. Mais il devient actif lorsquil est dirig vers le narrateur. Clara utilise alors la raillerie et linfantilisation : la parole fminine est castratrice, tout comme son regard. Les yeux de supplice et de volupt de Clara terrifient le narrateur, qui dcrit un regard scalpel, renvoyant
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Lettre Paul Hervieu, [20/06/1887], Correspondance gnrale dOctave Mirbeau (1864-1888), t. I. p.

672. Octave Mirbeau, Les Perles mortes , Le Journal, 9 janvier 1898 (Contes cruels, t. 1, p. 235). Pierre Michel, Le Jardin des supplices : entre patchwork et soubresauts dpouvante , Cahiers Octave Mirbeau, n 3, 1996, pp. 46-72.
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aussi bien au chirurgien qu'au tortionnaire. Dans un article ancien21, en prenant appui sur ce roman, je soulignais que Baudelaire et Mirbeau avaient tous les deux une conception sadique de lamour en unissant lexercice de la cruaut au plaisir, la satisfaction sexuelle ; mais si le premier dcrit souvent une femme victime, le second dveloppe plutt limage de la femme fatale. Pour Baudelaire il sagit de profaner la nature travers la femme, alors que, chez Mirbeau, la conception de lamour reflte plutt lide de la guerre des sexes. Je concluais que Les Fleurs du mal aboutissaient aux pleurs du mle, boutade qui illustrait lattitude du narrateur du roman. Le Jardin des supplices apparat comme un condens de la pense de Mirbeau sur ce sujet. Dans ce roman, ce nest pas Clara, mais Annie, lamie de Clara et du narrateur, qui meurt de llphantiasis. Dans mon mmoire dautrefois, javais soulign la ressemblance des symptmes de la maladie dAnnie avec celle de Nana, lhrone ponyme du roman de Zola. Javais alors suppos quAnnie tait une variante de Nana : de Nana Anna, et dAnna Annie. Tel tait, pour moi, le processus qui avait conduit notre crivain choisir Annie : un simple jeu sur les mots, la francisation du prnom. Mais au regard des rsultats prcdents sur les prnoms dans les contes, je propose aujourdhui une autre hypothse. Lconomie du roman empche lcrivain de faire mourir Clara. Alors pourquoi dcide-t-il de raconter cet pisode ? Pour introduire Annie et, par la mme occasion, Alice en filigrane dans le rcit, car Annie porte en elle les voyelles qui manquent Clara pour devenir Alice. On peut alors crire la formule suivante : On a NANA = ANNA Si ANNA = ANNIE, alors A =IE On peut donc crire : CLARA = CLARIE = CLAIRE Et nous avons vu que CLAIRE = ALICE R On a donc CLARA = ALICE R Ce pastiche mathmatique permet de comprendre comment Alice entre dans ce rcit. Dans les contes, cest la femme comme objet qui est dcrite. Le dsir quelle provoque est le moyen par lequel, elle domine et torture lhomme22 . En identifiant Clara Alice, Mirbeau a en quelque sorte dcid de la salir, de la souiller, comme le narrateur de Mmoire pour un avocat (1894), pour se payer la joie affreuse, limmense et affreuse joie, de la mpriser, de la har23 . Le masochisme de Mirbeau, via lcriture, prend alors la forme dun sadisme, dune violence virtuelle. cho peut-tre une violence, celle-l bien relle, le meurtre du petit chien de Judith Vimmer24. Mirbeau rutilisera le prnom de Clara dans Les 21 jours dun neurasthnique (1901). Dans cet autre roman composite, le personnage qui porte ce prnom est un homme, gros, gras et pais, dont le nom, Fistule, renvoie la maladie. Du point de vue mdical, la fistule est un orifice par lequel sortent des produits physiologiques (urine, matires fcales) ou pathologiques (pus). La symbolique de la souillure sest amplifie. On est maintenant dans lordre du rejet. On peut penser qu travers cette utilisation de ce prnom, Mirbeau tue lobjet de son dsir. Et les paroles, jadis prononces au sujet de Judith, sappliquent maintenant Alice : Je nprouve plus [] que la tristesse que vous donnent les spectacles de la dgradation humaine, et je nai plus, pour la pauvre femme, ni colre, ni haine25.
Fabien Sold, Octave Mirbeau et Charles Baudelaire : Le Jardin des supplices ou Les Fleurs du mal revisites , Cahiers Octave Mirbeau, n 4, 1997, pp. 197-216. 22 Citation de Lilith (Le Journal, 20 novembre 1892), qui a servi de titre au chapitre III des Contes cruels. 23 Op. cit., p. 112. 24 Pierre Michel, prface du Calvaire, uvre romanesque, t. I, p. 100. 25 Lettre Paul Hervieu, [02/05/1884], Correspondance gnrale dOctave Mirbeau (1864-1888), t. I. p. 351.
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Cette rflexion sur ces quelques prnoms vient confirmer ce que nous savons par ailleurs sur la vie de Mirbeau avec Alice, sur son masochisme, sur son ide de la femme, sur sa conception de lamour et du mariage26. Ses crits sont explicites, nos connaissances assez prcises, mais notre analyse du moins nous lesprons a permis de montrer jusquo et de quelles manires limplicite, linconscient, pouvaient se cacher. Un travail sur dautres prnoms serait peut-tre entreprendre, on a par exemple deux rcits avec Clotilde27, mais cest surtout au nom des personnages quil faudrait sattaquer, qui illustre le got de Mirbeau pour le jeu sur les mots. Fabien SOLD

Tous ces termes ont droit une notice dans le Dictionnaire Octave Mirbeau (http://mirbeau.asso.fr/dictionnaire). 27 Octave Mirbeau, Clotilde et moi ! , Le Journal, 30 juillet, 6 et 14 aot 1899 (Contes cruels. t. II, pp. 144-157) et Le Pauvre sourd , Gil Blas, 7 juin 1887 (Contes cruels. t. II, pp. 64-69). Ce dernier conte est une reprise de Histoire du pauvre sourd , publi dans Paris-Journal le 3 mai 1882 ; repris dans La Vie populaire le 26 mars 1891.

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