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DE
ROMAN ARABE

CHEDDAD
DES TEMPS
TRADUIT

ANT-ISLAM1QUES
PAR

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J. JUSQU'A

DEPUIS

LA NMSS.tr-.CE ET .\
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D'.\~TAR DE
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LA CAPTt\TIT

DtLl\"n.\~CE

PARIS
COLLECTION LIBRAIRIE
J. HETZEL.

HETZEL
Il:l, RUE JACOB -

LES

AVENTURES D'ANTAR
FILS DE CHEDDAD

MONSIEUR ET MADAME DEVIe


AU MARRONIER-TOIRAC

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LES AVENTURES

D'ANTAR
FILS DE CHEDDAD
ROMAN ARABE DES TEMPS ANT - ISLAMIQUES
TRADUIT PAR-

L. - MAR CEL

DE VIC

1. -

DEPUIS LA NAISSANCE D'ANTAR

IUsqU'A LA CAPTIVIT ET A LA DLIVRANCE DE CHAS

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, PARIS
COLLECTION HETZEL J. HETZEL, DITEUR, 18, RUE JACOB

PRFACE

Parmi les nombreux ouvrages qu'a produits, dans une pripde de sept huit sicles, la fconde imagination des Arabes, le roman intitul ( Siret Antar, AVENTURES D'ANTAR, J occupe une place dis tingue et pour ainsi dire unique, par son sujet et son tendue. Clbres dans tout l'Orient, particulirement en Syrie o elles tiennent presque lieu de toute littrature, les Aventures d'Antar ne sont con nues en France que par quelques fragments de tra dudion dont les plus anciens datent de trente ou quarante ans. Toutefois, quelques annes plus tt, un anglais, Terrick Hamilton, avait traduit en sa langue un tiers environ du roman, et une imita tion franaise d'une petite partie de cette version avait paru en iSi9, sans nom d'auteur, chez Arthus
Il.

VI

PRFACE

Bertrand. Avant cette poque, le texte arabe mme manquait nos orientalistes, ou du moins nos bibliothques publiques n'en contenaient que des manuscrits trs-incomplets. C'est seulement vers 1832 que la bibliothque de la rue de Richelieu acquit le seul exemplaire sans lacunes qu'elle possde, le nO 1683 du supplment arabe. L'anne suivante, M. Caussin de Perceval, l'minent professeur du Collge de France, publia d'abord, l'pisode de la Mort d'Antar, un des plus beaux chants lyriques de toutes les langues, J a dit M. de Lamartine *,~et ensuite celui de la Mort de Zohir. M. Cardin de Cardonne (183i, 1837), et plus tard M. Cherbonneau (18i5) et M. G. Dugat (18i8, 1853), arabi sants distingus, ont traduit plusieurs autres fragments assez tendus; mais ces publications, faites dans le Journal Asiatique, n'OJit pu, malgr leur mrite, franchir un cercle limit de lecteurs spciaux. La Revue Germanique a aussi donn, en 1862, quelques morceaux que l'on retrouvera dans le prsent volume. Le roman d'Antar a attir l'attention d'un grand nombre d'orientalistes. On ignorait et le nom de
Vil dullomflNlill",t,." : Antar.

PRlI'A:OE

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l'auteur et la date du livre. Aprs de longues discussions, on s'accorde gnralement aujourd'hui, d'aprs les indications de M. de Hammer *, en attnbuer la rdaction originale un mdecin de Djzira (sur le Tigre). Abou'I-MoayyedMohammed, fils/ d'EI-Modjelli, fils d'Es-Sayirh, qui vivait dans la
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premire moiti du XIIe sicle, mais qui a emprunt les matriaux de son ouvrage des crivains beaucoup plus anciens, notamment l'historien Asmai, 1 contemporain d'Haroun-er-Rachid. Le livre eut unl tel succs qu'il valut son auteur le surnom d'ElAntan, c l'Antarien, qualification applique depuis des conteurs de profession qui courent les -eafs et les lieux de runion pour y rciter des pisodes de ce roman. Les murs bdouins que peint Abou'l-Moayyed, dans un tableau trs-vivant et trs-vrai, aussi vrai peuttre en t86' qu'au temps auquel il se rapporte, ces murs, dis-je, n'offrent aucune ressemblance avec celles des Arabes des villes, auxquelles nous ont accoutums les charmants rcits des Mille et une Nuits. Au lieu de ce peuple d'artisans, de pcheurs, de portefaix, au lieu de cette bourgeoisie de marchands,
Journal AriGt., Avril tS38.

PRFACE de ces souverains absolus et magnifiques, qui manient pleines mains les milliers de pices d'or, et qui, pour une pince de poivre oublie dans un rago11t, condamnent un homme au dernier supplice, nous trouvons ici les vrais Arabes du dsert, ayant pour toute occupation la chasse et la guerre, pour toute proprit leurs troupeaux, pour toute richesse les profits du pillage, pour toutes lois les volonts individuelles. Le roi lui-mme, dans chaque tribu, . n'a depouvoirque ce qu'on veut bien lui en ac.corder. comme au plus prudent et au plus brave, pour la dfense du camp ou le succs des expditions guerrires. L'action se passe au VI' sicle de notre re. An/tar ou Antara, fils de Cheddad, est contemporain d'Abd-Allah, pre de Mahomet. Antar n'est pas un personnage de fantaisie. C'est un guerrier illustre qui fut aussi un des plus grands potes arabes des temps ant-islamiques. Son Diwan, compris dans un recueil clbre, Ackr es-Sitta Pomes des Six, ' contient de magnifiques pices de vers o il chante ses amours et vante ses exploits. Mais l'auteur du roman n'a pas scrupuleusement respect l'histoir~, du reste mal connue, du fils de Cheddad. il s'est plu faire de son hros le type le plus lev du caVIII

PRtFACE

valier bdouin. N d'un mir et d'une ngresse prise dans une rhazia, Antar a vaincre tous les prjugs de la naissance et de la couleur. Btard, esclave et ngre, mais dou d'une prodigieuse vigueur, d'une vaillance toute preuve,. d'une loquence forte et sauvage, d'une libralit et d'une gnrosit sans limites, pouss par un amour chevaleresque pour sa cousine~ parvient, force de prouesses, triompher de toutes les rsistances, se fait reconnattre par son pre, est admis au rang des nobles, pouse celle qu'il aime et devient le premier de sa tribu qui est la premire parmi les nomades de l'Arabie. Dans un prologue assez long, Abou'IMoayyed, en vritable Arabe, commence son rcit, sinon la cration du monde, du moins au dlnge, quand No et ses enfants restrent seuls sur la terre. Il fait passer sous les yeux du lecteur une srie de personnages bibliques quelque peu transforms par la tradition musulmane.: Cham, fils de No; Couch, fils de Cham; Canaan, fils de Couch; le gant Nemrod que Dieu maudisse 1 , sous le rgne duquel les hommes se dtournent du culte du ToutPuissant pour adorer les idoles; Abraham, l'ami de Dieu, et. son fils Ismal, souche des Arabes. Abraham lve la

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Cba Il l'endroit du dsert o le Seigneur avait fait jaillir une source pour dsaltrer Agar et Ismal fugitifs. Cetle source est le puits de Zemzem. Le saint patriarche laisse sur un rocher la trace de ses deux pieds, et les Arabes jurent volontiers par cetle trace vnre qu'ils appellent la Station d'Abraham. Adnan, l'un des fils d'Ismal, est la tige des BniAbs chez lesquels est n Cheddad, pre d'Antar. Les quatre enfants de Nizar, petit-fils d'Adnan, ont une aventure assez singulire, souvent rapporte par les crivains arabes, et qui a t plusieurs fois imite par des conteurs europens. Ce prologue se termine par l'histoire du mariage de Zohir, roi des BniAbs, avec la belle Toumadir ou Tmadour, pisode intressant dont M. de Lamartine a donn une brillante analyse. C'est en ce point seulement, c'estdire la naissance d'Antar, que commence notre traduction. Leroman d'Abou'lMoayyed est crit en prose mle de vers. La prose, rime et cadence, comprend tout ce qui est rcit. Les vers sont des chants d'amour, des dtis qu'changent les guerriers avant l'attaque, ou des chants de triomphe aprs le combat. Parfois trs-belles, parfois aussi ces tirades potiques ne supportent pas la traduction. Elles sont loin

11 PRFACB d'ailleurs d'tre identiques dans les divers manuscrits. Aussi ai-je d en supprimer ou en courter quelques unes, bien que je me sois fait un devoir de n'essayer que le moins possible d'embellir mon original. Malgr l'excellence de la littrature arabe, il faut avouer qu'il ne s'y rencontre peut-tre pas un seul ouvrage de longue haleine dont une traduction strictement fidle et sans coupures ft lisible pour nous. Ceci est particulirement vrai du Siret Antar, tel que nous le possdons aujourd'hui. Je suis loin de croire en eft'et que la rdaction, d'ailleurs passablement diverse de nos manuscrits, soit la rdaction primitive d'Abou'l-Moayyed. Le cadre du roman prtait trop bien aux additions de toute sorte, pour que les copistes n' aient point t tents d'y introduire maint rcit pris l d'autres sources. C'est l'opinion de M. Caussin de Perceval, juge bien comptent en cette matire. (Je prie cet excellent professeur, ainsi que le savantM. Reinaud, de me permettre de leur tmoigner ici toute ma reconnaissance pour leurs bonnes leons et leurs bienveillants conseils. Sans leur secours, mon travail et t impossible.) Ceux qui ont parcouru des manuscrits arabes sa~ent qu'on n'y trouve le plus souvent ni ponctuation, ni alinas, ni divisions d'aucune sorte, si ce

XII

PRtFACE

n'est quelques mots de convention, tels que ~ Le , raconteur a dit" ou simplement c Il a dit, ' ou encore 'c Cela (avait lieu) et... , Je ne me suis pas fait scrupule de couper ma traduction par chapitres auxquels j'ai ajout des sommaires. Je terminerai eet, aperu par quelques lignes d'un illustre crivain, admirablement ,vers dans tO!}t ce qui touche l'esprit et l'uvre des races smitiques :
c Je ne sais, dit M. E. Renan, s'il y a dans toute

l'histoire de la civilisation un tableau plus gracieux, plus aimable, plus anim que celui de la vie arabe avant l'islamisme, telle qu'elle nous apparait dans les Mollacdt et surtout dans ce type admirable d'Antar : libert illimite de l'individu, absence complte de loi et de pouvoir, sentiment exalt de l'honneur, vie nomade et chevaleresque, fantaisie, gaiet, malice, posie lgre et indvote, raffinement d'amour. Cette fleur de dlicatesse de la vie arabe finit prcisment l'avnement de l'islamisme. ,

(tude. d'histoire religie,,,e).

LES

AVENTURES D'ANTAR
FILS DE CHEDDAD

PREMIRE PARTIE

CHAPITRE 1
Une rhazia. - Naissance d' Antar. ~ Le loup. - Dadji cras. Abia, fil~e de Malec. - Le dlaleur puni.!

Au nom de Dieu clment et misricordieux. Asma a racont cette histoire merveilleuse. Dans l'ancien temps, les enfants d'Abs et d'Adnan habitaient le Hedjaz. Les Bni-Abs taient les plus braves de tous les Arabes: on les avait surnomms les Cavaliers des Destins et dp. la Mort. Ds l'ge de dix douze an!!, un absien tait un cavalier accompli. La la tribu avait pour chef le noble roi Zohir, fils de
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LES AVENTURES D' ANTAR

Djzima, qui commandait la fois aux f'nfants d'Abs, de Dhobyan, de Rhatafan etde Fzara, tous issus d'Ad Dan. Or dix (\avliers absiens, devenus pauvres et privs de tout par suite de leur large hospitalit, rsolurent de faire une expdition et une rhazia sur les biens des Arabes, suivant l'usage de ces temps-l. Ils se runirent et alIrE'nt trouver l'mir Cheddad, fils de Carad, qu'ils instruisirent de leur dessein; car il tait leur chef et leur hros au jour du comb~t. L'mir approuva ce projet, et les onze guerriers partirent de ia terre de Chrebba. revtus d'armures de fer et de cottes de mailles, cherchant l'occasion de prendre des chevaux et des chameaux. Ils s'loignrent de leur pays, ne voulant pas piller dans le voisinage de leurs demeures, et entrrent dans le Ymen, sur le territoire des Bni-Cahtan. Ils s'embusquaient durant le jour, et la nuit s'avanaient dans les tnbres. Ils arrivrent ainsi auprs des montagnes de Adja et de Selma; et dans la valle ils dcouvrirent une tribu riche et nombreuse, dont les tentes taient pour la plupart en toffes de soie, et dont flottaient les bannires et les enseignes, Le camp tait vivant comme la mer bruyante, et l'on voyait se mouvoir, comme les vagues qui s'entrechoquent. les esclaves, les jeunes hommes, les bp.I1es jeunes filles et les chevaux aux couleurs va-' rie51. Ces ge,lB taient cn scuril contre les vicissitudes de la fortune, Effrays de la toule des chevaux et des guerriers, les Bni-Abs n'usrent les attaquer et se dtournrent vers les pturages. L mille chamelles paissaient au large; leur bosse bien nourrie penchait sur le ct, tant l'herbe et les

tILS DE CHEDDAD
plante~ abondaient en ce lieu. Une esclave noire les faisait paLre. Belle, souple et bien proportionne, elle se balanait sur ses hanches comme 'ime branche flexible. Son sein tait ferme, et ses dents blanches et fratches comme des grlons. A ses cts taient deux ngrillons, ses tils, qui tournaient autour d'elle droite et gauche, et J'aidaient garder le troupeau. Lorsque les Bni-Abs aperurent ce facile butin, ils y coururent en hte et chassrent les chamelles devant eux comme des livres. Aiguillonnes de tous cts par la pointe des lances, Jes chamelles allongrent le pas et prcipitrent leur marche. Les deux ngrillons les suivaient avec leur mre, et sur leurs traces marchaient les Bni-Abs, prpars recevoir quiconque les atteindrait. Ils cheminaient depuis peu, quand soudain la poussire s'lve derrire eux, et sous ses flots retentissent les cris des hommes el le grondement des braves. Ce sont des cavalierd qui courent la poursuite des pillards. Bientt ils les rejoignent. Malheur vous! crient-ils. Vous voil pris et humilis! la hunte et l'edclavage vous atteignent. O vom~ sauvera la fuite, quand nous sommes sur vos pas? Vos pieds vous ont conduits au terme de votre existence. Vous vous tes hts vers la mort et la catastrophe. Il Les Bni-Abs tourne:1t bride, pointent les lances, reoivent le choc des assaillants et se ruent sur eux comme des fallcons, affermissant leur cur ct poussant des cris terribles. Lesang c0ule et ruisselle, les cavaliers jonchent la face de la terre, pture prochaine des btes fauves. Bientt les guerr~ers ennemis perdent courage. Impuissants soutenir le choc des Bni-Abs, ils tour-

LES AVENTURES D'ANTAR

nent les talons, laissant leur braves massacrs et abandonnant leurs dpouilles. Les Absiens recueillent les armes des morts, rassemblent le8 chevaux disperss dans la plaine, les joignent aux chamelles et se htent vers leur pays, travers les plaines et les valles.

Il

Le soir, ils firent halte au.pord d'un tang. L'lIlr Cheddadjeta les yeux sur cette jewle femme qu'ils avaient pousse devant eux avec le troupeau, et l'amour pour elle fut doux son cur, et il dsira la possder; car il avait vu la dlicatesse de ses extrmits, la souplesse de sa taille, If:: balancement des vagues de ses hanches, la beaut de sa noire couleur, la coquetterie de ses yeux et la magie de ses paupires. Il avait vu l'clat de ses yeux plus tranchants que les sabres du trpas, et l'clair de ses dents plus brillantes que les miroirs. Et son sourire tait doux et sa taille flexible; et, comme a dit lepote:

n y a dans les noires une expression telle que si tu en pntrais le sens, tes yeux ne regarderaient plus ni les blanches ni les rouges ; Une souplesse de hanches, llne coquetterie de regards qui enseignerait la sorcellerie l'ange magicien Harout. La lentille place sur la joue blanche, si ce n'tait

FILS DE CHEDDAD

sa noirceur, quel prix aurait-eIle pour les amoureux? Le musc, s'il n'tait noir, ne serait point le musc. Et sans la noirceur de la nuit, tu ne contemplerais point l'aurore. D L'mir Cheddad prit la ngresse l'cart, la renversa et lui fit violence. Ses compagnons l'aperurent et voulurent l'imiter; car, cette poque d'ignorance, les hommes ne distinguaient pas le bien du mal. C'tait dans un temps d'intervalle, entre l'apparition des deux prophtes Jsus et Mohammed; ils s'agitaient sou!'. la puissance et la volont de nieu, sans prophte qui les empcht de chevaucher les crimes, sans loi qui roglt le permis et le dfendu. Mais les sages attendaient nuit et jour le lever du soleil de la prophtie, notre seigneur Mohammed, l'envoy, l'lu de Dieu. Ils n'avaient d'autre religion qlle de se montrer fermes protger le voisin, dfendre ceux qui demandaient leur sauvegarde, et observer les devoirs de l'hospitalit.

III

L'mir Cheddad abandonna le butin entier ses compagnons et se rserva cette esclave noire et ses deux enfants. Elle s'appelait Zbiba, et de ses fils l'an se nommait Djrir et le plus jeune Chiboub. De retour au camp, l'mir l'envoya aux pturages avec les ngrillons, pour faire paitre ses chameaux.

LES A VENTURES 0' ANTAR

Les jours et les nuits passrent sur elle; et sa grossesse apparut et sa dmarche s'alourdit. Les mois s'colllrent, le terme fix par le Crateur arriva. Une nu.t, elle eria jusqu'au point du jour, et mit au monde un enfant mle. Cet enfant tait noir comme l'lphant, il grognait, il avait le nez pat, les narines larges, les ch;lveux crpus, les babines pendantes, les coins des yeux troubles. Il tait d'humeur difficile. En voyant ce corps robuste, ces pieds normes, ces oreilles longues, ces pru -nelles tincelantes et ces puis..-.antes paules, l'mir Cheddad reconnut sa propre structure. Il fut rempli de joie et donna sm fils le nom d'Antar. Lorsque sa mre l'empchait de tter, il grondait et rugissait comme un lion, ses yeux prenaient la couleur du sang de dragon et brillaient comme deux charbons ardents. A l'ge de neuf mois, il se roulait parmi les cordes des tentes, saisissait les pieux et les arrachait. Il renversait les chiens dans la poussire. se battait avec les petits garons et les jetait terre. Il atteignit ainsi le mois du sevrage et l'on s'entretenait de lui dans toute la tribu.

IV
Cependant les cavaliers qui avaient fait l'expdition avec Cheddad. ayant oui parler de cet enfant extraordinaire, se runirent pour l'aller voir. Chacnn d'eux jugeait que l'eufant devait entrer dans sa part du butin,

FILS DE CHEDDAD

L-des!'us une rixe s'lve; on en vient aux injures, le sabre est tir, et la querelle ft devenue sanglante, sans 'autorit du roi Zohir. Ce prince, inform de la dispute, envoie qurir les rivaux. Ce jour-l, il donnait un festin aux nobles seigneurs de la tribu. Il mangeait avec eux, lorsqlle Ched dad eL les dix cavaliers arrivent, s'avancent, font leur salut et baisent la terre devant le roi. Zohir demande quelle est la cause de leur querelle. On l'instruit de l'affaire, on lui conte l'expdition dans laquelle Cheddad s'est appropri la ngresse et ses enfants. La ngresse, disent-ils, a mis au monde un fils qui a tout l'extrieur d'un ngre, et chacun de DOUS dispute la possession Cheddad. li Cette aventure surprend le roi: " Je veux voir l'enfant, dit-il Cheddad, amne-le. " Cheddad sort et revient avec Antar. Zohir l'examine ettrouve sa figure semblable celle d'un lion irrit. Il A toi! crie-t-il, en lui jetant un morceau de la vi:mde servie devant lui. Un des chiens qui taient l, plus prompt que l'enfant, saisit la viande au vol avec l'agilit d'un faucon et prend la fuite. Antar, peu solide encore sur ses jeunes jambes, s"lance en grondant vers le chien, l'atteint ~t de ses mains dj vigoureuses lui fend la gueule jusqu'aux paules et lui ravit sa proie. A celle vue, Zohir et ses convives sont saisis du plus vif tonnement. s Par Dieu! disent-ils, voil vraiment ce qu'on peut appeler de la vigueur et de l'intrpidit *.
.. Le mot antara signifie intrpidite guerrire.

LES AVENTURES D'ANTAR

- Cousins, dit le roi Zohir aux cavaliers, ne vous querellez plus au .sujet de cet enfant; et puisque vous ne pouvez vous accorder, adressez-vous EI-Fezari, le cadi des Arabes, il prononcera sur votre diffrend, car il est habile juger de telles difficults. J) Les cavaliers se retirent, monLent cheval et vont trouver le cadi. Aprs avoir oui l'affaire, le cadi adjnge l'enfant Cheddad, parce qu'il tait leur chef, que lui seul avait approch la jeune ngresse et qu'il leur avait d'ailleurs donn leur part du butin. cc Nobles Arabes, dit-il en achevant, vous avez t ddommags en prenant les chamelles. Et puis l'enfant ne ressemble-t-il pas Cheddad? cessez donc cette querelle et que la paix et l'amiti se rtablissent entre vous. JI Les paroles du juge calment les Bni-Abs qui repartent. De retour en sa demeure, Cheddad, que ce jugement a rempli de joie, donne une riche tente Zbiba pour elle et pour ses enfants, et lui fournit tout ce qui est ncessaire leur entretien.

v
Antar grandissait, il suivait sa mre aux pturages et l'aidait avec ses frres la garde des troupeaux dans le dsert. Il passa ainsi sa premire enfance; il prit de la vigueur, ses muscles se dvelopprent et ses os devinrent

FILS DE CHEDDAD

solides. Il tait rude envers ses camarades et battait ses frres. Le soir, lorsqu'on rentrait du pturage, il se jetait au milieu des esclaves, choisissait parmi les mets les morceaux qui lui convenaient, et se dfendait intrpidement contre ceux qui cherchaient le repousser avec leur bton. Il tait en hostilit avec tous les gens de la tribu. 1 Voyant cela, son pre Cheddad lui confia un troupeau de brebis avec lequel il s'enfonait dans le dsert et se drobait aux regards au fond des solitudes. Il y passait le jour galoper da us la plaine, courir sus aux chiens pour s'exercer aux manuvres guerrires. Et sa force augmentait de jour en jour et sa vigueur devenait prodigie~se. Telle fut sa vie jusqu' l'ge de dix ans.

VI

Un jour qu'il avait pouss ses brebis au large dans e dsert jusqu'au moment. de la forte chaleur, et s'tait fort cart du campement des Bni-Abs, il arriva auprs d'un bois o il se mit couvert avec son troupeau contre l'ardeur du soleil. Les brebis paissaient librement et Antar veillait sur elles. quand tout coup un loup sort d'un fourr et se jette sur le troupeau qui se disperse de tous cts. Antar se met la poursuite du loup, l'atteint et le frappe entre les yeux d'un coup de bton si terrible que la
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LES AVENTURES D'ANTAR

cervelle jaillit entre les oreilles et l'anim:d tombe raide mort. Antar lui coupe la tte et les quatre pattes et s'en retourne en grondant comme le lion courrouc. G Ah 1 bte rapace 1 disait-il, tu prtendais dvorer les brebis d'Antar. Mais tu ne connaissais pas sa puissance et son intrpidit. D Il met la tte et les quatre membres dans sa besace et chante ainsi son triomphe:
ct Eh bien 1 loup, c'est vers la mort que tu t'es ru; c'est toi qui es d.evenu ma proie. Croyais-tu que mes trl>upeaux taient au premier occupant? Ton sang a arros la terre. Il Tu as dispers mon troupeau 1 tu ne savais donc pa s que je suis un lion terrible? tu as vu comme je t'ai trait, chien du dsert 1 1)

A l'approche de la nuit, Antar retourne aux tentes. Sa mre vient lui et le dbarrasse de sa besace. Elle y trouve les dpouilles du loup. Toute surprise, elle interroge son fils dont le rcit la pntre d'admiration et de terreur. Elle prend cette tte et ces quatre membres sanglants et va les montrer SOIl matre Cheddad. G Dornavant, dill'mir, ne te spare plus de ton fils, ni nuit ni jour. ,,'alles paltre les troupeaux ensemble, toi et lui, et ne vous cartez pas trop loin dans le dsert de peur de devenir la proie de quelque ennemi. - J'ai entendu, j'o~irai; dit. Zbiba. Le lendemain et les jours suivants en effet, elle emmena avec elle ses trois enfants aux pturages. Lorsqu'ils taient loin, Antar, sans consulter sa mre, s'cartaitavec les chevaux, qu'il montait tantt l'un tantt l'autre, pour acqurir les qualits d'Wlparfait cavalier.

FILS DE CHEDDAD

Il

Il chevauchait en long et en lalg.~ dans la plaine, tenant la main, en guise de lance, un roseau dont il s'exerait pointer les troncs d'arbre. Zbiba se gardait bien. de raconter ces faits Cheddad de peur qu'il ne ft prir SOlI fils sous les coups; et Antar put continuer de se livrer chaque jour ses exerci ces guerriers, dans l'espoir d'acqurir plus tard honneur et gloire. Ce fut bientt un cavalier intrpide et vigoureux. Lorsqu'un chameau s'cartait, Antar courait lui avec des cri!' effroyables, le saisissait par la queue et la lui arrachait. Il renversait les btes rcalcitrantes, les tranait par-dessus les coUins et les domptait. Si l'animal entrait en fureur et s'emportait, le terrible .berger lui brisait le cou ou lui sparait tes mchoires

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VII

Le roi Zohir avait deux cents esclaves pour Caire patre ses chevaux, ses chamelles, ses chameaux et ses brebis. Chacun de ses dix fils en avait autant. Chas, qui tait l'an et qui devait un jour succder son pre, avait parmi les siens llll cer~in Dadji, homme violent et orgueilleux, que les autres esc.laves redoutaient cause de sail matre. Cher au pl'ince pour sa vigueur elle soin qu'il prenait des biens conlis sa garde, Dadji tal t insolent envers tous, et tous lui obissaitmt, faibles et forts, de prs el de loin. Antar seul ne faisaitde lui aucun cas et le traitait avec autant de mpris qu'un chien.

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LES AVENTURES D' ANTAR

Or, un jour, les pauvres, les veuves et les orphelins taient rassembls auprs de l'tang pour abreuver leurs chameaux et leurs moutons. Et Dadji avec les troupeaux de ses mattres s'tait empar des avenues de l'aiguade, et en dCendait l'approche tous les bergers. Et voil qu'une vieille Cemme des plus ges, grave et respecta. ble, jadis riche et portant encore les signes de la noblesse, s'approche et dit Dadji : cr Seigneur, accorde moi une grce ; permets que j'abreuve ces pauvres brebis qui seules me restent des biens que m'ont lgus les seigneurs. Leur lait est ma nourriture. Je suis une pauvre Cemme ; la fortune m'a lanc ses flches, elle a fait prir mes hommes et m'a attrist dans mes enfants et mon mari. Sois compatissant pour mon isolement et ma pauvret. Exauce ma prire 1 JI Lorsque l'esclave Dadji, au milieu de la Coule des hommes et des femmes, entendit le discours de -la vieille, son sang bouillonna, son palais fut rempli d'amertume, et l'cume sortit au coin de sa bouche. Il se tourna vers celle femme et la poussa dans la poitrine. Elle tomba sur le dos et sa nudit parut au jour. Aussitt les esclaves clatrent de rire. A cette vue, Antar ~entit l'honneur arabe bouillonner dans sa,' tte. Il ne put maltriser son courroux; une teinte jaune couvrit son visage noir comme la nuit. Il s'lana vers l'esclave Dadji, et d'une voix terrible: Malheur toi 1 s'cria-t-il, malheur toi, fils de l'adultre, nourrisson de l'esclave puante 1 Qu'elle est cette infamie, etpourquoidshonores-tu ~sfemmes ara. bes 7 Que Dieu coupe tes articulations et les articulations de quiconque t'approuve 1D Dadji tait large d'paules, fort et robuste. Al'injure

FILS DE CHEDDAD

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d'Antar il faillit s'vanouir de colre. Il s'lana sur lui et le frappa d'un coup de poing au milieu du visage; peu s'en fallut qu'il ne lui fit jaillir les yeux hOrs de leur orbite. Antar reste un moment tourdi par la violence du coup; mais bientt revenant lui, il prend l'esclave par un pied, le renver:;e, le saisit d'une main ~ntre les jambes, de l'autre au cou, le soulve jllsqu' montrer la noirceur de ses aisselles, et de son corps frappant la terre, il en filit entrer la longueur dans la largeur. Quand les esclaves voient les calamits descendre slir Dadji, ils poussent de tous cts des cris contre Antar: 1.1 Malheur toi! Tu as tu l'esclave du prince Chas. Quel est celui d'eotre les hommes qui te protgera? Il Aussitt ils l'attaquent avec des htons et des pierres. Antar, sans dfense contre la multitude. prend d'abord la fuite. En conrant, il dpouille sa tunique et l'entortille alltour de son bras pour se couvrircontre les coups, ainsi que font les guerriers dans la bataille. Alors saisissant Je bton d'lm des esclaves, il revient sur eux comme le lion sur les chasseurs, et lutte contre ses assaillants.

VIII

Or Malie, le plus jeune des fils du roi Zohir, tait un prince beau, brave, loquent et bon. Sa figure tait semblable l'aurore et sa taille droite comme la lance.

LES AVENTURES D'ANTAR

Son pre l'aimait tendrement; toute la t1'bu le chris sait et coutait sa parole. Ce jour-l, il lait all goter les plaisirs de la chasse, et ses esclaves marchaient devant lui comme des lions. Arriv dans le voisinage 'de l'abreuvoir, il entend des cris retentir daus la plaine et voit la poussire s'lever et s'accrotre. Il pique en avant, se dirige vers cette masse confuse, et s'enfonce dans la poussIre pour COIlnatre les causes du tumulte. Et voici qu'il aperoit une foule nombreuse d'esclaves acharns autour J'un ngre seul contre tous. Ce ngre, c'tait Antar: le sang coulait de tout son corps meurtri par les btons et les pierres; mais SOli nergie n'tait point branle. Il disait:
IJ N'aie pas recours la fuite, mon mel Elle ne te sauverait point de la mort. Sois ferme; la fermet au combal tient lieu de noblesse, la mort n'arrive qu'au terme fix. l) Ne fuis point la mort, et ne te dshonore point aux yeux des nobles arabes. 0

Malic vit cette bravoure, et son cur en fut to~ch. (( Que Dieu te comble de faveurs, s'cria-t-il, ngre aux bras robustes, aux muscles vigoureux. Et VOLIS,' misrables! que Dieu maudisse vos pres et vus mres impudiques. Eh quoi 1 vous vous tes tous runis ell tratres contre un seul esclave plus jeune que vous. Ar rire, maudits, si vou,; ne voulez tous laisser votre vie au tranchant de mon sabre! Il Les esdaves disparul'ent. L'mir Malic appela Antar i.mprs de son trier, et l'interrogea sur les causes de cc

FILS DE CHEDDAD

Iii

Combat. Le rcit du jeune homme lui valut la sympathie du prince, qui vit en lui deux nobles qualits: la bra' voure et le zle pour les femmes. Marche mon ct, lui dit-il, et sache que tu as un protecteur contre quiconque vit sous,la vote' du ciel; mange le pain et boit l'eau. Et je ne renoncerai pas te dfendre, dt ma tte voler devant moi. Il Antar, plein de joie, baisa le pied du prince; puis il marcha sa suite avec les esclaves.

IX

Malic arrivait proche de ses tentes, lorsqu'il aperut son frre Chas qui accourait, un sabre tincelant la main, mont sur une jument plus rapide que la pluie, d'orage. Il bouillait de fureur. Mon frre, lui dit Matic, d'o vient l'agitation o je te vois? - Sache, mon frre, rpondit Chas, que ce vil btard a tu mon esclave Dadji, et que je suis venu pour lui trancher la tte avec ce sabre. - J'eu jure par Dieu, repl'il Maik, tu ne peux. toucher ce jeune homme, je l'ai pris sous ma sauvegarde, et je ne lui retirerai point ma protection, duss-je sacrifier ma vie. " Mais Chas ne veut rien enlendre ; il accable son frre de maldictions, et bondit, le sabre la main, pour frapper Antar qui marchait ct de son dfenseur.

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LES AVENTURES D'ANTAR

Malic, galement irrit, tire aussi le sabre du fourreau et s'interpose. Les deux frres allaient battre, lorsque survint leur pre. le roi Zohir, suivi d'une escorte. Il avait appris l'aventure des esclaves et sur l'heure tait mont cheval. A sa vue, le prince Malic est plein de confusion et Chas s'carte de son frre. Mon fils, dit le roi son ain, fais-nous cadeau de cet esclave, moi et ton frre, et je te donnerai dix des miens. Il Chas se retire sans ouvrir la bouche. et Zohir, s'adressant Antar, lui.dit: (1 Malheureux 1 puurquoi as-tu tuu l'esclave de mon fils? Il Le ngre, les yeux en pleurs, redit l'histoire. Et Zohir souriant: Il Antar, dit-il, a parfaitement agi. Puis, se tournant vers les cavaliers qui l'entouraient, et parmi lesquels tait Cheddad inquiet pour son fils: (( Voil, continua le prince, un garon qui combattra l'injustice et sera zl pour les femmes. Vois-tu. Cheddad. comme il a hrit de ta fiert. 11 sera un jour le modle des hommes. le dfenseur des femme.s et des enfants; il hara la violence et suivra le chemin de la justice. Prends ton fils, je te le confie jusqu'au jour o je te le redemanderai, et veille attentivement sur lui . A compter de ce jour, le roi Zohir et son fils Malic conurent pour Antar IIne grande affection.

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x
Lorsque le fils de Cheddad retourna aux tentes, les filles de la tribu se runirent autour de lui pour l'interroger et couler le rcit de son aventure. Vinrent aussi Jes femmes de ses oncles et sa cousine qui s'appelait AbIa; 'Car la nouvelle de ses exploiLS s'tait rpandue dans le camp. AbIa tait plus jeune qu'Antar dans la vie. Elle tait brillante comme la June, d'une beaut merveilleuse et d'une grce parfaite. D'un caracLre rieur, elle aimait jouer el plaisanter avec Antar, son serviteur et l'es clave de SOli uncle. Elle vint donc lui ce jour-l, parmi Jes jeunes filles: CI Eh bien, vil ngre 1 lui dit-elle, pourquoi as-tu tu l'esclave du prince Chas? - Par Dieu 1 maitresse, rpondit le jeune homme-. il n'a eu que son compte: il a maltrait une vieille femme sans dfense, il l'a frappe la poitrine et renverse; il a bless sa pudeur'et fait d'elle un objet de rise pour les esclaves. J'ai voulu lui reprocher sa conduite; il m'a frapp au visage, la colre s'est empare de moi; je l'ai tu. - Tu as bien fait, dit AbIa en souriant, et nous sommes heureuses de te voir hors de danger. Tu as mrit aujourd'hui auprs de nos mres le titre de fils, . et celui de frre auprs de nous.

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LES AVENTURES D'ANTAR

Les femmes et les filles se retirrent nsuite, et il n'tait pas de femme parmi les Bni-Abs qu'Antar ne servit avec empressement, ds qu'il avait rempli ses devoirs auprs dl' Samiya, l'p'luse de son pre. C'tait la coutume des femmes arabes de boire du lait le matin et le soir. Les esclaves apr~ l'avoir trait, le faisaient refroidir au soume du vent et le leur apportaient. Ainsi faisait Antar pour Samiya, la femme de son pre, pour It>..s pouses de ses oncles Zakhmet-elDjouad et Malec *, et pour Abia, la fille de celui-ci. Et ce qui ~estait, il le donnait boire aux femmes du camp.

XI

Un jonr, il entra 'daus la tente de son oncle Malec, au moment o la mre d'Abia peignait les cheveux de sa tille; ils retombaient sur s"s paules, noirs comme la nuit. A cette vue, Antar fut pleill de trouble. Abia s'enfuit et sa chevelure tranait dernire elle. Antar perdit la raison, Hne vit plus, il ,u'eutendit pins. Son cur tressaillit., et sa langue improvisa ces vers:
J'ai vu une blanche dont les longs cheveux tranent jusqu' lerre, noirs comme la nuit sombre. Ils la cachent;
Le nom de ce frre de Cheddad est identique celui du fils de Zohir. C'est pour viter une confusion de personnes que nous crivons l'un Malie et l'autre Male.

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Sous leurs boucles noires, elle est semblable au jour naissaut, et sa chevelure est la nuit tnbreuse. li Ses aUraits ravissent ceux qui l'tmtourellt, chacun s'empresse la servir, Enivr du bonheur d'admirer sa beaut, sa grce, sa perfeclion. Et moi, je cacherai mon amour au fond du cur, jusqu' ~ que la fortune me :;oit favorable. Cependant les jours elles nuits passrent, le trouble et la passion s'accrurent dans le cur d'Anlar. Ou arriva l'poque des Mois Sacrs, a~ premier jour de Redjeb : c'tait le temps de fle des Arabes idolLle:;. Dans ce mois de Redjeb, ils faisaient le plerinage et visitaient le temple de la Mekke, agenouills et prosterns devant le:; idoles. Ceux qui demeuraient au camp, femmes, filles, guerriers et seigneurs, se prosternaient aussi pour joindre leurs adorations celle des vi:;ileurs de la Cba. En ce jour donc, les Bni-Abs tirrent leurs idoles, le:; hommes et les femmes revtirent leurs vtements de fte, les seigneurs firent des exercices guerriers, et les jeunes filles se livrrent la danse. Abia tait parmi elles, pare de colliers de pierreries,. Son visage tait en fleur, elle brillait commd le soleil et la lune. Anlar vit cette beaut, et dans le ravissement il baissa les yeux, mdita et dit ces vers : Une belle vierge a atteinllll.on cur avec les tlches de son regard dont ls blessures ne gurissent jamais. Elle est passe, elle allait la fte, parmi les jeunes

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LES AVENTURES D'ANTAR

filles la gorge arrondie, semblables des gazelles dont les regards sont des javelol~ Elle a march, et j'ai dit: C'est la branche du saule agite au souffie du vent. 1) Elle a regard, et j'ai dit: C'est une gazelle effarouche, surprise par les dangers au milieu du dsert. Elle a souri, et j'ai vu les perles briller entre ses lvres qui cachent le remde des amoureux malad,es Elle s'est prosterne devant la grandeur de son Dieu, et les grands dieux se sont penchs vers sa beaut. li Lorsque AbIa entendit Antar clbrer ainsi ses attraits, tandis qu'elle marchait au milieu de ses compagnes, son cur en ressentit une vive joie, et durant le re..~te du jour elle ne cessa d'occuper l'attention du jeune homme par ses regards et ses propos. Antar tait perdu et sans voix;.avant la fin de la fte so:} amour tait au comble, et, dans le feu de la passion, son me l'entretenait de mille penses.

XII

Le lendemain, il alla, suivant l'habitude, porter le lait aux femllles. Mais son cur tait proccup; ses pieds marchrent ver::; l'objet de son amour, et il fit boire Abia avant Samiya, l'pouse de son pre Chetldad. Abia reut l'cuelle de la main d'Antar, et avec sa

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il

beaut le foudroya. Pour Samiya, elle fut violemment irrite. Elle et mieux aim mourir que de subir un tel affront, aussi rp80lut-elle de s'en plaindre son poux. Quelques jours se passrent. Un esclave nomm Dadjir, qui appartenait Rabi, fils de Ziad, vint trouver Chcddad et lui dit: Seigneur, sache que ton esclave Antar s'expose chaque jour au danger d'tre pris avec tes troupeaux qu'il pousse au large dans le dsert. De plus, il s'arme d'un roseau en guise de lance et s'exerce pointer contre les troncs d'arbre, il saute du dos d'un cheval au dos d'une jument, les empche de patre et les fait maigrir par la course. Je lui en ai fait des reproches; il m'a frapp, il m'a battu; et si j'avais insist, il m'aurait tu. A ce rcit, Cheddad fut rempli de courroux. Tu dis vrai, mon fils, rpliqua-t-il. Car depuis que je lui ai confi le soin de faire patre les chevaux, ils n'ont pas gagn d'embonpoint; il les monte, les pousse dans la plaine et fait envoler leur chair par la fatigue. Samiya entendit cet entretien et vit que l'heure tait venue de se venger. Elle ouvrit donc son mari la blessure de son cur et lui apprit qu'Antar portant le lait faisait boire. AbIa avant elle. Ce rapport accrut la colre de Cheddad. Lorsque son fils revint du pturage, il le saisit par le b~as, le lia solidement, le frappa coups de fouet et le mit tout en sang. Antar ne dit mot et ne demanda pas la cause de ce traitement. Sa mre Zbiba, debout auprs de lui, voyait cela et se taisait, n'osant illterroger son maUre. Mais, ensuite, elle questionna une autre ngresse, qui l'instruisit de la dnonciation de l'esclave Dadjir et de la plainte de Samiya.

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LES AVENTURES D'ANTAR

Zbiba garda Je secret et prit patience jusqu'au matin. Lorsque parut l'aurore, elle vint trouver Antar et lui conta ce qu'elle avait appris. Sache, mon fils, dit-elle, que c'est Dadjir, l'p,sclave de Rabi, qui t'a trahi aupr!l de ton maUre et t'a valu cette laide affaire. Et Samiya, elle anssi, s'est fche de ce que tu ne la fai~ais boire qu'aprs Abia. Ne recommenep plus, mon fils, ne contrarie plus son dsir; n'oublie pas que tu es un esclave, et ne tourne pas tes yeux vers la maUre!lse Abia: ce serait la canse de ta perte. )) Antar avait cout les paroles de sa mre. Il se raidit dans sps liens, les rompit et prit sa course travers la plaine en criant:
Aujourd'hui, je tuerai Dadjir le vil esclave, et je le laisserai tendu dans le dsert, pture des bles sauvages. J C'est ainsi que je rafrachirai mon cur et rendrai le calme mon esprit. D

Il ne tarda pas dcouvrir son dnonciateur parmi les bergers. CI Malheur toi! lui cria-t-i1. Tu as fait un rapport mon matre, il m'a chti, il m'a battu et couvert d'opprobre. D Disant ces mots, il saisit Darljir par les parties molles du ventre, le soulve, et frappant la terre avec le corps de l'esclave, il lui broie le crl}e, dont la cervelle jaillit en long et en large. Mais quand il le ,voit inanim, il craint pour sa propre vie, prend la fuite et gagne les tentes du prince Malie, celui qui dj l'avait pris sous sa protection.

FILS DE CHEDDAD

XIII

L'mir Malic accueillit Antar avec bont. Lorsqu'il connut cette nouvelle affaire, il sourit, tranquillisa son protg, le laissa sous sa tente et se dirigea vers le campement des Bni -Ziad. Il n'y trouva que les femmes. Rabi, lui dit-on, est un festin o l'a convi ton pre. le roi Zohir. JI L'mir va donc aux tentes de son pre. A son arrive, les seigneurs absiens taient assis sur les coussins de la joie, et les coupes circulaient parmi eux. Rabi et les autres Bni-Ziad taient les plus proches du roi j les esclaves, debout, s'empressaient les servir. l\hlic entre et salue l'assemble. Tous se lvent,' et Rabi lui dit: Il 0 Malic, prends place et assieds-toi, rar tous les convives resteront debout, tant que tu ne seras point assis. - Oncle *, dit l~ prince, veux-tu rendre mon cur joyeux? - Oui certes, dit Rabi. par la vie de tous ces illustres seigneurs.

* Les cavaliers d'une mme tribu se dQnnent le nom de courin., comme descendant, l'origine, d'un mme pre, et' les Ijeunes leDs appellent les personnes ges mon onele.

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- Eh bien 1 je ne veux point m'asseoir que tu ne m'aies Cit don de ton esclave Dadjir. - Et comment ce dsir t'est-il venu l'esprit? - En voyant sa bonne mine, son adresse et son empressement. - Ass~eds-toi donr" dit Rabi, je te le donne et deux autres esclaves avec lui, si tu le souhaites. - Prends tmoin les convives, insista le prince. - Oui, dit le fils de Ziad, et j'en atteste aussi Celui qui a lev le haut firmament et tendu la vaste terre: Dadjir est toi, et jamais je ne te rclamerai rien son sujet. - Soyez donc tmoins contre lui, s'cria Malic, vous tous ici prsents 1 Et sache, Rabi, que ton esclave est mort; Antar l'a tu el s'est mis sous ma sauvegarde. Et toi, par la vie de mon pre que voici, gardetoi de l'inquiter pour ce meurtre. D A ces paroles, Rabi fut saisi d'une violente colre. Il baissa la tte, plein de rage de se voir jou en prsence de ses compagnons. Et de ce jour 'une haine terrible pour Antar tomba dans son cur. La mort lui et sembl plus doue qu'une telle humiliation. Cependant le roi Zohir dit son fils : u Mais qu'est-ce donc qui inspire Antar la manie de tuer les esclaves, et que prtend-il? 1) Malie rpta ce qu'il savait, et le roi sourit et admira la prompte vengeance que le ngre avait tire de son dlateur. Le soir, l'mir Malic retourn chez lui, instruisit Antar de sa conduite avec Rabi. Lejeune esclave baisa les mains du prince, appela sur lui les bndictions du ciel, clbra sa gnrosit et dit ces ver~ sa louange :

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FlLS DE CHEDDAD

.0 toi, en qui seul reposent mes esprances, Voil longtemps que pse sur toi le poids de mes affaires. Les hommes gnrel1x ont porter de lourdes charges. Il Tu t'es fait mon patron, tu m'as combl de tes bienaits, mon unique ressource, tu m'as sauv de la mort et de la catastrophe. D

CHAPITRE Il
La Valle des Lions. - Festin interrompu. - Les fils du roi Zohir. - L'embuscade. - Antar veut tre libre .

Cependant la colre tait extrme dans le cur de Cheddad. Il confia son chagrin ses frres Malec et Zakhmet. Fils de ma mre et de mon pre. leur dit-il. mon cur est plein d'angoisse et je ne sais quoi me rsol1. dre. Les actions de cet esclave noir m'inquitent. Je crains qu'il ne finisse 'par tuer quelque seign~ur noble et puissant. qu'il rpande ainsi le trouble dans la tribu et nOLIs plonge dans une mer de ~allg et de vengeances. - C'est vrai, rpondit Zakhmet, et si nous n'y prenons garde. il nous jettera dans un extrme danger. Il faut avouer. s'il tait sage, qu'il n'a point son pareil. Mais aprs une telle action, nous ne pouvons plus lui

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confier la conduite du btail. et nous n'avons d'aulre ressource que de le faire prir pour tre en paix son sujet. Laissons-le retourner aux pturages; nous lui terons la vie dans quelque endroit cart, et nous tiendrons l'affaire secrte, de faon que ni homme ni femme n'en ait connaissance. J Cheddad approuva l'avis de son frre, et, le matin, quand le prince Maliclui vint demander la grce d'Antar, il l'accorda aussitt et permit que son esclave ment encore patre ses troupeaux. Durant quelques jours il oublia le jeune ngre; mais lin matin il appela ses frres pour leur demander l'accomplissement de leur parole.

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Lorsque Antar partit, ils le suivirent de loin dans l'intention de le tuer. Antar poussa le troupeau devant lui, au large dans le dsert, et quand il se vit seul, il se mit dire des vers, se complaisant dans le souvenir de sa cousine Abia. Ce jour-l, il s'carta fort loin des tentes. 11 songeait ce qui lui tait advenu d'heureux et de malheureux; les larmes inondaient ses joues; car cette nuit mme il avait vu l'image d'Abia dans un songe, il avait bais son visage par-dessus le voile et lui avait parl. En rvant ainsi, Antar pal'vint une valle nomme la Valle des Lions, car ces animaux y abondaient ainsi

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LES A VENTURES D' ANT AR

que les panthres. L, les chevaux se dispersrent de tous cts et se mirent paltre. Antar tait venu en ce lieu, parc~que l'herbe y atteignait la taille d'un homme, et que pas un esclave de la tribu d'Abs n'et os y conduire ses troupeaux ni en approcher cause des terribles htes qui l'habitaient. Il Peut-tre, pensait-il, que je rencontrerai un lion et le tuerai. " Il monta sur une colline, tandis que ses btes paissaient, et promena ses regards dans toutes lesdirections. Et voici que du fond de la gorge sort un lion au large mufle, aux yeux tincelants, dont les rugissements branlent la vaMe. Il a de larges babines et gronde comme le tonnerre. Sur sa face sombre brillent ses yeux, comme l'clair dans les tnbres de la nuit. Il s'avance, il s'arrte, robuste, large d'paules, levaut sa tte norme. Lorsqu'il sortit du ravin, et que les chevaux eurent flair son approche, ils prireut la fuite avec terreur, et les chameaux effars s'chapprent de toutes parts. A cette vue, Antar descendit dans la valle. le sabre nu la main. Il aperut ce lion aux griffes puissantes, qui se battait tes flancs de sa queue. Poussant un hurlement qui fit retentir les montagnes : Sois le bienvenu, s'cria-t-il, pre des lionceaux, chien du dsert, dominateur des btes sauvages 1 Tu e, fort, tu es puissant, tu es fier d'exciter l'effroi. Je ne doute pas que tu ne sois le prince des lions. le sultan de.'4 btes fau vas; mais tu ne tarderas point perdre tes titres et tu seras avili. Je ne suis point semblable aux hommes que tu as rencontrs. C'est moi qui tue les

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braves et rends les enfants orphelins. Tu as voulu m'effrayer par tes rugissements; et moi je ne te tuerai point avec le sabre et la lance, c'est de ma main nue que je te ferai boire la coupe du trpas.

C'est moi qui suis le vrai lion, le hros que redou~ tent les guerriers au jour de la bataille. Il Lorsque ma main brandit le sabre au fort de la mle, les esprits des cavaliers tombent dans le dlire. Je ne songe point la mort, alors mme qu'elle est en face de moi, et je m'explique en toute langue avec quiconque m'interpelle. 1) Vois-tu? jfil jette le sabre, mais prends garde ces mains! c'est avec elles que je viens toi, chien du dsert! D

III

C'est en ce moment que Cheddad arriva avec ses frres pour tuer Antar. Ils le virent attaquer le lion et entendirent ses paroles. Antar tait tomb sur la bte fauve avec la rapidit de la grle; i1la saisit aux mchoires et lui fendit la gueule jusqu'aux paules, en pOlissant un cri dont retentirent les flancs du ravin. Le lion expire. Antar le traine par lElS pattes sur la peute de la colline, fait un monceau de broussailles et se procure du feu avec deux morceaux de bois sec qu'il frotte l'un contre l'autre. Il fend le ventre du lion, jette les entrailles, spare les pattes antriel1res et
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tte, et met le reste sur le brasier. Quand le fumet de la viande tmoigne qu'elle est cuite, il la retire et la mange. Son repas achev, il va Ja source, s'y lave; puis venant au pied d'un arbre touffu, il place sous sa tte la tte du lion, ramne sur son visage le pan de sa tunique et s'endort d'un profond sommeil. Pendant ce temps, son pre et ses oncles observaient toutes ses actions et se sentaient pntrs de crainte. Voil un prodigieux esclave, dit Zakhmet, boulever~ par ce qu'il avait vu. C'est un garon avec qui un homme sage n'agira point la lgre. - Eh bien, mon frre, dit Malec non moins effray, comment arranges-tu cette affaire? La chose me parait srieuse, et nous aurons quelque peine nous en tirer. Qui de nous osera l'approcher, sans crainte qu'il ne le tue, lui fende le ventre et le traite comme il a trait ce lion? Il Cheddad prit la parole : ( Mon avis, dit-il, est que nous revenions sur nos pas, l'honneur sauf. ~ous tions venus pour veiller la dfense du troupeau, n'est-ce pas? Or celui qui nous inspirait des craintes, Antar l'a tu. Nos vux sont remplis. Partons. 1 L-dessus ils s'en retournrent, et tous trois l'envi vantaient la bravoure et la force du jeune ngre.

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IV

Le soir, lorsque Antar ramena le btail des pturages, son pre l'accueillit en souriant, l'embrassa avec tendresse et le fit as..'leoir pour manger avec lui. tandis que tous les aurres esclaves taient debout. Pendant qu'ils s'entretenaient, arrive un messager du roi Zohir qui se prsente Cheddad, le salue et dit : (1 Le roi Zohir m'envoie vers toi pour te dire: a Pre1) nez votre quipement de guerre, toi et tes frres. " Car il mdite une importante expdition et veut faire une rhazia chez les 8ni-Tmim. Demain, la pointe du jour, il veut marcher vers leurs collines et dtruire leurs habitations de fond en comble. - J'ai entendu. j'obirai, rpondit Cheddad. Il Et sur l'heure il alla prvenir ses frres et tous les cavalier:-lquil'avaient pris pour chef. CI Demain, dit-il Anlar, tous les guerriers de la tribu vont partir, et les tentes resteront vides de leurs dfenseurs. Je te confie donc, toi, nos demeures et les "femmes. Quand les bergers iront aux pturages, ne t'carte pas avec eux. - Mon maUre, rpondit le jeune homme, si je Ile m'acquitte dignement de la charge que tu me confies, fais-moi passer le reste de ma vie dans les liens. Il eheddad le remercia et lui promit qu' son retour il lui donnerait un Doble coursier pour son usage.

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v
A l'aurore, les guerriers montrent cheval, arms . de sabres et de lances, et partireut avec le brave roi Zohir qui marchait leur tte. Lorsqu'il ne resta plus un seul cavalier d;ns le campement des Bni-Carad, les femmes, les filles, les esclaves noirs et blancs, se mirent discuter ensemble sur ce qu'on devaitfaire. Samiya, l'pouse de Cheddad, ordonna de prparer un grantl festin au bord de l'tang Zat-el-Arsat, d'gorger des brebis et de tirer le vin dans les jarres. Antar voyait avec joie ces prparatifs de fte, parce que avec les femmes se trouvait AbIa, semblable la gazelle altre, pare de colliers et de. vtements aux brillantes couleurs. Empress la servir, il demeurait enchan sa noire chevelure, noy dans les mers de l'amour. Les femmes savourrent les mets et firent circuler les coupes pleines de \;11. On tait au printemps, la terre souriait de sa beaut nouvelle, les tangs regorgeaient d'eau, les fleurs paraient les hautes collines de leurs miIIecouleurs. SIII' le haut tiesarhres, les oiseaux s' entretenaient et modulaient leurs chants les plus doux. C'tait une journe semblable calle dont le pote a dit: CI La prairie brille de blanches femmes. aux riches poitrines, pleines de grce et de coquetterie, d'une

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beaut parfaite, la taille lance, aux belles grappes cie cheveux, aux yeux assas.'lins. D Les convives s'abandonnrent entirement la joie, les jeunes filles se mirent chanter en dansant. Le vin avait rpandu des roses sur leurs joues, et les seins se montraient sans voiles. Abia dansa avec ses compagnes et partagea leurs folies. Elle rit et un clair partit de ses dents. Elle jouait avec ,les pans de S011 voile et le mielde sa salive. Antar la regardait, perdu d'amour

. VI

Tout coup le cri de guerre des Bni-Cahtan retentit dans la plaine: cc la l-Cahtan ! la l-Cahtan ... ! 1) Et soixante-dix cavaliers couverts de cuirasses et de cottes de mailles envahissent le champ de la fte. Aux cris joyeux succdent les pleurs et les lamen tations. Les guerriers enlvent les femmes et les filles, les chargent sur leurs chevaux et se htent de regagner les dserts. Un fier cavalier s'est rendu maUre d'AbIa, dont les larmes coulent c9mme la pluie et dont les joues sont couverte~ cie pleur. Antar, ce terrible spectacle, croit voir le soleil s'obscurcir et la lumire du jour se voiler de tnbres. Il cherche une arme autour de lui et ne dcouvre rien. CependantiI s'lance sur les pas des ennemis en criant:
Littral : 0 pour Cahtan 1

LES AVENTURES D'ANTAR


ft Infmes! vous avez fait captives les nobles femmes d'Abs, les pouses des rois de l'poque. Malheur vous! soyez avilis! Il atteint le dernier cavalier, celui l mme qui emportait Abia. Antar se prcipite sur lui comme une panthre, l'arrache de la selle et le jette terre avec toute la furel1r dont il est anim. Le guerrier, le con rompu, rend le dernier soupir. Antar s'empare de son cheval et de ses armes, et court comme un torrent sur les autres cavaliers. Malheur vous, mprisable cohue! disait-il. Je suis l'mir !\ntar,fi1s de Cheddad. Par le crateur des hommes, si vous ne relchez les captives, je sparerait vos ttes de vos paules. Il attaque l'arrire-garde, et sa lance termine la vie des retardataires. Dj vingt braves gisent sur le sol, quand le reste de la troupe se retourne d'une seule bride et revient sur Antar. qui l'accueille avec l'audace du lion en fureur. Le cur du hros est plus ferme qne le roc ; son sabre accomplit les arrts du destin. 1\ reconnait le chef de la troupe, arrive lui, et d'un coup de lance lui traverse la poitrine de part en part. er Si c'est l ce que nOlis prouvons de la main d'un esclave noir, se disentles guerriers saisis de terreur, que sera-t-il de nous avec les nobles cavaliers? Fuyons! sau'Yons-nous 1D Ils abandonnent leurs captives, tournent bride et s'enfuient sur leurs rapides coursiers. Et Antar triomphant s'crie :

Il

Voil comment je traite l'ennemi qui me mconnat.

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On me reproche ma noirceur;' moi, je m'en glorifie. D Si j'ai de sots dtracteurs, eh! ne sait-on pas que le bien excite toujours l'envie? D Je suis le fils de mes uvres et de mon sabre; c'est en lui que gisent ma gloire et ma noblesse. D Vingt-cinq chevaux, les dpouilles des morts et la dlivrance de toutes les femmes, tels sont les fruits de sa bl'avoure. SamiYd, qui auparavant tait irrite contre lui, change sa haine en affectipn, et Antar devient plus doux son cur que le 'sommeil aux yeux lasss d'une longue veille. Lor,;qu'on fut de retour au camp, Samiya, craignant les reproches de son poux, fit jurer tous, femmes et esclaves, de cacher avec soin les vnements de la journe. Antar prit le mme engagement. -

VII

Peu de jours aprs, le roi Zohir revint de son expdition contre les Bni-Tmim; il ramenait un riche butin, et les Bni-Abs taient pleins de joie. Le lendemain, Cheddad monta cheval et s'en alla aux pturages, pour visiter ses troupeaux. En examinant les chevaux, il en vit plusieurs qu'il ne reconnut pas pour siens, et avec eux tait Alltar mont sur une jument noire qu'il poussait drQite et gauche, comme un cavalier fier de sa monture. .Malheureux! dit Cheddad, qui apparentcette

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cavale, et qui sont ces' magnifiques chevaux que je ne connais pas? D C'taient les chevaux des Bni-Cahtan qu'Antar avait tus, et la jument tait celle de leur chef. Quant aux armes et aux harnachements, Antar les avait cachs dans la demeure de son oncle. Mais le ngre, fidle au serment qu'il avait fait Samiya: a Mon matre, dit-il, j'tais sur les pturages de Cahtan, lorsque j'ai vu passer des marchands qui conduisaient d'innombrables troupeaux i ils taient pleins d'inquitude et craignaient l'attaque des cavaliers arabes. Je lea suivais, j'ai trouv ces chevaux spars d'eux; je les ai pris .et je suis revenu. - Esclave maudit 1 s'cria Cheddad. Ce ne sont point l des chevaux qu'on ait abandonns, et tu n'as pu les prendre que de dessous leurs matres. Sans doute, misrable, tu t'es Lenu cach dans ce.'~ dserts, et quand passait un voyageur, tu le massacrais pour t'emparer de ses dpouilles, sans t'inquiter de sa qualit ni de sa tribu. Et sans dout~ tu te proposes de continuer ainsi, jusqu' ce que tu aies jet le trouble parmi les Arabes et soulev contre nous la rprobation et la guerre. Il En achevant ces mots, Cheddad saisit Antar par le bras, le ramne aux tentes, le lie de cordes serres et le frltppe avec fureur. f Dsormais, dit-il, tu demeureras enchaln et tu n'iras plus aux pturages. D Il frappe perdre haleine et Antar reste impassible sous les coups. Mais Samiya a entendu la voix irrite de son mari;

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elle sort de la tente, vient lui, et, les larmes aux yeux: Cl mir Cheddad, dit eile, avant de frapper ce jeune homme, c'est moi la premire que tes coups doivent atteindre; car, j't:n jure par Dieu, il n'a pas mrit ce, traitement. Il Cheddad, dont ces paroles accroissent la colre, repousse Samiya avec violence et la renverse. Elle ~e relve, dcouvre sa tte, dnoue ses cheveux et entoure Antar de ses deux bras. Cheddad est fort surpris. u Eh quoi 1 dit~il, comment ton cur a t-il conu de l'amour pour cet esclave, aprs la haine que tu lui avais voue '/ - Rends-lui la libert, dit-eUe, et je t'apprendrai ce qu'il a fait. - Parle, D rplique Cheddad. Samiya conte aussitt tout ce qui s'est pass auprs de l'tang Zat-el-Arsat: elle dit comment Antar lui seul a ,affront soixante-dix Cahtanides, les a couverts de confusion, massacrs en grand nombre et forcs relcher leurs captives. A ce rcit, grandes furent l'admiration et la joie de Cheddad. Prodigieuse aventure 1 s'crie-t-i1; et plus ad,mirable encore est sa constance se laisser battre. D A ces mots, il coupe les cordes qui lient Antar et lui demande pardon de l'avoir injustement maltrait. Lu eune homme, que la conduite de Samiya a profondd ment mu, improvise ces vers:
ft Elle est venue pour m'abriter, quand les coups pleuvaient sur moi; les pleurs inondaient ses paupires, ses cheveux taient en dsordre.

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Il

LES AVENTURES D'ANTAR

C'tait la lune qui illumine les tnbres de la nuit. Je suis vous, vous entirement. Puissent mon souffie, ma vue et mon oue tre voLre ranon! 1) Employezmoi, lorsque arrivent les cavaliers ennemis au visage terrile, couverts de poussire. Il Et si je ne les mets en pices, au milieu des coups de lance, que je ne me dsaltre plus, que pour moi la pluie ue tombe plus du ciel! Le sabre dans ma main se teindra du sang des guerriers; les sahres ennemis resteront vierges de sang. Il Car il y a deux sor Les d'hommes: les uns, dans le choc, ont des curs semblales aux pots de terre, les autres aux rochers. 1)
II
(1 Voil, pensa Cheddad, 'des vers qui ne peuvent sorLir que de la poitrine d'un brave.

VIII

En ce moment un esclave du roi Zohir se prsente, s'incline et dit : mir Cheddad, le roi Zohit' te salue et dsire que tu assistes un festin qu'il donne aujourd'hui. Il L'mir prend son Iils et se rend l'invitaLion. Dans un lieu o rsonnaient les inslruments cordes, o abondaienlles quartiers d'animaux gorgs, taient reunis les nobles, les braves et les guerrl;rs illustres d'Abs et d'Adnan. Chedad s'assied avec eux et An-

FILS DE CHEDDAD

tar lie mltl aux esclaves. On mange, on boit, on conte toutes sortes d'aventures. Cheddad prend la parole son tour et redit au roi les exploits et les vers d'Antar. CI Olt est-il? dit Zohir, frapp de tant de bravoure et d'loquence. Je veux le voir. Depuis le jour o il.tua Dadji, l'esclave de mon fils, j'ai reconnu qu'on devait 10l1t attendre de loi; eL qoiconque agira ainsi qu'il l'a fait s'lvera audessus de tous ses pareils. 8 Antar est appel; il approche et baise la main du roi, qui rempli Lune coope de vin et la lui tend. Le jeune homme frmissait de plaisir, et son ami MaIk, fils de Zohir, n'tait pas moins joyeux de le voir pntrer dans les bonnes grces du roi son pre. On lui demande .des vers; il improvise uu chant la louange de la tribu d'Abs el de son illustre chef. Chacun, plein d'adml:ation, le traite avec gard, et Zohir lui donne lin vtement d'honneur. Le soir, Antar s'en retourne avec son maUre Cheddad. Son cur palpite au souvenir des honneurs dont on l'a combl. Il songe sa bien-aime AbIa qui rgne SUl' . tout son tre. Mais il songe aussi qu'il n'est encore qu'un esclave; et ceU.e pense l'empche de rvler le secret de son amour.

IX

Quelques jours aprs, Antar monta clleval, arm en guerre (Car Cheddad ne s'y opposait plus), et ordonna

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LES A VENTURES D' ANT AB

ses frres Chiboud et Djrir de pousesr devant lui le btail aux pturages. Ghiboub tait le plus habile et le plus rus des esclaves: 'tait un dmon sous la fIgure d'un homme. Poursuivi par l'ennemi, il courait devancer les gazelles, et laissait les cavaliers pars bien loin derrire lui. , Or, il al'fiva que, ce jour-l, les fils du roi Zohir faisaient un festin avec leur oncle Oucid, fils de Djzima. Ils lui avaient tmoign le d:;ir de s'loigner du camp pour aller boire et se divertir vers les pturages; et Oucid, pour leur tre agrable, avait fait faire les apprts d'une joyeuse fte, Les esclaves partirent en avant portant des tentes, des provisions et du vill. Les fils du roi et lour oncle poussrent leurs chevaux jusqu'au moment o ils dcouvrint une colline d'un aspect charmant, pre de verdure, embaume des plus doux parfums, et des flancs de laquelle ils voyaient sourdre des sources et couler des ruisseaux. C'est en ce lieu qu'on s'arrta. Les nobles convives s'entretinrent gaiement, mangrent et firent apporter la coupe. Ils vidrent les Jarres de vin, au miliell des jeux, au son des instruments et des chansons des jeunes filles esclaves, Dj leurs cerveaux ressentaient les effets des liqueurs enivrantes, lorsque l'mir Malic s'tant retourn aperut , Antar et ses frres qui faisaient patre les troupeaux sur les cQllines voisines. Eh 1 par Dieu 1 dit-il, voil l-bas mon ami Antar, dont l'amiti m'est plus prcieuse que celle d'aucun tre vivant. Sad, ajouta-t-i1 s'adressant un des esclaves. cours lui, et lui dis qu'il nous vienne rcrer par ses vers pleins d'loquence. '

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- Mon frre, dit Chag, tu ag fix tes regards sur qui ne mritait point d'tre regard. et tu as accord ta faveur qui n'tait pag digne de teg bienfaits Tu l'asglori fi au milieu des nohles seigneurs. On a cout ses vers, on l'a trait avec honneur et distinction. LIt pense m'e~t venue alor~ d'aller lui et d'arracher le ~ouflle de sa poitrine. Mais j'ai craint le blme de la tribu et je n'ai point voulu troubler la vie de mes frres et de nos cavalirs. Et maintenant, mon frre, tes loges surexci.tent la haine que j'ai pour lui. Il Comme Chas achevait ces mots, un nuage de poussire parat l'hOl'izon, retentissant des clameurs de trois cents guerriers cahtanides. Les vivres taient devenus rares dans leur tribu, et ces cavaliers s'taient avancs sur le territoire des BniAbs pour s'emparer de quelque btail Ayant aperu les nobles seigneurs qui se livraient la joie, ils s'taient dit: (1 Attaquons-Ies. Captifs, ils fourniront une riche ranon.1) Ils accouraient, la tte baisse sur l'aron de la selle, aux cris de: la l-Cahtan 1 Il A cette vue, les fils du roi Zohir sautent sur leurs chevaux, dgainent le Sbre, roulent imptueusement du haut de la colline et se plongent dans la mle. Les cavaliers s'entrechoquent comme les flots de la mer tumultueuse. Antar entend leurs cris, il s'lance, suivi de son frre Chiboub. Il pntre au milieu des combattants. Chacun de ses coups largit l'espace autour des princes resserrs par la foule des ennemis.

i'!

LES AVENTURES D'ANTAR

Cependant quelques esdaves ont couru prvenir le roi Zohir, qui arrive la tte de ses cavaliers. Mais dj, grce la vigueur d'Antar, la droute des Cahtallides tait complte et les vainqueurs rest."lient maitres de leurs dpouilles. . De retour aux tentes, le roi revtit Antal d'un khila >1< brod d'or, le ceignit d'un sabre lame raye et lui fit amener un de ses plus nobles coursiers. Puis, s'adressant Cheddad : ft "Dornavant, dit-il, ne permets plus ton fils de conduire le btail au pturages; mais <{u'il suive nos guerrip,rs dans les rhazias. Il .

x
Depuis ce juur, Antal trouva mainte occasion de montrer sa bravoure et son talent potique. 1\ reut le glorieux surnom de Pre des Cavaliers. Souvent il s'loignait dans le dsert, pntrait chez les tribus lrang-. res, guid par Chiboub le rus dmon, et ne revenait jamais sans butin. 11 enrichit aillsi son pre Cheddad et gagna l'amiti des Absiens. S'il aVilit des compagnons et des amis, il eut aussi des ennemis et des envieux i Chas, lils de Zohit', et Rabi, fils de Ziad, le haissaient mortellement, et cha

* Tunique,

manteau, pelisse,

v~tement

donn par le prince

il celui qu'il veut honorer.

FILS DE CHEDD AD

que fois qu'il ramena it son pre un riche butin, leur haine el) devena it plus forte. Quand les hommes de la tribu se runissa ient pour boire, ils redisaie nt les vers d'Antar , clbra ient ses exploits et s'entret enaient de son amour pour Abia. Cela vint aux oreilles des parents de la jeune I1l1e. On lent' rpta les vers dans lesquels Antar rvlait sa passion et vantait les attraits de sa bien-aime. Ils en rirent; au lieu de lui cherche r querelle , ils se rnoql1rentde lui;. car ce n'tait pour eux qU'lm esclave. Cepend ant les propos arrivr ent au point qlle l'pouse de jlalec lit venir le jeune ngre dellant elle, en prsenc e d'Abia, el lui dit: E::;t-il vrai que tll aime,; ma fille, et que tu aies fait des ver~ qui dvoile nt ton amour et clbre nt sa beaut? ) Ces paroles tirent sourire AbIa. Et Antar, perdu : 0 matres se, dit-il, puis-je ne pas l'ni mer, moi qu suis son escJave et dont elle lient la vie en ses mains? Oui, p:)r Oieu ! je J'aime, et je n'ai pas de plus vif dsL' que de m'unir elle. Son visage est toujours prent mali esprit, et son souveni r ne sort jamais de ma pense. Oui, j'ai clbr sa beaut, ses perfecti ons, tous les attraits que Dieu lui a prodigu s. II AbIa ne fut point insensib le ces loges, et son cousin lit un pas vers son cur. fais-moi li Si tu parles a\'ec sincrit , dit la mre, moi Dcri~ posies. tes e une quelqu' donc entendr e tloirla , poitrine sa gOI1,je, sa Hile, ma e les qualits ceur de ses yeux, les t'oses de sa joue, ses dents, sa lourde chevelu re, la blanche ur de ses poignet s. la grce de sa main et la doucel1r de sa langue. )

LES AVENTURES D'ANTAR

En entendant sa mre parler ainsi, AbIa se mit rire. Antar, aprs avoir pench un instant sa tt~ vers la terre, rcita les vers que lui illspira s,a passion. En' levant les yeux, il rencontra le regard d'Abia, regard plein d'admiration et d'un sentiment plus t~ndre. Par Dieu! Antar, dit la mre, je ne te croyais pas un tel talent potique. Par la foi des Arabes! tu possdes toutes les qualits des nobles, grands ~t hauts seigneurs; et je veux, ds ce soir, dire mon poux qu'il te marie Nadjama, l'esclave noire d'AbIa, la plus belle des filles. - Maitresse, rpondit Antar, je n'ponserai ni esclave ni femme libre et ne dormirai jamais ct d'une autre que celle qu~ j'aime. - Que Dieu, dit AbIa, remplisse tes dsirs et te donne une jeune fille ton gr. Et puisses-tu vivre heureux avec elle 1 - Amen, amen! )) dit le jeune homme.

XI

A quelques jours de l, Rabi, fils de Ziad, ayant donn un festin o se trouvrent Chas, Malec, pre d'AbIa, et son fils Amr. aprs qu'on eut mang et vid de nombreuses coupes, une des esclaves chanta quelques distiques. (( Ne sont-ce pas l, dit Chas, des vers de cet esclave qui fait lant parler de lui?

FILS DE CHEDDAD

L-dessus le fils e Cheddad evint l'objet de la conversation gnrale. Mais le frre d'Abia, Amr, bouillant de colre, dit Rabi: Il 0 mir, la mort nous serait moins pnible que les propos auxquels nous expose ce ngre. J'ai dj dit mon pre de l'loigner, de le chasser loin de nous. Ce n'est qu'unesclave, m'a-t-il rpondu, le fils d'une ngresse, I)n misrable sans pouvoir ni influence. Mais si nous J) le chassons de nos tentes, le roi Zohir le prendra )) chez lui, le protgera contre nous et par l accrottra son audace. Et nous, que pourrons-nous contre l'iD nimiti du roi ~ohir? Et pourtant, Rabi, nous lui devons quelque chose pour ses beaux vers; oui vraiment, et parDieu! si je l'entends encore nommer ma sur, je le tue, arrive que pourra. - Mon fils, rpliqua Rabi, tu ne feras point cela. Qu'est cet esclave noir, pour que tu souilles ton sabre de son sang? Non, c'est par la rllS~ qu'il faut nous en dfaire. Demain, je ferai mettre en embuscade dans le dsert vingt de mes plus vigoureux serviteurs. A leur tte sera Bessam, le frre d~ ce Dadji qu'Antar m'a tu. Bessam brle de vrnger la mort de son frre, et jusqu'ici je ne l'ai retenu que par crainte du roi Zohir. Mais aujourd'hui que son fils Chas est d'accord avec nous, nous n'avons aucune vengeance redouter. - Par la Cba et le puits de Zemzem ! dit Chas, oui je suis d'accord avec vous, de parole et d'action, dussent intercder pour ce maudit, mon pre, mes frres et les fils de mes oncles. Jellli enverrai vingt de mes escla. ves pour lui infliger le traitement. le plus ignominieux, la mort la plus terrible. 1) Avant de se sparer, Chas, Amr et Rabi se lirent
3.

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LES AVENTURES

D'A~TAR

par un serment. Il fut convenu qu'ils envel'raient pour tuer Antar quarante esclaves, vingt appartenant Chas et vingt Rabi.

xII

Cheddad avait d'une autre femme que Samiya, une fille nomme Mroua, marie chez les Dni-Rhatafan Djadjah, fils de Malic. fi arriva que ce noble cavalier voulut donner 8a sur un homme de sa tribu nomm Medjid. C'est pourquoi Mroua vint chez les Bni-Abs, pour inviter au festin de noces les pouses de son pre et de ses oncles et ses autres parentes. Les maris ayant donn leur autorisation, elles partirent, portes dans des litires, pares de bracele~, de colliers, de ceintures, de vtements aux couleurs varies. Elles taient semblables des houris; leurs cheveux floUaient sur leurs paules, leurs dents brillaient, leurs visages taient cornille des pleines lunes. Antar faisait partie de l'eseortej pour le service de Samiya et des femmes de ses oncles. Mais il ne s'y tait rsolu que par amour pour AbIa. -Chaqlle fois qu'il aidait la fille de Malec descendl'e de la lilire ou y remouler, il plaisantait ave~ elle et s'extasiait sur sa beaut. La route ne lui semblait pas longue. La mre d'Abia se moquait de lui et de son empressement auprs de la jeune fille. L'aimes-tu toujours, lui disait-elle, et fais-tu encore des vers en son honneur?

FILS DE CHEDDAD

- Oui certes, rpondait Antar, j'en atteste celui qui a lev les cieux: et les a pars d'toiles. Et je voudrais qu'elle n'chappt jamais mon regard. Il Jls traversaient ainsi les dserts .. Antal' se tenait auprs de la litire d'AbIa et lui chantait d;:; posies.
Va sallS crainte, disait-il, mon unique esprance. Prs d~ toi veille un brave guerrier.

Le soir, on fit halte dans une prairie, au bord d'un abreuvoil. Apr3 le repas, on se divertit au son des instruments, et on pas!'a la nuit en ce lipu.

XIIl

Nous avons dit comment Chas et Rabi avaient jur la perte d'Antar. L'ayant fait surveiller, ils avaient su qu'il accompagnait Ml'oua chez les Bni-Rhatafan. Rabi avait donc envoy contre lui vingt sclrats d'esclaves commands par Bessam, qui tait lui-mme un misrable sans foi ni loi, et le plus pervers des hommes; et Chas y avait joint vingt des siens qui ne valaient pas mieux. Ces vils btards arrivrent un vallon nomm le Vallon des Gazelles, Oll ils allaient entrer pour tablit leur embuscade, lorsqu'ils tombrent sur un parti de cavaliers qui couraient dans leur direction, plus rapides que le vent du nord.

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LES AVENTURES D'ANTAR

't

cr Halte-l! si vous voulez garder vos ttes, crielJt ces cavaliers. Qui tes-vous ? Parlez avant que les cala mits vous atteignent. Bessam arrte ses compagnons, allonge sa lance entre les oreilles de son cheval et rpond: Il Nous sommes des Bni-Abs, habitants de ce pays. Et vous, qui tes-volls? et quel motif vous a conduits ici? 1) Or c'taient des cavaliers mustalics, et leur cheC s'appelait Outab. S'tant loign quelque temps de son pays, son retour on lui apprit qu'Antar avait tu son Crre dans une rhazia. Sur quoi il partit pour tirer ven ... geance des Bni-Abs. cr Si leur .esclave a tu mon Crre, disait-il, moi je tuerai leur roi, et coup sCtr je ne reviendrai pas sans la tte d'Antar. Il Il tait arriv au Vallon des Gazelles, et ayant su la marche des Cemmes, il courait leur rencontre, lorsqu'il se trouva face Cace avec Bessam et les sclrats que l'esclave commandait. Lorsque Bessam eut appris tout cela: a: Fils des gens de bien, dit-il, sache que nos matres nous ont dpchs pour tuer ce mme Antar; il accompagne les Cemmes invites chez les Bni-RhataCan, et . cette nuit, il!f ne peuvent Caire halte que dans les environs de cette valle. Si cela vous 'convient, nous le tuerons, ou bien tuez-le vous-mmes et nous livrez sa tte. - Jurez que VOliS avez dit la vrit, rpondirent les Mustalics. . Lorsque les esclaves de Rabi et de Chas eurent fait le serment exig, Bessam dit part ses compagnons:

FILS DE CHEDDAD

Restons ici en embuscade, laissons-les charger les premiers et demeurons en arrire, pour que les femmes ne nous voient point as~ocis avec des ennemis et ne nous en fassent jamais de reproches. . - Comme tu voudras, dirent les esclaves, nous sommes prts t'obir. D
ct

XIV

Quand les tnbres de la nuit se furent dissipes, Antar et les fe.mmes se remirent en marche. Au moment o la caravane arrivait proche du Vallon des Gazelles, la troupe des Mustalics en sort l'improviste en hurlant : Il Vengeance! vengeance! l) Aussitt les lamentations et les cris de dsespoir s'lvent parmi les femmes. Alltar jette les yeux sur Abia et voit ses joues baignes de larmes; il se tourne vers la mre de la jeunl" fille, et la voit dans un pire tat. Pas une femme qui ne pousse des cris lamentables. Antar s'approche de la mre d'AbIa .lui dit en sou - . riant: Maitres~e, que dis-tu de ces ennemis? - Hlas! rpond l'pouse de Malec. Dans un instant ils nous feront captives et nOlis emmneront au loin dans les dserle;;. - coute, reprflnd le jeune homme, donne-tloi Abia en mariage, et soudain je mets les assaillants en

LES AVENTUHES D'ANTAR

pices et te livre leurs chevaux et leUl's dpouilles. - Sauve-la, elle est toi, Il rpolld la mre. Antar s'lance; Chiboub le suit. En un installt la terre est couverte de cadavres. Le chef ennemi s'avance stlr LIn coursier aux jarrets de fer; il prtend venger la mort de son frre. Mais la laHce d'Antar pntre dans sa poiLrine et sort Lincelante par le do=. La mort de Outab dcourage les MusLalics; ils prennent la fuite et se dispersent dans la solitude. Bessam et les esclaves cachs derrire la colline se rjouis5'aient de n'avoir point pris part au combat. Aprs la droute de leurs allis: (1 Fuyons, s'cria Bessam, ou pas Ull de nous ne dedemeurera pour pOl'Ler la noavelle de cette fatale journe. 1) Antar retourne vers les femmes, la lance rouge de sang. Abia l'accueille avec un sourire qui fait briller les perles de ses dents. Que Dieu te bnisse, dit-elle, face noire! cur blanc! Lorsque les femmes et leur escoi'te parvinrent chez Bni-Rhatafan, leurs poux taient dj arrivs. Cheddad, apprenant les dtails du voyage et la conduite intrpide d'Antar. serra le jeune homme dans ses bras, le bais'! au fron.e prit par la main el voulut le faire asseoir avec les noble~ seigneurs. Mai:; Antar s'y rerusa el demeura ml aux esclaves. Les nobles cavaliers, touchs de sa modestie, le comblrent d'honneurs el de prvenances. '

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St

, XV

Les ftes acheves, les Bni"Abs reprirent le chemin de la terre de Chrebba. . Comme ils approchaient du campement de leur tribu, ils entendirent de ce ct des plaintes, des lamentations et des cds de dsespoir, auxquels se mlaient les clameurs guerrires. Par la foi des Arabes, murmura Cheddad, quelque effroyable calamit est tombe sur la tribu. Il En effet, le roi Zohir ayant appris que son ennemi Moutarhatris marchait contre lui la tte d'une troupe , de cavaliers cahtanides, tait parti sa rencontre, afm que le combat et lieu loin des demeures des Bni-Abs. Mais les Cahtallides vitrent Zohir, prirent des chemins dtourn:> et tOlllhrent sur le camp des Absiens, -o il ne restaiL plus que des femmes et quelques guerriers sous le:> ordres d'un frre du roi. Ceux-ci ne pouvaient longtemps rl!!;ister, leur perte ~t certaine; ils s'enfuyaient vers les collines, lorsque arriva Cheddad avec quarante cavaliers environ: (1 Fils de Zbiba, diL-i1 Antar; je veux te voir combattre aujourd'hui" afin de rendre moi-mme tmoignage de ta bravoure devant les nobles et les seigneurs. Il Aussitt, laissant les femmes la garde des esclaves,

:I!

LES AVENTURES D'ANTAR

ils se rurent tous deux dans la mle, suivis de leurs compagnons. Chiboub, demeur auprs d'Abia, observaiLle combat et suivait des yeux son frre, lorsqu'il vit un esclave sortir des tente~, se joindre aux ennemis et se glisser derrire Antar pour le percer de sa lance. C'tait Bessam, l'esclave de Rabi. Lorsqu'il revint au camp, aprs la dfaite des Mustalics, Zohir tait dj parti avec les guerriers. Bessam cacha sa rage au fond du cur jusqu'au jour de l'attaque des Bni-Cabtan. A la vue d'Antar, il ne put matriser sa fureur et rampa vers lui pour le tuer. Mais en ce moment une flche l'atteignit au dos et lui traversa la poitrine. C'tait Chiboub qui sauvait la vie de son frre. Car le glorieux hros, plong dans les tumultes du combat, n'avait rien vu, rien entendu. Il venait d'apercevoir Moutarhatris; il l'atteignit, le pera de sa lance et le jeta mort bas de son cheval. Us Ca~tanides terrifis s'enfuirent de toute la vitesse de leurs coursiers. Antar mit pied terre, et vint baiser le pied de Cheddad dans l'trier. Le sang des ennemis qu'il avait tus le couvrait comme d'un vtement de pourpre. Cheddad rayonnait de joie. Par la, foi des Arabes, dit-il son frre Zakhmet-elDjouad. nOlis n'avons pas perdu nos peines en levant le fils de Zbiba, et ce qu'il vient de faire ne nous laisse pIns dans le doute. - Et comment en serait-il autrement, rpliqua Zakhmet, puisqu'il te doit l'existence? Le cadi des Arabes ne te l'a-t-i1 pas adjug et n'at-il pas dclar qu'Antar tait sorti de tes reins?

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53

Ces paroles remplirent de joie le cur du jeune homme. Tandis que chacun des Bni-Abs regagnait sa tente, lni-mme se rendit auprs de sa mre, suivi de Chiboub qui conduisait les chevaux chargs de sa part du butin. Lorsqu'Antar se vit seul avec Zbiba, il lui dit: J'ai entendu aujourd'hui des paroles que je n'ai pas comprises. Je dsire que tu me les expliques et me dises qui est mon pre, afin que je vienne bout d'claircir ma position. - Tu sauras tout, 1) rpondit Zbiba. L-dessus, elle lui raconta les vnements qui avaient prcd et ceux qui avaient suivi sa naissance, lui, depuis le jour oil Cheddad l'avait prise dans le dsert jt1squ'au jour de la dcision du cadi. (( S'il ne t'a point reconnu pOlir son fils, ajouta-t-elle, c'est pOUf ne pas avoir rougir devant les seigneurs en associant un esclave sa noblesse. Antar son tour fit sa mre le rcit de son voyage chez les Bni-Rhatafan, et lui apprit comment la mre d'AbIa lui avait promis sa fille en mariage. (C 0 mon fils, dit Zbiba, ne songe plus cette union. Car comment donnera-t-on la fille des seigneurs l'esclave qui mne les chameaux au pturage! Crois-moi, carte jamais tes yeux des filles arabes. - Ma mre, s'cria Antar avec nergie, j'accomplirai de tels exploits que les seigneurs seront forcs de m'admettre dans leur noblesse. D

l,ES AVENTURES D'ANTAR

XVI

Le lendemain, le roi Zohir revint de SOli expdition inutile. Il tait dans une grave inquitllde et craignait que les calamits ne fnssent tombes sur la tribu. Mais il tl'Ouva la paix et la gaiet dans le camp. On lui apprit l'attaque et la dfaite de Montarhatris. Transport de joie, il 1it faire les prparatifs d'une grande fte, ordonna d'gorger le btail, de remplir les jarres de Vill, et de dresser une magnilique lente de soie et d'or. L, il rent Lous les nobles guerriel's ahsiens. Antar demeurait ml aux esclaves; mais le roi l'appela et le lit asseoir son ct. li Je ne mangerai, je ne boirai qu'a vec toi, lui dit-il. En effet, duraut tout le festin, il lui vel'sait boire de sa propre main, l'entretenait de mille propos, et le traitait vec la plus grande distinction. Tons les convives applaudissaient la conduite dn roi, sallf Rabi, Chas et Malec, pre d'AbIa, qui, tous tl'ois, frmissaient de haine et d'envie. I.e soir, Antar et son pre retournaient leurs lentes, et leurs ttes ressentaient l'effet du ViII, quand le jeune homme dit Cheddad: (l Mon matre, pourquoi ne reconnaitrais-tu pas ce que je suis, comme le reconnaissent les gens de la tribu?

FILS DE CHEDDAD

Pourquoi refuserais-tu de m'accorder ce que je souhaite? - Parle, dit Ch~ddad; quel est ton dsir? )l Il pensait qu'Antar voulait obtenir de lui des chamelles ou des chevaux. Matre, dit le ms de Zbiba, je voudrais que tu me tisses entrer dans ta gnalogie et que tu te reconnusses pour mon pre. - Malheur toi, misrable btard! s'cria Che(ldad furieux, hors de lui. As-tu dOlic oubli le temps o tu menais le btail aux pturages? Vraiment, vil esclave, les bonts du roi Zohir on t donc mis le trouble dans ta cervelle, pour que tu veuilles t'lever parmi les grands et me rendre un objet de moquerie dans la tribu? Va, maudit! je le retire mou affection, et je n'ai plus pour loi que de la haine! Il En achevnt ces mots, il tire son sabre pour le frapper, tandis que les esclaves qui marchaient ses cts s'enfuient saisis de frayeur. Mais Samiya enlend la voix furieuse de son mari; elle accourt avec des cris et des larmes; elle serre son poux dans ses bras, et lui prend le sabre de la main. Il Tue-moi d'abord, dit-elle, car je lui dois la vie. S'il t'a irrit par ses paroles, c'est l'ivresse seule qui a pu les lui inspirer. 1) Ces supplications apaisent peu peu le courroux de Cheddad, qui la suit dans la tente. Antar demeure quelque temps tourdi, l'esprit troubl; puis il se dcide se rendre chez son arr.i l'mir Malie, fils de Zohir. Ce prince tait peine de retour du festin du roi son pre, lorsqu'un de ses esclaves lui annonce qu'Antar demande l'entretenir'. Qu'il entre, dit Malic. Il

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LES AVENTURES D'ANTAR FILS-DE CHEDDAD

- Et lorsqu'il voit le fils de Cheddad les yeux baigns de larmes, le cur plein d'agitation: Qu'as-tu? lui demande-t .i1. Quel est ton chagrin? Pourquoi ces pleurs sur tes joues? - Maitre, rpond le jeune ngre, j'ai demand mon pre de me reconnaitre pour son fils; il s'est irrit contre moi, et a voulu me tuer coups de sabre. - 'Tu as en tort, Antar, dit le prince; ce que tu as demand Cheddad est une chose dshonorante pour un Arabe. - Ah! mattre, c'est l'amol1r seul qui m'a pouss. J'aime AbIa. fille de Malec, et ce n'est que pour avoir droit l'pouser que j'ai voulu entrer dans la famille de mon pre. Et maintenant il ne IDe reste plus d'espoir, la lumire du jour est teinte pour mes yeux. Je n'ai plus qu' m'en aller fixer mon sjour au milieu des btes fauves du dsert. - Si tu m'avais rvl plus tt l'tat de ton cur, dit Malle mu, j'aurais moi-mme arrang l'affaire. Et maintenant ce sera difficile: (ln t'empchera de voir Abia, tu en perdras le repos et le sommeil. Il est craindre que ton pre veuille t'ter la vie et qu'on ne puiSSE' te dfendre. Cependant. demeure chez moi jusqu' ce ql1e je me sois entretenu avec lui, et que j'aie pntr ses intentions ton gard. -Il n'est plus pour moi de repos, dit le fils de Zbiba; j'errerai nuit et jour. ) Aux premires lueurs de l'aurore, Antar monta cheval sans rien dire, prit ses armes et s'loigna. Il ne savait o diriger sa course; il s'en allait au hasard, ivre de douleur. Le soir, Matie esprait son retour; mais Antar ne revint pas.

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CHAPITRE III
Le cheval Abjer. - La fille du Buveur de Sang. - Un entretien sons la tente des femmes. - Les Bni-Carad sauvs par Antar.

Antar courait l'aventure dans le dsert, quand ses regards errants dcouvrirent une troupe de cavaliers. JI marche droit eux et reconnait des Bni-Abs sous la conduite de Rhiad, fils de Nachib. Il les salue; les cavaliers rpondent ses politesses. O vas-tu. fils de Zbiba? disent-ils. - Je parcourais ces dserts o je cherchais les plaisirs de la chasse; je vous ai aperus, et je suis venu me joindre vous. - Fort bien, dit Rhiad ; viens avec nous, car nous t'estimons bien an-dessus des autres esclaves; viens, tu auras demi-part dalls le butin. - Vraiment! dit Antar i voil une belle gnrosit 1
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- Sans doute, reprend Rhiad. Crois-tu qu'un esclave vaille un noble seigneur, et ne saistu pas qu'au sort des flches ,~ un esclave ne compte que pour moiti? - Certes, observa l'un des Absiens, Antar vaut plus des deux tiers; en somme, c'est un cavalier, et ne sont point des cavaliers tous ceux qui en portent le nom. " La troupe s'avana sur le territoire des Bni-Cahtan, et ne tarda pas dcouvrir un campement o abon~ daientles troupeaux, les esclaves et les femmes semblables des gazelles. La plupar-t des hommes taient absents. Il Voil notre affaire 1 s'cria le chef; cette tribu est riche en btail, pauvre en guerriers. Pillons ce riche butin, et fuyons travers ces plaines rocailleuses. Les Ausiens s'laecent au combat; lalll's adversaires essayent en vain de dfendre les femmes et les troupeaux; les BniAbs vainqueurs pillent les tentes, s'em parent des femmes, des chameaux et des chamelles, les confient la garde des esclaves, et reprennent le chemin de la terre do Chrebba.

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Un cavalier les observait de loin et suivait leurs traces. C'tait l'mir Harith, fils d'Abad; il montait un ma,gnifique poulain d'un noir fonc, Lorsque ce pou-

* Pour partager le butin, on Lire au sort avec des flches d barbeles, parmi lesquelles chacun a la sienne.

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Iain pOlissait un hennissement, on et dit qu'il parlait. Ses oreilles taient droiles comme le calem *, et ses sabots troits et ronds comme un dirhem **. Il avait pass en proverbe chez les Arabes. Son pre s'appelait Ouacil et sa mre Hamama. Harith lui faisait faire des volutions prodigieuses. Antar aperoit cette noble bte; il est frapp de sa vitesse, de la perfection de sa marche et de son admirable lgret. Enflamm du dsir de possder cette incomparable monture, il s'attache la poursuite de Harilh, qui n'en prend aucun souci, et se tient facilement distance. Antar court ses trousses, stupf.1it, sans pouvoir l'atteindre; car Harith tait un cavalier renomm. Le fils de Ched4ad,.dcollrag, tourne bride, et revient sur !'es pas, l'me chagrine, le cur !lerr.Harith s'arrte, puis recommence suivre les traces des Bni-Abs. Antar court encore lui en lui faisant signe de la tte; mais.le cavalier ne se laisse point re joindre. Ce mange dura jusqu'au coucher du soleil. En ce moment, Harith avait, par ses volutions, entrain Antar fort en avant des esclaves qui conduisaient le butin et des Bni-Abs qui suivaient les esclaves quelque distance pour prvenir toule attaque. Harith s'arrte alors; Antar l'accoste et lui dit: (l coute-moi, noble cavalier, car j'ai bien vu que celte qualit t'appartient. Rponds ma demande. Tu n'as rien craindre de moi ni de mes compagnons .. - Que dsires-tu, l'ami? rpond Harith.
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* Roseau crire.

** Pice de monnaie d'argent valant 70 c. environ.

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- Veux-tu vendre ce poulain ou l'changer, s'il est toi? dit Antar. L'mir sourit. Il rplique: ( Si tu me l'avais demand dans un utre temps, je te l'eusse amen avec des chameaux et des chamelles par-dessus le march; mais vous nous avez attaqus, le sang a coul entre /lOUS, et vous tes devenus nos ennemis. Quel est celui qui livrerait son coursier quand il se trouve seul, loin des siens, au milieu du dsert, surtout un poulain de si noble race, qui, l'heure du danger, sauve son maitre, court, vole, passe comme le vent. Il porte au front une tache blanche comme l'toile du matin; et si tu n'en as OIl parler, sache qu'il por~e le nom d'Abjer et qu'il fail l'envie'de Cosros, de Csar. et des rois des Grecs. Pour moi, je suis un cavalier brouill avec ma tribu depuis les jours du printemps. Je me suis arrt chez ces gens que vous a vez pills; j'ai mang avec eux, j'ai pass sous leurs tentes des mois et des jours, et mon cur est attach mes htes. J'ai march derrire vous, mon il vous a observs; et quand les guerriers absents de la tribu semnt de retur, je les guiderai sur les pas de ceux qui ont boulevers leur camp, lorsqu'il ne s'y trouvait que les femmes et quelques hommes incapables de rsister. AnLar reprit: . u Je dsire avoir ce poulain; demandes-en le prix que tu voudras, il faut absolument que je l'achte. - C'est une bte hors de prix, dit Harith. 1\ me sera bien dur de m'en aparer. Je la cderai pourtant en retour de tout le butin que vous emportez. Et sache-Ie, ce

* L'empereur d'Orient.

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n'est pas trop en demander. Non, je le jure par Celui qui connait les choses les plus caches, tu ne perdras point l'achat, quand mme tu la payerais de tout l'or de la terre. Si je n'ai pas combattu c(>n(re vous, ce n'est pas la crainte de la mort qui m'a retenu i car je suis un cavalier intrpide i mais je redoute pour Abjer la moindre gratignure. Avec quels regrets je le perdrai! Mais j'ai mang la table des gens de la tribu, et je consens le sacrifier pour racheter les biens que vous leur avez ravis. Si ce march te convient, Abjer est toi; sinon, renonce le possder. li Antar, ces paroles, reconnut qu'il avait devant lui un cavalier dou d'un cur noble et gnreux. JI voulut mOntrer une gnrosit gale la sienne. L'ami, dit-il, j'achte le cheval, tout le Jutin te sera rendu. Et je te devrai encore une vive reconnais~ance. Comme gage de ma foi, voici ma main. Et !Ii quelqu'un de mes compllgnons t'attaque, je ferai voler !la tte. Aussitt Harith met pied terre et livre Abjer au fils d~ Cheddad qui lui donne son propre cheval. Antar s'lance sur le dos du poulain, et le fait caracoler, plus fier que s'il elIL acqu~s la souverainet de la terre entire. Les deux cavaliers rejoignent les esclaves qui conduisent le butin. Antar leur ordonne de rendre la libert aux feOlmi'S et aux captifs, et de livrer le btail et tout ce qu'on a pill. Ils obissent; les prisonniers devenus libres poussent des cris de joie, et avec Harith ils se htent de reprendre le chemin de leurs habitations. Antar les suit des yeux, immobile sur le dos d'Abjer.

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III

A peine ont-ils disparu dans la plaine., que Rhiad et ses compagnons arrivent, s'tonnent de ne plus voir le bulin et s'en onquirent auprs d'Antar. Absiens, rpond Je ngre, je l'ai chang pour vous contre ce cheval, dont le maUre a manifest mes yeux une telle noblE'sse de sentiments, que je n'ai pas voulu me montrer moins gnreux que lui. C'elt t une honte pour la tribu d'Abs, tandis que le souvenir de votre magnanimit demeurera glorieux parmi ce peuple; car l'enlvement de leurs femmes est pour les Arabes la plus terrible des calamits. Le dsert d'ailleurs n'est-il pas toujours ouvert devant VOLIS? C'est Dieu qui donne et qui reprend. Il ne permettrll pas que nous retournions au camp les mains vides. A ces paroles, le chef rugit de courroux : cc Malheur toi, infme btard! T'avions-nous charg d'acheter et de vendre? As-tu demand nolre avis? - Rhiad, dit Antar, ce qui est fait est fait. S'il plait Diell,j'espre vous ddommager de celte perte, Mais, s'il VOlIS plait, vous, d'entrer en guerre avec moi, ce sabre et celle lance sauront dfendre ma vie, et je mourrai plutt que de violer la parole que j'ai donne. - Compagnons, s'crie Rhiad dont ces mots accrois-

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senl la fureur, lirez vos sabres et tuez-le. Nous irons ensuite reconqurir la proie qu'il nous a ravie. Les Bni-Abs veulent obir; mais Antar pique son coursier, le pousse en avant, en arrire et lui fait faire d'effroyables volutions. Ah! Hls de l'adultre, dit-il, vous allez voir comment je sais manier les armes et repousser mes ennemis. Honte sur vous et mr vos mres! J) Il brandit le sabre; et Abjer, les IlaSeaux fumants, bondit sous son IOUl'd cavalier avec une incroyable vigueur. A ce spectacle, les Bni-Abs, peu rassurs, perdent l'envie de s'attaquer un si rude adversaire. Eh bien! leur dit Rhiad, Que craignez-vous e ce vil esclave, de ce btard de ngre? - Par Dieu 1 rpliquent les Absiens, tu nous pousses la bataille et tu te tiens l'cart. Voyons, lu es notre chef, Jonne l'exemple, charge d'abord el nous te suivrons, 1) Mais Rhiad. pris d'angoisse: Sage est celui, dit-il. qui n'a point maille 11 partir avec Antar. Je l'ai observ lorsqu'il est descendu pour sangler Abjer, et sa physionomie j'ai reconnu que nous ne russirions pas J'intimider*. - Je l'ai vu un jour. dit un des cavaliers, faire que chose bien extraordinaire. - Quoi donc? - Le roi Zohir lui avait donn un cheval; quand il voulut le brider, le cheval fit rsistance et se cabra:

* Testes ejus, dil le lexie arabe, ad genua pendebant, 'lui, si pavorem concepisset, usque ad gutlur retracti fuissent.

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Antar le saisit, le souleva el l'crasa contre ler. J) Ces paroles glacent de terreur le cur des BniAbs. (( Si c'est ainsi qu'il a trait ce cheval, se disent-ils, comment noqs traitera-t-il nOlis-mmes? Puis, s'adressant leur chef, ils ajoutent : (l Rhiad. va trouver Antar et fais-Iui don du butin, en cachant l'effroi qu'il nous inspire; sans quoi nous prirons tous aujourd'hui. Rhiad marche vers Anlar, et lui dit: (l Fils de l'oncle, n'as-tu pas honte' de te quereller avec tes compagnons, pour une plaisanterie? -Cousins, rpond le fils de Cheddad, qui devine leur effroi, je n'ai rien fait de mauvais, ni de blmable, si ce n'est d'acheter ce cheval, sur le dos duquel j'affronterai vos ennemis; mais lorsqu'on m'attaque, encore faut-il que je me dfende. - Bien, bien 1 reprend Rhiad, tu dissipes notre souci. Tu nous rends la joie, cousin. J) , JI ajoute mille paroles flatteuses. Et Antar, feignant d'y croire: Nobles seigneuril, dit-il, je n'oublierai point votre belle conduite mon gard. Je ne suis qu'un escla\"c ; mais l'esclave ne sera point un ingrat. - Compagnons, s'crie Rhiad, Antar a achet ce chc~al au prix du butin. Le lui donnez-vous. - Nous le lui donnons, rpondent tOl1s les guerriers. C'est ainsi qu'Antar devint maUre de ce noble coursier, noir comme la nuit, dont Csar ni Cosros ne possdaient poinl le pareil. La troupe se remet en marche, et, la nuit venue, s'ar-

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rte auprs d'une source dans un lieu bois, pour 'i prendre quelque repos. Le fils de Cheddad se charge de veiller la sret de la troupe, car il craint pour luimme les emMches des tnbres.

IV
Au point du jour, les cavaliers de Rhiad sont en selle pour repartir, lorsqu'ils voient arriver de loin une litire de soie et de brocard, surmonte d'un croissant d'or. En avant marchent des esclaves et des jeunes filles jouant du tambour de basque; derrire suivent des guerriers, leurs lances attaches la selle. Les BniAbs reconnaissent que ce brillant cortge est celui d'une nouvelle marie; mais ils ne peuvent deviner quelle est sa tribu ni qui peut tre son poux? Voil, disent-ils, une proie que nous envoie le Seigneur du ciel et du dsert, pour compenser celle qui nous a chapp. Aussitt, baissant la tte sur leurs selles, ils fondent sur les cavaliers de l'escorte. Ces cavaliers taient au nombre de soixante-dix. Leur rsistance Ile fut pas longue, grce aux exploits d'Antar, le terrible combattant. Cinquante prirent, les vingt autre!! s'chapprent, dix droite. dix gauche; et les Ab!!iens restrent maUres de la litire et de!! esclaves. Rhiad approcha, cal"ta les rideaux et aperut dans la litire une jeune femme, belle comme la pleine lune,
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les paules couvertes d'un manteau brod d'QI', et le frunt par d'une range de perles semblables des toiles. Ce ne pouvait tre que la fille d'un puissant mir. 00 intertogea les captifs. Ils rpondirent : Elle s'appelle Amima, fille de Yzid, fils de Hanzhala, surnomm le Buveur de Sang, prince des princes des Bni-Thay; et l'poux qui nous la conduisons est Nakid, fils de Djellah, le cavalier du sabre et de la lance, le dfenseur des Bni-Man. Il On se remit en marche. La jeune femme pleurait. Antar, qui avait enlendu les noms de son pre et de son poux, Ile douta pas qu'ils l1e vinssent bientt la secourir et attaquer les ravisseurs. Il rsolut de mOlltrer ses compagnons Ce qu'il valait, car il n'avait pas oubli leurs paroles: CI Nous te donnerons la moiti de la part d'un guerrier . Il s'adressa donc eux et leur dit: Nobles Arabes, Dieu vous a accord le salut et la victoire. Ce butin que nous venons de faire est d'un plus grand prix,que le premiel'. Or, je voudrais. le voir tirer au SOl'l' et diviser entre nous, suivant la coutume, afiu que chacun se rjouit de sa part. - Et quoi 1 rpliqua uu des cavaHers: Tu as dj pris notre premire proie tout entire, et tu prtends avoir encore ta part de celle-ci? - Eh! ne me l'avez-vous pas cd, ce butin, moi qui vous en serai toujours reconnaissant? Est-ce donc la coutume des gnreux seigneurs de repl'elldre ce qu'ils ont une fois donn? Les esclaves eux mmes auraient honte de le faire. - Il a raison, dit Rhiad, nous ne reprenons point nos dons, Allons, tirez au sort le nouveau butin; voyez ce qui revient ' chacun, et donnez llne demi-part cet

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esc\a ve ; cal' il u'est pas autre chose en somme. Tel est mon avis. - Nobles Arabes, reprit Antar, ne faites point cela. Soyez justes, et parlez vrai. Celui-l seul est vraiment noble qui agit avec droiture. Le menteur est un lche dshonor . ._- Achve. Explique-toi. - Cousins, n'a-t-il pas t convenu que tout butin serait divis en deux parts, l'une pour moi, l'autre pour vous tous? - Malheur toi, fils de Zbiba, rugit Rhiad enflamm de courroux. Ton avidit t'a plong dans la mer d.e la sottise. Tu es fou, tu n'as plus ton bon sens. -Oui, c'est vrai. Je suis un fou de vous avoir suivis, geus pleins d'injustice et dpourvus de toute quit. Quoi qu'il en soit, j'an rai la moiti du bulin, duss-je pour cela combattre jusqu' la mort. -- Compagnons, hurla Rhiad cumant de rage, saisissez-le, charpez-le: que vos sabres le coupent en mille i'ices. Supporterons-nous plus longtemps que ce misrable s'empare de !lOS biell~ et du fruit de nos combats. Ne sommes nom, pas des cavaliers de la tribu d'Abs et d'Adnan, des guerriers illustres, galement habiles manier la lance et le sabre? A ces paroles de l~lI' chef, les Absiens poussent contre Antar des cl'is menaants; le hros prend le large et fait caraeoler Abjer avec une hardiesse inoue. La lutte semblait invitable, le combat allait commencer, lorsqu'un ll!tage de pou5sire parat l'horizon pleill de cris et d.e tumultes. Bientt les lances brillent, les sabres tincellent, et les cavaliers paraissent monts sur leurs rapides coursiers.

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C'taient les gens de Yzid, le pre d'Ami ma. Prvenu par les Cuyards, il accourait pour reprendre sa fille. Il tait au premier rang de son escadron, arm d'une longue lance et d'un sabre de trempe indienne, couvert d'une paisse cotte de mailles, coiff d'un casque qui scintillait comme une constellation. Me voil! criait-il, moi, le Bl1Vflur de Sang, le hros de Thay et de Cahtall! J) Alors Antar dit aux Bni-Abs : CI Voil vos adversaires 1 Pui~qlle le butin est vous, avisez le dfendre, si vous tes des braves. Pour moi je n'en veux rien, ni chamelle ni chameau. Je vous laisse Mmler seuls vos affaires. J) Ce disant, il pique Abjer et monte sur une colline o il s'arrte pour les observer, appuy sur sa lance. Le Buveur de Sang et ses hommes se rllent sur les Absiens: les braves s'attaquent, les hros s'entre-dlOquent, la terre aride f>e dsaltre de sang En peu d'in&tantslesas~aillants triomphent, Amima est libre, It'5 ravisseurs abandonnent leur proie et s'enfuient perdus. Antar-voit cette droute; il jure de reprendre hii seul tont le butin. Il affermit son pied daus l'trier, arrache sa lance de terre et Cond sur les vainqueurs, comme le lion qui bondit hors du fourr. Sa voix terrible branle les rochers :

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le suis Antar, fils de Cheddad. Sur son cheval rapide comme la flche et l'clair, on dirait un des Djinns qui obissent Soliman", ses yeux sont rouge~ de sang. l'cume vient aux coins de sa bouche, l'a!!pect seul dA son terrible visage fait reculer les cavalier~. Devant lui, les Bni-Thay se dispersent comme un troupeau de bufs. Ce jour-l, les Blli-Abs purent juger de sa valeur. Ils retournent !mr leurs pas et se rejettent dans la mle. Cette attaque dcide la droute des Thayites. Antar en avait tu soixante-dix. Les Bni-Abs l'entourent et le flicitent de sa victoire. I1~ runissent le butin, replacent la jeune marie dans la litire et reprennent le chemin de la terre de Chrebba.

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Cependant l'Iakid 1 fil!! de IJjellah, avait appris la cnptivit de celle qui allait devenir son pouse. Bientt cinq mille guerrier!! de la tribu de l\Ian furent runis ses ct!!. Cette arme partit avec son chef. se flattant de l'espoir d'atteindre le pays des Bni-Abs, de les anantir et d'effacer jusqu'aux traces de leurs habitations. Car Nakid tait un de~ p~us illustres cavaliers qui . aient vcu avant l'apparition du Prophte. Jour et nuit

* On sait que le roi Salomon, selon la lgende orien laie, avait soumis les gnies son obissance.

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il hta sa marche, et enfin joignit ses ennemis encore


l.oigns de leur patrie. . A la vue de cette arme et du chef intrpide qui la conduit, les Abslens se tournent vers Antar qui souriait et s'apprtait gaiement combattre: G Fils de l'oncle, disent-ils, cette troupe sans nombre va nous atteindre, ravir notre butin et faire voler nos ttes. - Personne, dit Antar, ne saurait retarder lJi devancer son heure. Que peuvent les lances et les sabres contre celui dont )'exi~tence n'est pas venue au terme fatal! Voil le jour que je souhaitais, car en quittant la tribu, je n'ai pas gard le dsir d'y retourner, aprs ma msaventure avec mon matre Cl1'eddad. Ce qui 110US arrive aujourd'hui, c'est le souverain Dispensateur des biens et des maux qui nous l'envoie. Et maintenant, que les braves se disposent au combat, et que les lches aient recours la fuite. D En achevant, il s'lance et se jelte au milieu des ennemis dont il tue une quantit innombrable. De leur ct, les Blli-Abs voient vingt des leurs massacrs. Sans espoir de salut, ils fuient et laissent Antar seul dans la mle, frappant les cous et transperant les poitrines, avec des bonds 'ren verser les montagnes. 0 le ngre intrpide! D s'crie Nakid, la vue du hros qui lutte seul coutre 1<1 foule des guerriers. Il dirige contre lui la pointe de sa lance; mais Antar l'a devanc: il atteint Nakid, lui perce la poitrine de part en part et le jette mort dans la poussil'e. lifi' Il la l-Abs! la l-Adnanl crie le fils de Cheddad. Je suis l'amant d'Abia pOlir toujours. La mort de leur chef redouhle la rage des Bni-Man ;

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ils assaillent Antar de tous cts et lUI ravissent tout espoir de salut. Cependant il ne cesse d'tendre les guerriers ses pieds; il les gorge comme des brebis; sa lance nage dans le sang. Mais la foule de ses ennemis ne diminue pas; son corps est couvert de blessures, le souffle ~ui manque, il n'espre plus. 1\ songe alors sa patrie, aux tentes qu'il habitait: des larmes coulent 'de ses yeux. Il s'appuie sur sa lance et se rsigne la mort. Tuez-le, 1) criaient les BniMan. Antar, dsormais peu soucieux de sa vie, chantait des vers la louange d'Abia. Mais au moment o il pbandonnait son me au destin, une nouvelle troupe tombe tout coup, comme un vol d'aigles, !lur le champ de bataille. Elle est conuite par un beau cavalier couvert d'une cuirasse dont l'or tincelle. la l-Abs! u criaient tous ces guerriers d'une voix semblable aux grondements du tonnerre. .

VII

Ce beau cavalier, c'tait Malic, le fils du noble roi Zohir. ' En effet, le jeune prince avait instruit son pre de t'affront eS'3uy par Antar, lorsque Cheddad furieux avait voulu tuer son fils qui demandait partager sa

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noblesse. Il ajouta qu'Antar, accabl de douleur, avait qui lt la tribu. Le roi Zohir, trs-afflig de cet vnement, fit appeler Cheddad et blma haut~ment sa conduite. Chedded s'excusa, prtextant l'opposition de son frre Malec, qui craignait les ambitieuses prtcptions d'Antar sur sa fille. Cl Il m'a menac, dit-il, de rompre entirement avec moi; si je reconnaissais Antar pour mon fils. - Si j'avais su tout cela, dit Zohir, j'aurais pris ton fils auprs de moi, et je l'aurais mari la plus belle de mes esclaves. Mais par la foi des Arabes! je veux envoyer sa recherche et le rappeler au camp. 1) Connaissant la tendre amiti de son plus jeune fils pour le fils de Zbiba, c'est lui qu'il confia le soin de cette expdition. Malic envo)a au loin, dans toutes les directions, des esclaves, pour retrouver les traces de son ami, et il ne tarda pas dcouvrir qu'Antar s'tait joint l'expdition de Rhiad, fils de Nachib. Cette nouvelle fit craindre au roi Zohir quelque malheur. Il confia cinq cents braves Malie pour aller rejoindl'e Antar sur le territoire des Bni-Cahtan, avec ordre de ne pas revenir sans le ramener. Le prince partit. Le quatrime jour de son voyage, il se trouva face face avec les Absiens de Rhiad qui fuyaient en dsordre, au nombre de quarante, Il demanda des nou\'el!es d'Antar, Les Absiens lui contrent les ca lamits qui les avai~nt atteints et l'attaqu~ de Nakid, fils de Djellah. Cl Et Antar? s'cria le prince. - Il a tu Nakid, et nous l'avons laiss seul, combaLtant contre cinq mille bommes, bless, couvert

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de sang, entour d'ennemis contre qui sa bravoure et sa vigueur ne sauraient le protger. - Par le Dieu unique! dit le prince, les yeux baigns de laTmes, je ne retournerai point au pays sans avoir tir vengeance des Bni-Man. D Aussitt il se remit en marche Il est mort, disait-il, le fils de Zbiba. Il est mort, plutt que de se dshonorer par la ruite. D Bientt il ariiva en vue de l'arme ennemie et fondit sur eUe, comme nous l'avons racont.

VIII

Ce fut une horrible mle 1 Quel pouvantable carnage 1 Que de cris touffs dans les gosiers par la pointe des brunes lances' Que de femmes rendues veuves, et que d'enfants orphelins 1 Enfin les Bni-Man lchrent pied et s'enfoncrent dans le dsert. Antar sauta bas de son cheval et courut baiser l' trier de Malic. Mais le prince mit aussi pied terre et bais Antar sur le front. Puis, tous ensemble, ils reprirent le chemin de leurs habitations, poussant devant eux un butin immense, en chevaux, en esclaves des deux sexes, en guerriers captifs, avec la jeune Amima, la fille de Yzid, le Buveur de Sang. Antr raconta ses dernires aventures son sauveur, qui de son ct le rjouit en lui apprenant comment son pre ZQhir avait plm la conduit de heddad.
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Cl Si tu n'tais venu ma rencontre, dit Antar, jamais je n'eusse song retourner vers la tribu. Mais comment ai-je pu mriter votre bienveillance, moi qui ne suis qu'un esclave et un conducteur de chamelles? Il Lorsqu'on fut proche de la terre de Chrebba, le cur d'Antar se fondit aux souffies du vent qui venaient de la patrie. Le souvenir d'Abia mouilla ses yeux de larmes et son amour s'pancha en vers passionns. ct Pre des Cavaliers, lui dit Malie, tu feras vivre la mmoire d'Abia jusqu'au jour de la rsurrection. Tes vers se rpandront de lieux en lieux, et bientt de tous les pays accourront des prtendants sa main. - Par le Crateur des hommes 1 s'cria Antar, que chacun se garde de songer elle, tant que ma tte tiendra mes paules, et tant que je possderai la faveur du noble prince Malic . Celui-ci cependant envoya un messager en avant pour instruire le roi de son retour avec Antar. A cette heureuse nouvelle, Zohir monta cheval avec son escorte pour aller au devant des guerriers. Mais son fils Chas, Malec, Rabi et Amr, frre d'Abia, ne se rjouirent point de ce retour. Ils ne s'taient pas joints l'escorte; mais Cheddad suiVIt le roi, aussi bien que Chiboub, transport de joie de l'arrive de son frre. Quand le prince Malic vit venir le roi son pre, il mit pied terre ainsi qu'Antar. a Pre des Cavaliers, dit Zohir, c'est avec p~ine que nous favons vu quitter la tribu~ le cur cour- . , rouc. - Noble roi, rpondit Antar, j'en jure par ta gloire et par tes bienfaits, ce n'est point en homme irrit que je suis parLi. Je ne suis que le moindre des esclaves et

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des serviteurs. Mais une nuit, tant sorti de ta prsence,. l'esprit troubl par l'ivresse, j'ai offens mon maUre Cheddad. J'Lais fou, je lui ai demaud, comme uo sot, ce dont je n'lait pas digne. Car comment aurais-je mrit un tel honneur? Aprs avoir insi excit sa colre; aprs m'Lre alin son cur gnreux, je n'ai vu pour moi rien autre faire qu' m'loigner des Dni-Abs. Depuis, le prince Malic est venu moi, m'a sauv la vie e~ a nli!ile comble ses bienfaits. li En achevaut ces mOLs, il aperut Cheddad, marcha . vers lui et lui dit: (1 Mon matre, lU connais ce vers du pote :
(1 Je viens toi comme un coupable; coute la prire ,. de l'esclave qui implore son pardon.

Cheddad voyant Antar s'humilier devaot lui, aprs tant de bravoure, et tant d'exploits, se sentit mui car, en somme, AUlar tait son fils. Les larmes lui vinrent aux yeux. Il embrassa au front le jeune ngre, qui salua son oncle Zakhmet.;el-Djouad et marcha leurs ct.~. Et les Bni-Abs s'extasiaient de voir tant de douceur et d'humilit uuies tant de vaillance. Ce n'tait point la crainte qui avait baiss le front d'Antar devant son pre; mais l'amour, l'amour qui adoucit la rage des lions au fonds des forts, l'amour qui rend humbles les mes les plus orgueilleuses. Malic fit amener le butin au roi, qui partagea les armures et les chevaux entre les guerriers de l'expdition, et garda pour lui Amima, la fille du Buveur de Sang. Cl Cette jeune fille, ditil, est de race royale, elle n sera ni achete ni vendue, et personne ne l'aura comme esclave '

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LES AVENTURES D'ANTAR

Aprs ce partage, OI) regagna la tribu, non sans que le roi et rtabli la paix entre Antar et ls siens, et rait son sujet de pressantes recommandations Cheddad. Chacun rentra en son logis, et dans tout le camp on ne s'entretenait que d'Antar et de ses exploits.

IX

Malec, pre d'Abia, et son fils Amr taient fort inquiets. Cl Voil, dit Malec, un retour plus pnible pour nous que la mort. Quoi 1 un de nos esclaves, un btard, qui ~enait paUre nos troupeaux, est trait par le roi avec plus d'gards que nous-mmesl Et il a l'audace de dhirer notr honneur en aspirant la main d'Abia 1 - Ah! dit Amr, si ce puissant guerrier, ce Pre des Cav,liers, comme on l'appelle, n'avait point toum les yeux vers ma sur, nous serions fiers de sa gloire, et nous le soutiendrions, nous aussi, contre ses ennemis et ses envieux. II serait notre colonne et notre cuirasse contre les instabilits de la fortune. Mais, en cette ocurrence, il ne nous reste plus d'autre ressource que de marier Abia un homme assez fort pour la dfendre, ou de fuir loin de cette terre, en abandonnant ma sur cet esclave; car nous ne saurions lutter contre ceux qui le protgent. Ou plutt, que ne lui dressons-nous des embches eL ne le faisons-nous prir par \a ruse?

'17 - Oui, mon fils, .rpliqua Malec, tu as raison, il faut nous en dbarrasser. JI En ce moment, celui dont ils complotaient la perte rentrait dans la tenle de sa mre Zbiba. Elle lui baisa la main avec tendresse et lui dit : ec Cher enfant, si tu tais demeur avec moi, faire patre les troupea:ux, lu n'aurais point acquis cette ardeur chevaleresque qui chaque jour te jette dans de nouveaux prils. - Mre, rpondit Antar en souriant, tu verras bientt ce dont ton fils est capable, et comment il acquerra lne immortelle renomme. JI Le gnreux hros donna toute sa part du butin son pre et aux autres Bni-Carad. ec Je ne garde, dit-il, que mon noble coursier Abjer qui m'est plus cher que la prunelle de mes yeux.
FILS ,DE CHEDDAD

x
Le soir, le roi Zohir fit appeler Antar pour apprendre de sa bouche le rcit de son expdition, quoique Malic lui en et dj fnit un rsum. Car qui pourra, disait-il, raconter une aventure comme celui qui en a t le hros? Il voulut aussi entendre les vers que le jeune homme avait faits la louange de sa bien-aime Abia. Antar le satisfit et reut de lui les plus grands loges. Les dix ms du roi taient prsents. Chaque louange
1)

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LES AVENTURES D'ANTAR

partie de la bouche de Zohir blessait au cceur Chas, son fils ain, toujours plein de haine pour le n~gre, . Antar tant sorti un instant avec son frre Chiboub: tI 1\Ion pre, dit Chas, voil nn vil btard qui COllvre ]a famille d.e Ca rad d'tin dshonneur ineffaable par son amour pour la fille de Malec, et la honte en rejaillitsuf toute la tribu, grce aux posies qu'il dbite et qu'on rpte partout. Les Arabes se moquent de nous, Cil disant que nous mettons nos esclaves au rang des nobles. Je ne blme pas ce ngre; car chacun cherche s'lever au-dessus de son rang. }fais c'est toi, mon pre, qui es la cause de tout le mal par l'amiti que tu lui tmoignes et les applaudissements que tu lui prodigues. Ce n'tait que l'esciave d'AbIa, et voil maintenant qu'il n'aspire rien de moins qu' devenir son poux. C'est l ce qui nous dshonore. D A ces paroles, le visage du roi plit de colre. cr Qu'as-tu dit? s'cria-t-i1 avec svrit. Crois-lu qu'on puisse s'opposer aux desseins du Roi Juste qui a fait les cratures et chacune a donn ses qualits? Sache que je mprise les malveillants et les envieux. Antar, tant rentr, dit encore des vers l~ louange du gnreux et illustre chef des Bni-Abs, et e prince charm le complimenta et lui fit don de deux jeunes esclaves vierges, belles comme deax lunes. Il y joignit des parfums et deux colliers de pierreries, en disant : tI Pre des Cavaliers, tu a3 fait mon loge dans tes posies; ce serait une honte pour moi, si je te laissais partir les mains vides. Vis sans crainte l'avenir, je ne permettrai pas qu'on soit injuste ton gard, et je ne t'abandonnerai pas que tu n'aies ralis tes plus chers

FILS DE CHEDDAD

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dsirs,duss-je t'associer ma noblesse, t'admettre au nombre de mes fils et braver le blme de tous les Arabes. D Ces paroles mirent Chas hors de lui, il se leva comme un tou et sortit. Antar resla boire avec le roi et sa famille. Il ne s'en alla que fort avant dans la nuit pour regagner sa tente.

XI

Antar et Chiboub, en promenant leurs regards' sur le camp, remarqurent que tous les feux des BniCarad taient teints, sauf celui de la tente d'AbIa qui brillait encore (\ Quo signifie cela? dit Antar sa mre et pourquoi ce feu brlet-il encore la fin de la nuit. - Mon fils, rpondit Zbiba, apprends que 100 pre et tos oncles sont p!lrtis au nombre de dix cavaliers pour reprendre un certain butin. Les femmes sont demeures veiller cause de toi jusqu' ce moment; elles dsirent te questionner sur ta dernire expdition, et la plus impatiente est AbIa, la fille de ton oricle. D Antar transport de joie sortit l'instant, et se ren<lit aux tentes de Malec. 11 entra et salua les femmes. Elles lui rend.irent son !l:i1ut, vinrent lui et l'acclleillirent avec cordialit. Antar baisa la main de Samiya, pouse de son pre Cheddad, et l'motion mouilla ses yeux de larmes. AbIa ful Louche de ces pleurs, car elle

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LES AVENTURES D'ANTAR

n'tait pas insensible la bravoure et au talent potique de son cousin. Elle vint lui, lgre comme une antilope, eL lui dit d'un ton plein d'agaceries: Cl C'est donc ainsi, fils de Zbiba, que tu nous laisses veiller t'attendre. -.. Matresse, rpondit Antar, j'attendais moi-mme Je dpart de vos hommes. Sans cela, rien n'et pu retenir mes jambes, ni les chaines ni la paralysie *. Il Il embrasse alors la mre d'AbIa, et la jeune fille lui dit sur le mme ton : a Et ma part de ce butin que vous avez conquis, o est-elle? Je vois bien que tu ne m'estimes gures. - 0 mon me, rplique Antar, l'objet de tous mes vux 1 J'en jure par la puret de ton front, et par l'clat de tes yeux, je n'ai rien pris pour moi du butin; ton pre et tes oncles l'ont eu tout entier. Et quant moi, puiss-je sacrifier, ma vie et tout ce que j possde pour le servir de ranon. Le roi Zohir m'a donn deux esclaves et deux colliers de pierreries; accepte-les, quoiqu'ils n'ajoutent rien ta richesse. Il Abia sourit et les femmes le remercient. Puis on le fait asseoir et raconter ses aventures. CI Cette nuit compLera dabs ma vie, dit ensuite le jeune homme. Elle a commenc par la joie et fini par une entrevue avec ma bien-aime. Mais, ajoute-t-i1, savez-vous quelque chose de ce butin et des pillards aprs lesquels sont partis nos hommes? - Oui, rpond Samiya, on nous en a parl, et nous sommes inquites de Cheddad, ton maitre. Des bergers

* Ici, comme en quelques aulres endroits. le lexie arabe presenle des jeux de mots que n,ous n'avons pas essay de traduire.

FILS DE CHEDDAD

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sont venus lui annoncer que Cas, fils de Dhobian-elllaris, cavalier du Ymen, avait fait une incursion dans le Hedjaz la tte de quarante cavaliers renomms et s'en retournait avec un buLin considrable. L dessus, ton malt~ a demand aux esclaves: fi Savez-vous o ils camperont cette nuit? - Oui, rpond l'U11 deux, ' j'ai entendu U11 des cavaliers dire qu'on ferait halte sur la terre de Doum prs de l'tang de Merdja. - Alors ton matre s'crie: Par la foi des Arabes! je marcherai sur leurs traces cette nUt, et je leur arracherai leur proie, fussent-ils mille combattants. Je ne souffrirai pas que des Cahtanides pillent sur nos terres et s'en retournent sains et saufs, faisant les fiers nos dpens. - Aussitt il est mont cheval, et il est parti avec tes oncles Malec et Zakhmet, Amr, et six autres .cavaliers des ~ni-Carad, pour se rendre la terre de Doum. Voil nos dernires nouvelles. - Ah! mattresse, dit Alltar, ils se sont lancs dans une prilleuse entreprise. Car ce Cals, fils de Dhobian, je l'ai entendu vanter parmi les Cahtanides, et l'on dit qu'il ne fait pas bon avoir faire lui. Nos gens pourraient bien voir leurs esprances trompes. Pour moi, je ne puis me rsoudre l'attente. Il faut absolument que je parte pour les rejoindre. Aussitt il baise la main des femmes et les joues d'AbIa; il serre la jeune fille contre son cur en disant: Ce sont mes adieux; c'est l'heure de la sparation. Et quand reLrouverai-je l'occasion d'une nuit pareil~?J . Abia tait mue, aussi bien que ses tantes et sa mre.
Il.

Si

LES AVENTURES D'ANTAR

Antar, dit celle-ci, tu es de la famille, et sans la crainte <tes envieux et des on dit, je ne te refuserais point ma fille. - Oni, je le sais, dit le jeune homme, et je ne blme aucunement la conduite de Malec, mon maUre. J Il sort, va prendre ses armes, et, prcd de son frre Chiboub, il part pour rejoindre les Bni-Carad.

XII

Les tnbres de la nuit n'taient pas encore entire ment dissip6es. Chiboub dit son frre : C'est avec peine que je te vois partir; toute ta belle conduite I\vec eux sera inutile. - Qlle veux-tu dire? demanda Antar. - Mon frre, Samira, l'pouse.de ton pre, m'a dit: cr Qu'Antar se mfie de Malec et de son fils Amr. 1) Ils ont complot sa perte et lui dresseront des emB bches.en quelque endroit ~cart. Ils tomberont sur D luiet le tueront loin de tout il et de toute oreille. JI Cheddad ne sait rien de cela; mais Abia, ta bien-aime, m'a rpt les mmes paroles, en me recommandant de veiller sur toi contre ces trattres. - Et comment &miya ne m'en a-t-elle rien dit? - Tu tais chez le roi Zohir, et plus tard, pOllvaitelle parler de7i8l1t les pouses de tes oncles? Crois-moi, sois sur tes gardes, la nuit surtout.

FILS DE CIIEDDAD

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- Va! Chiboub, j'agirai de faon te satisfaire. Ils marchrent ainsi jusqu'au moment de la forte chaleur, et soudain ils virent accourir un cavalier dont les vtements taient souills de sang. a Ah! murmura Antar, ceci nous annonce quelque malheur. L'affaire aura mal tourn pour nos gens. D Ce cavalier en effst tait un de ceux qui avaient ac compagn Cheddad. Il avait une blessure horrible ~ gmissait de douleur et semblait prs d'expirer. a Qu'y a-t-il, cousin? lui crie Antar. O est mon maUre Cheddad? O sont mes oncles et leurs compagnons? Et ce butin que vous avez d reprendre? - Hlas 1 Pre des Cavaliers, rpond l'Ahsien, toute ma part du butin, la voil! -Il montrait sa blessure. - Et s'ils m'en ont retenu quelque chose, je les en tiens quittes. D Ces paroles firent sour~re Antar an milieu de son in quitude. Parle, dit-il; qu'est-il arriv? - Nous avions march .toute la nuit, dit 'le bless, avec l'espoir de surprendre les Bni-CahLan. Nous at teignions leur campement, et nous nous croyions dj maUres du butin, lorsque ce dmon de Cas, qui rdait autour de sa troupe et faisait la garde, a entendu le bruit des sabots de nos montures, et s'est ru sur nous en poussant des cris effroyables. Aprs m'avoir gralifi de son premier coup de lance, il s'est adress ton oncle Malec et son fils Amr. Les CahLanides, accourus aux cris de leur chef, ont en un clin d'il massacr quatre des ntres et fait le!} autres prisonniers. Et moi, je me suis chapp pour porter la nouvelle de ce maJ heur. Si tu veux les rencontrer, poursuis ta course, tu

st.

LES AVENTURES n'ANTAR

les verras bientt devant toi; mais tu feras sagement de t'en retourner... - Non, par Dieu! interrompit Antar. Je ne m'en retournerai point que je ne les ai tous mis en pices et forcs relcher mon matre et les llni-Carad. tn revenant, je veux que le butin marche devant moi. };t toi, poursuis ton chemin si tu le peux, ou bien repose-toi .au bord de cet tang que voil. / - Je le voudrais, soupire le bless; mais la peur seule m'a donn la force de pousser mon cheval i je ne puis plus me ~enir en selle. et je sens que la vie m'chappe. - Mets-e terre en attendant noire reLour, D dit Antar Chiboub. chiboub obit, dpose le cavalier au bord de i'tang, et attache le cheval auers du maUre.

XIII

Les deux frres repartent au galop, Chiboub pied, Antar sur le dos de son rapide Abjer. Ils aperoivent bientt leurs ennemis qui poussent devant eux le butin. Les Bni-Carad' sont attachs u dos des chameaux. Cheddad, qui n'a t fait prisonnier qu'aprs avoir massacr un grand nombre de Cahlanides, esL li avec des cordes SUl' la selle de son propre . . cheval. Cals marche derrire sa troupe i il se retourne, et

FILS DE CHEDDAD

aperoit Antar qui galope sur Il. Cas s'arrte, ses compagnons ne s'aperpivent de rien et poursuivent leur marche. Cas et Antar s'attaquent avec vigueur. Chiboub, laissant les deux braves aux prises, court aprrs les Bni-Cahtan et leur crie: Cl Hol 1 poltrons! vous fuyez donc devant les BniAbs qui sont vos trousses 1 Dj votre chef a pri par leurs mains. D . Les guerriers de Cas s'arrtent surpris pour couter ce que dit cet homme Tu mens! D lui disent-ils en le menaant avec la pointe de leurs lances. . Chiboub Cuit devant eux, les cavaliers le poursuivent; il les distance, s'arrte, et leur :dcoche des flches; puis il fuit de nouveau, plus rapide que le vent du nord, et recommence bientt lancer de nouvelles flches. Cl C'est un dmon sous la figure d'un homme! D se disent les cavaliers. Tantt il fuit, tantt il attaque, et les Cahtanides sont stupfaits de son agilit. En cet instant, Antar accourt avec imptuosit; il porte la main la tte sanglante de Cas qu'il a vaincu et tu. Il fond sur les Bni-Cahtan parpills la poursuite de Chiboub, en massacre un grand nombre, et met le reste en droute. Ceux-l seuls chappent ses armes invincibles, qui montent un coursier rapide, et dont le Crateur veut prolonger l'existence. Antar reste maUre d'un butin pour lquel d'autres que lui avaient perdu leurs peines; il met en libert son pre et ses oncles, et reoit les' tmoignages de leur

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LES AVENTURES D'ANTAR, FILS DE CHEDDAD

grntitude. Malec et Amr frmissent de rage d'tre redevables de la vie celui qu'ils hassent; mais iis dissimulent, et n'pargnent pas les remerciments. CI Vous tes partis sans m'avertir, dit Antar; je suis donc bien mprisable vos yeux, ou peut-tre regrettiez-vous de m'admettre au partage du bntin? - Tu tais te rjonir chez le roi Zohir, rpond. Cheddad; nous n'avons pas voulu troubler vos divertissements et mettre l'inquitude dans la trib~. Et pour- tant, la fin, ton sabre nous est devenu bien ncessaire, et c'est lui que nous devons le salut La petite troupe part. La nuit la surprend auprs de l'tang o Chiboub avait laiss le bless. II tait mort. Ses compagnons affligs font halte en ce lieu. Au milieu de la nuit ils repartent; oubliant leurs malheurs passs, ils chevauchent gaiement et arrivent en vue des tentes, au moment o le soleil couvrait la plaine d'un tapis lumineux.

CHJ\PlT E
X4assan 0(Nahima:g;E ; Ass;;Ld'un sabr~. - Les Bni-Mazen .

. de l'tang Zat Ars;;;I, 1';c;Hlroit le agrable du territoire des Bni-Abs, Cheddad et sa lH wi Zhir cheL;;l entLur tro;;pe ses fils et de ses compagnons. CheddaP marche droit au Zrince, lui le butin, et ki apzrend Inr prouesses d'Antar. Aprs ~;rir flicit jeune; hke~; .. Zohir p;;rtage kt butin entre les Bni-Carad, et Antar ne manque pnr de cder palet son zre ScC onclen. Ln roi a fait faire les apprts d'un joyeux festin aux . bords de; l'tanz. On gorg de'f, brebi;" et des chamelles; on s'assied, on mange. on boit; les coupes de 1er tamltours bashue rsonnenL vin Tout coup, au milieu d'un torrent de poussire, aceourtne tR'CH.Fpe cent ca' ;lliers eouvellilsd'at'

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LES AVENTURES D'ANTAR

mures, prcds par un guerrier la taille lance, beau comme la pleine lune, vtu de brocart grec, coiff d'un riche turban, et mont sur une cavale arabe. Ils arrivent prs de l'tang, le jeune chef met pied terre, s'avance devant le roi Zohir, et, les larmes aux yeux, lui dit: Il 0 toi qui protges l'afDig qui t'implore, toi qui m'as lev quand j'tais un petit enfant orphelin, aidemoi, secours-moi contre la violence de mes ennemis. D 11 parle ainsi d'un cur bris, et tous les curs sont mus. Malic, fils de Zohir, a reconnu le jeune tran- ' ger. Il court lui, le presse contre sa poitrine et le baise au front. a 0 mon frre, lui dit-il, hte-toi de nous apprendre la cause de ta douleur, afin que faOUS puissions soulager tes peines.

11

Or, ce jeune homme tait le frre de. lait de Malic. Dans une rhazia, le roi Zohir avait fait captive une jeune femme de la tribu de Mazen et l'avait emmene chez lui. Elle portait dans ses bras SOIl fils encore la mamelle. Il s'appelait Hassan, fils de Harilh; Harith avait pri dans la mle. A cette poque, Toumadir, pouse de Zohir, mil au monde le prince Malic et le confia la captive. CI Nourris-le de ton lait, lui dit-elle, et lvo-le avec ton fils. ~. .

FIL"S DE CHEDDAD

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La veuve d'Harith donna le sein aux deux enfants qu'elle vit grandir ensemble en vigueur et en beaut. Un jour, sa sur, la sachant captive chez les Bni-Abs, vint pour la visiter. Elles s'entretinrent du doux pays natal et des charmes de la patrie. Le cur de la prisonnire fut mu. Sa sur partit; la mre d'Hassan resta seule, dsole, et songeant avec mille regrets ceux dont la fortune l'avait spare. Une nuit qu'elle pleurait et se lamentait haute voix, comme c'est la coutume des femmes arabes, Toumadir entendit ses plaintes et la fit appeler pour savoir d'elle la cause de ses larmes, " Maitresse, dit la captive, je pleure en songeant ma patrie et ceux que j'y ai laisss. Il Toumadir fut touche de cette douleur et obtint de son poux la libert de la prisonnire. Celle-ci reut mme du roi Zohir de beaux prsents et une escorte pour retourner auprs des Bni-Mazen. Son fils Hassan, qui l'avait suivie, fut bientt im de tous les Maznides. Il les accompagna dans leurs expditions guerrires, et devint en peu de temps un cav~tier accompli,

Il J

Hassan avait dans la tribu un oncle maternel, nomm Nedjem, pre d'une jeune fiUe remarquable par sa beaut et son loquence naturelle. EUe s'appelait Na-

!JO

LES AVE:'iTUnES D'ANTAn

hima. Hassan la vit, l'aima, mais sans oser la demander en mariage. ' Un jour un homme, nomm Aouf le Terdjmide, vint trouvcl' Ncdjem. Aouf tait nn cavalier illustre, riche en . argent et en troupeaux j aussi Ncdjem le reu t-il avec les plus grands gards. Aprs un festin abondant, Aouf un peu ivre se lve, tourne ses deux mains vers le pre de Nahima et lui dit: (1 Chikb, je suis venu toi pour une demande en mariage. Quelle rponse feras-tu mes dsirs? II Nedjem va donner son consentement, lorsque Hassan se lve, le cur serr, comprenant _que, s'il se tait, Nahima est jamais perdue pour lui. Il Frre de ma mre, s'crie-t-i1, tu ne donneras point ta fille cet homme. J'ai plus de droits que lui par ma naissance et ma parent. Je ne perm,ettrai pas que la fille de mon oncle aille, loin des siens, vivre au sein d'une tribu trangre. " Le Terdjmide, enflamm de courrOl1X, tourne vers Hassan ses yel1x qui lancent des tincelles: Quoi! misrable jeune homme 1 dit-il, oses-tu te comparer aux seigneurs des tribus arabes, toi qui es devant eux comme la poussire de la le rre ct des Pliades tincelanlc!!! O~s-tu contrecarrer ma demande, toi qui n'es qu'un orphelin de naissance obSCl1re. - Pourql1oi pas? rplique le fierjeune homme. Ma naissance est plus illustre que la tienne. Et par le Crateur! si tu n'tais sous la tente de mon oncle, je te forcerais changer dc langage, et mon sabre serait plus proche de ta tle que ta sllive n'est proche de ta langue. Tu vantes la fortune et tes richesses, et moi j'ai

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sous la main tous les biens des Arabes; grce ma vaillance, j'y puis choisir ma guise et prendre ma fantaisie. Prtends-tu tre un hroEl, un brillant cavalier, habile et fort sur le champ de bataille 7 Viens alors, viens et voyons qui de nous deux restera couch dans la poussire. _ - Sortons 1s'crie Aoufau comble de la fureur. Les deux rivaux montent cheval, prennent leurs armes et s'en vont hors du camp, suivis d'une foule de guerriers avides de les voir changer coups de sabre et coups de lance. Aouf et Hassan, excits par les fumes du vin et le sentiment du point d'honneur !li vif cette poque, prennent du champ, et, aprs d'habiles volutions, fondent l'un sur l'autre avec imptuosit; ils se choquent, se sparent, se rapprochent, s'loignent encore. Enfin les voil trier contre trier: Hassan saisit son adversaire par la cotte de mailles, pousse un cri terrible, l'arrache de la selle et le renverse. Il va lui trancher la tte, quand son oncle l'implore et dit: ft Mon fils, cet homme est sous ma sauvegarde, il est mon hte. D Hassan f~it droit sa demande, accorde la vie jlU Terdjmide, lui laisse les armes et le chasse de la tribu. Cette aventure se rpandit parmi les Arabes, et aucun prtendant n'osa plus se prsenter pour demander Nahima. Hassan cependant hsitait, car il tait sans fortune: Un jour une esclave lui dit : . J'ai entendu Nedjem parler ainsi sa femme: Vraiment le fils de ma sur est un brave et beau ca valierqui donne gnreusemnt tout ce qu'il acquiert, et je-lui accorderais volontiers ma fille, si je ne crai-

9!

LES AVENTURES D'ANTAR

gnaisqu'ils ne se trouvassent bientt' dans le besoin et " la misre. D Ce rapport rend l'esprance au cur de Hassan. Rsolu de montrer ce qu'il vaut, il monte cheval avec quelques compagnons et sort de l'enceinte des tentes. Cependant il fait prvenir sa cousine qu'il veut lui raire ses adieux. Elle accourt, plus lgre que la perdril{ du dsert. a Je pars, lui dit le jeune homme, je vais conqurir .ta dot * et chercher ce qui satisfera ton pre. - Va, dit-elle, les yeux. baigns de larmes. Qtte--Dieu te protge loin de moi. Tant que le soleil ne se lvera pas au couchant, le cur de Nahima ne cessera dQ t'appeler. Il Il part avec ses compagnons; ils marchent vers les pays d'Hamadan et de Meldjem i ils acquirent un butin immense et massacrent un grand nombre de guerriers. Et le.ur voyage se prolonge.

IV

Or il y avait, parmi les Cahtanides, un chef puissant nomm ASsac, dont la taille gigantesque et la voix de tonnerre jetaient l'effroi dans les curs. Il avait sous ses

* Nous employons ce mot de dol ou celui de doit ""pItot, dCaut d'un meilleur, polir dsigner le prsent que le ptte.da .st obli, d'offrir son futur beau-pre. c'ea~ en quelque sor' e le prix de l'acha~ de la jellDe fille.

l<'ILS DE CHEDDAD

g:)

Ol'dras une troupe nombreuse. CeLte anlle-l, son pars J!lanquant d'eau et d'herbages, il tait parti avec ses gens pour chercher une contre plus favorise. Quand ils dcouvraient quelques riches pturages, ils y dressaienl leurs tentes, et les gens du pays terrifis abandonnaient leurs tangS et fuyaient l'approche des trangers. Un jour, Assaf avec quelqnes compagnons se trouvant sur le territoire des Bni-Mazen, aperut un groupe 4..e jeuQes filles qui foltraient au bord d'un tang. prmi eUes tait Nahima, fille de Nedjem; en ce morpentc:lije sortait dc:l l'eau, comme la lunebrillantc:l, et' JP.Ontrait ses dents de perles, en riant de ce que la Jour. ~Ilr de ses baJlches l'emphait de prendre pied sur

li rive.

'

. ce spectacle, Assaf perd la tte, son cur est p~ein de trouble. Mais les jeunes filles dcouvrent l'tranger dont les yeux sont fixs sur Nahima; aussitt epes se groupent autour de la jeune Olle et l'enveloppent comme d'un voile, en criant: q N'avez-vous pas honLe, tes gens et toi, de regarder ainsi des jeunes OUes ? Est-ce l une conduite digne de nobles cavaliers? Assaf sourit et s'loigne. De retour son camp, il envoie une vieille femme de ses esclaves s'informer de ceLte jeune fille, de son pre, de sa tribu, si elle est vierge ou marie. La vieille va chez les Maznides, et a,prend le nom d.eNabima, fille de Nedjem, qui n'a pas encore d'P'>'lx. Sur cette nouvelle, 'Assaf passe la nuit dans l'agitation. Ds le maUn, il appelle UI) de ses parents et lui dit: . Va chez les Bni-Mazen, enquiers-toi de Nedjem, et quand tu seras devant lui, rpte-lui ces paroles:

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LES AVENTURES D'ANTAR

Le'Prince Assaf a jet les yeux sur ta fille Nahima, il te la demande en mariage. Fixe toi-mme le don nuptial. Ds ce moment, il sera ton protecteur et tu n'auras plus d'ennemis redouter. (Pal'Oles, nobles seigneurs, qui dnotaient son orgueil extravagQ.nt.) Si tu refuses, il s'emparera de force de cette vierge et la rduira au rang des esclaves, aprs avoir mis en pices les BniMazen et les Bni-Tmim. D Le messager va et rpLe ces paroles Nedjem. Nedjem rpond: : CI Ma fille est promise au fils de ma sur; je ne suis plus libre de disposer d'elle. Que t011 maUre ne s'offense pas de ce refus. Mais s'il envoie contre nous son arme, s'il cherche la guerre, nous saurons nous dfendre. Il ' Cette rponse ne fit qu'attiser le feu de la passion dans le cur d'Assaf. Il jura qu'il conquerrait Nahima au tranchant du sabre, et ferait d'elle, non plus son pouse, , mais son esclave.

Sur ces pnh'efaites, Hassan revint de son expdition' avec un riche butin en troupeaux, en armes et en objets prcieux de toute sorte, Il offrit son oncle tout ce que celui-ci voulut pouda dot de Nahima. rserva: pour le festin cinq cenls ttes de btail et acheta un grand nombre d'outres de vin.

FILS DE CHEDDAD

Lorsqu'il sut la demande et les menaces du gant


Assaf:
(l

Si je l'eusse rencontre sur mon chemin, dit-il, j'aurais dtruit jusqu'aux traces de son camp, et je n'eusse pas souffert qu'il demeurt dans notre voisinage. Mais ds que j'aurai pous ta fille, j'implorerai le secours du prince gnreux aupr3 e qui j'ai pass mes premires annes, et je marcherai en personne contre nos ennemis avec les cavaliers d'Abs, d'Adnan et de Fzara. Aprs avoir ainsi rassur Nedjem, Hassln fait faire les apprts de la fte. On gorge les chamelles et on cIarie le vin *. Durant sept jours la joie rgne dans le camp; on mange, on boit, on se livre aux plaisirs. Le huitime jour, Nahima se pare de ses plus riches habits i son pre va la livrer Hassan, lorsqu'arrivent des voyageurs portant des nouvelles peu rassurantes. Assaf, disent-ils, a appel lui tous ses gens; ils accourent de toutes les tribus, de tous les tangs, de toutes les aiguades, et se disposent marcher contre les BniMazen, pour, dtruire leurs demeures et s'emparer des femmes et des enfants. Messad-el-Kelbi et sa tribu, les Bni-ced, les Bni-Rhani se sont joints eux, ainsi que Aouf le Terdjmide qui brle de venger son affront. )1 Nedjem, effray de ce rapport, consulte les principaux de la tribu. Ils lui rpondent: . cr Que pouvons-nous contre ce gant et sa formidahIe rme? Comment lui rsisterions-nous? Prends un parti plus sage: donne-lui ta fille, plutt que nous perdre tous avec toi.

* C'est--dire qu'on le transvase on 10 filtrant travers un linge,

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LES AVENTURES D'ANTAR

Nedjem est dsespr de sacrifier Nahim~. Hassan se amen Le, tout son bonheur est envol. u Oncle, dit-il, accorde moi dix jours et tu verras comment je traiterai ce brigand. " Il.part ce jour-l mme avec cent compagnons et se hte vers les terres du puissant roi Zohir. Ille rencontre, comme nous l'avons dit, entour d ses guerriers, brillant comme la lune dans le ciel au milieu des toi.. les.

VI

Les fils du roi )e reconDaissent et calment son cha grin. Le roi lui-mme l'interroge. Hassan raconte ce que nous avons racont, et Zohir lui dit : Que Lon cu.r se tranquillise, mon fils, et que tes yeux soient rafralchis. Nous te d~livrerons de cet Assaf et de ses pillards. - C'est moi, mon pre, dit Malie, qui suivrai mon frre Hassan la tte de nos vaillants guerriers, qui ne . craignent pas plus d'affronter un coup de sabre que4'avaler une gorge de vin. D 1 Antar avait cout en silence. Il s'avance alors et dit Malic: Cl Mattre; voici Lon esclave Antar; il ne souffrira pas que tu marches la rencontre des dangers. C'est moi qui suivrai ce jeune homme et tuerai son ennemi, fflt-ce le roi de Perse lui-mme.

FILS DE CHEODAO

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L'inlrpidit du bouillant hros fait sourire le roi Zohir. (1 Mon fils, dit-il Malic, va donc au secours de ton frre. Prends mille guerriers et avec eux ton ami Antar, le Pre des Cavaliers. l i ' On offre alors des mets et du vin aux trangers. Aujourd'hui le vin, dit le roi, demain les affaires. Hassan et ses compagnons passent la nuit dans l'inquitude, incertains des calamits qui ont pu atteindre leur tribu depuis qu'ils l'ont quitte. Ds l'aurore, MaIic fait ses adieux sa famille;. Antar prend cong de son pre Chtlddad et de sa mre zbiba, qui ce nouveau dpart arrache des larmes. Son frre Chiboub marche ses cts.

VII

Impatients d'atteindre le but de leur voyage, Malic et les Bni-Abs, Hassan et ses Maznides franchissent les montagnes et les valles. Ile quatrime jour aprs le dpart, le fils de Cheddad s'tant cart de ses compagnons, arrive dans une profonde valle o il aperoit deux cavaliers qui se battent. Antar se dirige vers eux et leur crie: Arrtez, nobles Arabes, cessez un instant ce combat et dites-moi la cause de votre furur. Il Les deux guerriers se sparent, l'un d'eux marche vers le fils de Cheddad eL lui dit, les larmes aux yeux:
6

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LES AVENTURES D'ANTAR

Noble cavalier, j'implore ton assistance. Par le_ Temple Sacr, prencJs.moi sous ma protection. - Parle, jeune homme, ditAntllr, et apprends-moi la cause de votre lutte? - Sache donc, Seigneur, que ce cavalier et moi nous sommes frres. Je suis le plus jeune. Notre pre tait un chef puissant nomm Amara, ms de Harith. Un jour, notre adul, qui tait riche en troupeaux de toute espce, assistait leur rentre des pturages. -Parmi ses chamelles, il en tait une de magnifique, vigoureuse, lgre .\a course, qu'il aimait par-dessus tout. Or, ce jour-l, . elle ne se trollVl point dans le troupeau. Mon aeul demande aux bergers ce qu'elle est devenue. Un d'eux lui rpond: _Il Celte chamelle s'tait carte du troupeau, j'ai couru aprs elle pour la ramener, mais elle a pris la fuite. Alors je me suis baiss terre, j'ai ramass une pierre d'une espce trs-dure, noire et luisante, Il et j'en ai frapp la chamelle. La pierre a travers les JI flancs de la bte qui est tombe sur le sol. Je me suis JI approch, elle tait morte, et la pierre tait ses cts Il rouge de sang. Il JI Mon aeul, trs-amig de la perte de sa chamelle, monte cheval et se fait conduire au lieu o elle avait t frappe. Il ramasse la pierre ensanglante, l'examine, et, par !ia grande science, la reconnait pour un clat de foudre *. IlI'empOl'Le et la confie au pIns habile forgeur de fer, pour eu fabriquer un sabre tranchant. L'ouvrier-revient, en effet, peJ de temps aprs, avec un sabre de toute beaut. u Voil, dit-il, une belle arme;

* Les a~rolithe3

passent, chez les Arabes, pour des eclats de

FILS DE CHEDDAO mais o est la main digne de la manier? -

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La voici! dit mon 'aeul irrit, qui brandit le sabre et tranche la tte de cet homme, Il donne au sabre le nom de Dami, lui fait faire un fourreau d'or enrichi de pierres prcieuses et le dpose dans son trsor. Quand mon aeul mourut, mon pre hrita de tous ses biens et eut la joie de possder Dami.. Lorsqu'il se vit lui-mme prs de m9t1rir, il. m'appela prs de lui en secret et me dit: Il Je sais que ton frre est un homme J) violent et injuste. Sans doute aprs nla mort il s'ernIl parera de tout mon hritage et ne te. laissera rien. )1 Que puisse-je faire? rpondis-je. Mon pre me regarda avec bont et continua : Prends ce sabre et cache-Ie aux yeux de ton frre. Lorsque ton atn te chassera d'ici, tire ceUe arme de sa cachette; avec elle tu seras riche. Car si lu vas en Perse et la prsentes au roi Cosros Anouchirvan, Il il t'enrichira de ses dons; et si tu la portes Csar, '11 roi des adorateurs des Croix, il t'en donnera assez d'or et d'argent pour combler tous tes dsirs. Il Je reus donc Dami des mains de mon pre, et, profitant des tnbres de la nuit, je vins le cacher sous le sable dans un coin de ce vallon. Mon pre tant mort, mon frre lui succda dans ses richesses et son pouvoir parmi les gens de la tribu. Il prit tout et ne me laissa rien. Quand il songea son quipement de guerre, . il chercha Dami, et, ne le trouvant pas, il m'accusa d'avoir vol le sabre et m'accabla de menaces. Effray de sa colre, je pris le parti de lui rvler le secret. Monte cheval, lui dis-je, suis-moi, je te )) montrerai l'endroit o estcach l'objet de tes dsirs. D

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D NOLIS

LES AVENTURES D'ANTAR

parlons nsemble. Arrivs ici,je'cherche le sabre, et je ne puis en retrouver la place. Mon Crre, plus Curieux que jamais, jure que je le trompe et se prcipite sur moi aVt!c rage. Je me dfends de mon mieux. Heureusement tu arrives, tu interromps le combat et je me mets sous ta protection. Il Le jeune homme achve ainsi son rcit. Antar, qui l'a cout attentivement, reconnait l'injustice de l'ain. Il court sa rencontre et lui crie: Misrable 1 Comment peux-tu montrer une telle mchancet et reCuser ton cadet sa part dans la succession de son pre? - De quoi te mles-tu, fils de l'adultre, rpond le cavalier interpelI. Que vienstu Caire ici? Que Lat et Ozza .. te maudissent 1 JI En mme temps il Cond sur Antar, le sabre la main; mais Antar le voit peine sa porte qu'il lui transperce la poitrine d'un coup de lance. Le cavalier tombe et rend le dernier souffie. ' Va, dit Antar au frre du mort, relourne chez les tiens et prends la place de ton pre. Et si quelqu'un te faiL des difficults, envoie-moi un messager pour que je vienne mettre tes ennemis la raison. Il Le jeune homme baise la main, le pied et la poitrine de son librateur et s'en retourne en le ~omblant d'actions de grces. Antar rest seul met pied terre et se repose un instant, en songeant l'histoire de ces deux lrres. ** Et

'

** Ab equo desiliens, stal ul mingat. Antar autem vi urinal mingebat, ut et lapidel perfoderet. Urina igilur penetrans in are. nam, sicut lOrrens, etc.

. * Nom de deux idoles des Arabes polythistes.

Lan".

EDDAD IL':> DE voil qu'au mili':>u du subIe il uoit briller un fourreau; il le tire il lui et t,"OUDU un E~Ebre l,rge pesant, de aierreries tincelantes. Il reconnait ce fameux Dami, qui trnppr ~,ommr l'drir et roupe avant de tEKlppeL~ Plein de joie, il s'en empare en bnissant les arrts du destin, rKlrmmte nur n'empressn de Malie et ses compagnons, qui il fail le rcit de son aventrre. Il offre Dami au prince Malic qui refuse de l'accepter, et les eflvalinrs reeonnaiesent qne ln ms Ched= dad est digne de possder une telle arme. C~t vaement leur nne l,nurenEe exqdditini:k~

VI

la troupe arriee qeu disTtlr&ce camp des Bni-Mazen, Hassan tmoigna le dsir de en Klnant, dour eTllmeE7 pins tt Tes irA' quitudes qui l'agtaient. nour ne tasderone pas te re, da? Ini dit joindre. HaZlsan SeS cent cmpaqnone t arsine tribu avant la du triste spsetacle frappe .sa vue 1 Le gant AssaC s'est rendu maltre du camq, un gi"and ETlaSSflflze. gUflEEiers flzarvi emts .sont rfugis. derrire la colline d'Aban avec les enfants et femmes. ils redoublnut d'dfo1"ts peur ddfend,tz leur bien le plus prcieux.

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LES AVENTURES D'ANTAR

. Il Massacrez les hommes et emparez-vous des femmes, rugit AssaC. Ce que vous conquerrez est vous. Je ne veux d'autre part du butin que la fille dt:' Nedjem le Maznide. D Ce spectacle fend le cur de "Hassan ; il ne se connait plus de douleur, il lui semble que l'univers s'est croul sur sa tte. Bientt, avide de vengeance, il se -jette avec sa faible troupe sur la nombreuse arme d'Assaf. A la vue de ce secours, les Maznides poussent des cris de joie et reviennent la charge. Hassan, au . milieu des ennemis, cherche le chef Assaf. Ille recon.nait sa haute stature, ila cuirasse brillante, son sabre pesant, sa longue lance. Il court. sa rencontre. Infortun, lui crie Assar, reviens sur tes pas, ou crains de boire la coupe fatale. - Tremble toi-mme, rpond Hassan, et dis adieu tes esprances. Car j'amne contre toi les cavaliers d'Abs et d'Adnan, les hros de Dhobian et de Fzara, qui vous feront connaitre votre propre valeur et vous laisseront avilis' dans ces dserts. Il Assaf rugit de courroux : . Malheur toi et ton pre' Qui es-tu? et que viens-tu faire ici ? - Je suis l'poux de cette jeune femme qlJe tu prtendais enlever, et je viens pour sparer ta tte de tes paules. - Fils de la maudite' rplique le ganl. Je ne redoute ni toi ni aucun des cavaliers qu'clairent les rayons du soleil. D Les deux guerriers sont aux prises. Les cavaliers du Ymeg couvrent la l'laiqe~ l'~ir ~st rem~li ~e cri~ ~~
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FILS DE CHEDDAD

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de gmissements. La faible troupe de Hassan r~iste peine, le jeune hros se sent faiblir sous les coups de son gigantesque antagoniste. Dj il songe sauver sa 'vie par la fuite, lorsqu'arrivent les cavaliers absiens, rapides comme des aigles, faisant trembler la terre sous les sabots de leurs coursiers. Malie, fils de Zohir, Antar, fils de Cheddad, sont leur tte. (( C'est aujourd'hui, dit Antar 1 que j'prouverai la trempe de mon sabre et que je le dsaltrerai de sang ennemi. D Il dit et lche la bride d'Abjer, dont les quatre pieds font jaillir des tincelles. Les Bni-Mazen ont repris courage et le combat redouble de violence. Antar met 'les bataillons en pices et se fraye une large voie seme de cadavres. Les cavaliers du Ymen frissonnent de terreur et se dispersent son approche. Il massacre droite et gauche; sa lance dgoutte de sang, ouvre les gorges, perce les flancs, traverse les poitrines. Tout--coup la voix du prince Malic frappe son , oreille: A moi, Antar! ou je suis morU )) Le fils de Zohir s'est jet sur un chef puissant, Messadel-Kelbi, que de nombreux guerriers sont venus dfendre. Le prince veut chapper cette Coule; mais il ,est serr de prs pr Messad dont la lance a dj Cait plusieurs victimes; car Messad est un guerrier vigoureux, connu par sa bravoure et sOn illustre naissance. C'est alors que le fils de Zohir pousse son cri de dtresse. Antar l'a entendu. Au milieu des flots de poussire, il se dirige du ct d'o est parti l'appel; il fend les, vagues de cette mer tumultueuse, gorge ceux qui

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LES AVENTURES D'ANTAR

tentent de l'arrter et parvient auprs de Mali. Il frappe, chacun de ses coups renverse un des cavaliers de Messad-el- Kelbi. Il atteint enfin le chef lui-mme, la lutte s'engage et Antar reconnait la valeur de son rivai. Mais, frapp d'un coup de lance,]e cheval de Messad s'abat et entraine son maUre dans sa chute. Protg contre le choc par sa cuirasse solide,' Messad . se relve et fuit pied dans le dsert, croyant peine son salut. Antar pntre de nouveau travers les masses de guerriers, rien ne lui rsiste, les fuyards s'chappent de tous cts. Assaf seul reste ferme avec ceux qui l'entourent; il est couvert du sang de ses victimes, son cheval marche sur un monceau de cadavres. Assaf ne veut point quitter le champ de bataille qu'il n'ait enlev sa proie, Nahima la Maznide. Mais voici qu'Antar tombe ses cts, terrible comme un djinn. Assaf pousse:un cri effroyable et se rue sur ce nouvel adversaire. Mais son heure est arrive. Le fils de Cheddad l'atteint dans le flanc; AssaC tombe et rend le dernier soupir. Ses cavaliers, avides de venger la mort de leur chef, fondent sur Antar, comme un torrent; le hros les repousse, protg par les flches' de Chiboub. Et quand une foule trop nombreu~e l'environne, il pique son cheval Abjer qui fait un bond et s'chappe avec l'imptuosit du vent du nord. Le prince Malic, de son ct, fait des prodiges de valeur. Une soif ardente dessche le gosier de tous les combattants. Enfin les tribus du Ymen dcourages prennent la fuite et abandonnent leurs dpouilles. Les Maznides et les Absiens transports de joie se

FILS DE CHEDDAD

lOIS

flicitent rciproquement de leur intrpidit et de leur succs. On rend mille actions de grces au prince Malic, et on exalte la force et la bravoure d'Antar, fils de Cheddad, le cavalier invincible.

IX

La nuit avait tendu le voite de l'obscurit. Le lendemain, les Bni-Mazen gorgent des chamelles, font un festin magnifique, et se livrent la joie avec des rjouisSances plus grandes encore qu'au mariage de Hassan. Ces ftes durrent sept jours; le huitime, Hassan reut Nahima dans sa tente, et vit ainsi toutes ses esprances combles. Ce mme jour1 les Absiens se mirent en route pour regagner leur pays. Hassan et les principaux de sa tribu les accompagnrent deqx jours entiers travers ces terres accidentes. Ces nobles Mazoides ne pouvaient se rsoudre se sparer de leurs librateurs. Mais enfin, cdant aux prires d'Antar qui les conjure de s'en retourner, ils font leurs adieux et repartent, et les Absiens continuent leur voyage. CI Sans toi, Pre des Cavaliers, disait sans cesse le le prince Malic son ami, sans ta vigueur 1 nous prissions tous en cette affaire. Tu as t le sabre des Bni-Abs. JI

CHAPITRE V
Un amoureux d'Abla.- Antar est renvoy il. la garde des troupeaux. - Invasion du Buveur de sang. - L'e~clave devient libre.

Tandis que la troupe de Malic se hLait de regagner la terre de Chrebba, la tribu d'Abs attendait dans J'in quilude le retour de ses guerriers. Mais les ennemis d'AnLar faisaient des vux pour que l'objet de leur haine ne revint pas de l'expdition. Ils se fondaient de jalousie en voyant quel degr de gloire Lait parvenu l'esclave, fils de Zbiba la ngresse. Les plus haineux taient Malec, fils de Carad, et son fils Amr, furieux l'un ct l'autr de l'amour d'Antar pour Abia, et des posies o il clbrait les attraits de sa bien-aime. Ces posies, que chacun aimait redire, avaient rpandu partout le nom d'Abia et sa rpuLation de beaut.

LES

AVE~'fUlS

D'ANTAR, FILS DE CIiEDDAIl

HI7

Rabi, fils de Ziad, avait un frre nomm AUlJl'a-leMagnifique, beau jeune homme plein d'admiration pour sa propre personne, orgueilleux de sa noblesse, Loujours richement vtu et abondamment parfum. 01', il advint que ce fier seigneur devint amoureux de la jeune tille, sur la renomme de ses charmes. Il prit part sa nourrice et lui dit: tI Va aux lenles des Bni-Carad) tche d'avoir uu entretien avec AbIa. Puis sache me dire si ceLte vierge est digne d'un poux tel que moi, et si elle est aussi belle que le prtendent les vers du ngre . La nourrice partit l'instant et se prsenta la tente de Malec. Abia se leva pour la recevoir, la traita a\'ec civilit et s'entretint quelque temps avec elle. La nourrice put contempler son aise la grce et la beaut dont Dieu avait orn, la jeune fille. Elle s'en retourua merveille, ne sachant quels mots trouver pour peindre mie semblable perfection. u Bni soit Dieu, disaitelle en arrivant aux tentes des Bni-Ziad. Que son pouvoir est grand, que ses uvres sont admirables 1 - Que veux-tu dire? demanda le frre de Rabi~ . - Seigneur, rpondit la bonne femme, c'est la surprise et l'admiration qui m'arrachent ces paroles Quel beau visage! quelle taille lgante 1 quelle voix douce et harmonieuse 1 Ah! cerles Antar n'a pas menti, et AbIa est encore au-dessus. de ses log~s. Tu peux, sans hsitel', la demandel' son pre, et don uer, pour l'obteuil', tout ce qu'il te demander'!. Vivement excit par ces paroles de ,la nourrice, Amara revt ses plus beaux habits, oint tout son corps de parfums et natle ses cheveux qui retombent sur ses
1)

lOS

LES AVENTURES D'ANTAn

paules; il prend un des chevaux de Rabi, son frre, avec une selle orne d'or, dont les incrustations scintillent comme le feu, et, se faisant suivre par.un nom1lreux cortge d'esclaves, il se rend la tente de Malec, pre d'Abia. Malec et son fils Amr taient cheval. Amara les salue. Ils veulent mettre pied terre pour lui faire leurs civilits; mais le frre de Rabi les en empche. Cl Oncle, dit-il, viens te promener avec moi jusqu' l'abreuv~ir, j'ai te faire une demande qui exige le secret. . - Seigneur, rpond Malec, que ne m'envoyais-tu qurir par un esclave, je me serais aussitt rendu tes ordres: - Que Dieu te comble de biens, dit Amara, ta bont est sans gale dans la tribu. D . Ds qu'ils sont seuls, Amara reprend: ' (1 J'ai entendu vanter ta fille; vieillards et jeunes gens, tout le monde loue sa beaut. Je viens te la de~ander en mariage. Satisfais mon dsir, et ds ce jour tes amis et tes ennemis seront les miens. - mir 1 s'crie Malec, qui l'excs de la joie arrache des larmes, ma fille et moi, nous sommes tes esclaves. Je te la donne, tu es son poux. D En mme temps, il lui tend la main comme gage de sa promesse. Puis ils se sparent fort satisfaits l'un et l'autre. Amara instruit son frre Rabi de ce qui vient de se passer. Rabi lui dit: CI Je ne suis pas content de ton alliance avec les Bni-Carad, qui sont pauvres. Mais puisque tel est ton dsir, fais ta guise. Cependant prends garde Antar, lorsqu'il saura l'affaire. C'est un personnage assez rude.

FILS DE C HEDDAD

t09

- Bien' .bien' rpond Amara, j'ai fi mon service mille bras aussi vigonreux que les siens. Il L-dessus, il passa une nuit tranquille, sans inquitude, ne doutant pas qu'AbIa ne ft bientt en ses mains.

Il

Cette nuit mme, Antal' et le prince Malic arrivrent au camp, chargs de prsents et de butin, et toute la tribu les accneillit avec des transports de joie, en criant: " Gloire Dieu qui nous les a ramens. Antar, aprs avoir distribn toutes ses richesses aux membres de sa famille, se retira anprs de sa mre. Zbiba n'avait pas manqu d'apprendre l'entretien de Malec et d'Amara et la promesse de mariage change entre les deux seigneurs. Elle ne voulait .pas troubler le repos de son fils, en lui rvlant ce secret; mais Antar s'tant mis lui faire mille questions au sujet d'Abia, Zbiba lui dit: Mon fils, ne songe plus . cette jeune fille qui ne sera jamais toi. . - Pourquoi cela, ma mre? - Parce que le pre d'AbIa l'a promise en mariage Amara, fils de Ziad, qui n'a plus qu' payer la dot~ en chameaux et cn chamelles. - Par le mois sacr de Redjeb! s'cria Antar frmis7

HO

LES A VENT URES D'AN:UR

sant de .douleur et de rage. je couperai la tte quiconque osera l'pouser. - Mon fils. ce que je t'ai dit est la vrit. Abia l'a" su et n'a pas t contente: Il Les Bni-Ziad, a-t-elle dit, " sont durs et bouffis d'orgueil. Dans la fiert de leurs Il richesses, ils me traiteront comme une esclave. Il Puis elle se frappait les joues et rptait: Que mon " pre, s'il veut, me coupe en morceaux, je ne consenD tirai jamais ce mariage. D - S'il en est ainsi. dit Antar, l'affaire d'Amara est sre. Je 10 tuerai . Chiboub, qui observait en silence le profond chagrin de son frre, dit aussitt : Cl Mon frre, ne t'inquite point de cela, si tl1 le veux une pelle nuit j'entrerai dans son logis et je lui couperai la gorge. - Non, rpondit le fils d Cheddad; il faut auparavant que je consulte le roi Zohir et mon ami MaUc. Il

III

ntar-passa une nuit sans sommeil. Ds que le soleil parut, il fit seller Abjer par Chiboub et se rendit aux tentes du jeune prince. II. Mon maUre, dit-il en entrant, puissent tes ennemis passer une nuit comme j'ai pass celle qui vient de s'couler. - Qu est-il arriv? Il demanda Malic.

FILs DE CHEDDAD

lAt fils de Cheddad lui tonla ce qu'il avait appris du

futur marlas8 d'Abia. Par Dieu 1 s'cria le prince, il est temps que nous y songions, si nous ne voulons qu'el1enous chappe; Mais tranqilUse-toi. Je vais aller trouver mon pre, il fera venir Cbeddad et le pressera de t'admettre dans sa noblesse. Alors nous demanderons pour toi la main de ta cousine et nous fournirons ~ ton oncle la dot qu'il lui plaira de fixer. Si ton pre noos refuse, c'est moi qui demanderai AbIa et lui donnerai mon nom, pour couper court aux projets d'Amara et de tout autre, jusqu'all jour o, grce la fortune, tu auras acquis la noblesse, et pourras pouser ta bien-aime. Bientt aprs, les deux amis se rendirent chez le roi Iohir, qu'ils instruisirent des desseins d'Amara et de ce qu'ils avaient eux-mmes dcid. Parle ta Qbeddad aujourd'bui. dit Zobir son fils, afto que nous sachioos quoi il eM rsolu.

IV
C'titait la coutume, ta cette poque, que le chef de la tribu ftt chaque jour une promenade sur son territoire et visitlt les pturages. Le roi monta donc cheval avec ses gens pour faire sa tourne. Il fut rejoint par les es cadrons des diverses familles d'Abs, telles que les BniZiad et les Brii-Carad. Amara, ce jour-l, s'tait spar des siens pour cbevaucher aux cts de Malec. Ils'tait

H~

LES AVENTURES D'ANTAR

et avvv plut de qU'ff l'orcH~ naire, et Antar, qui le vit, eut peine contenir les sentiH "s"'"",,,! mvnls de rage dnt te sentait dans les promesses de son ami. chaleur sa gcande '"",Ion,',, Zohir, quittant la plaine, chercha un lieu pour se m03ttre . et lS Cff nalierr re rtirrl1l pezl peu, pour rentrer chacun en son logis. Va-t'n dit le prinee Malic Antar; retoUall sous mes tentes, jUsqU'~l ce quej'uiu tun pre et qHe je t'aie apdris sa rponse, J) hntar fftbit, le de Zhk ;lbordzz Cheddad, hue ses frres venaient de quitter avec Amara. Aprs un IJUfff"1JInff de Dlitesisea ( Jusques quand, dit Malie, refuseras-tu de rendre mrita d'Antar? Zuute tribu te hail cauze de ta duret son gard. O trouvera-t-on un cavalier lui valenr l ftn CHte, et ne me refuse pas. Je donnerai pour toi un grand festin, o je cnvier;ti les nnhles les ; et deeant cntte assemble illustre, tu dclareras qu'Antar est libre du de l'esclnnage. Sois et veraea comment ton fils saura reconnatre ce bienfait. J) Zes Hrent Hrillel' la coRfre le nisago Se Cheddad. Seisneur; e'cri;;~t-il, s;:fis-tH quelfp'un les Arabes qui jamais ait fait semblable chose? Et veux-tu je ddthonre mn nobh:;sse, dne jo m'enldve tnnte considration et me rende la rise du monde, en reconnaissant Hn bhLfrd, d'une esclwe ? - Et toi, reprit Malic, sais-tu quelqu'un parmi les hl'bes qui un filt comme Antar. Est-il au

FILS DE CHEDDAD

H3

monde une femme, esclave ou libre, qui jamais ait donn le jour un hros tel que lui? C'est toi d'introduire cette nouvelle coutume, et tu ne manqueras pas d'imitateurs. , ~ :mir, la mort me serait moins pnible que la satisfaction de ton dsir. Mais, enfin, je consulterai mes frres avant de me prononcer. Malic se retira, indign d'avoir affaire des gens si ingrats et Si peu 'gnreux:. Il trouva sous ses tentes Antar qui attendait, le cur agit d'inquitudes. Lorsque le fils de Cheddad connut le refus de son pre : li C'en est fait, s'cria-t- il avec douleur : Par la foi des Arabes 1 je ne monterai plus cheval, je ne marcherai pius au combat. Plus de lance 1 plus de sabre! Allez 1 Je renonce combattre pour vous, et je ne chercherai pliIs parmi vous ni pre, ni oncle. Je Cuirai loin de ces contres ingrates. - Tu ne t'en iras pas sans moi, dit Malic. Par le Crateur 1je triompherai de tes ennemis, en dpit de leur nez, et tu obtiendras ce que tu souhaites. Il fit ensuite apporter quelques mets et du vin vieux, et passa le reste du jour avec Antar, boire et s'entretenir de leurs derniers exploits contre AssaC chez les Maznides. '

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Cette nuit-l, Amara tnit un festin chez le pre d'Abia. Malec avait gorg des moutons, coup les jar-

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LES AVENTURES D'ANTAR

rets des chamelles, pour accueil1~r son h6te. 11 llti' fort joyeux: d'avoir un tel gendre; car Aman tait un des' puiss;l.Dts seigneurs de la tribu, et nul, hormis le roi ZOhir, n'tait au-dessus des Bni-Ziad. Les coupes cir~ culrent, le temps s'coula dans les plaisirs. ~s e$Claves s'empressaient servir les onvives qui s'entretenaient et discutaient le jour de la noce. Lorsque Amara quitta les tentes des Bni-Carad, l'aurore brillait et le jour avait blanchi. Il eheuiiM~ gagnant sa demeure, alourdi par les fumes du vin. Antar le rencontra en "route; il venait }uimrne de quitter le prince Malic; Chiboub tait avec lui, et tous deux se htaient vers la tente de Zbiba. Amara marchait au milieu de sei esclaves. Lorsqu'il aperut Antar : " H 1 fils de Zbiba, lui cria-t-il, o tais-tu cetle nuit, tandis que tes maUres avaient besoin de tes ser~ vices? Je t'ai cherch du regard parmi les esclaves et je ne t'ai point aperu. Au reste, je n'ai qu' me louer de l'empressement des serviteurs, et je ne suis pas softi 4~1J tentes! sans leur prodiguer les loges et tmoigner ma reconnaissance. Et toi aussi, si tu eusses t present, j'avais song te donner un vlement d'bonneur~ el le faire asseoir et boire mes cts; car j'ai en tt'ludu vanter ton loquence potique. - Seigneur, rpondit Antar qui s'efforait vainement de matriser son courroux, je ne mrite pas que tu me donnes un vtement d'honneur, jusqu'au jour o tu pouseras ma matresse AbIa. C'est alors que je te prodiguerai mes services, la nuil des noces. Oui, par Dieu r il faudra absolument que je t'arrache le cou d'entre les paplei ~ e~ je Veu1 que et) soit pour toi lEt pkw fl.lDllt6.

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des mariages. Est-ce donc, Amara, que la vaste terre est trop troite pour toi? Une pidmie est-elle tombe sur les fiUes arabes, pour que tu viennes pouser Abia et m'opposer ta haute puissance, toi qui n'ignores pas mon amour, et qui as entendu rciter les posies que j'ai faites en son honneur; ~es posies qui, par la bouche des voyageurs, ont parcouru le monde? Par le Maitre du ciel, je t'arracherai la vie. - Malheur toi, vil esclave 1 s'cria Amara; quel sot discours nous viens-tu dbiter? Es-tu ivre ml fou? Tantt t demandes la noblesse, tantt tu veux pouser les fiUes des Arabes 1 Vraiment, fils 'de la maudite aux larges narines, si je t'entends encore parler d'Abia, je te fendrai la tte avec ce sabre. - Misrable! reprit Antar, chien des hommes, bouc des lches! As-tu l'audace de profrer de tels discours? Allonsi il faut que je Le montre ce que tu vaux. Voyons qui de nous, dans cette lulte, restera moindre qu'un crottin d'nesse. Ton bras est Irop court pour battre un de mes chiens; et si je tirais mon sabre devant toi, tu n'aurais plus la force d'avaler ta salive. Si je n'avais gard ta noblesse et la parent qui est entre nous *, j'aurais dj fait voler ta tte et arrach le souffie de la poitrine En entendant ces paroles, Amara met le sabre la main et fond sur Antar; le fils de Cheddad tire aus.'li son arme du fourreau, et lve le bras pour frapper Amara. Les esclaves poussent de grands cris, et se prcipitent entre les deux rivaux pour sauver leur matre qui ne se conuait plus de rage. La clameur arrive jus-

* Comllle contribules.

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qu' l'oreille des Bni-Carad; ils s'lancent hors des tentes, se htent d'accourir, et sparent les champions. Ils comblent Amara d'honneurs et de prvenances, et Antar est, par eux, honni, injuri, maudit. e Fils de l'infamie, disent-ils, oses-tu porter la main sur les seigneurs, el t'attaquer aux nobles Arabes? Il Malec, pre d'Abia, veut rarraichirle curd'Amarail s'avance, et frappe Antar au visage en lui disant: Maudit btard 1 ta place est avec les chameaux; re; tourne aux pturages, et ne te mle plus aux guerriers. Il Et Amara, dont la rage n'a pas diminu: a Fils de l'impudique! s'crie-t-il, si je te rencontre jamais seul seul, je jure. que mon sabre se dsaltrera tir. Ion ~ang. 1) Les esclaves saisissent alorli "de grosses pierres dont ils eussent assomm Antar, que la hOllte avait atterr, ~ans l'agilit de Chiboub qui le protgeait contre lt>.s coups. Ell ce moment, le prince Malic accourt, le sabre la main. I( Comment, dit-il au fils de Zbiba, on t'insulte et tu ne te sers point de tes armes? - Que puis-je faire contre mes maUres? rpond tristement le jeune homme; je ne lverai jamais la main contre eux, quand mme ils cribleraient mon corps de coups de lance. D Les esclaves, qui avaient suivi le prince, s'taient prcipi~s sur ceux d'Antara et des Bni-Carad ; les deux troupes en taient venues aux mains; dj trois esclaves avaient succomb, lorsque Rabi, p!"venu de la position de son frre, arriva sur le champ de bataille avec une suite nombreuse.

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Retire-toi, lui dit Malic, ou sinon, par Dieu 1 ton sang arrosera la terre. J) Les plus tembles malheurs taient imminents, si le roi Zohir luimme ne ft arriv l'instant avec une escorte de cavaliers. A sa vue, la bataille cessa, et les esclaves se sparrent.

VI

Le roi Zohir tait piein d'inquitude: de mauvaises nouvelles lui taient parvenues; il s'agissait du roi des Bni-Thay, Yzid le Buveur de Sang, le pre de cette Amima qu'Antnr avait faite captive aprs avoir tu son poux durant l'expdition de Rhiad. Amima tait demeure sous les tentes de Zohir. Yzid, excit par son peuple, avait rsolu de dlivrer sa fille et de marcher contre les Bni-Abs. Il rassembla tous les guerriers du Ymen, non-seulement ceux qui lui obissaient, mais d'autres encore auxquels il promit de grandes richesses. Parmi ces allis taient le roi Abd-el-Mdan, les BniDjdila, les Bni-Hamadan et plusieurs autres tribus. Tous ces cavaliers s'taient rangs sa suite, et marchaient avec lui la dlivrance d'Amima. Telles taient les nouvelles qui proccupaient le roi Zohir) lorsqu'il apprit la querelle d'Amara et d'Antar, et vint pour rtablir la paix. Amara tait au milieu de ses frres qui frmissaient de fureur.
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LES AVENTURBi 1)'..,JfTAR

Noble roi. dit Ziad, si tu n'W~ arriv Ir t'iIIttant , mme, nous allions nous massacrer les UliS lM atm'es et .us couvrir de ridicule aUl( Jeux de tous lesi Arabes, el eela cause de ce maudit esclave. Si tu De 00t16 p~ mets d'eQ dlivrer kt tribu, il n'y restera plull de tranquillit pour nous. Tes bienfait$ l'ont enorgueilli llQ point qu'il ose maintenant s'attaquer aux nobles sei- . gneurs, et qui sait o s'arrtera son audace? Le roi jeta les yel1x sur Antar qui grondait comme un . lion; il voyait bien que la justice n'tait pas du ct des Bni-Ziad; mais l'approche du danger dont le menaaient les Bni-Thay. il ne voulait point se mettre en dsaccord avec les seigneurs de la tribu. CI Mon pre, dit Chas toujours gonfl de haine, voil une conduite qu'on ne peut tolrer plus longtemps. Les collines et les valles retentissent des mfaits de ce chien des chiens. Aujourd'hui, il attaque cet mir, ce sera notre tour demain. Et Malec, pre d'Abia: .0 roi 1 dit-il avec les signeg, de la plus. viv.e d~ )eur, permets que je me retire bien loin de cette CODtre pour sauver ma fille du dshooDellrf ou bien livre", nOlis cet esclave, afin que nous lui tions la vie aprs la honte dont il nous a couverts. Il Zohir, mu de toutes ces plaintes, dit alors : Voyons enfin, fUs des oneles, que demandez vous? Il Et tous de s'crier: Que tu Je tues ou que tu le chasses. - Quant le faire mourir, dit le roi, je n'y consen.tirai jamais, car il a mang sous ma tente avec mes fils; et quant le chasser, ce n'est point mon atfaire ~ il appartient l'mir Cheddad. Il

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Antar coutait cette discussion et ne savait quoi se rsoudre. Fuir, c'tait perdre jamais sa bien-aime Ab]a; combattre et calmer coups de sabre la rage qui Je torturait, c'tait renoncer tout refuge dans la tribu et ne garder d'autre recours que la mort. Attendre tai' lemeiUeur. Il attendit. lte roi Zohir appela Cheddad et lui dit: Tu vois la haine qu'a excite ton esclav; l'affaire est en tes mains, arrange-la ta fantaisie. - Que puis-je faire, roi! l'pondit l'mir. Il n'est qu'un moyen d'arrler l'audace de ce misrable, c'est de le chasser de la tribu ou de le renvoyer ses pturages, la garde des chameaux. Qu'il renonce marcher au combat; les Bni-Abs se pa!Iseront de lui et de ses atmes. Qu'il dpouille sa cuirasse et sa cotte de mailles pour revtir la tunique de laine. S'il lui prend encore envie de dbiter des vers ou s'il lui reste de sottes vellits guerrires, mon sabre saura bien les lui chasser de la tte. Cheddad fit un signe, et Antar s'avana, les yeux pleins de larmes, et vint baiser les deux pieds de son mattre. s Tu as entendu, lui dit Cheddad, retourne tes chameau, va les conduire au pturage, traire le lait,. recueiUir ]e crottin et le bois sec entre les collines. Ne songe plus manier le sabre et monter les chevaux. Ne te compte plus au nombre de guerriers, ou sinon, un beau iour on te verra tu et roul SUl la face c!.e la terre. - Seigneur, rpondit le jeune homme, je ferai ce que \u veux. Un esclave ne peut qu'obir son maUre. Je ne cesserai plus de te servir et de garder les troupeaux

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Ces paroles teignirent le feu de la rage qui animait les assistants, et calmrent la baine des envieux et des ennemis d'Antal" La discorde fut apaise dans la tribu. Et maintenant, dit le roi Zohir, que chacun de vous se prpare marcber au-devant d'un ennemi qui vient pour dtruire nos demeureil e t faire nos femmes captives. . - Quel est cet ennemi? s'crirent les cavaliers surpris et inquiets. Quel est le roi d'entre les rois qui ose s'atlaquer l'illustre tribu des Bni-Abs? J) Le roi dit ce qu'il avait ppris de la marche du Buveur de Sang, pre de sa caplive Amima. Ainsi, ajouta-t-il, ne vous livrez cette nuit au sommeil qu'aprs avoir fait tous vos prparatifs. Demain, je marcherai avec vous la rencontre des Bni-Thal'. L-dessus les cavaliers se sparrent.

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Les nouvelles de la rude guerre qui menaait les Absiens avaient rjoui Antar, qui savait bien qu'on aurait besoin fle lui. Ne t'affiige pas, dit-il sa mre qu'il trouva en larmes dans sa tente. Mes dsirs seront satisfaits, et j'aurai Abia en dpit des Blli-Ziad. - Pour ce qui est d'Abia, dit la ngresse, elle ne demande qu' t'appartenir. Aujourd'hui elle est venue me ~rouver, tandis que les hommes taient hors des

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III

tentes, occups disputer cause de toi. Elle pleurait de ce qui t'arrive: t Qu'il n'ait point d'inquitude, m'aIl t-elle dit, je n'oublierai jamais son affection pour 111 moi. Il l' Antar, ces mots, ne songea plus ses chagrins et sentit sa poitrine s'largir sous l'influence de la joie. Le lendemain, l'apparition de l'aurore, toute la tribu fut en mouvement comme une mer tumultueuse; de tous les cts brillrent les armures polies et se dressrent les pointes des longues lances. Bientt les cavaliers bards de fer montrent cheval et sortirent du camp. Le roi Zohir tait leur tte; autour de lui se pressaient ses amis et ses compagnons. Il sourit de joie en voyant ses bataillons couvrir la plaine sous leurs magnifiques chevaux. N'osant laisser Je camp sans dfenseurs, il en confia la garde cinq cents guerriers sous les ordres de son fils Cais, dont il connaissait la prudence et que les Arabes appelaient Cais Bon-Conseil. Il recommanda les femmes et les enfants aux Bni-Carad, Cheddad, Zakhmet et Malec, pre d'AbIa. Enfin cette nombreuse arme partit, les enseignes flottant .sur la tte des cavaliers. Zohir esprait rencontrer ses ennemis. Mais la terre est vaste et les Bni-Thay avaient pris d'autres chemins. Cest pourquoi les troupes du Buveur de Sang arrivrent sur le territoire d'Abs au lever du soleil, quand le roi Zohir tait loin dj avec ses cavaliers. Le pre d'Amima tait la tte de douze mille hommes de toutes les contres du Ymen; la plaine regorgeait file guerriers, leS pointes des lances obscurcissaient le ciel. Quand les bergers dcouvrirent cette arme formidable, ils se htrent de pousser devant eux leurs trou-

III

LES AVENTURES D'ANTAR

peaux et d regagnr les tentes o ils portkent la nouvelle de cette terrible invasion. Aussitt les Bni-Carad et les autres Absiens demeur. au camp s'lancent cheval, pleins de trouble ,et dlibrent. (1 Ah 1s'crie Cas, mon pre a suivi, en nous quittant, une bien mauvaise inspiration. Mais qu'y faire 7 Il 8e nous reste plus qu' montrer notre bravoure. Combattons pour le salut des femmes et d~ enfants En ce moment, Antar dit CMiboub ; Que ferons-nous, mon frre ? - Poussons les chamelles .aux pAturages, rpliqua Chiboub. C'est aujourd'hui que tu acquerras la noblesse et la libert. Garde-toi de combllttre avant que ton pre ne soit venu te supplier et ne t'ait promis l'entire satisfaction de tes dsirs Antar prit son bton de chamelier, emmena le troupeau et monta sur le sommet d'une haute collintl, pour observer ce qu'il adviendrait des Bni-Abs et des BniThay. Chiboub J'avait suivi, conduisant le cheval Abjr tout quip et charg des armes d'Antar.

VIII

Le combat s'tait engag. Les Bni-Thay arrivaient

un torrent et se rpandaient comme les tnbres de la. nuit. Les Bni-Abs les reurent la pointe des lances. Lit lutte fut acharne, les cris rete9&ireDtI les
comm~

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corps gmiieotsoos les bIessores douloareuses. La terre trembla 90QS lessahotsdescoursiers, elm poussire voila la lumire da matin. Les Bni-Abs perdirent COIIrage; aeeabJs par le DCIIDDre, crass par la mol~de. ils reculrent jusqu'aux le~ saoscesse JefouIs par le Babre et ]a lance, ils tournrent enfin le dos et ne doutrent pl.. de leur perte. Le massacre CODIiDua parmi les cordes des tentes, les chevaux foulaient aux pieds les cadavres des jeunes hotmItes et des vieitlarc:hf. En ce aHaot, les jeunes filles 9Oftirenl, les dleveux. pars, les 'ltemenls dchirs, eriaot contre leurs guerr.iers et les reposant au combat. Mais les c:antiers laenl sourds leurs cris; et le corbeau croassa sur leurs demeures et aooona leur destruction. Cependant Malec, pre d'Abia, dit Cbeddad ; Malheur toi, mon frre 1 O est ton esclave .AJt.. tar, eL pourquoi n'est-il pas avec nous en ce jour funeste ? -Mon frre. rpondit Cheddad, je l'ai tellement maltrait que je n'ose plus lever la tte devant lui En disant ces mots, il se retourne et aperoit Antar qui fait patre les chameaux ail somtRel de la colline et. observe le combat. tbeddad pique vers- lui son. chenl el. monle sur le te&eau, suivi de SOD frre Malec. Ir Malheur toi, esclave du mal, erie'l-il son fils. Est-ce aujourd'hui le jour de faire paitre les ebamelles et de te mettre l'cart des Bni-Abs, quand dj les eunemis oot eavahi DOS tentes et fait captifs nos enflDts eL nos femmes 1 - Maitre, dit Antar, je souffre de. ce qui vous arrive, el plt Dieu que je pusse tre> votre raooo 1 Mais je De suis qu.'an esclave. Je n'ai ni l'IlDg ni valeur. Celui

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qu j'appartiendrai m'emmnera avec son butin, je le Sei"elrai mi ei sa je se"':; troupeaue et battrai le lait pour en sparer la crme et le beurre. D dit, et, leissaEt l eon son il peusen " devant lui les chamelles t lee brebis. Mais Chedded lui crie avec colre: Melhem~ toi, lche avili 1 Est-ce ainsi que rP~ ponds tes maitres '! veux-trI de moi? ~21~utar~ nemande= t-on secours aux esclaves, plutt qu'aux nobles seigneurs sont que des I~hien~ Va, mon pmlr les eschses maitre, ea t'adrea3IIr ane nobles, liera he logie, habitus pointer la lance et brandir le sabre. Jn aais, dit qiIiI ton eur I>st irril GDntaI> moi, cause de ma conduite ton gard. Mais va, monte cheGezl, hiIende les s,iImeG~ et atteind;~;i', alt~ jourd'hui le but de tes dsirs~ Cours au combat, charge _ et,. ds ..... . ,tu Iihi~n. . . . ~ . - NOD, dtt Am'.ui, ]G ne nnu" Intmtea a enev~ti ni combattre. Je ne compte plus au nombre des gneret je ceEEerai le marcIlzsr deiTire le pour viter les mchants propos. D Cheddad avan inaintan~e : Il Combats aujourd'hui et je L'associerai ma no= blaGse te ferai Hiltrel" dans ma gnd:.lIogie. Qia'esh::e que la noblt;sse la dit Antar. Filzs de mandita; je Ganfasserai que tu eE mon fils et le sang de mon sang. D Mednc son tour: Fils de mon frre~ va, sauve ma famillE, det; calamiths deecersdues sur elles. AbIa et les femmes sont

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captives, et toi, tu les avais accoutumes compter sur ton secours. - MaUre, rpond encore le jeune homme, pourquoi ne pas t'adresser Amara le Magnifique? N'est-il pas le fianc d'AbIa? Prie-le qu'il la sauve de ceLLe infortune. Il Tandis qu'Antar, son pre et son oncle changeaient ces propos, les cavaliers du Ymen s'taient rus sur les tentes, ils en faisaient sortir les filles, massacraient les braves et pillaient les habitations des BniCarad. AbIa, les femmes et les vierges taient entre leurs mains. Et de toutes parts on entendait ces cris: 0 malheur 1 calamit 1 dsespoir 1 Il AbIa se lamentait, prisonnire d'un cav.alierterrible nomm Souar; emporte' en croupe derrire lui, elle se frappait au visage et ses joues se teignaient de sang. A ce spectacle, Malec ne put retenir ses;larmes. c 0 Pre des Cavaliers, dit-il, vois ta bien-aime captive enlre les mains de ces brigands, elle qui croyait pouvoir compter sur ta proteclion. Il . Lorsque Antar vit son oncle s'humilier devant lui et redoubler de supplications, il rpondit: CI Si l'instant je charge l'eimemi, si je combats pour l'amour de ta fille et la sauve, me la donneras-tu en mariage? - Oui, dit Malec. J'en jure par celui qui l'a cre, par celui qui a tendu la terre et lev les cieux, si tu . sauves AbIa, je serai ton serviteur et ma fille sera ton esclave. Aces mots, le frre d'Antar, Chiboub, lui amne son cheval Abjer et lui dit :

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Monte l'instant, mon frre, combats gnreusement et ne refuse plus l'aide de ton bras, puisque tes dsirs ont obtenu satisfaction. , L-dessus, le fils de Cheddad exige le serment de son pre et de son oncle; il leur fait jurer par le Crateur Unique qu'ils ne seront son gard ni hypocrites ni trattres. l'llis il s'approche d' Abjer, qu'il baise au front, revt son armure, se met en selle, arrache sa lance de terre et du haut de la colline se rue, comme l'aigle, sur l'arme des Bni-Thay. Il atteint le cavalier qui emmenait Abia et s'lanait hors du camp. AbIa gmissait comme la colombe de la valle. Antar pointe sa limce et frappe le guerrier au ct gauche; la pointe sort tincelante au ct droit. Souar est renvers et demeure gisant sur la fa de la terre. Antar calme les terreurs de la jeune fille, la remet aux mains de son pre Malec, et, revenant aux escadrons ennemis, il fond sur eux comme un torrent, dsaronne les cavalieJ'll, massacre Jes braves et chasse les ennemis de l'enceinte des tentes. Chiboub, suivant sa coutume, tournait pied autour d'Antar; ses flches, adroitement lances, pargnaient mille blessures au cheval de son frre. Cependant les Bni-Abs avaient repris courage la vue de leur hros, et leurs curs s'taient raffermis. Ils revinrent au combat, en poussant des cris de triomphe. Alors apparurent les terreurs, et les longues vies furent abrges. L'pouvante se glissa au cur des Bni-Thay. Le but de leur expdition tait atteint: Yzid, le Buveur de Sang, avait dlivr sa fille, il l'emporta et s'enfuit loin du champ de bataille. Ses

lt'7 cavaliers le suivirent et se dispersrent dans la plaine. Les BDi-Abs poursuiviren~ quelque temps les fuyards " dont ils firent un grand carnage, puis ils rentrrent au camp qui retentissait de cris de joie et du .on des instruments de musique. ft Eh bien 1 dit Cheddad son frre Malec, crois-tu que le sabre d'Antar dshonore notre famille? - Le pass est pass, rpondit le fourbe. Aujourd'hui Antar a 8I\uy la tribu et mrit l'affection de tous les Bni-Abs

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Cinq jours aprs, le roi Zohir revint de son expdition. Il tait rong d'inquitude et ne comptait plus retrouver ses tentes debout; car il savait que les BniThay avaient tromp ses calculs et envahi la tribu par une route diffrente de la sienne. Mais il aperut les membres de sa famille assis l'ombre aux bords de l'abreuvoir, et tous les Bni-Abs, gl1errier-', femmes et enfants, pionss dans la joie eL clbrant la valeur d'Antar, fils de Gbeddad. Cheddad lui~mme prsenta son fils au roi et lui apprit les vnements qui avaient suivi le dpart de l'arme. Le lendemain, 011 fit un festin splendide, durant lequel Antar fut assis ct de ZohiF et bOQor parmi tons les nobles seigneurs. Au milieu de la fte, Cheddad leva, et d'UM vof. ferme :"

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0 roi, dit-il, les exploits d'Antar l'ont rendu digne . d'entrer dans ma noblesse, et je ne puis refuser plus longtemps de Je reconnatre pour mon fils. - Que dis-tu? s'cria le prince Chas, tremblant de rage et l'cume aux lvres. Quoi! ton esclave partagera ta noblesse? Tu feras ce que ne fit jamais seigneur arabe? ZohP.ir l'interrompit. Chas, lui dit.i1, tu tiens l le langage des envieux. Et pourquoi te mettrais-tu entre le pre et le fils? Toute la tribu sait bien que Cheddad est libre de traiter Antar sa fantaisie. S'il peut le chas.-rer, il peut aussi lui donner part sa noblesse, surtout aprs la bravoure et l'loquence qu'a.montres ce jeune homme. Antar s'est lev au-dessus de tous par ses exploits; il a maintes lois sauv nos lemmes et nos enfants; son sabre a ajout la gloire des Bni-Abs. Comment lui refuserions-nous les honneurs qu'il a si noblement m6-' rits! J Antar, ces mots, baisa la terre devant le roi et dit: Seigneur, ne reproche point mon matlre Chas les paroles qQ'il a prononces; car enfin je suis son esclave. Et si son cur ne peut souffrir que j'acquire la noblesse, eh bien 1 je m'en irai loin de vous chez quelque autre tribu. Car je suis las, moi aussi. de supporter la honte de l'esclavage, et ma patience est bout. Mon oncle m'a promis sa fille AbIa; mais je ne veux la tenir que de votre consentement tous. Sinon je partirai; loiD d'ici, je vivrai de pillage et je n'aurai plus de maUre, jusqn'au jour o je boirai la coupe du trpas. J

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Il dit, et les larmes coulent de ses yeux. Mais le roi Zohir se lve, l'embrasse et s'crie: Antar, tu es digne de la libert. Ta gloire est suprieure la gloire de tous le~ cavaliers. A compter de ce jour, tu es noble,je te reconnais pour mon cousin et tu fais parlie de ma famille. Vous m'avez entendu, seigneurs d'Abs et d'Adnan 1 Vous tous qui connaissez ma noblesse, sachez qu'Antar la partage comme mes ms; il est mon compagnon, mon ami, mon cousin. , A ces paroles de son pre, le prince Malic laisse clater sa joie; il se lve avec empressement, serre dans ses bras le fils de Cheddad qu'il appelle son cousin. Tous les seigneurs viennent aussi embrasser Antar et lui prodiguent le mme nom. Chas faillit en mourir de dpit, aussi bien que les Bni-Ziad. Mais la fle s'acheva au milieu des transports d'allgresse, et chacun regagna sa tente, s'extasiant sur l'heureuse fortune du hros du jour. Antar s'en revint, entour des Bni-Carad qui rptaient SOI1 loge. c Par le Crateur, disait Amr, frre d'Abia, euss-je d prir de la maill du roi Zohir, je n'aurais point permis que ma sur poust un esclave, un conducteur de chameaux. Mais maintenant, Antar, que te voil libre et noble cavalier comme ton pre, prends ma sur Abia pour ta femme, et regarde-moi comme tO.!1 serviteur. Il . Mais Malec et son ms n'taient que des tratres, et ler langue dissimulait le secret de leur cur.

DEUXIME PARTIE

CHAPITRE 1er
Dpart pour l'Irae. - Le vieillard. - Les chamelles Aaflr.
- Beau trait d'un jeune berger.

Le lendemain du jour o Antar avait reu la libert, partit pour la chasse. Le soir, lorsqu' revint, son oncle Malec l'aceueillit avec un visage souriant, fit recevoir le gibier par les esclaves et ordonna de le livrer aux serviteurs chargs de le faire cuire et de l'apprter. Malec emmena Antar sous sa tente, l'entretint de propos agrables et le traita en ami. Il fit venir Cheddad, pour manger avec eux. A la fin du repas, on apporta du vin, et les convives passrent boire la plus grande partie de la nuit.

13:1

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Cheddad ne pouvait carter ses yeux d'Antar, ni se rassasier d'entendre sa voix. lit Mon frre, dit-il Malec, les Bni-Ziad ont bien raison de har mon fils; car ils n'ont point son pareil. Et par le Seigneur ternel, Seigneur de Moise et d'Abraham 1il n'est point parmi les Arabes, de l'Orient l'Occident, un plus noble cavalier que mon fils Antar, mont sur son coursier Abjer. Il Il s'interrompit pour embrasser le jeune homme entre les yeux. Puis il ajouta : lit Mon frre, si tu m'Ilimes, aime mon fils Antar. JO Et Malec, le cur plein d'astuce et de fourberie: . Mon frre, dit-il, tu es notre colonne et Antar est notre glaive. Ces paroles remplirent de joie le cur du jeune guerrier ct lui persuadrent que son oncle serait pour lui le plus constant des bienfaiteul's. Il vcut sans proccupations et se rjouit durant trois jours dans la compagnie et l'entretien d'AbIa. Le jour suivant, il avait revtu un vtement d'honneur, cadeau du roi Zobir, si beau que nul dans la tribu ne possdait le pareil. Il s'entretenait gaiement avec ~a bien-aime, lorsque Amr, frre de la jeun) fille, entra dans la lente et vint boire avec lui Par Dieu.! dit-il, Pre des Cavaliers, je n'Ili jamais tien vu de plus beau que cc khila. Antar, comprenant le but de cet loge; se dpouilla aussitt du vlement d'bonneur et le donna son cousin, en disant: Fils de l'oncle, excuse moi, ce khila est peu de chose en cette demeure illustrtl. ~.::Ii:i le temps est long

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entre nous, et tu verras un jour quels seront les tl'ets de mon affection . .Amr le remercia et Malec lui dit : . Cl Fils de mon frre, AbIa est ta servante; mon fils et moi, nous sommes tes serviteurs. Antar, aux paroles de son oncle, ne garda plus aucun souci. Dans l'ivresse de sa joie, il ne crut pouvoir rpondre l'amiti de Malec qu'en lui donnant les habits qu'il avait sur le corps. C'taient des vtements de prix. Il les mit sur-le-champ entre les mains de son oncle, et demeura en caleons, se prosternant devant lui et baisant ses pieds. Lorsque Abia vil Antar presque nu, noir comme l'bne, les corps sillonn ~e larges traces laisses par les coups de sabre et les coups de lance, elle se mit rire avec admiration. Cl Pourquoi ris-tu, fille de roncl~? dit Antar. - Je ris, dit-elle, en voyant sur ton corps les cicatrices de blessures auxquelles des lphants n'eussent pas rsist. Sur quoi, Malec J'envoya sa fiu dans la partie de la tente rserve aux femmes. On apporta d'autres vtements dont Antar se couvrit. Il vcut ainsi pendant neuf jours dans la demeure de son oncle, avec sa bien-aime Abia, mangeant les mets et buvant le vin vieux.

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I.ES AVENTURES D'ANTAR

1[

Cependant Amara, fils de Ziad; avait senti s'accroltre l'amour qu'il avait conu pour Abia. Lorsqu'il aPRrit qu'elle tait promise Antar, il en ressentit un extrine chagrin; et Rabi, son frre, l'tant venu \'isiter, le trouva plong dans une douleur excessive; Calme-toi, mon frre, dit l'ain des Bni-Ziad; J'ai dcouvert un moyen d.e nous dbarrasser de ce chien maudit. Ce disant, il envoya chercher Malec qui vint avec son fils Amr. et Eh bien 1 leur dll Rabi, que pensez-vous du futur mariage de votre blanche Perle avec ce btard de ngre? - Par la foi des Arabes 1 s'cria Malec, il n'aura pas ma fille, dt-on m'arracher la tte des paules. Mais je ne sais comment me dfaire de ce vil esclave, qui j'ai t forc de la promettre, le jour de l'attaque des BniThay. - coute, dit Rabi, et fais ce que je vais te dire. Sa perte est assure. Sois aimable avec lui, prodigue-lui les tmoignages d'affection. Et quand vous vous trouverez tous deux seuls boire, demande-lui pour la dot de ta fille mille chamelles de l'espce Aafir. Ces chamelles ne se trouvent qu'auprs de la ville I1'Wra, sur la

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territoire du puissant roi Moumir, vassal de Cosros Anouchirvan. Si Antar part pour les conqurir, il est perdu sans retour, et nos esprances seront remplies. ~ Le conseil de Rabi plut Malec. Il ne quitta les Bni-: Ziad qu'aprs avoir jur la p'erte de celui qu'ils hassaient tous trois avec une"gale fureur.

'III

Le soir, Malec retint le fils de Cheddad dansla causerie jusqu' ce que les femmes se fussent retires eL les esclav~ endormis. Cheddad et Zakhmet-el-Djouad taient partis. Antar et Malec restaient seuls. Antar se ressentait des nombreuses coupes qu'il avait vides. Pre des Cavaliers,lui dit Malec, quelle est ton in. lention au sujet de ma fille? As-tu renonc la demande en m~rjage? Est-ce que tu ne r~herches plus Abia? 011 bien prtends-tu la prendre violemment sans qonner une dot, et nous laisser ternellement dshonors? - Mon oncle, rpondit Antar, je n'attends que ta parole. Dis ce que tu dsires. Demande-moi ce que ne pourraient te donner les rois de l'poque, Di aucun cavalier d'Abs ou de Cahtan. Il Et Malec, qui avait dcouvert le point o le sabre devait frapper: Mon fils, dit-il, je ne sortirai pas de la coutume des . Arabes. Ils ne demandent ni or ni argent, mais seuleIDnt. ~~ cham~ ~ d~ chameaux. le te d~derai

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LES A VENi URES D'AH AR

pareillement mille chamelles de l'espce Aafir; car on n'en. trouve point sur les terres du Hedjaz, et ce sera pour nous une grande gloire que de les possder en nos demeures. - C'est bien, dit Antar, tu seras satisfait, je t'amnerai ces chamelles charges des trsors de leurs matres. 111

De retour la tente de sa mre, il veilla son frre Chiboub et lui dit d'apprter son cheval Abjer. Chiboub obit, et Antar, ayant pris ses armes et s'tant mis en selle, se disposait partir. quand Zbiba, tire du sommeil, lui dit avec sollicitude: Mon fils, pourquoi te vois-je cheval, prt te mettre en route, l'heure o tu devrais te livrer au repos? O vas-tu, au milieu des tnbres de la nuit? Les hommes dorment, mais tes ennemis ont toujours les yeux ouverts sur toi. - Ma mre, dit Antar, je vais conqurir l dot de ma cousine Abia. - Et comment s'est' arrange l'affaire entre toi et ton oncle Malec? - Fort bien! fort bien' Et. sans plus attendre, le fils de Cheddad poussa son cheval en avant, accompagn des vux et des bndictions de sa mre. Chiboub mar.;hait ses cts. Ils

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s'avancrent dans les tnbres, laissant derrire eux la tribu endormie. (1 O allons-nous? dit Chiboub. afin que je te guide par les plus courts chemins. - Marchons vers rIrac; c'est l qu'abondent les troupeaux et les chamelles. c'est l que je trouvera sans doute le moyen de satisfaire la demande de mon oncle. Chiboub. qui connaissait la richesse de rIrac et savait que le roi de ce pays tait puissant parmi les rois de la terre, Cut saisi de crainte en songeant aux prils o son Crre allait exposer sa vie. u Et pourquoi, lui dit-il, n'as-tu pas demand l'aide du roi Zohir et de son fils Malic? Ce pays o lu veux: aller est une contre lointaine et pleine de mille dangers. -Marche, ms de l'adultre 1 dit Antar avec courroux; marche el tais-toi. Je ne demande de secours qu'au Maitre des hommes, et je suispartidurant l'obscurit afin de tromper la haine de mes ennemis, car les Bni-Ziad ne songent qu' me Caire prir dans les embche:;. "

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Lorsque le jour parut. les deux frres virent un groupe de cavaliers qui couraient sur eux la lance en avant. voils sous un nuage de poussire. Antar allait s'lancer sur le chef de la troupe, lorsqu'il reconnut en
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LES AVENTURES D'ANTAR

lui Harith, un des fils du roi Zohir. C'tait UD noble cavalier, jeune et beau, habile l'attaque, prompt la ~ poste. Il porLait au fils de Cbeddad la mme a~cLion que son frre Malic. En ce D!oment, illlevenait ~'UQ b. \in chez les Bni-Rhatafan. Ct Seigneur, dit Antar qui mit pied terre et vint llaiser sa main, si rayais en le. mallwur de le tueF~ le lIij\ serais moi-mme t la vie apr-s un tel crime. - Que Dieu te bnisse t ~re des Cavaliers, ~pondit Harith. O vas-tu? Tu cours saDS doute de granoo.s entreprises? - Tu connais mon amour pour AbIa, dit Antar; je vais dans les pays de l'Irae la recherche de sa dot. - Que dis-tu? reprit le fils de Zohir, songeant aux dangers d'une telle expdition. Eh quoi 1 n'avons-nous pas assez de richesses dans la tribu? Et comment ton pre et lon oncle ont-ils pu te laisser partir sans escorle? - Ils n'ont point eu connaissance de mon dpart, Di eux ni personne. Je m'en suis all secrtement, de peur des embches de mes ennemis et surtout des Bni-Ziad. - Que Dieu te protge! mais je ne permeltrai point que tu parles. Retourne, je te donnerai tout ce que tu voudras: esclaves, chamelles et chameaux; et si mes biens n'y suffisent pas, tu auras ceux de mes frres et ceux de mon pre. - Merci, noble et gnreux prince; mais mon oncle m'a demand des chamelles d'une espce inconnue parmi nous. - S'il en est ainsi, reprit Harith, je vais te suivre avec ces cavaliers, et nous t'aiderons conqurir la dot d'Abia.

FlLS DE GHEDDAD

- Non, par Dieu 1 je n'y consentirai jamais. Retourne en paix dans la trib, t ne crains rien por le fils de Eihe<Wad. Il Ace, mo&&, ils ~ ilr@n~ leurs ad\eux ~ se sparrent.

VI
Durant la route, Antar chassait et Chibonb rabattait vers lui les btes. sauvages. Un soir, aprs plusieurs jours de marche, il se dtournrent de leur che~n, cherchant un campement d'Arabes pour y passer la nuit et trouver de l'eau. Et voici qu'ils. aperurent 1,!ne tente de feutre, autour de laquelle paissaient des bameal\x et vaguaient des chamelles. Ils se dirigrent de ce ct. Un vieillard sortit de la, tente, courb sous le poids de~ iours. e~ dei annes. Son corps tait sans force, et le ~ote a dit son sujet :
. ft Bn vieillard marchait sur le dos cre la terre; ses longs cheveux venaient ses genoux. Je lui dis : Pourquoi es-tu courb? - Il leva vers mai ses mains et dit : . La jeunesse .m'a abandonn sur la terre, et me voil maintenant SUl' le sol comme un arbre draein. J)

Le vieillard vint il leur feocontre et leur offrit. 'une coupe de lait. Antar la prit eL but, PQis la tendit . son {tre qu~ ~I,lL le fcste.

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LES AVENTURES D'ANTAR

Cependant le vieillard tendit pour eux terre un tapis de prix, et leur dit: Famille, aisance et abondance aux htes 1 Soyez les bienvnus. Celui-l vous conduits vers nous qui seul est sage et savant. Les deux voyageurs descendirent l'entre de la tente, et le vieillard redoubla ses prvenances. Le cheval d'Antar tait accabl de fatigue parsuitedela chasse. Le vieux hte alluma du feu et prpara quelques mets. Ils mangrent et burent, et s'entretinrent jusqu' l'heure o vint la nuit. Ensuite le -vieillard interrogea Antar sur la case qui l'avait fait sortir de sa tribu et sur le but de son voyage. Le jeune homme l'instruisit de toute son histoire, et, en son lieu, comment son oncle lui avait demand une forte dot, qui tait de mille ch:tmelles Aalir. Que Dieu combatte ton oncle et le pousse sur le chemiu de sa perte 1 s'cria le vieillard; car il t'a trait avec la dernire perfidie, et t'a envoy la limite extrme de l'ocan de la perdition. - Pourquoi cela, vieillard? dif le fils de Cheddad. - 0 mon fils! ces chamelles ne se trou,oent que chez les Bni-Chiban; elles appartiennent au roi Mounzir, fils de Ma-es-Sama, seigneur des tribus arabes. Ce prince est le lieutenant de Cosros Anouchirvan, mattre de la Courollne et du Palais, dont les ordres ne souffrent pas d'inexcution, dont les armes sont innombrables et le pouvoir immense sur toutes les nations, et dont les Arabes et les Persans redoutent galement le courroux. Le roi Mounzir possde aussi de nombreux troupeaux qui paissent autour de la terre d'Hira. Et Loi, par le maltre de la brillante Cba 1 tu te
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vas jetr dans un feu inextinguible, dans une flamme invitable. Ton oncle t'a expos aux colres et t'a fait tomber dans les mers des viol~nces. Lorsque le vieillard eut cess de parler, Antar s'cria: .. Il n'y a de refuge et de force qu'en Dieu, maUre des mondes. D Et Chiboub lui dit: Ct ~Ion frre, ce vieillard t'a dit la vrit: ton oncle est un tratre, plein de haine pour toi et avide de s'unir aux Bni-Ziad, Renonce ton projet, ne remplis pas les esprances de tes ennemis. Retourne sur tes pas. Ton oncle ne t'a loign que pour te perdre, et les BniZiad sont d'accord avec lui pour souhaiter ta mort, parce qu'ils ne te valent point, et ton infortune les comblerait de joie. Reviens, fils de la ngresse, et ne rjoui::l point le cur de tes envieux. . - Fi! Chiboub, dit Antar; quelles paroles as-tu prononces? Mais je n'couterai rien. Je ne veux pas que mon oncle me voie incapable d'accomplir ce qu;n m'a ordonn. Quoi! je lui aurais dit: Oui! et maintenant je dirais: Non! Par Dieu! je ne ferai jamais cela, duss-je demeurer la proie des btes fauves dans le dsert. Quoi! je reviendrais vers mon oncle et je lui dirais: (( Je ne suis point capable d'acqurir la dot de ta D fille; marie-Ia quelqu'un des Bni-Ziad! Par Dieu! je ne le ferai point, dussent les hommes rouler flur moi comme des montagnes! Les deux frres passrent la nuit auprs du vieillard. A l'heure o brilla la clart de l'aurore, ils dirent adieu leur hte et prirent le chemin de l'Irae. Antar tait sous le poids d'une charge au-dessus des

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forces humaines. n suivait la route des dangers, aveugl par son amour pour AbIa.

VII
Aprs avoir travers les plaines et pass au bord des mares et des citernes, ils arrivrent en vue du territoire des Bni-Chiban, une nuit de marche de la ville d'Hira. C'tait une contre florissante, rj~he e~ verts pt!1rages, en frais vergers et en sources d'eau vive. Ds virent se mouvoir de tous cts, comme les ondes de la mer, les chevaux arabes aux couleurs varies, dont le hennissement retentissait dans la plaine, les chameaux et les chamelles suivis de leurs petits sevrs, les esclaves, les serviteurs, les ngresses aux cheveux cr. pus. .I<~nfin c'tait un pays sur lequel s'taient rpandues les bndictions. Les regards des deux voyageurs contemplrent ceLte fertilit, ces richesses que Dieu avait accordes l'IIilC. Antar regardait avec admiration cette terre pure, blanche, camphre, lorsque ses yeux s'arrtrent sur une valle magnifique, belle des beauts du Paradis. Les sources y coulaient avec abondance, semblables des lingots d'argent, des colliers de perles. Elle regorgeait d'arbres chargs de beaux fruits, de fertiles jardins, de ruisseaux qui se poussaient les uns les autres, de fleurs qui riaient de tous cts et rpandaient leurs parfums

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de musc. On y voyait ensemble le rossignol, le merle, le ramirr, tourte~ le le lu perdrix du dsuEt et la caille~ Les pigeons psalmodiaient sur les branches, et chantaient lourngur du Dieu. Le~3 p:sfins, lenrs nteznente splendides, talant aamdlablas de l'l'Guvelles maries, comme si Dieu et rpandu sur eux touLes les mervf;illea dea arts, des trrers cOE~ail al df~ piarree pr~ cieus",,,. A ce ravi~sant spectacle, Antar reconnut que son ncle tait un tratre et l'avait Eme I"ner tnmul~ tuat1s~ Muis bravoure ernbeHit lor dnngers, et l'amour lui cacha les prils. Il rlon dit Chibou, ees rkhrrses montren ansez le himt srng la du roi qz=i le,,; possde~ - Cela est vrai, fils de la ngresse, ~rpondit Antar. il ne nous rest pl ur qu' e~ lutter uontre le destin. mon obrf,rve, informetoi ~es chamelles Aafir, apprends soigneusem~nt les uistinguer dea autl~rr. endant temps fneai mon nhenJ1 et quand rnniendras avec des nouveJles certaines, j'examinerai ce qu'il convient de ferre.

VIII

Chiboub sOn are et oon se mvtit de haillons de diver.5es couleur:;, croisa son bton sUr les paules, la faon dea se vess

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tu.

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les ptul'ages. Le jour tait'avanc, lorsqu'il y parvint; l'herbe tait haute, grce l'abondance des eaux. Les esclaves virent la misre de Chiboub et en eurent piti; ils tirrent leurs provisions et le firent manger. A sa parole, ils le reconnurent pour un habitant du Hedjaz, et, sa figure, pour un homme de la tribu d'Abs. Ils l'interrogrent, et Chiboub, plein de ruse : . Fils de la tante, dit-il, je suis un des esclaves d'Abd-el-Lat. J'ai fui sa mchancet et je me suis dlivr de son injmltice. - Cousin, dirent les esclaves, demeure avec nous le reste de tes jours. Passe ta vie dans ce pays. Nous dirons au roi Mounzir, notre matre, de te marier l'une de ses ngresses. Et tu seras alors pour toujours en s curitsur cette terre. Chiboub les remercia et passa avec eux le reste du jour pour apprendre distinguer les chamelles Aafir. Il vit ces merveilles de l'poque, la parfaite blancheur, au poil soyeux, aux bosses penchantes, au~ croupes grasses et arrondies. Il soupa avec les esclaves et les entretint fort agrablement; puis il aida ramener le btail au campement. Et quand la nuit fut obscure, il s'chappa et s'en revint, tandis que les esclaves ne songeaient point lui. Il courut comme un lopard etTray, rejoignit son frre et l'instruisit de tout ce qu'il avait vu et entendu. . Par la foi des Arabes 1 ajouta-t-il. Nous sommes dans le plus extrme danger. Ton oncle, le traltre, a parfaitement organis sa trahison. Mais nous nous confions en Dieu; qui peut luller contre lui Y Ce n'est qu'une goutte de sang verser; et cependant il est dur

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ut!

de rjouir nos ennemis par nos calamits. Mais le Seigneur ternel, Seigneur de Mose et d'Abraham, nous protgera et nous sauvera de leurs perfides machinations. - Ne sais-tu pas, lui dit Antar~ que celui-l n'atteint jamais un rang illustre, qui n'a point de fermet contre la mauvaise fortune? D

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Le fils de Cheddad aUendit l'aurore, plein d'agitation et d'impatience. Et lorsqu'elle parut: 'Cl Sangle Abjer, dit-il Chiboub, et serre ta ceinture. " Chiboub amena le cheval sell et brid. Il aida son frre meUre sa cotte de mailles, sous laquelle Antar parut semblable une tOllr. Puis il se dirigrent vers les pturages. Ils aperurent bientt les chamelles Aafir qu'on menait paUre. 11 y avait dix esclaves pour chaque mille hamelles, alin de les dfendre des chameaux talons. Antar laissa le troupeau st} rapprocher de lui. Lesescla ves, qui causaient et badinaient entre eux, ne firtnl aucune attention au cavalier et ue lui adressrent pas la parole, parce qu'ils taienl fiers et que, depuis leur enfance, le pays n'avait pas vu d'assaillant i ils ignoraient ce que sont les calamits. CI Mon frre, dit Cbiboub, voici les chamelles que tu
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veux conqurir. Montre maintenant ce dont tu es capable. - Bien, dit le guerrier. Va ct coupe aux bergers le chemin de leur camp. N'en laisse pas fuir un seul qui puisse exciter l'alarme contre nous, avant que nous ayons pr1s le large dans ces dserts rocailleux. D Suivant les ordres de son frre, Chiboub courut dans la plaine jusqu' ce qu'il ft en arrire des esclaves. L il se reposa sur les gen<rux et vida son carquois devant lui, sans que les bergers y prissent garde, occups qu'ils taient leurs jeux. Antar, voyant l'instant propi.!e,. pousse son cheval au milieu du troupeau; avec sa lance il spare un millier de chamelles et crie aux esclaves: Il Malheur vous, fils de l'adultre, poussez devant moi ces chamelles, si vous ne voulez que mon sabre se teigne de votre sang. ) A ces paroles, les esclaves du roi Mounzir se prcipitent vers le cavalier; mais sa haute taille les terrifIe, sa large figure les pouvante. Allons, courage, crie le chef des bergers. Tuez-le. " Et, s'lanant vers le filsde Cheddad : CI Qui es-tu? diti1, coupable contre toi-mme, qui as march vers la tombe. Ne sais-tu pas que ces chamelles appartiennent au roi Mounzir~ seigneur du territoire inviolable 1 - Honte ta mre et la mre du roi Mounzirl D s'crie Antar. . Et d'un coup de sabre il lui tranche la tte. D'un second coup, il fend le ventre d'un autre berger, et di.~perse ses entrailles sur le sol. A la vue des actions de ce hros effroyable, aux yeux sanglants, les esclaves

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n'hsitent plus et poussent Jes chamelles devant lui avec terreur. Le tumulLe retentit dans les pturages. Tandis qn'une partie des bergers suit Antar, l'autre veut retourner vers le camp. Antar se rue sur eu~ comme un lion, et Jes laisse tendus sur la face de la terre, pture prochaine des htes du dsert. Chiboub. de son ct, coupe le chemin aux fuyards; leste e' adroit, il court de l'un l'autre et les perce de flches, ne laissant fuir que ceux qui chappent sa vue. En~uite, il retourne vers son frre, se joint aox escla ves qui poussent le troupeau, et marche vers le nord, traversant les plaines et les valles, se htant comme un homme qui fuit un pril imminent. Antar venait l'arrire pour protger la marche.

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Ils avancrent ainsi jusqu'au milieu du jour. Soudain la poussire surgit derrire CU!, s'leva, s'avana de tout ct et s'tendit de l'Orient l'Occidp,nt, pleiDe de bruits et de clameurs. Bientt apparurent les cavalier:; des Bni -Ghiban; les sabres brillrent, les lances tincelrent. Les cavaliers couraient sur Antar, cinq cinq, dix dix, plus nombreux chaque insta[Jt, arrivant de Lous les points de l'horizon. Ils criaient d'uue seule langue: u 0 avilis! pris 1 o vous fallverez-vous du sabre

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du roi de l'poque, iieutenant du roi Cosro3 Anou-, chirvan? Il En effet, les cri::l,des fuyards taient plrvenus aux oreilles du roi Mounzir, tandis qu'il goCttait hors d'Hi ra les plai~irs de la chasse, entour de guerriers nombreux comme les grains de sable. Les bergers chapps aux flches de Chiboub arrivrent lui et se prosternrent en criant. Mounzir ne se tourna pas vers eux, et, sans s'en 'occuper davantage: CI Vois ces esclaves, dit-il son fils Nman, sache ce qui leur est arriv. D Nman tait rain des fils de Mounzir et destin lui succder. Il alla aux bergers et les interrogea. CI Seigneur, dirent-ils, des cavaliers ont fait une incursion dans nos pturages, enlev mille chamelles Aafir et pris aussitt la fuite. D A cette nouvelle, Nman s'lance dans la direction du tumulte, suivi par les hardis cavaliers de Chiban, de Zahl, de Iechcour et de Dahman. Ils atteignent bientt le ravisseur, et fondept imptueusement sur lui, la bride abattue, la lance en avant. Le filsde Cheddad observa cette cohus de guerriers et les clairs des lances. Il se ret-ourna comme un lion, tressaillit de joie sur still cheval et sourit de plaisir. Il accueillit les cavaliers comme la terre altre accueille les premires gouttes de pluie, et leur prodigua les coups qui anantissent. Ils arrivaient lui, et soudain renverss, jonchaient la terre en long et en large. Quand la foule des guerriers l'environnait, Hies pouvantait par ses cris, et ses rugissements mettaient les chevaux en fuite.

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XI

Cependant Chibaub, occup des chamelles et des bergers, ne pouvait secourir son frre. Raffermis par l'arrive de leurs matres, ils refusaient de marcher et de pousser le btail en avant. Ils se disposaient mme attaquer Chiboub, lorsqu'il s'lana au milieu d'eux et s'cria: CI Par la Cba ! btards, si l'un de vous remue et appelle son secours, je le percerai d'une flche qui 'entrera parla gorge et sorlira par la nurlue. D Puis il observa le comhat de son frre avec les BniChiban. a Que Dieu vous couvre d'opprobre parmi les Arabes! criait le prince Nman ses cavaliers. Quoi! vous ne viendrez point bout d'un ngre, se yi contre vous tous? D ' Ces paroles raniment l'ardeur des guerriers. Ils reviennent la charge, et Antar lutte au milieu d'eux avec une vigueur stupfier le regard et la pense. Mais, 'la fin, ses paules se lassent, ses mains perdent leur force, ses bras s'alourdissent, son ardeur s'teint et son me est allanguie. Les vagues de celte mer s'entrechoquent autour delui, la foule bouillonne au sein d'une ponssire paisse. Le noble Abjer n'a plus la force de soutenir son cavalier i incapable d'avancer ni de recu-

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LES AVENTURES D'ANTAR

1er, il s'affaisse. Antar s'lance terre, le cheval se redresse aussitt, fend la cohue et s'chappe dans la plaine. Lorsque Chiboub vit Abjer fuyant, la selle vide, travers la foule, il crut qu'Antar. perc de coups de lance, avait perdu la vie et bu la coupe du trpas. Les larmes ruisselrent de ses yeux et inondrent ses joues. Il prit lui-mme la fuite pour regagner sa tribu; les esclaves poussrent de grands cris et excitrent les cavaliel's sa poursuite. Soixante-dix hommcs se mirent ses trousses, tous mnts sur de3 chevaux de pure race arabe. Chiboub entendit sonner derrire lui les sabots des coursiers; il courut avec la rapidit de l'oiseau 'lui vole, - du lopard qui fuit, et s'enfona dans les dserts de toute la vigueur de ses jarrets. Les cavaliers le suivaient distance, sans le perdre de vue, mais sans pouvoir l'atteindre.

XII
La poursuite dura depuis midi jusqu'au soh. Chibouh songeait son frre. Il ne cessait de se lamenter, et ses joues taient baignes de larmes. Le fils de Zbiha parvint ainsi au pied d'une montagne. devant une caverne. A l'entre, il vit un jeune homme imberbe, au visage brun. C'tait un berger; un . feu brlait devant lui, et sur le feu rtissait un morceau dc viande. Tandis qu'il prparait son repas, fes moutons paissaient sous ses yeux.

IBl Jeune homme, lui dit Chiboub, dfends-moi. Je me mets sons ta sauvegardeet m'attache ta protection. prends piti de ton serviteur spar de son frre que l'injuste fortune a renvers. Ton esclave est dans le plus grand danger et ses ennemis l'atteignent. - Par Lat et Ozza, rpondit le berger, je t'a. donm~ ma protection contre quiconque mange le pain et boit l'eau. Tu me verras massacr devant toi, avant que je te livre tes ennemis. Entre dans la caverne, et sois en scurit contre la malice des mchants, tra!l, ger! 1) Chiboub s'tait peine rfugi dans la grotte, que le~ cavaliers arrivl'ont auprs du ptre. Ils venaient par groupes de dix et de vingt. Livre-nous, s'crirent-ils, livre-nous ce dmon qui a tu nos hommes et troubl notre tranquillit. Fais-le sor Lit., afin que nous le percions de nos lances, et le coupions en morceaux avec les lames des sabres. La maldiction de Dieu soit sur sa race 1 Quels muscles il a 1et quels Jarrets! - Seigneurs' rpondit le berger, coutez ma prire : Laissez-le entre mes mains. Je lui ai donn ma foi; il s'est mis sous ma sauvegarde, et je ne le livrerai point son ennemi pour le voir massacrer mes yeux. - Allons! allons 1 fais-le s<>rtir, rpliqurent les cavaliers, ou sinon c'est la vie que nous prendrons d'abord. Nous ne pouvons lui faire grce; son frre a tu plusieurs de nos braves; et celui-ci nous a fait voir ce qu'homme ne vit jamais. Ce IlO peut Lre qu'uu des gnies maudits. - Nobles Arabes, dit le ptre, si vos runes se refu-

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LES AVENTURES D'ANTAR

sent me l'abandonner, du moins Caites avec moi un accord: loignez-vous quarante coudes de l'entre de la caverne, afin que je le Casse sortir de ma sauvegarde. Alors ce sera votre atTaire vous et ll1i. Tuez-le, mais n'avilissez pas mon honneur, gnreux cavaliers, en me Corant violer mes serments de protection. - Soit 1 direnti1s, nous te laisserons Caire ta guise. D Le jeune berger entra auprs de Chiboub et le trouva tremblant pour sa vie. o Ami, lui dit-il, tu as entendu ce qui m'est arriv avec cette troupe. Je ne sais plus qu'imaginer; ma perte est certaine. Je ne puis te sauver qu'aux dpens de mon sang, et.j'y consens de grand cur. Ah! si j'avais avec moi dix des Bni-Eced, je ne laisserais pas un seul ennemi arriver jusqu' toi. Et cependant, ami, dpouille tes vtements et revts les miens. Puis, va les trouver et dis-leur: J'ai voulu Caire sortir l'tranger D de la 'grotte; il a reCus. Arrangezvous avec lui. D Et lorsque tu les auras vus mettre pied terre et entrer ici, son'ge ton salut et laisse-moi avec eux, que je boive la cOtlpe de la mort. Voici ma besace et mes provisions, va leur rencontre, ce bton la main. Marche dans l'ombre de la nuit. Et moi, du moins, je ne vivrai pas avec le dshonneur d'avoir livr mon Mte. " Chiboub mit les vtements dtl berger, lia la besace et les provisions sur son paule, prit le bton et sortit de la caverne. La nnit le voilait de son obscurit. Il parla aux cavaliers comme lui avait dit le ptre, et poussa le troupeau en avant pour s'loigner, en implorant de Dieu son salut. Les cavaliers marchrent vers

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la grotte, et Chibollb, dlivr de ses ennemis, s'enfon'l dans le dsert. Les Bni-Chil>an mirent pied terre. pntrrent dans la caverne. et amenrent le jeune homme 11 la clarl du feu. Alors il,; reconnurent le berger, couvert des vlement.:! de Chibo!lb. Il gardait le silence, rsign mourir, aprs avoir sauv son honneur. Malheureux 1 dirent-ils. Qu'as-tu fail? Comment t'es-tu dvou au chtiment et la mort, pour un tranger d'entre les plus v.ils Arabes? - Nobles ~eigneurs, rpondit le jeune ptre, il avait rclam ma protection, je la lui avais donne. Vous tes venus pour le tuer; j'ai implor votre misri corde et vous avez rejet ma prire. Je n'avais nul moyen de vous rsister. J'ai sacrifi ma vie pour sa ranon, et je suis content que vous me perciez de vos lances, plutt que de vivre hte d~honor. Il n'y a entre vous et moi ni sang ni talion; je suis captif entre vos mains: si vous m'accordez la libert, je vous rendrai grces jusqu' la fin de ma vie; sinon faites de moi ce qu'il vous plaira. Il Les BniChiball, pntrs d'admiration, ne voulurent piiS tuer le plre ni lui reprocher la fidlit sa foi. Ils partirent ct laissrent l ce magnanimEl jeune homme, digne des plus grands loges.

9.

CIIAPITRE Il
Antar pri$Onnier. - Un lion de Khafan. - L'aventure des tlattes. - Les Arabes et les Persans. - Comment on se sert d'une masse d'armes.

Ch~i!Joub,

chapp au danger, songeait avec douleur

son retour dans la tribu: il lui faudrait annoncer la

mort d'Anlar et rjouir ses envieux, surtout Amara, Sabi, Amr et Malec. Il pleurait, se~ larmes cQulaient comme des ruisseaux, son cur se fendait et SOI1 me tait perdue. Ainsi s'en allait Chiboub !lans le dsert. Cependant celui qu'il pleurait, Anlar, aprs avoir perdu son che val, avait continu pied le combat. La terre autour de lui tait cache sous uo fleuve de sang. Par l'excs de la fatigue, il ne savait s'il tait sur terre ou dans le ciel. Sans cesse de nouveaux cavaliers se ruaient sur lui. Il lutta, frappant droite et gauche, jusqu'au

LES AVENTURES D'ANTAR, FILS DE CHEDDAD

UlIS

moment o une invincible lassitude le jeta la face contre terre. Aussitt il fut fait prisonnier, et les Bni-Chiban, avec mille irijures, le conduisirent devant leur chef. Nman fut merveill de son aspect redoutable. Il ne put s'empcher d'admirer sa haute taille ct sa large face. Ce qu'il avait vu des exploits du hros l'avait rempli de terreur. SerJ'(>z ses liens, dit-il, et l'attachez au dos de son cheval, et marchons vers le roi. Mon pre dcidera du i>risonnier et l'interrogera sur sa famille et le motif de sa conduite, avant de le tuer et de porter le ravage dans sa tribu. J) On lia les bras el les pieds d'Antar et on rattacha sur Abjer, repris dans sa fuite. Puis on rejoignit le roi Mounzir.

Il

Le jour tirait sa tin; les escadrons elltOUflllent le roi, qui se livtait aux plaisir" de ]a chasse, et dj sougeait au retour. Tout--coup un lion se montra. On tait sur la terre de Khafau dont-tes lions ont pass eu provel'be. Les cavaliers, celle poque, se glorifiaient d'avoir triomph d'un tel ennemi, et l'on disait: Astu tu un lion de Khafan ? Celui-ci tait venu du fond des dserts et des ravins, attie par la chasse et les cris. A sa vue, les chasseurs frmirent d'pouvante, les chevaux reculrent; les chefs et les braves coururent lui, en poussant des cris terribles. En ce moment, Nman prsenta le prisonnier SOn

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pre. Ille fit tenir debout devant le roi, et raconta les derniers vnements. Mounzir couta avec surprise le rcit des exploite; du ngre; il fut frapp de sa prodigiellse stature et de sa figure terrible. (c Quelle est ta tribu? lui dit-il. - Les Bni-Abs, seigneur, rpondit Antar. - Es-tu noble? es-tu esclave? - Seigneur, dit le fils de Cheddad, sache qu'auprs des hommes gnreux, celui-l est noble qui pointe la lance, manie le sabre et se montre ferme sur le champ de bataille. Je snis le mdecin des B3ni-Abs, lorsqu'ils sont malades; leur dfenseur, lorsqu'on les insulte; le protecteur de~ femmes, lorsqu'on les attaque; je suis le cavalier dont ils se glorifient, le sabre qui leur donne la victoire, Le roi Mounzir admira l'loquence, la bravoure el la fermet d'me que montrait ce hros, alors mme qu'il tait vaincu et enchan. Il Et qui t'a port, dit-il, venir piller nos troupeaux et t'emparer de mes chamelles? - C'est la perfidie de mon oncle, seigneur. J'aimais sa fille, j'avais consacr ma vie la servir, et lorsqu~il m'a vu la demander en mariage, il a exig de moi un don nuptial de mille chamelles Aafir. J'ignorais ce qu'taient ces chamelles dont jamais je n'avais ou pal'1er, Je consentis sa demande, seigneur, et je partis , pour les conqurir. J'ai poursnivi mon entreprise jusqu' l'heure o je suis tomb dans cette dure preuve. - Eh quoi! reprit Mounzir, un guerrier tel que toi, brave, noble, loquent, s'est-il donc jet dans les mers du danger et a-toi! hasard son sang pour une petite fille arabe?

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.- Oui, seigneur, oui, par Dieu 1 dit Antar. L'amour pousse l'homme chevaucher les dangers et les terreurs. L'amour cause la perte des hommes, et celui-l seul excusera les amoureux, qui a got l'amertume du dpart aprs la douceur de l'arrive et les veilles des longues nuits. Par le Crateur 1 il ne tombe point de calamit sur la terre dont la premire ~use ne soit un regard parti de dessous les franges du voile des femmes. J) Le beau langage et la grandeur d'me du jeune Absien plurent au roi. Moullzir tait lui-mme beau diseur parmi les beaux diseurs, Il vil qu'Antar tait plong dans les mers de l'amour et compatit aux peines de son prisonnier.

III

Tandis qu'Antar et le roi s'entretenaient, voici qUE:: les hommes s'enfuient et se dispersent devant eux, comme les ramiers la vue du faucon. e Qu'est-ce l? dit Moullzir. - 0 roi victorieux, prince magnanime, lui dit-on, un lion terrible vient de paratre. Puissant comme un taureau, il a dj mis en pices maint brave. Les lances ne peuvent rien sur lui, il n'est plus personne qui l'ose attaquer. A ces paroles: Il 0 roi, s'crie Antar, par Celui qui a fait couler les eaux, parCelui qui a instruit Adam du nom de tous les

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tres! ordonne li. tes gens de me jeter li. ce lion, S'il me dchire, lU seras veng; car j'ai massacr une foule de tes hommes et dispers tes bataillons, Si je le tue, traitemoi comme il convient, et ne t'carte pas des voies de la justice. Il Le roi donne l'ordre de dlier les bras du captif, Les officiers s'empressentd'obir; ils voulaient aussi mettre les pieds du ngre en libert. Mais Antar s'crie: Non, par la foi des Arabes! ne dliez que mes mains. Que mes jambes demeurent enchanes. Ou je tuerai le lion, ou bien il n'y aura pas devant moi d'espace pour fuir, En mme temps, il saisit de la main droite son sabre, de la main gauche son bouclier et s'avance, sautant sur ses deux pieds enchatlls, la rencontre du lion, jusqu'en face de la bte fauve. Le roi Mounzir, les seigneurs et les courtisans se rapprochent pour observer Antar et le lion. C'tait un lion adulte, norme, de la taille d'un chameau, aux vastes narines, aux ongles puissantb, au large mufle, au squelette vigoureux, Il marchait flairant le vent, plein ,de courroux. A l'aspect des hommes el des chevaux, il rugissait, dchirait la terre de ses griffes, et de la queue se battait les flancs, relevant ses babines et montraut ses mchoires semblables des rteaux. Lorsqu'il vit Antar qui venait lui en sautant, il frmit de fureur, couvrit le sol de ses excrments, s'accroupit terre, s'allongea, hrissa ~a crilli':'re et regarda avec des yeux semblables deux charbonsardenls. Puis il se ramassa et fondit sur son ennemi, ds qu'if le vit sa potte. Mais Antar, poussant des rugissements

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plus terribles que les rugissements du lion, s'lana, prompt comme un arrt du destin qui tombe du ciel; il tendit le bras et frappa l'animal de toute la vigueur de ses muscle~. Le sabre exera. sa puissance dans les flancs du lion. Antar poussa le cri de guerre de sa

tribu:

la l-Abs 1 la l-Adnan 1Je suis ramant d'AbIa jusqu' la mort. JI . Le lion tomba partag en deux; les deux parts demeurrent gisantes terre; car le bond du lion avait rencontr l~ vigueur du bras du hros glorieux. Le vainqueur essuya son sabre sur la crinire de la victime palpitante, et revint aussitt devant Mounzir auquel il dit ces vers :

Eh bien! tu sais quels prils j'ai affronts sor la terre d'Irae! JI Mon oncle m'a trait avec perfidie; il m'a demand une dot injuste. JI J'ai hasard mon sang dan!t la mer des trpas, et sans compagnons j'ai pntr dans l'Irae. JI J'tais seul, et pourtant devant moi j'ai pouss les chamelles et les bergers, et j'ai repris le chemin de ma tribu, plus ardent que le feu des dsirs. A peine m'loignais-je que derrire moi se sou.leva la poussire, sous les sabots des coursiers gnreux. JI De tous cts elle obscurcissait l'air; de tous cts tincelaient les sabres de tremp indienne. JI Et sous le sable soulev retentirent les cris des braves: je crus entendre les grondements du tonnerre dchain

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Il Je combattis sans infriorit jusqu'au moment o mon vigoureux coursier tomba de fatigue. li Je luttai pied terre, mon sabre poussa devant moi la foule des guerriers, comme un troupeau de chamelles. D Les cavaliers s'agitaient avec fureur, et je payais leurs efforts coups de lances dans les yellx et dans la poitrine. li A la fin du jour. je succombai, je fus fait prisonnier, lorsque mon bras et mon jarret eurent puis leur vigueur. Il On m'a conduit un prince gnreux, puissant et plein de gloire. li Devant lui j'ai affront un lion horrible la vue, amer au got, li Dont la face tait semblable un cercle dans lequel git l'pouvante, dont les yeux tincelaient comme des charbons ardenlS. li Je l'ai tu d'un coup de sabre, l'instant. Et les pieds toujours enchans, je suis revenu vers le prince. Peuttre sa libralit me permetLra-t-elie de satisfaire mon oncle, peut-tre me gratifiera-t-il de chameaux et de chamelles? li

Lorsque Mounzir eut entendu les vers d'Antar, aprs avoir t tmoin de son exploit: . Voil, dit-il en se tournant vers ses officiers, voil la merveille de l'poqu, le hros du sicle 1 TI runit en lui la bravoure, l'loquence et l'audace la plus m9rveilleuse dans les plus rudes entreprises. C'est par lui que j'obtiendrai de Cosros la satisfaction de mes dsir:!,

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et que je montrerai la supriorit des Arabes sur les Pel'Rans.

IV

Mounzir tait un homme juste et bienfaisant, administrateur habile, ferme et expriment. C'est pourquoi le roi de Perse, Cosros Anouchl'van, l'avait nomm son lieutenant et reis la tte des Arabes. Quand Mounzir se rendait Mdan, capitale de Cosros, ce prince l'accueillait toujours avec les plus grands honneurs. Or, quelque temps avant l'arrive d'Antar, Mounzir avait fait ce voyage; introdl1it auprs de son suzerain, il passa quelques jours la cour, fut admis ans la familiarit du roi. et reut de luiun vtement d'honneur et e riches prsents. II arriva que ces faveurs veillrent l'envie d'un des courtisans, qui. se trouv,lllt seul auprs de ClIsros, lui dit: Il 0 roi, comment peux-tu combler de tels honneurs ce Bdouin, cet adorateur des Idoles, qui en est si peu digne; car tous ces Arabes ne sont que des bergers et des idoltres. Ils ne connaissent point de loi et ne se font d'autre glo!'e que de piller, d'errer dans le dsert et d'adorer des pierres. Tel d'entre eux achte une esclave, la prend pour femme jusqu' ce qu'il s'en dgote, et plli!i la vend avec l'nfant dont elle est enceinte. L'esclave accouche cbez son nouveau matlre ; elle a une fille; ds que celle-ci est en ge. le premier

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matre l'achLe et la prend pour femme, quoiqu'elle soit sa fille; ou si c'est le fils qui l'achte, il la prend galement pour femme, bien qu'elle soit sa sur. Le vol et le libertinage sont dans leurs habitudes. Il Ce chambellan, qui hassait le roi l\Iounzir, tait un des plus puissants seigneurs des Dilmites; il commandait vingt mille Persa'ns. Le roi ajoutait chaque jour de nouvelles faveurs celles dont il l'avait dj combl. Cosrouan, fils de Djorhoulll (c'tait son nom), dit dOlic au roi tant de choses injurieuses, tant de mensonges contre les Arabes, que ce prince oublia son affection pour Mounzir. "0 roi, dit le cler dilmite en achevant, veux-tu connatre l'ignorance et la grossiret de cet homme que tu as mis b. tte des Arabes? Invite-le au repas et ordonne qu'on lui serve des dattes dans leur tat naturel, tandis qu'on servira devant toi des dattes sans leurs noyaux. Alors observe sa conduite. D Cosros suivit ravis de son chambellan. Mounzir fut invit un repas o l'on servit des dattes dans des plats de porcelaine que les esclaves apportaient sur leur tte. Devant le roi on mit des datLe~ dont les noyaux avaient t remplacs par des pistaches, des noisettes et des sucreries parfumes, mais celles qu'on offrit Mounzir taient intactes. Cosros et les Persans mchaient et avalaient. Mounzir les observa et se dit en lui-mme: Allons! mange comme eux et avale les noyaux, Il faut t'accommoder leurs faons et leurs murs. 1) Il voulut donc mauger de ces datte~ et avaler le noyau; il en saisit un entre les dents... Aussitt les chambellans clatrent de rire, d'un rire prolong

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et que partagea ICo~ros. Le roi Mounzir en demeura tout confus. 0 roi de l'poque, dit-il, que Dieu fasse durer ta puissance et prolonge ton rgne 1 Quelle est la cause de" clals de rl'e de tes courtisans et de ta propre hilarit? -l\Iounzir, rpondit Cosro~, tu manges tes dattes et tu avales les noyaux; c'est l ce qui nous fait rire les uns et les aulres. - 0 roi, n'ai-je pas imit ta conduite et celle de tes officiers? J'ai mang comme vous mangiez; j'ai vu que VOliS avaliez les dalles sans jeter les.noyaux, j'ai voulu les avalrr comme vous. - Nos dalles, dit Cosros. n'ont plus de noyaux; il n'y a -dedans que des amandes, des pistaches et du sucre, et nous les mangeons sans peine ni fatigue. - Et pourquoi, s'cl'a Mounzir bouillant de colre, pourquoi ne m'as-tn pas faiL manger de ce que tu mangeais? Ne suis-je pas ton hte? Cette tromperie montre ton mpris pour moi, et tmoigne que tu ne m'as invit que pour me tourner en dri~ion... Mais aprs cela comme avant, eusses-tu fait pis encore mon gard, je ne suis que ton serviteur qui tient tQut de tes bienfaits. Il

v
Le roi MOl1nzir, aprs cette aventure, demeura quelques jours encore la cour de Perse; puis il demanda

lM

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et obtint son cong pour retourner auprs de3 siens dans sa ville d'Hira. Ds qu'il se retrouva dans sa capitale, il crivit aux Bni-Oual et aux autres tribus et leur fit connaitre quel traitement il avait essuy de la part de Cosro:!. (1 Ravagez, leur dit-il, le territoire de Mdain, emparez-vous des personnes et dvastez la contre. Que nul ne soit pargn, frappez du sabre les marchands persans, saisissez-vous des bien:! des Dilmites et soyez sans crainte contre tous ., Cette nouvelle causa un grand moi. Souid, fils d'Amir de la tribu de Oual, marcha vers Mdan et fit beaucoup de prisolluiers. Hanzhala le Djlhmite fit unerhazia sur le territoire (l'Anuar et pilla les biens des voyageurs. Harith, fils d~ Ouala, se jeta sur les terres d'Elobolla, saisit grands et petits, emmena brebis et chameaux. Tous les villages furent bouleverss de terreur, et les Arabes remplirent d'pouvante tous les points de l'horizon. Les marchands, chapps au massacre, ar-coururent auprs de Cosros; de tous cts retentissaient leurs plaintes sur les calamits d3nt les Arabes les avaient accabls. Ce jour-l, pour le roi de Perse, fut terrible comme le jour de la rsurrection. Bouillant de colre, il ordonna au vizir Moubdan d'cPire Mounzir, pour lui apprendre ces mfaits, et lui dire de tirer vengeance des Arabes et de faire restituer les biens des marchands. Le vizir crivit donc une lettre, o il disait: Ce que nous faisons savoir au roi des Arabes, c'est que le cur du Roi Juste a t affiig des rhazias des Arabes contre ses sujets. Il t'ordonne de combattre ces

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malfaiteurs, de promener parmi eux le sabre des vengeances, el de ne laisser aucun mal impuni. Tu obiras, si tli respectes le gouvernement persan et si tu es ami sincre du roi Cosros. Le salut du Feu* soil sur toi. Le I;.oi l\lounzir rpondit en ces termes: cc Ce que nous faisons savoir au roi jusle et gnreux, c'est que mon nom parmi les Arabes est livr la rise publique. Mon honneur est avili et mou pouvoir dtruit. Toul respect pour moi a disparu, depuis qu'on sait de quelle faon le roi m'a trait, le jour des dattes. Les Arabes ont pens que j'tais un homme mprisable; ils ont renonc m' obir et ne me regardent plus comme leur cher. El toi, qui sais si bien comment se gouverne un peuple, envoie-moi tous les chambellans qui ont ri de moi, afin que je les marque au visage avec un fer chaud, que je foule leurs cous sous mon pied, et que j'envQie chacun d'eux l'une de mes tribus, qui le cou. vrira d'opprobre et le traitera sa guise. Tout alors retournera sous mon obissanctr, mes paroles seront coutes et mon autoril respecte.

VI
Lorsque Cosros eut pris connaissance de cette missive: Par le Feu et la Lumire 1s'cria-t-il, ces misrables

* C'est--dire de Dieu,

les Persans tant adorateurs du feu.

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Arabes sont devenus envers nous d'une trange audace, el ce chien enrag fait bien le fier, depuis que nous l'avons combl d'honneurs et raffermi dans sa puissance *. Mais, si je ne le force la soumission, si je ne le chtie de son insolence, et ne ruine la Cba jusqu'en ses fondements, je ne suis pas le roi de l'poque. - Seigneur, dit Cosrouan, cause de cette injustice et de tous ces maux, qu'est-ce que ce roi Mounzir, pour que ton cur en conoive le moindre souci? Je puis, si tu le veux, marcher contre lui, tuer ses cavaliers, massacrer lieS allis, dtruire ses habitations et te le conduire lui-mme avec ses fils, pieds et poings lis. Si tu l'ordonnes, je massacrerai tout, saufles enrants, garons et filles, que Je t'amnerai. - Cosrouan, rpondit le roi, tu es le promoteur de cette affaire. C)st toi qu'elle re;,'1lrde; apprte-toi marcher en avant la tte de l'arme que tu commandes, et agis en ceci suivant les instig:ttions de ta sagesse. Si tu triomphes du roi des Arabes, ne le tue pas, mais amne-le captif, afin que je l'accable de mon mpris, que je lui ravisse son pouvoir et lui accorde ensuite la vie. li Cosrouan prouva une grande joie d'avoir marcher contre Mounzir, qu'il esprait envoyer au tombeau. Il fit raire l'arme les prparatifs de l'expdition. En trois jours tout rut prt, et Losrouan se mit en marche la tte de vingt mille cavaliers dllruites Oll persans, arms de boucliers dors et de salJres de trempe indienne, et monts sur es chevaux arabes. Il

* MOllBzir avait t chasso d'Hira par le pre do Cosros, et celui-ci lui avait rendu le commandement.

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chevauchait lui-mme l'avant-garde, noy dans le fer et les colles de mailles.

VII

Cependant, le roi Mounzir, aprs avoir t tmoin de l'exploit d'Antar contre le lion, aprs avoir entendu son klquente improvisation potique, reconnut cel tranger pOlIr un cavalier unique; un guerrier intrpide. Loin de le Caire prir, il le jugea digne d'tre mis en libert; mais, par politique, il voulut le retenir auprs de lui; et se tournant vers ses fils : Gardez cet homme, leur dit-il. jusqu' ce qu'il nous vienne des nouvelles du roi Cosros, et que j'instruise le prince de l'incursion de c,e ngre. C'est la Caon dshonorante dont tu m'as trait, lui dirai-je, qui a donn ce cavalier l'audace de s'attaquer mes trou1) pes et de massacrer mes braves. Vous verrez que nous rentrerons en faveur et que nous obtiendrons vengeance de l'envieux qui a parl contre nous. Revenu dans Hira. le roi Mounzir attendait de Cosros une rponse favorable et l'acquiescement ses dsirs; mais il tait bien loin de compte. A l'approche du jour, il sortit, impatient de nouvelles. Tout coup, il voit la poussire se soulever du ct de la terre des Persans, et distingue dans le loin

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tain les escadrons des Dilmites, jaunes et blancs, dont les armures tincellent au soleil. C'est l'arme persane, s'crie Mounzir. Elle approche. Vile! qu'on s'apprte au combat i prenez vos lances, prenez vos sabres i songez dfendr'e vos femmes, Ou vous serez couverts d'opprobre, Le temps presse. Ah 1 je le vois, Cosros a t mcontent de mon message et irrit de mes paroles. Les achoppements de de la langue causent la perte des hommes. D Aussitt il envoie des messagers pour avertil'les BniChiban et toutes les tribus. Cependant les escadrons ennemis arrivent, poussant des cris en diverses langues, et leurs clameurs s'unissent dans le ciel. Les deux troupes se choquent, le sang coule comme une averse. Cosrouan, l'adorateur du feu, se rue. dans la mle.; il massacre, il gorge, pour gurir la rage de son cur. Les guerriers de Mounzir tombent sous ses coups; il met les bataillons en pices et jonche la terre de braves. Mounzir avait dix mille cavaliers; mais avant le soir quatre mille taient morts, et le reste prit la fuite, serr de prs par les ennemis qui. la lance en avant, massacraient et faisaient des prisonniers. La nuit vient, les tnbres envahissent l'espace. Alors les Dilmites s'arrtent, retournent sur leurs pas et dressent leurs tentes. Le chambellan Cosrouan rugissait comme un lion en fureur. On alluma des feux devant lui; et, dans sa folie et son ignorance, il se prosterna et les adora. Mais nous (Musulmans), nous proclamons un Dieu unique, le Dieu toutpuissant, Il dit ensuite aux satrapes, aux officiers et aux chambellans, qui taient l, prts recevoir ses ordres:

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cr Allez, faites des rondes autour d'Hira. Qu'il ne s'chappe pas un seul fuyard, et que le roi Mounzir ne puisse se drober dans les tnbres. Je veux demain le faire prisonnier et l'emmener avili, couvert d'opprobre. Les officiers obirent; ils rdrent de tous cts autour de la ville, et en gardrent toutes les issues.

VIII

Le roi Mounzir tait rentr dans Hira,aprs.sa droute, perdu, se mordant les poings de remords. A.peine assis, il fit venir ses trois fils Nman, Amr et Zid-Ie-Noir, pour tenir conseil et dlibrer. Il Par Dieu! dit le pre, nous avons ouvert sur nous une porte qui ne se fermera point notre avantage. Il ne nous reste plus d'autre voie de salut que la fermet au combat et le tranchant des sabres. Si nous sommes secourus demain matin, nous alteilldrons nos esprances; sinon, l'approche des tnbres, nous runirons nos serviteurs, nos filles et nos enfants, nous tournerons autour des ennemis, en combattant jusqu' ce que nous les ayons dpasss, et nous prendrons le large dans le dsert, abandonnant nos demeures vides et nos maisons sans habitants. Une fois sauvs,nou') runirons les Arabes de tous les horizons, pour retourner au Gombat cntre es adorateurs du feu. D Mounzir s'entretenait ainsi avec ses fils et ses gens,
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lorsqu'un de ses esclaves entra, bisa la terre et dit: Seigneur, ce cavalier absien, dont tu nous a confi la garde, a entendu ,ce malin les cris de guerre. II nous en a demand la cause, et nous l'avons instruit de ce qui se passait. - a Conduisez-moi au roi, nous a-t-il Il dit, je lui donnerai un conseil pour rompre les enne mis, fussenti1s aussi nombreux que les sables du dIl sert. - Qu'on ramne, s'crie Mounzir. Nous couterons ses paroles et lui rendrons la libert. Il Les eslaves vont qurir Antar. a Nous avons, disent-ils, accompli ton message. Le roi veut te voir et apprendre quel est ton dessein. Il . Antar les suit devant MOllnzir, qui ordonne de lui dlier les pieds, et coupe de sa pr!>pre main les cordes qui attachaient les paules du captif. a Parle, Absien, dit le roi. QueJ!e pense t'est venue l'esprit en entendant les cris de guerre? - Seigneur, rpond le fils de Cheddad, c'est avec une douleur profonde que j'ai appris comment vous aviez fui devant ces chi~ns mprisables, et couvert les Arabes d'un ineffaable dshonneur. - - 0 Absien, que pouvaient Caire nos guerriers, quand se ruait sur eux une semblable cohue? - Les guerriers, dit Antar, devaient rester fermel! au combal, et mourir sous les pieds des chev~lIx, plutt que de se couvrir de houle par la fuite. Et me voici, moi, devant loi, seigneur, qui sais loute mon histoire: accorde-moi la dot de ma cousine, rends-moi mon sabre, Dion cheval, mon quipement de guerre et ma cuirasse; donne-moi mille de tes cavaliers pour me se-

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couder, et observe en!->uilo comment nOUd traiterons l'ennemi sur le ch~mp de batai!le. - Par la Cba! s'~crie l\Iounzir. Si tes actes rpondent tes paroles, si tu disperses celte arme, je te laisserai libre de choisir ta fantabie parmi mes biens, mes chamelles et mes chameaux. Au reste, il nest pas un seul d entre nous qui veuille demeurer derrire les murs de la ville et s'abstenir de se plonger dans la poussire du champ de bataille. Tous, au contraire, nous brlons de repousser l'ennemi la pointe de la lance, au tranchallt du sabre. Il Il dit, et ordonne de rendre Antar son cheval, sa cuirasse et tout son quipement.

IX

Lorsque parnt l'aurore, des clameurs belliqueuses s'levrent. du camp des Persans. Les Arabes sortirent la rencontre de l'ennemi. Antar tait leur tte et chantait:
Qu'il est doux de combattre au jour de la bataille 1 Venez moi, vile cohue! Venez, Persans, venez affronter mes coups qui crasent. 41 D 0Jt) plongerai dans la poussil'e, jusqu' ce que j'atteigne Cosrouan et Ini fasse boire la coupe des calamits.

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Mon sabre lui servira une boisson qui pour toujours le dgotera de l'eau limpide. Il
Par les yeux d'Abia 1 Il s'cria-t-il ensuite. Et il fondit sur celte arme, avec des coups de lance 60nt la rapidit aveuglait le rt'gard. Les Persans taient avides de pillage, ils br.laient de s'emparer des femmes et des enfants. Mais les sabres tranchants des Arabes anantirent leurs projets; car les cavaliers de Mounzir s'taient lancs hors d'Hira comme des lions hors de leurs tannires, et la bravoure d'Antar leur assurait la victoire. Le combat dura jusqu'au milieu du jour; et quand l'ardeur du soleil tomba sur la tte des guerriers et brla leurs corps, les Persans tenus en chec se rfugirent sous leurs teutes, aprs avoir prouv de. durs mcomptes. De toutes parts les chevaux erraient sallS cavaliers, foulaut sous leurs pieds les cadavres de leurs maitre~ Cosrouan tait demeur assis sous les enseignes, loin du champ de bataille. Il vit ses gens; aprs de grandes pertes, regagner leurs tentes. Qu'est-ce l? dit le chambellan. Et qu'arrive-t-i1? On lui rpondit: . Seigneur, c'est aujourd'hui le jour des Arabes, et ilO.i yeux ont vu des prodiges. Si tu ne vas toi-mme au combat, si tu ne raffermis le courage des troupes, nous serons mis en fuite et dispers.i. Car nous avons t assaillis al!jourd'hui par un cavalier qui fl'appe sans relche et ne tourne jamais le dos: s'il s'atlache un escadron, il le met eu droute; s'il frappe un cavalier, c'est fait de lui. 1)

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Cosrollan, ces parles, fut saisi de rage; ses yeux lancrent pes tincelles, et il s'cria: D'o vient ce cavalier? queUe est sa tribu? - Nous ne savons, Seigneur, ni d'Oll il vient, ni s'il e!'t U11 Dmon ou \111 Djinn. Il Aussitt Cosroun ramne ses Dilmites au combal. Il beugle comme un lphant et brandit une lourde masse d'armes. Il fond au milieu des cavaliers et anantit \1l1e foule d'Arabes. La bataille dura terrible, sans relche, jusqu'au dclin dt. jour, quand l'arm~e des tnbres envahit l'espace. Les Arabes se rfugirent alors dans leurs tentes; car le roi Mounzir avait fait dresser un camp hors des murtl, dans une vaste prairie o la rose s'panouissait el rpandait ses parfums.

Mounzir vint au-devant d'Antar et le rp.ut dans sa demeure, entour de ses enfants et de ses proches. Son inquitude, son abattement avaient disparu. Il s'assit et fit asseoir le fils de Cheddad son ct: chacun se mit rendre grces au hros de ses exploits contre l'arme persane, et lui promettre de riches prsents. L',heure du repas tant venue, Antar mangea a.vec le roi, qui le combla de prvenances, l'encouragea par ses propos et lui fit raconter toute l'histoire de sa vie. Ensuite Mounzir dit son hte:

to.

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(1

LES AVENTURES D' ANT AR

Par Dieu 1 Pre des Cavaliers, si je savais qu'il te ft agrable do t'tablir sur nos terres, j'enverrais prendre Abia et te la ferais amener, bon gr mal gr. Mais je crains qne ton cur ne soupire aprs ta demeure et ton pays. - 0 mon Seigneur, dit Antar pntr de reconnaissance, il ne m'est point possible de demeurer en ces lieux" Chaque jOllro~ renferme pour moi un mil\ier d'annes; et je mourrais ici de re{rets, consum par l'amour et les souvenirs. Mais je ne quitterai pas Lon pays avaut que tes dsirs ne soient combls. Demain, j'ecraserai cette arme, si nombreuse qu'elle puisse tre. Aujourd'hui mme, elle et sans doute t lIIise en piceg, sans ce puissant cavalier qui a combattu la fin du juur. Mais au matin je sortirai dans l'arne, je le dlierai au combat, et, aprs l'avoir tu, je disperserai ses troupes. Ces vaillants propos mirent la joie au cur de Mounzir. Si tu triOlllphes de ce cher, dit-il, fais-Ie prisonnier. Car j'ai regret de ma conduite .en cette atTaJ'e. J'ai voulu lever la puissance arabe au-dessus de la puis~nce persane, et mettre mon peuple au-dessus de tous les peuples. Mais j'ai eu turt et le repentir a pntr dans mon cur. J ai irrit contre moi ce roi puissaut qui obis-ent toutes les nations de la terre, et pOUl' qui cette arme n'est qu'une goutte de son ocan, une tincelle de son feu. Maintenant je crains pour les Arabes la violence de son courroux . Ils passrellt ainsi la nuit s'entretenir de la bataille. Antar avait voulu se charger de la garde du camp; mais Mounzir ne e permit pas, et confia ce soin son

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fils NllIan. Puis il attendit l'aurore, proccup du sort des combats.

XI

Tel tait l'entre~ien de ceux-l. Quant l'arme persane, lorsqu'elle eut quitt le champ de la lutte et fut rentree d:ms les tentes, le chef Cosrouan mugissait de fnrclII' de n'avoit' pu traiter les Arabes !:Ion dsir. Ses officiers Ini dirent: IJ 0 vizir, seigneur illustre, par la flamme el les tincelles du Feu 1 nous tuerions certainement tes ennemis et n'en lai:lserions point chapper, si ce n'tait ce cav:llier qui s'est aujourd'hui montr nou~; car c'est Ull noble cavalier, et s'il contioue combattre avec nos adversaires, nous prirons tous, grands et petits. Par le Feu t ce n'est pas un homme, mais un des gnies rebelles. Car comment eClt-ii combattu si puissamment, et chang eu heureuse fortune la misre du roi Mounzir? Chaque fois que nous le chargions: " Il faut le prendre de tous cts, disions-nous, et l'enle1). ver an tranchant des sabres. D Mai~ il pOlissait des . cris si pouvantables que les chevaux reculaient effars et renversaient leurs cavaliers; et sa lance transperait flancs et poitrines. et son sabre fendait les cr.nes. Ces propos surexcitaient la rag~ de Cosrouan. Assez! assez! s'cria-t-il. Que le feu maudisse son pre et !'a mre 1 Je l'ai vu combattre dans la mle j'ai voulu vous <l4livrer de (fe fl~\\Q ; mais U~. tfQuv,i~

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loin de moi. J'ai tu vingt-cinq nobles cavaliers sans pouvoir parvenir jusqu' lui. Mais j'en jure par le Feu et son clatante lumire, demain matin je ne laisserai personne me devancer au combat; je tuerai ce ngre et le laisserai gisant sur la terre. Ce sera votre affaire alOl'S d'user libralement e vos sabres envers les Arab~s et de vous emparer de leurs biens . Aprs av()ir ainsi parl, il tablit une garde pour la nuit, s'tendit terre ct dormit jusqu'aux premiers sourires du matin.

XII

Ds l'aube, les cavaliers se mirent en mouvement et Cosrouan s'lana sur le champ de bataille. Un cavalier des Arabes l'avait prcd. Il se tenait entre les deux troupes, arm pour le combat, un sabre pesant au ct, IIne longue lance sous la main. Sa monture tait une cavale fauve comme l'or pur, la queue longue, au jarret vigoureux, qni, lorsqu'elle courait, semblait chaque instant prs de se drober aux regards, rapide comme la pluie qui tombe, comme l'clair qui brille. Le cavalier courut dans J'arne en long et en large; il poussait des rugissements effroyables et montrait tous sa figure, objet d'pouvante. C'tait Antbr, fils de Cheddad. Ds qu'il fut maUre des mouvements de sa monture, il fit une charge sur J'aile gauche des ennemis, tua dix-

LS DE CEEDDAK>

nenf cavalinrs, revint vu lnilieu l'"irnn e dnn lrr Pei'sans nsis, Cette cavale qu'il montait tait un des meilleurs coursiers du roi Mounzir: car Abjer tait, depuis la veille, brist~ fatigue et hleRs. Le roi favnit offerto la ltouna snlide SHr Irt; jatTetr, admitrblr pttr Ir fombat. Heureux de monter une aussi noble bte, i1la fit caracoler dans l'arne, en jouant avec sa lance frmissante, et ch;mtn COn W'Y"S : mon chagrin, durissez ma douleur! Venez au-devant de moi, s'il est un brave parmi vous! Vous boirez au tranch:mt de mon oabre nne gnrge amfre ftOlTtme le SilC la (olquinte. o Pevttano! ptmSeovOltS? VO( ne vous permettent-eHes point de combattre avec moi? 012 s'il esi vous vn'ove affro, 1er d pn51ende me v.ervir hoirtl la COUt e fttale, Qu'i! s'avance! et voyez bien comment il accueillera la pointe de ma lance, sous l'ombre de la po ussit'e. Aussitt Cosrouan s'lana, mout sur un cheval aux jambes robustes, portant les rnes hautes, plus rapide que le vent du nord, protnpt tOL1rnpr et il. l'pto12mer.. Le patrttpe tait couvert d'une COUft aux ID".i11 Xtt ftYttee covnmn det; yeux de sauterelles. Il avait ceint un sabre destructeur qui tranche les existences el les amne au terme fatal. Sous la cuisse, il retenait qmlt.l'e aigus. et lTtTin hrEtt1diEtEtait une mtiSse d'armes la pense.

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LES AVENTURES D'ANTAR

A peine fut-il dans l'arne qnl vomit en sa langue d'horribles injures cOlltre les Arabes. Il voulait fondre sur l'arme de Mounzir; mais Antar arrta ses projelc;, se jeta au-devant de lui, et rugit sa face avec la puissance dea dmons. Cosrouan lui tint tte avec fureur. Ils firent maintes volution~; la poussire souleve les drobait parfois aux regards. Leur hardiesse, lenrs chocs terribles, leurs assauts merveilleux frappaient les yeux de <tupfaction. Chaque fois que le Dilmite voulait craser Antar de sa massue, il se voyait devin, reprenait du champ et redoublait de ruses et de stratagmes. Antar le suivait de prs et mlait son soume 'haleine de son ennemi.

XIII

La lutte dura ainsi jusqu'au milieu du jour. La chaleur tait accablante, les pierres flambaient. Cosrouan, essoum,'porta sa masse d'armes de la main droite la main gauche, saisit une de ses quatre javelines et la lana contre Antar e:1 l'accompagnant d'un cri sem~Iable au fracas du tonnerre. L'arme sortit de sa main comme l'clair qui blouit les yeux. Antar la vit venir, et, lorsqu'elle fut proche, il la dtourna hab;lement avec sa lance, et la javeline vola loin de lui. Les cavaliers virent cela et furent saisis d'tonnement. Cosrouan prit une seconde javeline:

FILS DE CHEDDAD

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Il Qu'elle frappe et tue! Il dit-il en la lanant avec force. Antar vita le trait et le rendit vain. La troisime et la quatrime javeline eurent le mme sort. Alors Cosrouan, bouillant de fureur, fou de rage, reprend sa massue de la main droite, rugit comme le lion et vise son adversaire. L'norme masse traverse l'air et arrive sur Antar qu'elle et cras, si le hros ne l'avait saisie au vol et retenue dans la main, car Dieu l'avait dou d'adresse, de ruse et de force. 1\ la brandit son tour, et les regards de quiconque le vit furent aveugls de stupfaction. Il courut sur Cosronan. ( Malheur toi, maudit! lui cria-t-il, viens apprendre manier une masse d'armes. Lorsque le chef pel'san avait vu son antagoniste saisir la massile en l'air, le ciel et la terre s'taient vanouis ses yeux. perdu, il tourna le do:>, protgeant sa fuite avec son bouclier; mais Antar le suit, le vise, et lance la masse d'armes, qui tombe sur le bouclier, plus lourde qu'un roc lanc par une machine de guerre. Elle renverse Cosrouan dans la poussire, et lui fracasse quatre ctes; la mort du satrapE' est sans agonie. A ce spectacle, les Persans chargent avec une fureur insense, en invoquant le Feu dans leurs langues barbares. Terrible fut la mle. Le feu de la guerre brla de loutes ses flammp.s; la sueur ruissela sur les poitrails des chevaux, et le sang cOllla des gorges des cavaliers sur les cuirasses et les cottes de mailles. Les plus braves tombrent sous les coups d'Antar. Les mes se plaignirent de leurs maux CelUI qui connaIt leurs secrets et pntre leurs sentiments.-

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LES AVENTURES D'ANTAR, FILS DE CHEDDAD

Bientt les Persans se dbandrent et prirent la fuite, poursuivis par les Arabes jusqu'au moment o la nuit voila la terre de son obscurit. Les vainqueurs revinrent alors, Antar leur tte, couvert de sang coagul. Le roi Mounzir vint au-devant du hros, et lui tmoigna la fois son admiration et sa reconnaissance. Il 0 Pre des Cavaliers! ajouta-t-il, tout ce que les Arabes ont conquis aujourd'hui, tout 10 butin est toi sans partage; car loi seul as gagn la victoire, toi seul as ranim leur courage et rdffermi leurs curs. Oui, tu prendras toutes ces dpouilles, et j 'y joindrai des chamelles Aafir et la meilleure partie de mes biens, afi!) que tu puisses pouser ta cousine et voir cesser tes ennuis. Je' veux que ton mariage s'accomplisse dans ma demeure et que tous tes dsirs soient satisfaits. J'enverrai des lettres toutes les trjbus, tous les Arabes des eaux et des tangs, et la premire sera pour ceux d'.Abs et d'Adnan. Quand nous serons tous runis, nous mettrons en pices toutes les armes des adorateurs du feu. - Fais ce que te dicte ta sagesse, rpondit Antar, et ne t'inquite point de moi. Je suis ton serviteur et j'obirai tes ordres, ju~u' ce que tu n'aies plus rien souhaiter. D Le fils de Cheddad se rendit ensuite la demeure qu'on lui avait prpare, et dj son cur soupirait aprs Abia, la fille de son oncle.

CHAP.ITRE III
Lo vieu'( vizir. - Le ,laive du Messie. - Le champion du et le champion de la crois.
rfoU

Le lendemain de la dfaite de Co:>rouan, MouDzir s'as-' sit sur son trne, entour des seigneurs de sa cour, et discourut avec eux sur les vnements prsents. Et voici qu'un des chambellans s'avance, se prosterne devant le roi, et dit: Apprends, roi 1 l'henreuse nouvelle de l'arrive de ton vizir Amr, fils de Nlila. Il Ce vizir tait UI1 des vieillards les plus gs de ce temps-l; c~r il avait dj vcu quatre cents ans. Les jours et les nl1it.~ avaient form son exprience; il tait sage et savant. Il avait ln les livres et les histoires; il , connaissait la science des toiles, le mouvement des astres suprieurs et la rotation des sphres clestes. Il
il

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CES AVENTURES D'ANTAR

tait un de ceux qui ont annonc la bonne nouvelle de l'apparition prochaine de Mohammed, le Seigneur des seigneurs. Il disait que le Prophte se manifesterait dans la Ville Sacre, et sera:it glorifi enLre le puits de Zemzem et la Station d'Abraham; qu'il dtruirait les ado.rateurs du Ceu, et que le soleil de sa mission dissiperait les tnbres du polythisme et illuminerait la terre jusqn'alors ensevelie:dans l'obscurit. Ce vieillard sjournait La."ekke, en attendant la . venue du Seigneur des tres, et suppliait Dieu de prolonger sa vie jusqu'au jour o brillerait la lumire de Mohammed. l'Envoy du Roi Tres-Clment. Lorsque le vizir se pr..c;enta devant le prince. Mounzir l'accueillit avec honneur. le traita avec distinction. et lui:dit : CI Par Dieu ! vizir, tu nous arrives propos; car je suis dans un grand embarras. et je veux que tu supportes une partie de mes fardeaux *. Il En mme temps. il le fit asseoir son ct, et l'ins.truisit des dtails de sa rupture avec Cosros. . Il'o roi 1dit Amr. tu as commis une faute grave. Et si j'ai quitt la Ville Sacre pour venir toi. c'est pat crainte qU& ton pays soit dvast et que les nobles Arabes prissent. Combien de fois ne t'ai-je pas recommand d'viter les hostilits avec les adorateurs du feu, jusqu'au jour o tu verras La Mekke briller de la tumire du Prophte lu. C'est alors que s'teindront les temples du feu. Et maintenallt il faut agir avec prudellce et s'humilier devant le roi des Persans, ft-il plein de

* Allusion au noni de mir, qui signifie proprement tm porte


f/IiII:, de l, celui qui porte III fardeau du gouVllmlltllIl'.

183 . rigueur. Car ta as mis en droute ses escadrons et fait


FILS DE CHEDDAD

prir son chambellan, et tu dois redouter sou courroux. - 0 vizir, pre! dit Mounzir, parle, instruis-nous. Q!le faut-il faire? Je suis prt t'obir, suivre tes conseils. - Eh bien, dit le vieillard, j'irai Mdain, et je ve.... rai ce qu'on y pense. Je me rendrai chez Moubdan, cadi des cadis des adorateurs du feu, et je le supplierai de calmer la colre de Cosros et de nous adoucir celte dure preuve. Il est savant et sage ; les sages aiment viter l'effusion du sng. - Suis l'impalsion de ta prudence, tendre pre f et que Dieu te protge de toute sa protection. D

II

Le sage Amr, fils de Nfila, prit deux jours pour se reposer des fatigues de son voyage. Le roi l'instruisit de l'avf\Dture d'Antar. C'estlui, dit Mounzir, qui a tu lecbambellan et dtruit son arme. . - Ne le laisse pas retourner vers sa tribu, dit le vieil~ lard, avant que notre affaire soit arrange avec le roi de Perse. D Le troisime jour, Amr se mit en route; il coupa le dsert et parvint Mdain. Le jour mme de son arrive, il se rendit chez Moubd'lD, cadi des cadis. Moubdan vint au-devant du vieux sage, le traita avec honneur et lui dOllDll place son ct.

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LES AVENTURES D'ANTAR

Quelle cause t'amne vers nous, lui ditil, aprs.les

les forfaits que vos tribus ont accomplis? Il

Amr rpondit : le Vizir, noble Seigneur, par Celui qui a tir les tres du nant 1 j'tais absent lorsque les Arabes ont commis ces mfaits; et quand la nouvelle m'en est parvenue, j'ai craint que le mal n'augmentt encore, et je me suis ht de pousser vers toi ma monlure. Je pensais: CI Peutlre arriverai-je temps, avant que l'affaire ne se soit envenime. EL je suis venn vers ta sagesse, pour t'implorer, pour m'humilier devant toi, de crainte qu'il ne prisse bien des innocents et que la diffrence de religion ne t'excite la svrit. - Fils de Nfila, dit Moubdan. heureux de ces paroles, j'avais song la paix avant ton arrive, avant d'entendre tes supplications. J'ai cach Cosros les dtails de la rvolte, la dfaite de son arme et la mort de Cosrouan. J'ai .gard le secret, pour viter de plus grands malheurs et sauver les Arabes de la destruction. Nous avons ici de graves inquitudes. J'ai pris sur moi une partie des charges pour en soulager le cur du Roi. Les empires, comme les hommes, ont leur~ maladies, quand les vicissitudes des temps les accablent, et les vizirs sont leurs mdecins; car seuls ils conuaissent leurs maux et les remdes. - Et quel est, dit Amr, le souci qui proccupe le Souverain de la terre? - Sache que le roi Csar, roi des Grecs, maltre d'Antioche et de ces pays-l, a coutume de noulS envoyer

* Il s'agit vraisemblablement de Justinien 1er qui, aprs avoir 6t6 vaincu par Colros, lui payait un tribut anJlul.

FILS DE CHEDDAD

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des prsents dignes d'un prince, des jeunes filles grecques et des objets si prcieux qu'aucune langue ne saurait les dcrire; car il cherche se mnager la faveur du roi de Perse. Or, cette anne, il nous a fait porter ses riches cadeaux par un Patrice, un hros venu des tles de la mer. Ce Patrice est arriv ici avec cinquante cavaliers de sa religion, dix prtres et trois moines. Et, lorsqu'il s'est trouv en prsence de Cosros, dans la grande salle d'audience, il 'lui a dit par la bouche du drogman: Puissant Roi, j'amne des richesses indes criptibles, dont homme ne vit jamais les p~reilles : des jeunes filles semblables des houris, des trsors li que le feu ne saurait dtruire, des perles, des pierD reries, des chevaux et des poulains, des chamelles et D de jeunes chameaux. Mais je ne te les livrerai point, moins que l'un de tes cavaliers ne se mesure avec D moi dans l'arne et ne soit mon vainqueur au sabre et D la lance. Ainsi l'ordonne le roi Csar, roi des ado rateurs de la Croix.

III
Ce Patrice, dont parlait Moubdan, tait sorti de son pays pour visiter Jrusalem et la fontaine de Silo. . Ayant ouI parler de la bont de l'air de la Syrie, il se dirigea vers Damas et sjourna quelque temps dans cette ville, o il se mit en relation avec Harith le Magnifique, chef des Bni-Rhaan, lieutenant du roi des Grecs sur les Arabes chrtiens. Durant ce sjour, il

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LES AVENTURES D'ANTAR

montra une bravoure clatante, et se signala par une vaillance qui tonna les plus braves. Harith lui donna un vtement d'honlleur et lui fournit un riche logement pour lui et sa suite. Chaque jour, des cavaliers choisis parmi les meilleurs luttaient contre le Patrice qui les renversait daos l'arne. Au bout d'un mois, il avait vaincu tous les guer. riers, et chacun clbrait sa valeur. Harith, plein de joie, se disait: ft 'Ce hros sera le glaive da Messie .Jsus, fils de Marie 1 il nous servira avec avantage contre les Arabes paens et les Persans. D . Il l'envoya donc Antioche, accompagn d'un grand. nombre de serviteurs, et crivit au roi Csar pour l'in. trore des hauts faits de ce guerrier. CI Fais en sorte de te l'attacher, disait-il, cOmOle tous ses dsirs et ne le laisse pas retourner aux Ues da la mer. Par lui tu verras ton espoir s'accomplir au sujet des adorateurs du feu. Le roi Csar, ayant reu ce message et apprenant que le Patrice arrivait avec son escorte, se porta sa rencontre, lui rendit de grands honneurs, le serra sur sa poitrine et le reut en son palais. Aprs lui avoir fait redire ses exploits, Csar exposa ses yeux tous les trsors de la couronne. li 0 Roi, dit le Patrice, ce n'est point la soif du 'gain ni l'amour des richesses qui m'a pouss hors de mon pays. Je ne demande d'autre rcompense que celle que je puis mriter auprs de Dieu. J'ai cru que je ne pouvais rentrer dans ma patrie sans avoir vi.sit cette contre. C'est pourquoi j'ai dsir me prsenter deYaQt toi et signaler ma vaillance aux yeux de tes sujets. 1)

FILS DE CHEDDAD

IV
, Ce patrice a'appelait Batramout, et la chevalerie tait son essence. Il fut trois jours l'hte de Csar, au boqt desquels il entra dans l'arne pour lutteroDtre quiconque se prsenterait. Les cavaliers Francs combflu.ir.~ tour tour et furent vaincus. Le Patrice fondait sur .eux comme un dmon, en jouant a,vec Sa lourde lance et en poussant des cris effroyables. Cela dura jusqu'au jour o les cbampions cessrel)t de se prsenter au combat, et confessrent lavaiUance du hros. Et la aoi, dsireux de le retenir auprs de lui comme un rempart contre ses ennemis, lui donna SIl fille en mariage et l'associa sa souverainet. Un jour, Je Patrice trouva Csar occup avec ses esclaves qui talaient devant lui ses trsors. Ils eboisis~ saient les joyaUiJ[, les grandes perl~8, ce qu'il y avait de plus prcieux, et le pla:.aient dans des sacs que le prince cachetait de son sceau. Les eselaves en faisaient des ballots envelopps de soie, qu'ils dposaient dans des coffres attachs avec soin. Ils se prparaient enfin se meUre en route, emportant toutes ces richesses, lorsque Batramout s'avana vers Csar et lui dit, avec la familiarit qu'autorisait sa qualit de gendre : 41 Seigneur, o envoies-tu ces trsors? - Mon fils, rpondit Csar, nous les faisons porLer Cosr.olr!nou.ebirvllQ, ,le roi ~ l'poqQe, leilOuvemil'l

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des Persans et des Dilmites, qui gouverne tous les peuples et reoit des tribu ts de toutes les nations. - Ce Cosros est-il de la religion de Jsus, fils de Marie? - Non, mon fils, il n'a aucune foi aux vrits de la religion de la Croix. 11 adore le feu. Mais ses armes sontsi nombrenses qu'il rgne sur toutes les contres. Et si nous ne nous mnagions sa faveur par ces prsents. il nous serait impossible de demeurer en ce pays. A ces paroles, les yeux de Batramout s'enflammrent. Par la vraie religion 1s'cria-t-i1, je ne croyais pas cNaucun homme adort un autre Dieu que le Messie. Qu'avons-nous faire, sinon porler la guerre et le ravage chez les Persans? Non, je ne te laisserai pas envoyer un seul dirhem de ces richesses. Je marcherai la rencontre de leurs armes et je combattrai pour la religion du Messie. Si je meurs, conserve les traits qU'=l tu as signs avec Cosros; mais si Jsus, fils de Marie, m'aide de son secours contre les troupes de ce roi, je le tuerai et je t'ouvrirai les portes de son pays, que je gouvernerai sous ta dpendance. J'aurai, par mes exploits, mrit une noble rcompense auprs de Dieu, et une immElnse gloire quand le monde entier se prosternera devant le Messie. - Par ma vie 1rpliqua Csar, n'ouvre point sur nous une porte que nous ne pourrions refermer. Si tn veux absolument combattre pour notre reli~ion, conduis toimme ces trsors et ces esclaves au puissant Roi, et dislui qu'il te permette de lutter avec ses braves en combat singulier. Il ne te refusera pas. Tu pourras alors observer ses armes, compter ses troupes et mesurer l'ten-

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due. de son royaume.' Si tu vois quelque chance de succs pour nous, reviens et tu nous verras l'uvre. Sinon, laisse-nous continuerlui envoyer nos richesses, et ne trouble pas les traits qui nous unissent. -C'est bien, dit le Patrice. Et il partit joyeux pour Mdain, avec les dons destins Cosros.

v
Parvenu dans cette ville, Batramout se prsenta devant le souverain et lui dit : Seigneur, tu le sais, ce n'est point la coutume des rois d'envoyer des tributs, moins qu'ils n'aient su~i une dfaite. Or, je veux, moi, dlivrer les chrtiens du cette humiliation. Je veux, devant toi, combattre tOUI' tour chacun des cavaliers qui te sont chers. Si je succombe dans l'arne, prends mon sang; mais si je suis vainqueur de tes braves, enlve mon pays l'oppressioll du tribut, sans nous forcer recourir aux armes; car, dans toules les religions, l'effusion du sang est uu crime. Lorsque le drogman rpta Cosros les paroles du Patrice, ce prince fut pris d'une violente colre, sa figure se contracta, il ne distinguait plus sa main droite de sa main gauche. Mais il revint bientt la raison, et dit aux grands de sa cour : . A celui qui demande la justice, quelle rponse fauL-i1 faire 7 Donnez-lui Ull logement convenable, pr-

u.

lM.

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parez sa boisson et sa nourriture, et qu'il garde avee 1t le tribut du roi Csar., Nous ferons droit sa demande, et ses dsirs seront satisfaits. Demain matin, les guerriers se prsenteront pour combattre avec lui dans "arne. Il luttera en combat singulier, et nous respecterons ses trsors, jusqu'au moment o il nfesser sa dfaite. JO On accomplit les ordres du roi, et les cavaliers persans et dilmites furent instruits du nouvel vnement. A l'aurore, quand l'arme des tnbres se dissipa, ils montren t cheval et se prsentrent en si grand nombre que l'arne en fut remplie. Cosros arriva bientt; au-dessus de sa tte flottait l'tendard du D;'''oon au front duquel tincelait une gemme brillante comme le feu. n montait un cheva\ nomm Bichendaz que les princes du Hedjaz avaient dress. Ds qu'il fut dans l'arene, les cavaliers lui rendirent hommage et prirent leurs rangs, tandis que les spectateurs se disposaient sur deux lignes. En ce moment parait le Patrice, bard de fer, semblable une tour. Les prtres et les moines l'entourent, copverts de vtements bariols et levant des croix au-dessus de leurs ttes. Lorsqu'ils sont au 'milieu de l'arne, Batramout se spare de son escorte, s'avance et demande le combat singulier. Puis il s'lance, Lourne, fait des volutions et remplit les guerriers d'tonnement. Les Persans s'empressent vers lui, chacun d'euxaspirant la gloire du combat. Mais les' chefs poussent des cris et leur ordonnent d'attendre. Cosros les rait loigner du Patrice, il dicte sa volont: chacun combattra SOI) tour, celui qui s'emparera du chrtien, ou le tueradaIlli

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4.9,

l'enceiate, sena maltrede toJJtes les r.idlesses qu'il Il apportes Tirez MlIlOl't, ajoute..t-, ~ vous ae pOllvez vous llCGOIlder. Il

VI
Les ~valieJ!S se rangent sor une seule ligne, SOlIS les yeux du PaJ.riq~. On tire au sort, et le solt tombe sur UI) ~il~mite rop.!ll!ite et vigoureux. Il sort des rangs et se prcipite $QI' Batra~out. Celui.i laisse ~pprocher son adversaire; il tire un pied de l'trier, et lorsqu'il voit le Dilmite sa porte, il le frappe d'un 'Coup de talon qlJi jette 1e ~lbeurelU par-des~ la selle au milie\! MIll. POUS&re. Les Persan:; stu(>tSfaits consulteqt,,de nouveall le sort qui dsigIJe,un des plus brl;lves d'ewe eux. c'~~t UP chef de troupes, 'un chambellan du roi, q\li .~vait le rmlniement de toutes les armes et fJe connaissait point la fatigue dans le combat. Il s'avance, branllissant une masse d'arml?s et rugissant comme un lion. Mais au moment o, le bras tendu, il pense atteindre Je Patrice, Batramout le frappe sous les ctes avec le talon de .la lance et le laisse gisant sur le sol. En effet, le chrtien tait arm d'une lance norme, semblable au mt d'un vaisseau, et dont un seul coup et renvers une montagne. Mais il en avait arrach la pointe, s'tant impos la condition, en prsence de Cosros, des prtres et des moines, de ne point rpandre

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le sang de ses adversaires. moins que )e terme fatal ne ft arriv pour quelqu'un d'eux; sa vie lui, au con traire, devait tre au caprice de son vainqueur. Les cavaliers persans continurent tirer au sort et se mesurer avec Batramout. Avant la fin du jour, soixante champions avaient t dsaronns et vaincus, presque tous chambellans et commandants de provinces. Cosros, admirant une telle vaillance, fit appeler le Patrice et lui donna un vtement d'honneur. Cf Par la Brlure du Feu 1 dit-il, c'est toi, plutt ,que ces lches, qui es digne des trsors de Csar. Puis il quitta l'arne, courrouc contre ses guerriers. ' Et le Patrice joyeux s'en retourna, escort des prtres et des moines qui psalmodiaient les versets de l'vangile et glorifiaient leur hros. Le lendemain, Batramout revint sur le champ de )a lutte, o se rendit aussi Cosros suivi de sa cour. Le sort des combats singuliers fut le mm(', et le Patrice ne quitta pas la lice sans avoir tendu terre plus de cinquante champions dont la plupart avaient les cles brises. Le roi de Perse bouillait de colre et se voyait humili dans sa puissance. Durant quinze jours le Patrice triompha et les Persans furent abreuvs de honte. Cosros soucieux tremblaitque'le chrtien ne reprit le chemin d'Antioche avec ses riche~s. pour rjouir Csar du rcit de ses exploits et avilir les Persans aux yeux des sectateurs du Messie, Il craignitql1e leschrtiensne conussent alors le dessein de dtruire son arme et de s'emparer de son royaume.

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193

VII
Ce fut le seizime jour qu'Amr, fils de Ntila, vint d'Hira .pour implorer de Moubdan la grce des Arabes. Lorsque le sage vieillard connut l'histoire de Batramout et l'inquitude de Cosros. il instruisit Moubdan des vaIllanLses d'Antar qui, de sa main, avait tu Cosrouan et par sa bravoure dispers les troupes du roi de Perse. Il C'est un hros incomparable, ajouta-t-il. et qui seul peut dlivrer ton maitre de cet adorateur des Croix. - Amr, dit Moulldan. nous arrangerons cette affaire, et nous parviendrons par ce moyen rtablir la paix enlJ'e les Arabes et les Persans. Il . Il laissa le vieillard uans sa derileureet alla tl'Ouver le roi pour l'informer e ces vnements. Cosros, en cet instant mme, se disposait l'appeler auprs de lui. Chacun des assistants le salua avec dfrence, et le roi lui dit: u Vnrable pre, nous souhaitions de te voir pour ie consulter au sujet du Patrice et de cette affaire difficile. Ses triomphes noqs ont humilis; mais notre juslice ne nOLIs perUJet pas de le maltraiter. Je songe donc ~rire dans le Khoraan pour ordonner aux gouverneurs de m'envoyer leurs plus illustres guerriers. Peultre le Feu nous conduira-t-il quelque champion qui

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LES AVENTURES D'ANTAR

l'emporte sur ce dmon chrtien. Sinon, que n'avonsnous pas redouter des adorateurs des Croix 7 Il Le vizir rpondit: Il n'est pas ncessaire de recourir de telles mesures, et ta bonne fortune vient t'offrir un facile moyen de triomphe. - Parle. dit Cosros. - 0 Roi. oppose le remde la maladie; et si deux maladies t'atteignent, soigne la plus dangereuse. - Que raut-il raire 7 conseille-nous. - Voici mon avis, reprit Moubdan. cris ton lieutenant Mounzir. roi des Arabes. qui tient sous sa main tous les cavaliers des dserts.. Dis-lui de t'envoyer un certain ngre qu'il a auprs de sa personne. C'est par lui que lu atteindras ton esprance; car les Arabes, et surtout les cavaliers du Hedjaz, sont les hros au combat singulier. Quant tes guerriers, c'est dans les festins seulement qu'ils triomphent. - Mais, dit Cosros, le roi des Arabes est courrouc contre nous, et- CosrOllan a march sur Hira avec une arme semblable la mer tumultueuse; et, depuis ce jour, nous n'avons rien su de cette expdition. - 0 roi, puisses-tu vivre longtemps dans la joie et la scurit, et puisse la honte et les calamits descendre sur tes ennemis 1 Ton chambellan est mort; il a bu la coupe du trpas; et les dbris de son arme nous sont revenus en dsordre; je t'avais cach ce malheur pour ne pas accroitre les soucis que- te donnait ce Patrice. Maintenant la ncessit m'oblige te rv~er l'tat de nos affaires et j'implore du Feu l'accomplis~ment de tes dsirs. - Vnrable pre, s'cria Cosros, saisi <le douleur,

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qo'as-tu dit 1 quel conseil m'as-tu donn? Comment aprs un tel affront pourrai-je envoyer un message Mounzir? Et quand il a fait prir un des plus illu~tres guerriers du royaume, irai-je lui demander de m'envoyer un de ses braves? - C'est notre dernire ressource, dit Monbdan. Mounzir a auprs de lui un cavalier de la tribu d'AbS dont le monde entier ne 'pou rrait fournir le pareil. " L dessus, le vizir redit au roi les dtails qu'il tenait du fils de Nfila . Que Mounzir t'envoie ce ngre, continua-t-il. Peuttre qu'il tuera Batramout et lvera de nos curs l'angoisse qui nous oppresse. Je sais que Mounzir avoue sa faute, se repent et redoute nuit et jour l'effet de ta ven geance. Son vizir Amr est en mon logis, il est venu implorer ta misricorde. L'homme, tu le sais, est sujet faillir. " L'irritation du roi s'tait apaise, les feux de sa c0lre s'taient refroidis Pre vnrable, rpondit-il, je te confie le soin de terminer' cette affaire. Fais-nous venir ce cavalier extraordinaire et promets-lui de notre part tous les biens qu'il peut souhaiter. " Moubdan reprit le chemin de sa demeure, et instruisit de tout le vieil Arabe. Amr, par un message, se bta d'en informer le roi Mounzir. c Ainsi, disait-il la fin de sa lettre, tout est arrang et j'ai russi dans mon entreprise. Mais je me suis port garant qu'Antar tuerait le Patrice et dlivrerait le Roi Juste de ses soucis. J'ai aussi promis que tu partirais surle-champ, et que tu ne rpondrais ma lettre, qu'en meltantle pied l'trier.

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LES AVENTURES D'ANTAR

Celte missive fut confie l'aile d'un oiseau qui l'emporta vers Dira.

VIII

Ce jour-l, Batramout poursuivit devant Cosros le cours de ses triomphes, depuis l'aurore jusqu'au mo- . ment o le soleil se couvrit du manteau de la pleur. Le lendemain,lorsque le PatriCe revint sur le champ de la lutte, le premier champion qui s'offrit lui fut Bahram, gnral flf'S Dilmites, habile guerrier et vif comme le lt:u. C'tait le plus fort soutien du trne de Cosros et le premier des grands de sa cour, par la force et la vaillance, Il tait le frre du chambellan Cosrouan, tu par Antar. S'il n'avait pas affront le chrtien les jours prcdents, c'est que le Roi l'en avait toujours empch; car ce prince craignait pour so~ hros la valeur de l'tranger. Bahram s'avana, bouillant d'ardeur, mont sur un cheval de noble rae. II tait protg par une cuirasse surcharge d'ornements. Un sabre affil, une lance aigu et quat.'e javelines, telles taient ses armes. Les deux rivaux luttrent jusqu'au milieu du jour, soulevant autour d'eux des flots de poussire. Batramout vit qn'i1 avait atTaire -un habile et valeureux guerrier; il redoubla de ruse et de prudence, tremblant que le jour ne finit avant la dfaite de son antagoniste, et que pour lui,mme l'humiliation ne succdt au triomphe. II combattit avec sa lance ~Dorme, priv~e d~ pointe;

FILS DE CHEDDAD

mais quand il vit l'adresse et l'intrpidit de Bahram, il tira du pommeau de la selle une pointe semblable la tte d'un serpent et l'adapta sa lance; puis il fondit avec vigueur sur le Dilmite, esprant le terrifier. !\fais Bahram, prs d'tre atteint par l'arme redoutable. la frappa d'un coup de sabre et la rompit. Le Patrice jeta l'inutile tronon qui lui restait dans la main el d gaIna le Rabre. Aprs un change de coups terribles, les bras des deux champions se lassrAut et leurs mains s'engourdirent. Les Dilmites. tmoins du combat, se flattaient dj que I~ur chef triompherait de l'adorateur des Croix et rendrait le calme au cur de Cosros; mais les deux combattant.'!, longtemps cachs par la poussire, se sparrent la fin du jour, sans draite et sans victoire. accabls de fatigue.

IX

Le roi fit appeler Bahram, lui tmoigna sa satisfaction et lui fit don d'un vtement d'honneur. Puis il lui de"manda: a Que penses-tu de ton adversaire? - Par le Feu! dit Bahram, c'est un incomparable guerrier, jamais je n'ai rencontr son pareil; E't s'il n'avait t le cavalier unique du temps. le hros du sicle. il fOt tomb sous mes coups. La lutte d'aujourd'hui n'a t qu'une pruve pour reconnatre le point ojedois

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LES AVENTURES D'ANTAR

frapper. Demain un de ces javelots mettra un terme son bonheur et dissipera tes angoisses . - Que le Feu te bnisse, dit le Roi, et que ses tincelles pntrent dans tes yeux 1 D II reprit alors le chemin de son palai8, accompagn de Bahram qui tait fier d'avoir manifest sa valeur. De son ct, le Patrice disait ses compagnons: Si le destin n'et encore rserv des jours de vie ce Persan, il ne m'et pas rsist. Pourtant, j'en jure par le Messie et saint Jean-Baptiste, je pouvais le tuer; mais je ne voulais que le vaincre et l'humilier. -0 glaive du Messie, dirent les moines et les prtres, nous veillerons autour de toi cette nuit; nous lirons l'Evangile et nous implorerons en ta faveur le secours de Jsus, fils de Marie, contre le cavalier des Dilmites. C'est ainsi, en effet, qu'ils passrent la nuit, dans leur erreur et leur impit. Mais nous (Musulmans), nons clbrons un Dieu unique, plein de majest. Ils demeurrent flottants entre la crainte et l'esprance jusqu'au moment o se fendit le pan de la robe de l'obscurit, et que brilla la clart du matin. Cosros re~int alors dans l'arne. L'adorateur du Feu et l'adorateur des Croix arrivrent, impatients de se mesurer de nouveau. Les spectateurs taient rangs sur deux lignes et les guerriers cheval leurs postes. La lutte recommena'" comme la veille entre les deux champions dont les curs taient en feu. Les messagers de la mort, piques et javelots, s'entre-croisrent vainement, et la nuit vint sans trouver un vainqueur. - Le lendemain~ nouvelle lutte: le DilOlite et le Chrtien avaient chacun une masse d'armes. La vue de ce qui se passa et rait blanchir les cheveux d'un enfant

FlLS DE CHEDDAD

199

au berceau. Les deux chevaux Curent tus; mais le sort du combat demeura encore indcis. Le roi Cosros tait dans une terrible angoisse;. il savait bien qu'aprs la dfaite de Babram aucun Persan n'oserait affronter le Patrice. Dans son inquitude, il envoya un message au temple de Feu et ordonna aux prtres de Caire des processions autour du temple. de briller des troncs d'alos, et d'implorer en se prosternant le secours de leur Dieu. .Les prtres obirent et furent des impies; mais nous. fermes dans notre foi, nOIlS clbro~ le Dieu unique. Durant cette nuit, les moines et les prtres chrtiens firent .aussi des processions, rcitrent l'vangile devant I(Patrice, et lui prparrent des amulettes avec des croix.

CHAPITRE IV
Antar la cOur de Cosros. - Lutte avec le Patrice chntien. - Une partie de chasse. - Mort d'un traltre. - Rustem, l'athlte du trne. -Le temple du Feu.

Au point du jour Co\Jfos tait sur J'arne avec ses gens; Bahram et Batramout allaient recommencer la Jutte, lorsque le roi Mounzir parut au loin avec son escorte. Devant lui marchait le guerrier vaillant, le hros terrible, Antar, le Pre des Cavaliers, et sa suite cent nobles Arabes, arms d'une longue lance et d'un sabre affil, monts sur des coursiers ~nreux. Sous un voile de poussire, ils arrivaient comme des aigles. A quelque di~tance, Amr, fils de Nfila, et Moubdan les reconnurent, etils marchrent leur rencontre avec les chambellans. On oublia les deux champions pour' observer ceux qui arrivaient.

LES AVENTUREs D'ANUR, FILS DE CHEDDAD lOi

Les deux vizirs abordrent les Arabes. Aprs les salutations, et tandis que la troupe se dirigeait vers Cosros, Moubdan raconta Mounzir ce qu'avait rait le Patrice et ses dernires luttes avec Bahram. Noble seigneur, s'cria Antar, dis -au roi illustre dont on clbre en tous lieux la justice et la gnrosit, dis-lui que j'affronterai dans l'arne le champion des Grecs, celui des Dilmites et tous les cavaliers turu et persans de sa cour'l'et je les disperserai devant ~oi comme le 1011p disperse les brebis. D - A ces mots Moubdan sourit et reconnut Antar. u Et si tu ne remplis pas ta promesse, lui dit-il, si tu ne triomphes pas du cavalier des adorateurs des Croix? - Eh bien r dit le fils de Cheddad, tralnez-moi par les pieds jusqu'au temple du Feu, et que ma chair soit offerte en holocauste l'objet de vos adorations, et qu' partir de ce jour toutes les bouches et tous les livres maudissent les Bni-Abs jusqu' la fin des temps Moubdan, joyeux d'entendre de telles paroles, ne dOl1ta plus qu'Antar ne fllt capable d'accomplir ces exploits. ,

II

Cependant les escadrons persans s'taient rangs en lignes; de tous cts brillaient les sabres et les COttes de mailles, et l'or tincelait aux rayons du soleil.

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LES AVENTURES D'ANTAR

Au premier. rang, les Arabes rencoo\rrent l'esca~ dron des Chevaliers du Brocart, ainsi nomms parce qu'ils taient vtus de brocarlr aux couleurs clatantes ; leurs ttes taient coitTes de turbans surchargs de broderies, et leurs paules ornes de rseaux de perles. Leil Arabe.~ traversrent ensuite les rangs des Aaouira, qui portaient des bracelets d'or garnis de perles et de topazes. Puis ils passrent devant les Couronns, dont l'insigne tait une couronne orne d'hyacinthes et de corail. Alors le roi Mounzir et son escorte mirent pied terre, par respect pour le roi Cosros Anoucbirvan, souverain du monde. Ils se trouvrent bientt au milieu des chambellans, des officiers, des satrapes et des vizirs. Tous les Persans, frapps de la bau~ taille et du terrible aspect d'Antar, fixaient les yeux sur le hros qui observait, avec non moins de surprise, la richesse de leurs costumes. Aussitt que Mounzir fut en prsence du roi de 1 Perse, il se prosterna, rendit hommage et fit des vux pour la dure et la prosprit de l'empire. AiDsi firent les Arabes. Antar mit le genou en terre, et relevant la tte vers Cosros : 0 roi, dit-il, que Dieu t'accorde une longue vie et te conserve sur le trne autant que dureront le jour brillant et la nuit sombre; car tu es la Cba de la gnrosit et le soleil des Persans et de~ Arabe!!. 1) Pendant qu'il parlait, le roi le regardait avec tonnement; puis il interrogea Moubdan qui lui rpondit: Cl C'est ce ngre qui a tu Co~rouall et mis son arme eu droute. Je l'ai appel ta cour pour te dlivrer du Pa\rice; il combat.Lra le champion grec et tous ses

LS

compagnons, et je te jure qIol'il les vai~cra tous dans l'arne, - S'il fait cela, dit Cosros, nous oublierons sa faute pour corbler no" donr, Fai" bon" no;:; htes jusqu' demain j qu'on leur serve en abondanc.e il boirH Ht manger et de m ,r'e deH prsents et des vtements d'honneur. J) Cebzmdant il Munzix' de le re~ vtir d'un khila, et lui dit: l\lunzir c'ent de nDUD qUD Dient prf:rnirH fDute : mais celui qui livait irrit notre cur contre toi a vu nnn retOLnder sa et h: Fen l'a fait prir par vos mains. J) , CC,f parlnf mrfnt le (comble la joie de Mounzir, qui lit des vux pour la longuu durde du rbgI)e son suzerrin.

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III
t;elc:nn,uaI::t Moubdan uulait fairH dl'essnn des tUlDtes, afin les Arabes pussent s'y reposer et prendre quelque ounLture; l'fiais dntar :N:cria Non, certes! j'en jure par Celui qui fait tomber la b1uie bns nuades dorm'~ le, nuit tndbrea, je nu llIangerai pas, je ne goClterai ni repos ni sommeil en p:ly:;qUH ne soi:: IT:esnr avee te Pc,ttice, que je n'aie fait boire la fatale coupe celui qui a troubl le nUr du Roi Juste, D En mme temps, il se remit en selle et se disposa

toi

LES AVENTURES D'ANTAR

combattre. Cosros, inform par Moubdan de la . rsolution d'Antar, s'avana pour lre tmoin de la lutte. Le vizir fit appeler Batramout, et lui dit: Brave Cavalier, nous t'avons accabl de fatigues, et, de son ct, le roi se la~ de retourner si souvent en ce lieu. Il avait rsolu d'envoyer dans le Khoraan pour en faire venir un guerrier digne de toi; car tous tes adversaires ont t des satrapes, des chambellans, des gouverneurs de province, dont pas un n'tait illustre par sa vaillance, except 8ahram, lon dernier champion. Celui-ci mme a eu le dsavantage dans la lutte, et le roi ne veut pas qu'il soit dshonor. Il ne veut pas non plus ta mort, car il t'a pris sur le tjlpis de sa justice, il a tendu sur toi sa protection et sa gnrosit. Et si tu tuais Bahram, l'instant les troupes se rueraient sur toi et te perceraient de leurs lances pour venger la mort de leur chef. Ce !!Ont des soldats grossiers, mchants et entts, que les pa~oles du roi n'arrteraient pas et qui se rvolteraient contre lui. Sache donc qu'aujourd'hui le roi des Arabes, vassal de Cos ros, nos a amen un cavalier qui prtend se mesurer avec toi, et en mme temps avec tous les compagnons qu'il te plaira de t'adjoindre; ce brave jure qu'il vous tuera tous avant le dclin du jour. Apprte-loi cette. nouvelle lutte. Si tu es vainqueur, tu pourras retourner vers ton maltre avec toutes tes richesses et te glorifier de ton triomphe; ce sera ton aernier antagoniste. Ainsi l'a dcid le roi dans sa haute sagesse. - Vizir, vnrable pre, rpondit Batramout transport de joie. je ne suis point inquiet de l'issue de ce combat. Mon me ne redoute aucun guerrier persan

FILS DE CHEDDAD

ni arabe. J'ai sacrifi ma vie an Messie et saint Jeannaptiste, et je ne cherche qu' dlivrer les nations chrtiennes du joug qui pse sur elles. Puisque tel est le dsir du roi, je vous donnerai le spectacle de ma lutte a vec ce dernier champion, je le .revtirai d'un vtemen t de pourpre de son sang, et par sa mort je laisserai le cur de tous 1eR cavaliers remplis de cninle et de res'peet pour le hros de Jsus, fils de Marie. - Eh bien 1 reprit 1" vizir, prends tmoin de ta parole les gens de ta religion, afin que si les calamits l'atteignent, et si tu bois la coupe de la mort, il n'ell revienne au Roi Juste ni reproche ni blme. Il . Aussitt le Patrice fit appeler les prtres et les prit tmoin.

, IV

Antar, qui assistait cette scne, sentait ses entrailles se tordre d'impatience. 1 Es-tu prt? Il dit-il en s'avanant vers l'adorateur de la Croix. Ainsi interpell, le P,atrice lcha les rnes de son cheval et pointa sa lance. Antar fondit sur lui comme un lion, en chantant ces vers :
C'est aujourd'hui que je donnerai la victoire au roi Mounzir, et que je montrerai Cosros ma vigueur et ' ma vaillance. . ,

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LES AVENTURES D'ANTAR

.. Je dmolirai jusqu' la base la colonne des Grecs, et mon sabre affil tranchera la tte de Batramout. li Si tu t'appelles Batramout, les hommes me connaissent sous le nom d'Antar. 1) Ma couleur est celle de la nuit, et ma bravoure est clatante comme le jour. Qui nierait lDes exploits, aussi brillants que le soleil ? J) Ce que je dis, tu en verras aujourd'hui le commentaire ; car je suis le cavalier unique parmi les mortels. .
Il se tut. Le Patrice courait sur lui avec sa lance d'une longueur dmesurtl, dont la pointe resse mblait l'aiguillon du .scorpion. Les deux rivaux se heurtrent: on et dit le choc de deux montagnes. Un frmissement d'admiration courut dans les rlmgs des spectateurs. Antar tait noir comme les tnbres, et ses yeux rouges comme deux clairs. Et le Patrice, grand, gros, la tte enfonce dans les paules, avait la. peau blanche et des yeux bleus qui roulaient dans leurs orbites comme du vif-argent. Ils combattirent quelque temps, ensevelis sous une poussire paisse. Batramout reconnut la supriorit do ngre. Il Allons, se ditil, c'est l'heure de manifester toute ma puissance. J) Et se prcipitant sur l'Arabe, il poussa un grand ai et lui porta un coup furieux. Mais Antar l'vita avec prestesse, frapP/l adroitement la lance de son ennem et la brisa en deux. Puis, au moment o le Patrice, emport dans son lan, passait ct de lui, le fils de

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Cheddad se retourna, et du talon de sa propre lance il frappa son adversaire entre les deux paules avec une telle force, qu'il faillit le dsaronner. Il accompagna ce coup d'un cri terrible; mais, ddaignant de poursuivre Batramout, il le laissa achever sa <;arrire et calmer le trouble de son cur. Les cavaliers tmoins de cette passe taient muets de stupfaction; et Mounzir tressaillit de joie, voyant bien qu'Antar avait pargn son ennemi et n'a.vait pas voulu le tuer. Cosros, non moins mu, reconnut ce coup le ngre pour un hros incomparable, et, dans son admiration, il s'cria: Par la brlure du Feu 1 voil une vaillance dont on s'entretiendra tant que brilleront les aslres du firmament! Et il fit quelques pas en avant pour mieux voir les terribles merveilles de ce combat, dont jamais ses yeux n'avaient contempl le pareil.

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Cependant, la vue des hauts faits d'Antar avait veill la jalousie dans le cur de Bahram, chef des Dilmites. II tait dj plein de res'!entiment contre celui qui l'avait empch de reprendre sa lutte avec le Patrice, et les feux de l'incendie s'taient allums dans son me, en voyant le ngre qui avait tu son frre Cosrouan et fait un tel, massacre des Dilmites. Lorsqu'il s'aperut qu'Antar venait de faire un pas

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LES A VENTURES D' ANT AR

dans le cur de Cosros, son chagrin en fut si vif qu'il perdit entirement la tte et rsolut de tuer les deux champions, afin d'lever sa gloire au-dessus de toutes les gloires. Le tratre attendit le moment o les deux adversaires aux prises se prsenteraient l'un l'autre la coupe du trpas la pointe des lances. Le Patrice, aprs ce qu'il avait VII dE\ la force et de l'adre.'lSe de son antagoniste, se tenait sur ReS gardes, faisait autour de lui des volutions, et cherchait pro_ longer la lutte pour fatiguer Antar. Mais il ne savait pas que le fils de Cheddad tait le cavalier des Arabes des villes et du dsert. On atteignait le milieu du jour; les escadrons frmis saient dans l'attente et l'inquitude, lorsque enfin les deux hros prirent du champ et fondirent l'un sur l'autre comme deux bliers. C'est l'instant que saisit Bahram. Il s'lana l'improviste, brandit un javelot, et le lana contre le meurtrier de son frre. (( A toi 1 )) cria-til d'une voix retentissante. Mais Antar, au plus fort du combat, ne ce.'lSait de promener ses regards autour de lui et d'observer les . cavaliers persans et dilmites; car il se sentait tr.anger, entour d'ennemis et non d'enfants de sa race. 11 avait aperu le mouvement de Bahram et pntr SOli dessein. Et quand le javelot partit des mains du chambellan, alerte et prompt comme l'clair, il saisit le trait au vol, et se retournant vers le Patrice stupfait, il le frappa dans la poitrine avec cette arme, qui sortit tincelante par les vertbres du dos. Et soudain il se prcipita vers Bahram en criant: Lche 1 attends-moi, que je te serve la rcompense des traltres. D

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VI

Lorsque le roi de Perse vit la flonie de son cbambellan, son cur se serra, et il frappa ses mains l'une contre l'autre avec douleur, tremblant pour la vie du valeureux Arabe. Mais, la vue du prodigiellx exploit d'Antar, son me se rassrna, et dans les transports de sa joie : cc Bien frapp, lion noir 1JI s'cria-til. Et aussitt il se prosterna en se tournant dans la direction du temple du Feu j puis, voyant que le jeune guerrier, dlivr du Patrice, courait sur le trattre Dilmite avec la vivacit des flammes de l'incendie: Cl Htez-vous! dit-il li ses officiers. Qu'on l'loigne de Bahram, de peur qu'il ne lui Serve boire la coupe des vengeances, et promettez-lui de notre part tout bien et toute richesse. Il Les chefs et les mirs s'lancent; ils crient contre Bahram, loignent le fils de Cheddad avec mille tmoignages dJ respect et le conduisent devant Cosros. Le prirce l'accueille avec grce, et lui fait revtir aussitt un de ses propres khi las. A ce don, il joint cinq chevaux de main de pure race arabe., avec leurs selles d'or en chasses de perles et de pierreries; puis, s'adressant au vizir: Il Qu'on remette ce brave, dit-il, tous les trsors du Patrice, les pierres prcieuse!!, les jeunes filles esclaves,
II.

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LES AVENTURES D'ANTAR

les diverses litires et toutes les autres richesses envoyes par le roi Csar. Trait~le avec la plus grande di~tinction, et qu'il se prsente demain ma cour afin que je le comble de mes bienfaits. " En ce moment, Antar se tourna vers les compagnons de Batramout : cr S'il est quelqu'un parmi vous, cria-t-il, qui dsire combattre et croiser sa lance contre la mienne, qu'il s'avance 1 D Mais les prtres rpondirent: CI Non, cavalier de l'poque 1 non, par le Messie et la vraie religion 1 il ne nous appartient pas de combattre, les prtres ne sont pas des guerriers. D Et ds ce jour ils partirent, regagnant leur patrie, et pouvant peine ajouter foi leur salut.

VII
Aprs que Cosros eut repris le chemin de son palais, Moubdan instaIJaAntardans un logement superbe, ainsi qae Mounzir et ses cavaliers. On leur servit, dans de grands plats, des viandes savoureuses et des mets de toute sorte. Le roi Mounzir laissait clater sa joie, et flicitait celui qui venait d'lever la gloire des Arabes audessus de celle des Persans. 'Cependant on avait apport les coffres remplis des trsors du roi Csar, et, le repas achev, on les ouvrit sous les yeux des Arabes. Antar fuL bloui la Vl1e de tant de richesses: or, perles et joyaux.

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O sont tes yenx, AbIa? dit-il, pour que tu voies tous les trsors livrs au fils 'de ton oncle' Certes ,le roi Zohir, d:ms tout ce qu'il possde, n'a rien de comparable un seul de ces bijoux. Il On amena bientt les chevaux et les jeuneseselaves grecques. Antar, ce spectacle, ne put contenir sa jGie. li Oh 1 l'heureuse expdition 1 oh 1 l'heureux voyage 1 rptit-i1 en baisant la poitrine et les mains de Moubdan qu'il ne se lassait pas de remercier, et qui il souhaitait tous les bonheurs. C'est de toi seul. mon matre 1 que je tiens tous ces bienfaits. - Illustre cavalier, dit le vizir, c'est peu que cela pour un hros tel que toi; mais ces dons ne viennent pas de nous, c'est le bien du roi Csar que tu as con-' quis par ton sabre et par ta lance. Tu verras bientt . quels sont les prsents du roi de Perse, J) Sur un signe de'Moubdan, les serviteurs disposrent tout dans le meilleur ordre, rangrent les vases et les aiguires, apportrent du vin pur et vieux, dressrent les tables du festin, et servirent Antar, Mounzir et les nobles Arabes de sa s1,lite. Les convives virent taler devant eux des mets excellents, de la viande de mouton et de volaille, des amandes grilles et toutes sortes de ragoo.ls avec du miel, du sucre et des pistaches. Antar fut fort surpris. Et quand le vizir se fut retir pour les laisser libres: Seigneur, dit-il Mounzir. est-ce que les princes mangent chaque jour de tels aliments, ou bien sont-ce des friandises qu'on leur p~pal'e une fois chaque anne? Dns tout cela, je ne vois pas de viande de chameau, et cette nourriture me semble bonne pour des enfants.

ttt

LES A VENTURES D' ANT AR

Mounzir se mit rire. a Que dis-tu l, Pre des Cavaliers? rpondit-i1. Laisse de ct l'ignorance et la grossiret des habitants du dsert, habitus boire le lait des chamelles, et forme-toi aux habitudes des citadins; car te voil aujourd'hui bien avant dans la faveur de ce roi illustre dont l'autorit s'tend sur la terre entire. lt Antar, honteux de son ignorance, se tut, et mangea jusqu' ce qu'il et rassassi sa faim.

VIII
Les mets achevs, on apporta de grands vases plein;; de vin vieux. et les convives, s'abandonnant la joie, ne cess~rent de boire jusqu' une heure avance de la nuit. Les jeunes tilles grecques circulaient autour des convives avec des coupes de cristal. Elles taient vtues d'toffes de diverses couleurs, et leurs visages taient semblables autant de pleines lunes. Elles savaient qu'Antar tait leur maitre et cherchaient lui plaire: chaque fois qu'il se levait et s'asseyait, elles s'empres saient autour de lui; mais Antar Dtl tournait pas la tt\! de leur ct, parce que son cur ne contellaitd'amoul' que pour Abia. Le roi Mounzir, dont le festin avait obscurci les ides, et dont le vin avait quelque peu troubl la raiS(Jn, s'adressant au fils de Cheddad, lui dit:

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D'o vieut, Pre des Cavaliersl que Lu ne Le rjouis point avec tes belles esclaves, et que tu ne laisses pas clater ta joie de la haute faveur o lu es parvenu et de la gloire que tu as acquise? Ton ambition va-t~lIe plus loin encore, ou imagines-tu dans ton pays de plus doux plaisirs que ceux de celte brillante nuit? Allons! laisse-l ta mlancolie. oublie un instant ta demeure et ta famille, et sache apprcier ton bonheur. Te voil au rang des princes, et si les seigneurs de ta tribu te voyaient dans ce moment, tu exciterais leur

envie. D
Ces paroles firent soupirer Antar; des larmes coulrentsur ses joues: il songeait aux lieux o campaient les Bni-Abs. e Maitre, rpondit-il, toute cette flicit n'a aucun . prix mes yeux. Mon me est dans un autre pays; et )a patrie, tu le sais, a la meilleure place dans le cur, surtout quand cette patrie est)e sjour d'un objet aim. Loin de celle qu'il aime, l'homme attend que son image le vienne visiter dans le sommeil, ou qu'une brise J'effleure, soumant du pays de la bien-aime. Le matin, quand le zphir du Hedjaz m'apporte son parrum et sa fraicheur, .. Il est plus doux mon cur que toutes les richesses que j'ai conquises. or, perles et joyaux . Eh 1 qlle m'importe la puissance souveraine de Cos:. ros, si l'image de la bien-aime est loin de mon re-

gard: ..

regrets d'Antar et quel amour il gardait

Par ces vers, )e roi Mounzir connut quels taient les pour AbIa. Il

tU

LES AVENTURES D'ANTAR

changea le sujet de la conversation, et les Arabes s'entreti~reilt encore tort avant dans la nuit, jusqu'au moment o le sortnneil leur fit sentir sa puissance. AlOrs ils s'tendirent terre pour chercher le repos ncessair lIeurs fatigues.

IX
Quand le jour sourilmt parot, Moubdan, suivi d'un groupe de serviteurs, se prsenta devant ses Mtes et s'informa comment ils avaient pass la nuit. (1 Montez flcheval, ajouta-t-il, pour aller saluer le R~. Btez-vous, il est prt partir ponr la chasse, il a dj donn ses ordres pour le repas du retour, et les cavaliets se groupent il ses cts, - Pour moi, ait Antar, je n'ai d'autre dsir que de retourner dans mon pays avec les chamelles Aafir et avec les prsents du grand Roi, de rejoindre ma famille et ma triba, -et de me retrol1ver avee la fille de mon oDcle. - Presente-toi Cosros, dit le vizir. Demande ce que tu souhaites, et ne crains pas'd 'essuyer un refus. - Rjouis-toi, dit aussi Mounzir. Tes dsirs seront satisfaits, et tu he reviendras pas vers ta patrie saDS pousser devant toi les chamelles charges.de richesses et de splendides prsents. D lA-dessus, ils montrent tous cheval et partirent gaimetlt 'pour reJbtlre CostOOs, Le roi de Perse tait

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dj eD marche, prcd des cbieD$ ~t tl~ f~~. Les Arabes, en arrivant, mirent pied terre et ~ p~.,.

ternrent. Antar voulut baiser le pied de Cosros i le prince ne le souffrit point et lui donna sa main. Puis il ordonna aux chambellans d'offrir le meilleur de ses chevaux au vainqueur de Batramout; et, lorsque le hros fut en selle, le Roi le retint son ct, s'informa comment il avait pass la nuit, s'il avait hAte de revoir sa patrie, et l'entretint ainsi familirement durant la marcM. La cavalcade, aprs avoir travers la plaine, on au lieu dsign pour la chasse. C'tait un enclos o personne ne pouvait pntrer, hormis le rai et ceux qll'il aimait. Des gardiens en dfendaient l'entre. tl 6tait plein de btes sauvages. Quand les chasseurs s'V trouvrent, des gazelles et autres animaux prireaL la fuite de toutes parts, des oiJ;eaux s'envolrent. dans toutes les directions: et les cavaliers, sur leurs chevaux rapides, li8 prcipitrent en avant pour attei~ une proie et . oublier les soucis dans les plaisirs de la chasse. Antar p!qua aussi son cheval et se mit avec ardeur la poursuited'uo onagre. Il s'tait dj beaucoup loign dans cette course, ID polissant la ble devant lui. et prenait got ce dYertissement, lorsque tout coup un cavalier fondit sur lui, comme l'oiseau de proie sur le plus faible des volaUl~, et, sans dire un mot, sans pousser un cri, lui I)Ssna lIB eQup d'une massue de fer qu'il maniaitd'un bras vigoareux. Le coup tomba t'ntre les deux paules d'Amar, l'branla et faillit le renverser: A toi, chien du Hedjazl hurla l'assaillant, aprs avoir frapp. Et s'il te resLe encore un soutlle de vie,

lia dispose~toi

LES AVENTURES D'ANTAU

combattre. Car il Caut que je te tue, (, le plus vil des ngres, comme tu as tu mon frre Cosrouan ..

x
Ce cavalier, c'tait Bahram, le eheC des Dilmites. Nous avons dit quelle haine furieuse il avait conue !Ontre le fils de Cheddad. Le roi lui avait dfendu de provoquer Antar, de poursuivre ses dsirs de vengeance, .et d'affronter la vaillance du hros. Mais cette dfense lIe fit qu'accrottre la rage du chambellan. Si ce ngre, dit-il ses compagnons, part d'ici sain t sauC, emportant avec lui ces richesses et ces es... .claves grecques, nous sommes tous deshonors; et pour .moi, de dsespoir je me brlerai dans le temple du ,,'eu. Il . En proie sa fureur et sa jalousie, qui lui troublaient l'esprit, il fit E.'spionner l'objeL de sa haine et parvint le rencontrer seul chasse. . Aprs son effroyable coup de massue, le tratre croyait son ennemi terrass; mais il ne savait pas qu' AnLar tai~ un hros qui triomphait de toutes les trahisons. Quand il le vit rester ferme sur la selle, il tira le sabre pour l'attaquer. Antar, d'abord tourdi, - car le choc avait t rude, - dtourna son cheval pour reprendre ses sens et reconnaUre l'assaillant. Il vit Bahram qui se ruait sur lui le sabre hauL : Ah 1 trattte, ah 1chien 1s'cria-loil avec colre.. Ton

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espoir a t du, 0 le plus vil des mages et des adora.. leurs du Feu 1 Aussitt il l'atteint d'un coup de lance au milieu de la poitrine et lui fait vider les arons ; et la mort des.cend sur Bahram. Ull escadron de Dilmites accourait. Tmoins du sort funeste de leur chef. ils s'lancent detoll~ cts sur le jeune Arabe. el l'attaquent avec des cris terribes. Antar se contente de parer leurs coups; il vite de rpandre le sang des sujets de Cosros. Mais quand il voil sa vie srieusement menace, sa fureur l'em ... porte, et il commence prodiguer les COUpA de sabre et les coups de lance, dcid massacrer jusqu'au dernier des assaillants. Mais voici que survient Je roi lui-mme, entour de ses chambellans et de ses officiers qui brandissent leurs armes en criant contre les Dilmites. A la vue du souverain, le fils de Cheddad retient son bras prt frapper, t>t les Dilmites s'arrtent 0 roi, disent-ils, ce 'Bdouin a tratreusement attaqu nolre che~ et l'a tu. Il faut qu'il prisse par nos mains. - Vons mentez, troupe de lches, leur crie Moubdan. Votre chef tait un sot et un orgueilleux. Il s'est montr violenl et injuste l'gard d'un tranger qu'il ent dO. re~pecler et honorer. Et si Antar lui a Ol la vie, il a bien fait. il n'est poinl sorti dfl SOli droit. Interrog par Cosros, Antar lui fit connattre ce qui s'tait pass. t;osros, qui connaissait a,:sez la brutalit de Bahram et de. ses compagnons, ne douta pas de la sincrit de l'Arabe. Il donna J'ordre aux chambellans et aux satrapes de faire avancer les Dilmites dix par..
. .1

lia

LES A VENTURES D'ANTAR

dix pOOl' aVoir la tte tra)}che. Mais 18 fUs de Cheddad mit pied terre. baisa l'Lrier du Roi. ct implora l'eUT grce: 0 Roi. pardonne-leur; te p3rdon convient ta grande me. Je bai~ ta main gnreuse et te f'upplie d'oublier leur mau\laiseaction. Je suis prs de r&olJtUer en mon pays. puis(IUe mes esprances sont combldes, et je veux qu'aprs mon dpart, il ne reste de moi dans cette contre qae de bons souvenirs. 1) Cosros, touch de ces nobles senments, accueillit ta prire d'Antar, oublia sa colre et renvoya les Dilmites. Pui!!! il reprit le cours de la chasse jusqu'au moment o la lIuit donna le signal du dpart.

XI

Le lendemain, le roi de Perse, suivi des grands de

'sa cour, de Mounzir et des Arabes, entra dans un magnifique jardin qu'il avait derrire le palais. Ce jardin renfermait des arbres fruitiers, runis de toutes les parties du monde. Au milieu s'levait un pavillon 911per qui 'montait jusqu'aux nue!!. C'est l que vinrent se reposer le roi et sa suite. Les serv.iteurs l'avaient couvert de tapis et orn d'une foule de merveilles. Cosros s'a!I8t et prit Antar son cOt, le reste de sa suite se.raogeaauprs d'eux. Les esclaves servirent un riche festin, et les convives tendirent leurs mains vers

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Jee plats. Le roi ngligeait les seigooltFS pt'trsms pour servir les meilleurs morceaux au vainqueur de Batramout et l'entretenir avec bont. 011 apporta bientt du vin plus limpide que le zphir, un vin qui gurissait toutes les maladies : les prtres l'avaient prpar et laiss vieillir, pour la rCQPfortation des mes, l'abri des variations des saisons. Chacun se livrait la joie. Mais l'mir Antar tait lcomme dans une prison et dormait sous' l'aspect d'un homme veill; il songeait sa lointaine patrie. C&o pendant le roi de Perse ne cessait de causer familire- . ment avec lui, et de le questionner sur son pays et les causes de son voyage. Antar lui conta la conduite de son oncle et toutes les peines qu'il avait lui-mme prouves. Il rptait souvent le nom d'Abia et ne cachait pas l'tat de son cur perdu d'amour Allons, Antar, dit Mounzir, De parle plus de tes regrets. Songe plutt remplir et vider ces coupes de vin pur. Dis-nous des vers, chante, rejouis-toi, remercie ce prince gnreux qui t'a eombl de ses faveurs... ltcoule les chansons de ces oiseaux qui volent joyeux sur les arbres du jardin. . - Oui, rpondit Antar, mais malgr moi mon eur s'happe et retourne aux lieux de ma naissance Puis, s'adres~ant au roi, il improvisa ces vers :
(C Monme n'e!!t plus sensible la douceur de ce vieux vin, et les regrets me tourmentent. D Mes paupires veillent, ulcres, et laissent cbap~ pet' des larmes amres. D La voix d'une sirne a: enchatn mon cur, moa cur est. plein de trouble.

ltO

LES A VENTURES D' ANT AR

1 Sur la terre du Hedjaz sont les tentes de ma tribu, si loin de m~i i Et dans ces tentes habite une houri prompte rabattre son voile. 1 Sous ce voile, ses yeux brilll3nt, semlllables deux carquois plein~de Oche~. Il Ses cheveux sonL noirs comme la nuit, sa taille dloite comme une lance de Semher. Il 0 fille de Malec 1 mes envieux se sont rjouis de mon dpart, et maintenant ils peuvent au moins veiller el dormir sans craintes. 1 li Sllr ma route, j'ai eu de ces aventures dont le rcit ferait blanchir les enfants au berceau. M,ais aprs les souCis est venue la joie. Me voici auprs d'un roi qu'aucune langue ne louerait dignement, D'un princp. qui commande toutes les tribus et dont la fortune est l'esclave. Le soleil le couronne de ses rayons, les tnbres ne sauraient voiler l'clat de son mrite. 1) Les hommes sont des corps; il est l'me qui entretient la vic d~ns leurs muscles et leurs articulations. 0 l'unique des hommesl puilises-tu vivre longtemps, aussi longwmps que gmira la colomlle.

Cosros couta ces vers et applaudit a,'ec admiration; car il aimait la posie arabe. CI 0 Absien 1 dit-il, L'eudS-je dllnn tout ce que je possde, ce serait peu encore; Illes dons priront, il n'eu restera rien un jour, et tes vers feront vivre ma gloire jusqu' la fin des temps. Mais parle, exprime tes . dsirs, demande ce qui peut te satisfaire, afin que DOWi

_~:.'.i.'..!.:

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Ul

comblions tes souhaits et que nous payions au moins une partie de notre dette. 1) Antar rpondit: (1 Puisque la fortune s'est montre gnreuse et m'a conduit auprfl de toi, roi plein de justice et de mul.ificence, l'esclave dliera sa langue. il parlera et osera demander ce qui le rendra le plu~ riche des hommes; car lorsque je serai de retour auprs des miens, je les comblerai de tes bie.llfaits, et ta libralit me permettra d'l'btenir ma cousine. Je veux en l'honneur d'Abia donner un festin dont elle puisse se glorifiel', et dont le .bruit se rpande en gypte, en Syrie et jusque dans J'Irac. Je veux lui faire honneur II' jonr dn mariage, et ce que je dsire, c'est que tu me donnes ta conronne royale pour orner son froilt dans la nuit des ~oces. Je sais qu'en faisant une telle demande je dpasse les lois de la, politesse; mais ton indulgence pardonnera la grossiret d'un Arabe ignorant, .Cosros sourit: Par les astres clatants du jour et de la nuit! dit-il, tu t'es content de bien peu, Antar. Il Il dit, et donne en sa langue des ordres un des chambellans. Celuici sort et revient, l'instant d'aprs, suivi de quatre serviteurs qui portent une litire en forme de coupole d'or et d'argent, orne au sommet d'un fallcon d'or dont les yeux sont deux rubis et les pieds deux meraudes, et qui vaut lui seul le royaume de Csar. CI Prends cette litire pour ta cousine, dit le roi au fils de Cheddad, et qu'elle lui serve dans ses voyages. Prends celte couronne dont elle se parera III jour des noces, et dont elle se glorifiera au-desslls de toutes les

III

LES AVENTURES D'AN,TAR

,femmes. Reois enfin ce bandeau de pierreries. En mme temps, Cosros ta sa couronne et SOQ riche bandeau. Il fit encore apporter deux ~endides vtements, l'un appel la Moiti du Monde, et l'autre nomm Tableau de l'Inauguration, sur lequel Ol'l voyait mille espces d'oiseaux .brods cn or; il les donna tous deu.x Antar, et y joignit des colliers ,de diverses ft>rmes, des bracelets, des anneaux de jambe en iJr, en perles et ell gemmes choisies. e Parle, ajouta-t..jl, s'il reste un .dsir au food de tou our. Antar, stupfait la vue de tant de merveilles, se rprostema, baisa plusieurs fois la terre, et s'cria: a 0 mon maltre 1 qlJelles paroles ma langue trou~ mt-elle pour te remercier? L'esclave se tait; il n~a plus d'autre souhait former que celui du retour dans sa .patrie. Le roi se tourna vers son vizir et lui dit: ft Tu as entendu. Tu veilleras son dpart, -et cela 80118 trois joUrs; et cependant, qu'il ne quitte ,point nos ttats sans retourner ici et venir prenclre ooog.de tlGus. - Il.suffit,. rpondit Mollbdan.

XII

Les gnreux bienfaits du roi ne manqurent point d'exciter J'envie des ennemis d'Antar et d'enfler lear cur de rage.

FILS DE CHEDDAD

Il '! avait eo ce moment la cour unlutleur iatrpide et robuste. nomm Rustem. C'tait le gant le plus extraordinaire la Perse; il avait dfi et vaineo tous les lutteurs du royaume. Riche en esclaves et eA biens de toute sorte, il menait la plus douce eX:isAew:e Iluprs de Cosros, qui le choyait et sal.isfaisait le moindre de ses eapriees. C't',st Rustem qu'eurentl'~cours ls e~ d'Antar, esprant qu'une lutte entre ~es deul braves se t~rmi oerait par la mort de l'Arabe. Ils veillrent la jalousie de l'Athlte du trne, ainsi qu'ils l'ilppelaient,et le harcelrent si bien qu'il s'l.n~ comme un Uon dan$ le jardin du palai~, pntra clans le pavillou u s'~bevait le festin. et, sans autre formalit. se prsenta devant le roi. Que dsires-tu? lui dit gracieusement CosrQ$. Parle, lutteur incomparable, le premier atblte du temps. - ,Seigneur, rpliqua Rustem, si j'wis pour toi le premier athlte de l'poque, si tu e!ItJmais rellement ma valeur et ma force, allrais-tu le\l plQ$ haut que moi ce ngre du dsert? Tu en as fait tAo favQn;et moi, le lutteur du trne, tu ne m'as pas honor de ton regard, tu m'as trait comme le dernier des hommes. Et pourtant quelles qualits si merveilleuses a donc mODtr ce ngre pour obtenir de ta fa veur tant de richesses et de bienfaits? Il Tandis que Rustem parlait. Antar le regardait avec curiosit, entendant ses paroIes, mais o'en pouvant pntrer le sens; car le lutteur se servait d.e la langue deS Dilmites. a 0 Roi 1 contia Rustem, permets qu'il vieolle mtter avee moi, l'illstant, devants nobles seignallN,

Il'

LES A VENTURES D' ANT AR

et soyez tous juges entre nous; sinon, cette massue dispersera sa cervelle, et ne lui laissera point la peine de retourner parmi ces voleurs d'Arabes a vec tous ses trsors. " Cosros prit la parole et dit : .. Ir Crois-moi, Rustem, renonce ts projets et prends garde que la jalousie ne soit la cause de ta perte. Passe ta vie ma cour dans la joie et les divedssements. Ne t'attaque pas celui-ci, qui ne ressemble gure ceux avec qui tu t'es dj mesur. Ce n'est point un homme, c'est un lion terrible. tcoul.A mes conseils, gagne plutt son amiti, sans quoi prends garde d'prouver de sa part ce que tu n'es point capable de supporter. Il . Ces sages paroles ne firent qu'exasprer la rage dn Dilmite. Par la clart du soleil et la noirceur de la nuit! s'cria-t-il, j'en fais le serment, je ne mangerai plus dans ton palais et n'obirai plus tes ordres, que je u'aie lutt avec celui que tu nommes un lion terrible. et que je ne t'aie fait voir qui de lui ou de moi est le vritable lion. D

XIII

Le roi de Perse se tourna du ct d'Antar: Pre des Cavaliers, lui dit-il, sais-tu ce que de-

mande celuil ? - Non, seigneur, rpondit le jeune homme, je' ne connais pas sa langue el n'enl.Ands rien ses paroles.

FILS DE CHEDD,AD

J vois seulement qu!iI a un corps de gant et UDe tte grosse comme celle d'un chameau. Explique-moi ce qu'il dit, et s'il souhaite de moi quelque chose, me voici prt le satisfaire. - Sache donc, reprit Cosros, qu'il n'est venu que pour demander lutter contre toi. - Cet homme, demanda Antar, n'est-il point un de tes gens? - Si vraiment, et j'ai voulu le dissuader: mais il persiste dans son enttement. - Par Dien! seigneur, je ne voudrais point lui faire de mal; ma main et mon cur s'y refusent, cause de tes bienfaits. Et si je dis cela. ce n'est pas qu'il m'inspire le moindre etT1'oi, ni que je craigne de succomber dans la luUe. Mais ce que je redoute, c'est que les Arabes n'attribuent ma conduite un mauvais caractre, et ne se disent: (( Antar a t reu par Cosros, il J) a accept son hospitalit, il a l combl de ses bienfaits; et puis, en sa prsence, il a tu un des siens. J) - Eh quoi 1 Pre des Cavaliers, dit le roi avec surprise, si tu luttes avec lui, penses-tu donc le tuer? . - Oui, seigneur, rpondit le fils de Cheddad. Sans doute, dans la luite, il convient d'observer les rgles de la politesse et de la loyaut; mais il afl'ive souvent, quand l~un des rivaux a le dessous, qu'il se met en fureur et accable d'injures son adversaire, celui-ci s'irrite, perd patience et le tue. Ces paroles portrent le trouble dans l'me de Cosros; il s'adressa Rustem et lui rpta ce qu'avait dit Antar. t3.
1)

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fi tcoute...moi donc, ~jodta~t-i1. et pnta..toi det'. taqer lui. Mais Buslf.>m ~liqua : Il faut absolument que je me batte avec.ce ngN. - Eh bien! dit le roi Lransport ,de colre. dpouille tes vtements, .prpare-toi, jev.s le prier de 1& satisfaire. Et n'en doute pas, ,il te tuera. ear je lui abandonne ton sang. 1) Bustem obit et mit DU ses bras nerveux 'et .ses paules semblables des rocbers.it le roi, ,8~acbessaDt

Antar: Va, dit-il, Jutte avec lui, 0 Pne des cavaliers; et

s'ilt'injurie., tue-le, eL n'aie aueUll 80uci de ,sa mort. Je t'en dclar:' d':i\'li Dnocent. _ . Aussitt le hros marcha vers Bustem, qui:Se .of.ail. comme un pont et bouillait de fureur. lise 'prcipita sur l'atblte et l'embrassa d'une treinte, dont la liIiJueur fit co.oo.altre li Bustem qU~Otar tait 1IieD le Hou terrible.Bustem voulut le Npousser, mais ,il, 18 iroIWa inbranlable comme une montagne, immuable comme le DestiD.II se repnJ,it .alors, '{(uaod le rep8llair tait vain. , . Antar le souleva du sol par la force de ses bras, le . tint .su~peodu etmme le moineau daD8la serre .du faUCItP .II voulait, a:pendant, le reposer terrea\I8C douceur 8.t sans aucun mal; mais Ruslem,sollS le poids .de J'humiliation qui l'atteignait en face du roiei des courtisans, se dbattit pOW' eha Jlpel' cette treinte. Fou de rage en voyant l'inuLilitde-ses elforlS, il ferma le. poing et eD 'assna UD coup eft"royabJe SQI"\ la tempe de sonvaioqueur. A cette attaque, Antar frmit de colre, rien -Q'tSplai\

JIU.

!l'ILS DE CHEDDAD

son courroux. Rapide comme la foudre, il frappa Rustem contre terre, broya ses os et fit entrer sa longueur dans sa largeur. Rustem rendit l'instant le dernier soupir, et les serviteurs emportrent &Gn .cadavre. On le mit dans une bire d'airain et on le porta au temple du Feu. G Je lui avais dfendu de lutter, dit le roi. Il n'a point voulu m'obir: sans doute son heure tait venue. lt Chacun reprit sa gaiet; on revint aux plaisirs un instant interrompus; le Yin circula dans les coupes et les soucis senvolrent. . .Le jour fini, on se retira. Ltls familiers du roi l'eslaient seuls auprs de lui. Mounzir fit un sigoo Antar qui se leva et prit oon8 de Cosros, en lui souhaitant IID Ieng rgne. Ils retournrent ealeor logis, p~s de serviteurs qui portaient les prsents du roi de Perse. Lorsque Aotar voult.t joindre ces nouveaux dORS aux trsel'fl de Ct$sar, il trouve ceux ci "ort augments. IlD'o vient cela? dit-il aux jeunes filles grecques qtti s'empressaient le servir. - C~est le roi, rpondirent..elles, qui t'enVf>e ces'richesses; ce sont les dpouilles de ce lutteur que tu as ttM dans le jardin. - S'il en est ainsi, dit Anlar, qu'on m'amne tous les lutteurs duroyallme, afin que je les tue et devienne maltre de leurs biens

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LES AVENTURES D'ANTAR

XIV

Le lendemain, quand Dieu versa la lumire sur le Inonde, Moubdan vint prendre Antar et Mounzir pour les conduire au palais Seigneur, dit le fils de Cheddad au vizir persan, pour mettre le comble tes bonts, je voudrais que tu me fisses visiter les temples du Feu, afin que je voie c.omment on y adore votre Dieu, et que je puisse mon retour en faire le rcit aux hommes de ma tribu. - Oui, rpondit Moubdan; mais il faut auparavant que tu purifies ton me et la disposes cette visite. - Sois sans. crainte, rpliqua Antar, je n'entrerai dans le temple qu'avec un cur pur. Ne saisje pas que le feu a t cr par Dieu, le souverain Seigneur, pour la cuisson de nos aliments? Ces paroles firent sourire Moubdan. Sans plus attendre, il conduisit son hte ail grand temple I., Antar vit des hommes nus, v tus seulement de caleons courts, debout la porte; et plus loin d'autres personnes qui attisaient le feu avec des barres de fer et qui rcitaient les prires des Mages. Le grand-prtre, assis devant un feu de bois d'alo'l, psalmodiait en balanant la tte et se prosternait devant le brasier. Mais moi et vous, nobles seigneurs qui coutez ce rcit, nous clbrons le Dieu unique, seul objet de nos adorations.

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Moubdan se prosterna aussi devant le Feu, avec son escorta; et, lorsqu'il releva la tte, il se tourna vers Antar et lui dit: Pre des Cavaliers, rends, comme nous, tes hommage!! au Fen, afin qu'il te protge contre les embtiches de tes ennemis. - Mon maUre, rpondit Antar, comment pourrionsnous avoir dans nos pays un feu semblable au vtre? Vous l'entretenez avec de l'alos, de l'ambre gris et des parfums; il lance des tincelles et rpand une fome odorante plus agrable que le musc. Mais nous, oousne brlons que ne la fiente de chamflau, de la bouse de vache et de mauvaises broussailles, dont la fume trouble la cervelle et aveugle les yeux . Moubdan sourit et ne clouta plus du ferme attachement d'Antar au culte des idoles.

IV

Aprs leur sortie du temple, le vizir conduisit le jeune guerrier dans la salle o l'on conservait les trsors do roi de Perse. Et l, devant des mrveilles capables cl't'blooir les regards: a Pui~e ton gr dans ces richesses, dit-il au fils de Cheddad. - Je n'ai plus rien dsirer, rpondit le hros. Le ro m'a combl de ses don~. Mais pour t'obir, je pren-

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LES AVENTURES D'ANTAR FILS DE CHEDDAD

drai ces trois colliers de perles, afin d'en parer la 11lle de mon oncle .0 Moubban lui montra encore une tente dont les rois de la terre ne possdaient pas la pareille. Elle faiwt la charge de quarante chameaux. Elle avait d'abord appartenu Cheddad, fils d'Ad; elle passa ensuite Pharaon, le maltre des Pyramides, puis Nemrod, fils de Chanaan ; enfin, de roi en roi, elle vint en la posses."ion de Csar, qui, cette poque. se partageait avec Cosros l'empire du monde. L'Euphrate sparait lUrs royaume!!: le roi Csar gouvernait les Francs et tOlites les tribus chrtiennes: f :osros commandait aux Arabes et aux Persans adorateurs du Feu. Chaque anne, Csar envoyait au roi de Perse un riche trj~ut. Une fois, il vint en personne Mdain, et, parmi les merveilles qui l'accompagnaient, la plut; mervei\1euse tait cette tente dont il fit don Cosros. Ce prince la 6t dres.c;er hors de la ville et vil .avec surprise quelle vaste lelidue de terra!n elle couvrait. Elle tait d'ailleurs richement brode d'or et d'argent, orne d'meraudes el de grosses perles. Aprs que chacun l'eut admire, le roi la fit porter dans son trsor o elle resta jusqu'au jour de la visite d'Antar. Quel beau logis ce serail l, s'cria le fils de Ched dad, pour recevoir ma bien-aime le jour du rpariagel Moubdan sourit, et, l'instant, il donna l'ordre aUl serviteurs de porler cette tente chez le glorieux guerrier. Ensuite le vizir et les Arabes se rendirent dans la saUe d'aQdience, o Cosros les reut avec sa bont ordinaire.

CHAPITRE V
ll'eJfrMntre inattendue. - MsaTClltures dup", d'Iohla.-Le ch_ aur de jeneaflltes. - Les Dp'ats. - ComaeDt les ,1k!ni-8 ..ecueilleat leur hMos.

Lol'lqlle las mis jours fix. par Coerds furent Kou14b, 'Antar demanda la permission de retourner ,vers & tribu. JlOIlllZir. fit -anMi eODoaitre au Roi Juste le violent dsir qu'il prouvait de rejoindre les siens. Coil'Os autorisa lion dpart, aprs lui avoir largement tmoign sa lillrali t. Le quatrime jour, les serviteurs sortirent les cotrres, amenrent les btes de somme, et disposrent tout pour Je ver. Enfin btar se mil en route pour rega(PIDer la terre de Chrebba et les demeures de ceux qu'il aimaiL. Le roi Mouozir chevauchait son ct. Ils trayersrt les dserts, et, pour charmer'les eonuis du chemin, ils vidaient ensemble maintes aoapes, cban-

t3t

LES AVENTURES D'ANTAR

taient des posies et s'entretenaient de toutes choseS'. Ils parvinrent ainsi sur le territoire d'Hira, et furent accueillis par les fils du roi et une escorte de cavaliers qui vinrent leur rencontre, enseignes dployes, drapeaux au vent. Mounzir reut Antar dans son propre pa\:lis, et lui offrit un festin splendide. Le hros absien demeura troi~ jours dans la ville d'Hira, combl d'honneurs el de bienfaits; puis il voulut partir. Le gnreux prince lui donna mille chamelles Aafir, cinq cenls chameaux chargs des richesses de l'Irac, et cinquante chevaux de race avec leurs harnachements. Il joignit cela cent esclaves des deux sexes, dont le chef se nommait Hemmam, le Pre de la Morl. Quand tout fut prt: Pre des Cavaliers, dit Mounzir, je crains que tu n'aies pas assez de gens' pour protger ton voyage et te conduire en ton pays. - Quoi 1 s'cria le fils de Cheddad, un IDIerrier tel qu'Antar a~t-il besoin de dfenseurs? Par Dieu 1 quand mme les montagnes se rueraient sur moi sous la figure humaine, je saurais bien m'en dfendre et les repousser. 1) Mounzir l'embrassa et lui fit ses adieux; il voulait l'accompagner quelque distance, mais Antar ne le souffrit point. Le hros partit travers les plaines et les collines. et devant" lui les eslaves pous.;;aient les chameaux chargs de ses tr!;ors, Il brlait de fuir l'Irae et d'atteindre le Hedjaz; il avanait, aspirant les bouffes de vent et cherchant y retrouver quelque parfum venu de la terre de Chrebba,

LS DE CHEDDAD

Il

Un jour, la caravanfl parvint dans un lieu plein de sources, IOllt verdoyant de gazon, couvert d'arbres et de planles, o les btes sauvages paissaient en libert. En arrivant, les t'sclaves aperurenl cinq ngres qui avaient fait halte, avec une litire de femme surmonte d'un croissant d'or. Dans cette litire, une personne pleurait et w lamentait : Il Ah! vils psclaves 1... disaitelle. O sont tes yeux, Antar, pour que tu voies mon infortune' Il Le fils de Cheddad arrivait en cet instant; il entendit ces paroles. Surpris, troubl, il s'avance et, s'adressant aux ngres : CI Malhpur vous! leur dit-il. A qui appartiennent ces tentes? Qui est celui qui se propose de camper en ce lieu? et quelle est cette jeune personne qui pleure, soupire et appelle Antar? 1) L'un des ngres rpond : Il Que te faut .. j( ? de qnoi te mles-tu? Ne fais pas le fier, ou prends garde ta vie. Poursuis ton chemin, passe au large dans les dgerts, avant que Taricat-ezZman te dcouvre, s'empare de toi, te dpouille de tes armes et de ton cheval. A ces mots, le cur d'Antar bondit dans sa poitrine. Il tire le sabre et va fondre sur le!i ngres, lorsque la

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LES AVENTURES D'ANTAR

personne qui pleurait lve les voiles de la litire, montre ~on visage plus beau que la pleine lune e~ s'crie: Ah! fils de l'oncle 1 tu e~ donc au nombre des vivants! et moi, infortune, je suis entre les mains des enllemis "'. 1) Elle saule terre, veut marcher et" s'attacher aux triers d'Antar; mais, sous le poids de son motion, elle tombe et s'vanouit. Antar a reconnu sa cousine Abia . Eh quoi 1 fille de l'oncle 1 s'crie-t-i1. qll81 destin t'a ICODduite en ces dserts? Il veut. mettre pied terre pour la soutenir; mais les cinq ngres se jettent devant lui en pous.o;ant de grandes clameurs. Le jeune guerrier lche les rnes et fond slir eux,la lance en avant. Le premier qu'il atteint a la poitrine traversel le second reoit la pointe dans le flanc. A la vue da si terribles coups, les tro is survivants se jettent la face contre terre. Alltar les pargne, car son cur s'est amolli en voyant le triste tat d'Abia, et il est impatient de savoir comment elle se trouve livre ces ngre-;, et comment ils l'ont C0Ildite en ce lieu, si loin des campements de sa tribu.

III
Or la cause de cetle rencontre tait une aventure

* Jeu de mots assez malencontreusement plac:


Fi tidodi 'l-ahya, au nombre dei vivants; Fi _;aili 'Hida. entre les maiDs des ennemis.

FILS

DE

C HEDDAD

*onnante, que nous _us proposons 'tif! 'racon_le mieux possible. pOlIt' en re"- vos oreiHes. Sachez,done, nobles seigneurs, que lorsque Chibouh 'se sauva des terres des Bni-Chiban. il tait persuad qu'Antar avaitreoou le d(l!rnier soupir et reposait dans la mort. Il traversa te!! sert~ et enfin, prs d'expirer de douleur et de fatigue, il -parvint aux demeoresdeB B/II-Abs. Dallflona la merl d'Antar, se dcouvrit la tte et dchira ses vlements. Aassitlltde tous Cts s'lvent des lamentations et ratentissent des cris de dsespoir. On mloure le trisle messager, on l'interroge. Il conIe comment il a lai. soufrl\e dans le dsert, foul SOllS les pieds des chevAux, l'heure mme o le hros avait atteint Je but de son voyage et ramenait les chamelles qu'il avait conquises. Il dit comment le malheureux guerrier avait lutt jusqu'au momeRt o, son cheval s'tant abattu, il fut accabl par le nombre et tomba sous le:'l longues lances et les sabres tranchants. Il Je J'ai laiss, dit-il en achevant, tendu, roul dans la poussire, sa destine tait accomplie. ) A ce rcit, les lugubres gmissements redoublent. Le bruit de ce trpas funeste parcourt toute la tribu. Cheddad, e~ l'apprenant, dchire ses habits et coupe les cordes de ses tentes. Ainsi font son frre Zakmet, ses compagnons, ses amis et les fils du roi Zohir. Le lendemain, tous ces guerriers amigs viennent ensemble ~teT Cheddad. A leur vue, ses larmes coulent av.ec pkts d'abondance, et chacun pleure avec lui, sous le poids d'Illine douleur que le c~r d'aucun homme n'avait encore ressentie. Le prince Malic se rend aux laJtes'du l'Oit sonpFe, eUui appreadla mort d~Antar.

1311

LES A VENT URES 0' ANTAR

Zohir frappe ses mains l'one contre l'autre, et ses yeux se baignent de pleurs. Il envoie querir Chiboub et apprend de sa bonche les dtails de ce funeste vnement. a 0 roi, dit le fils de la ngresse, Abia et son pre ont t bien ratais Antar et aux Bni-Abs, et ce malheur retombe sur notre tte, tOll~. D Le roi s'enquiert de Malec, pre d'AbIa, il veut le . punir de !>il perfidie. Mais on lui rpond : Malec et son fils Amr sont partis, ne lai!;S8nt que les femmes dans leurs tentes. Malec a prouv ce qu'homme n'prouva jamais: sa fille Abia a dchir les voiles de la pudeur; les cheveux pars, au milieu de ses compagnes, elle ne cesse de pleurer et de se frapper le visage, au point que les roses de ses joues sont devenues semblables aux fleurs du grenadier, et tous les assistant.~ sont stupfaits de sa conduite. "

IV

En effet, lorsque Antar s'loigna de la tribu et partit la conqute des chamelles Aafir, le pre et le frre d'AbIa furent en butte aux propos des grands et des petits. Quand le fils du roi ZoMir ou quelqu'un des amis d'Antar les rencontrait, il les accablait d'injures et de maldictions. . Ah 1 disail.-i1, vous avez env9y le dfenseur des

FILS DE CHEDDAD

BniAbs dans les mers du danger, et vous nous avez lajsss exposs aux rhazias ne'l Arabesc Mais, par Lat et Ozza 1si notre cavalier boiL la coupe de la mort, votre vie paiera la siennfl. CheJdad ne traitait pas mieux son frre; il s'tait spar de lui et ne lui adrs~ai~ plus la pamle, ou, s'il l'abordait, c'tait anss! pour le maudire et l'injurier.' Aiusi malmen, MillfC se ddda quiuer le camp avec Hon fils, pour aller cCJiJI'ir les plames et les valles, il l'ahri de l'humiliation et de nn:mlte. Quinze cavaliers le suivirenl, espr"nt trover drillS les dserts quelque occasion de pillage. On tait au plus fort de l't, la chaleur tait accablante. Le manque d'ea.u les suspritc non Icin du territoire des Bni-Kellana. Durant uno jOilriie emire, la semoum souma sur eux. Le sOleil gr!llait la terre, les pierres flambaient, eL devant eux s'tendait le d'!ert aride. Une soi arente brlait leurs gusiers... pa,; UDe guttf' d'eau! Cependant entre dex colHoes nue,,;, ils aperurent cheval et dt:scend:; dans eelle gorge, Pent-tre y trouveras-ln quelque source; sans quoi, nOus allons tous prir en ce lieu. ') Amr obit, il s'avance, et voici qne dam le vallon il dcouvre des pturages bleu arross, un sul tapi~s du:; . fleur", des n!'hres sur les branches desquels les oiseaux gloriHaient Dii'u, et, pt~ de l, une tentf' de poil de chameau, renire de laquelle il voit \.in cheval tout quip ;"t une lance fiche en terre, Amr s'arrte qelque distnce de la tente; il en

lm vallon creux; Mon fils, dit Malec au frre d'AbIa, pousse

tOIl.

us LES AVENTURES D'ANTAR v:oit sortir une vieille femme aux longs cheWDX bl'anes,
la figure large eom~e la face d'une goule. Elle aper.oit l'Arabe et s'crie: CI Malheur toi! quel dessein, t.'amne 4?1l ce lien 7 Pourquoi L'arrtell-tu tUprs (la la demellre du. lion .oourrou, 6 fil:! des mille coruar&? - Mre des Cavaliers, rpond le fils Malec, c'est.l'ar cleur da la soir qui m'a conduit en ce vallon, et l'espoir d'y trouver me dsaltrer. Mais vous-mllles, qui etesvous? et comment s vous venus camper eo cet endroit cart 1 - Quant notre famille, rplique la vieine, nous sommes de la tribu des Bni-Kenana, les fidles observateurs de la roi jure. Et quant notre sjour en ce lieu, o habiteraient Jes lions, sinon dans les antres, au milieu des gorges et des ravins? ) Tandis que Amr et la vieille changeaient ces mots, un jeune homme parut J'entre de la tente; il tait long et large, taill comme un lphant. avec une tte norme et des membrei solide!!; l'intrpidit briltaiL dans ses yeux et la fiert clatait dans sa dmarche. Ce Doble cavalier se nommait Ouakid, fils de Mou34", le KeDamen; brouili a vec sa tribu, il s'tait venu fiar dans ce dserL Lorsque, sortant de la lente, il vit UB tranger parler sa mre, ses yeux lancrent des tincelles, et d'une voix fendre les rochers : Malheur toi 1cria-t-il au fils de Malec. Qui es-tu, homme ou diable? parle, hte-toi, avant que je te serve boire la coupe fatale, - Jeune homme, dit Amr irrit rie ces parales, sois poli quand tu parlei aux nobles cauliers. Je &lS d~ la

FILS DE CUIDDAD

tribu des gnreux Bni-Ab!, tllvalk!rs du Destin el de la Mort. - Tais-toi, fils des mille cornards, race d'impudicit! s'cria Ouakid. Est--ce moi qu'on adresse de tels discours? Par Lat etOzza! c'e~t une misrable tribu que celle dont tu as prononc le nom, et les Arltb~~ que tu vantes ne mritent que des coups de sabre. N'e8t-ce pas l'OUS, mprisables Absiens, qui reconnaissez leS enfants de l'adultre et les associez votre noblesse? Quel honneur vous reste-t-il aprs cela? de quelle noblesse vous glorifierez-vous? Allons, mets pied terre, sois avili. Livre-toi, livre tes armes, sinon tu vas goter l'amertume de la mort. lt Ces paroles surprirent le frre d'Abia, il eompritque le Kenanien faisait allusion au fils de Cheddad, dont la btardi!'le souillait la nobleSse des Bni-Abs. (1 Ce cavalier dit vrai, pensa-t-iL Et phU ao eiel q\\e je pusse avec ce sabre laver notre dshonneur! Ouakid s'tait lanc cheval, avait pris sa lance et fondait sur Amr: ont eOt dit un lion affam qui dcouvre les chasseurs. Grondant, mugissant, rapide comme l'oiseau de proie, il saisit le cavaerabsien, l'arracbe cie la selle et le jette l'entre de la. tente. La vieille s'empresse de lier les jambes et les bras du prisoooier.

v
Cependant Malec s'impatiente de ne 'roir point re-.. nir SOll fils; illfllarche sa rellCOlll(N1 avec les ql'liaze

-,
IW

LES AVENTURES D'ANTAR

cavaliers d'Abs. Descendus dans le vallon, ils font halte et voit"nt les ruisseaux qui coulent de tous cts; mais ils dcouvrent en mme temps le guerrier kenanien cheval pr~s de sa tente et Amr gmissant dans les liens. Les Bni-Abs poussent un cri; Malec. les yeux roulant dans leurs orbites. fond sur Ouakid avec furl ur. Ouakid pousse llIl rugissement comme le lion qui s'lance d'un fourr, frappe ~talec du talon de sa lance, le renverse dans la pou:.-lsire et se rue au milieu des cavaliers. Il en tue cinq, il en jette sept sur la face de la terre; trois seulement demeurent sains et saufs. Voyant leur mort crite dans ses yeux, ils livrent leurs armes et Ouakid leur lie. les- mains derrire le dos, tandis que sa mre lie de mme Jes blesss, qui semblent prs de rendre le derllier soupir. Alors le jeune homme, fier de sa victoire, rentre daf:!s sa tente, en improvisant ces vers :
ft Au jour du combat, quand tous les chefs gisent terre, c'est moi qui protge mes compagnons avec ce sabre de trempe indienne. Il Je les dfends en guerrier qui ne redoute pas les prils. et qui sail bien que l'homme n'est pas ternel Ma mre, interroge les Bni-Ab~. demande-leur comment je les ai trait~. Suis-je de-bonne race? ) II~ se plaignaient de la soif: je les ai dsaltrs avec une conpe e sang, amre au palai~. Il Je les ai conduits ici; leurs blessures saignaient et leurs mains dchiraienUa terre. 1) Qui osera dsormais se dsaltrer aux sources oje

FILS DE CHEDDAD

dsaltre, dans cette gorge que les djinns hantent le jour et la nuit? Ah ria tribu de Kenana est la porte de toutes les qualits, elle est glorieuse et forte parmi les tribus.
La nuit tait venue; le jeune homme s'endormit dans la joie de son triomphe. Le lendemain, au jour, il se Jeva pour discuter de la ranon des prisonnier:>. Et voici que sUI'vinrent cinquante cavaliers kenaniens. Ils venaient pour faire leur paix ave~ Ouakid et le ramener dans sa tribu; la vue de ses prisonniers augmenta la haute estime qu'ils avaient de sa valeur. Ils parlent, Ouakid satisfait consent les suivre: la tente est leve, et les guerriers partent, poussant les captifs devant eux, Ils traversent le dsert et arrivent aux habitations. On vient leur rencontre, on flicite le jeune guerrier de son retour, et quand on a vu ses prisonniers, on vante sa force, on clbre sa bravoure ; chacun travaille dresser ses tentes, planter ses tendards. Ouakid passa donc cetle nuit au milieu des siens.

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VI
Qland le jour parut, il se fit amener les vaincus, et, avec les plus terribles menaces, leur demanda une forte ranon, Rhiad, fils de N.lchib, l'un de ces malheureux Absiens, rpondit:

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AVEN'fURES D'ANTAR.

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Noble Arabe, n'exige pas plus que nous ne pouvons te donner. N()us sommes pauvres, le plus riche d'entre nous n'a pour tout biea qlle son sabre et sa lance. C'est la pauvret qui nous a chasss de nos d~ meure,s, et nous n'y avons laiss ni chamelles ni chameaux. , Mais Ouakid rpliqua : ft Je sais fort bien, et qui l'ignore? - que les cavaliers arabl.'s faits prisonniers ont coutume de se dire pauvres et sans troupeaux. Oui, oui, le fer n'a pas en.. core mis votre chair en lambeaux et arros le sol de votre sang. Mais, par la foi des Arabes 1si vous ne promettez une riche ranon, si vous ne vous hw de me fournir de belles ttes de btail, je jure que je,vous arracherai la vie, tous jusqu'au dernier. Il En ce moment, une vieille femme entra dans la tente, regarda les captifs et reconnut Malec, fils de Carad Mon fils, dit-elle Ouakid, tu vois cet homme de la tribu d'Abs ? - Eh bien? rpondit le jeune homme. - Cet homme-l, mon fils, a une fille, et quelle fille! Elle se nomme Abia. Jamais femme comme elle n'a foul la surface de la terre, jamaisjeuae tille ne possda de tels attraits, une semblable perfection. Et si tll veux couter mon avis, dis Lon captif qu'il te la donne, eL rl.'nds-lui la libert. Deviens ainsi possesseur d'une belle donL le visage a la rondeur de la lune et dont la taille a la souplesse des branches du saule. Le cur de Ouakid fut mu de ce portrait. a Noble cavalier, dit-il Malec, j'tais dcid vous faire prir, toi et tes compagnons, puisque vous prtendez ne possder aucun bien. Mais les paroles de cette

FILS DE CHEDDAD

vieille vous sal1veront la vie. Tu as une fille nomme Abia, d'une incomparable beaut, dit cette remme. &1 bien 1 donne-la moi en lgitime mariage, sinon votre mort tous est assure. Le pre d'Abia, ~sormais sr de sa libert, rpondit: Il Noble Seigneur, personne plus que toi n'est digne' d'elle. Mais, gnreux cavalier, c'est une histoire tonnante que notre histoire moi et ma fille. Mille regards. nOlis snrveillent dans notre tribu, et ce n'est que par l'adresse et la ruse que je pourrais faire sortir du camp ma fille Abia: car j'ai l des gens qui ne me la laisseraient point marier un tranger. L-dessus, il lui parla d'Antar et de tOl1S les ennuis que cet esclave lui avait donns. Puis il conta comment il avait envoy le ngre la mort, sous prtexte de conqurir le don nuptial. (d'ai ou dire, ajollta-t-il, que .ce Mtard a bu la coupe du trpas. Mais il y a encore dans la tribu un cavalier nomm Amara, fils de Ziad, riche et puissant seigneur, qui aime ma fille et l'a demande en mariage. Je crains qu'il ne m'empche de l'emmener; si son frre Rabi vient savoir que nous nous sommes rachets de tes mains e.n te donnant AbIa, il ne manquera point d'y mettre opposition; et tous les gens de la tribu nous feront honle d'une telle conduite. C'est pourquoi, prends-nous sur ta terJ:e, garde-moi tes cts; je vivrai sous ton ombre et ne te contrarierai ni dans ta justice ni dans ta violence. Je sais d'ailleurs que le roi Zohir et ses fils ne me souffriront plus dans leur voisinage, aprs la mort d'Antar. Peut-tre mme c.omplo- . teront-ils ma porte et 'chercheront-ils m'arracher la vie. - Mensonge et fausset que tout cela 1 s'cria

!.,

LES AVENTURES D'ANTAR

Ouakid. Ce discours ne convient pas mon oreille. Vraiment, tu aba donnerais ta famille et ta tribu pour demel1rer al1pr~ de nous' Non, je te donnerai la libert toi seul, tu iras me chercher ta fille, et tes compagnons demeureront ici comme otages. Et si lu ne rnssis pa~, je leur trancherai la tte, pour marcher ensuite contre le~ Bni-Abs, mas~acrer grands et petit'!, prendre ta fille de force, piller vos demeures et remplir votre territoire d'effroi et de dsolation. D Malec rprit : tcoute-moi, et si tu ne crois point mes paroles, je te rassurerai par un sermeut; je jurerai par le Dieu d'Abraham de la sincrit de mes promesses. Je partirai avec mQn fils pour achever promptement cette affaire; tu garderas me~ compagnon!\ auprs de toi. Dans dix jours je reviendrai, apportant la satisfaction de tes dsirs. Et si je manque ma parole, frappe les cous de tes prisonniers, et que je demeure seul responsable de leur mort et charg de la dette de leur sang devantleurs familles Les captifs furent peu satisfaits de!\ propositions de Malec. Il Que Dieu te refuse la sant et la gurison dans la maladie! s'cria Rhiad. Nous sommes tombs ensemble dans)a peine, et toi tu te sauves seul, et abandonnes nu sabre le cou de tes compagnons! -Fils de Nachib, rpliqua Malec, au lieu de me blmer, ~ois-moi plutt reconnaissant: pOlir vous je sacrifie ma fille; pour vous sauver, j'abandonne mes frres et me~ cousins. Toutefois,' je ne veux pas que Ouakid vous relche avant que vous n'ayez jur par Dieu de ne jamais rvler cette aventure.

FILS DE CHED'DAD

,;,.. Et quel est le stupide cornard, dit Rhiad, qui s'avjserait de conter l'affaire? Et qu'en dirions-nous? irons-nous rapporter qu'il est tomb sur nous un cavalier sans pareil qui nous a tous CaiLs prisonniers et ;hasss devant lui comme des btes de somme? Par la ' Coi des Arabes 1 si nous sortons de ce mauvais pas et regagnons nos demeures, nous nOUK garderons bien !le parleI' de ceci, et nous renoncerons dsormais cbercber les occasions de pillage. " . Aprs de longues discussions, il Cut dcid que Malec partirait avec son fils Amr, pour se rendre chez les Bui-Abs e~ accomplir sa promesse; que Ouakid se meLtraiten marche trois jours aprs lui avec les prisonniers i que, arriv une certaine colline sur la terre de Chrebba, il s'y tiendrait cach jusqu' ce que Malec se prsentt avec AbIa et le reste de sa Camille i et qu'alors tous ensemble ils regagneraient le territoire des Bni Kenana. Malec donna sa main Ouakid comme ratification de ses engagements, et partit avec Amr, croyant avoir rpar le mauvais tat de ses affaires. e Puisses-tu tre prompldans l'aller et le retour 1lui dit Rhiad. ' - Sois tranquille, rpondit Malec, dix jours suffi ront.

VII
Les deux Absiens marchrent nuit et jour et parvinrent un soir aux habitations, au moment o la nuit lais-

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LES AVENTURES D'ANTAR

saillOmber les voiles de l'obscurit. Ils trouvrent la ,"bu d~1)S les larmes et le d!lespoir ; la douleur tait profonde, surtout parmilp..s Bni-Carad. Si j'augure bien, dit Malec, toute cette douleur n'a d'.utre,Ol1lSe que la mort. d'Antar. Dans cette douce esprance, il gagna ses tentes et mit.pied terre. A l'intrieur de l'habi/,ation il entendit la voix de sa .fille Abia qui soupirait et disait ces vers, entrecoups de ses larmes:

''A toi mes regrets, Antar. Tu es demeur sur la


ten'e, '1e orps saignant de blessures

.. Tes envi~ux ont caus ta perte, et l'envie qui les brillait au cur est teinte depuis qu'ils ont vu ma hoHfu ~tifuon humiliation. D MaisTen jure par Dieu 1 nul autre qu'Antar ne me possdera, vint-il ' moi accompagn de mille intercesseurs.

Les paroles d'AbIa confirmrent l'espoir de Malec. Persuad ,que le fils de Cheddad avait vid la coupe.de la catastrophe, il entra dans Ja tente, et, plein d'bypeCI$ie et.de fausset, il dit sa femme: Fille de l'oncle, pourqlloi ces pleurs et celte dsolation? La yieille femme se leva, sortit du groupe des jeunes filles qui, les cheveux pars, pleuraient avec elle, et yint receyoir son poux. If Le fils de ton frre est mort, lui dit-eHp-. La nouvelJenous en est veDae ,durant ton absence,' et depuis il n'est personne dans la tribu qui ne t'accable de re-

FILS DE CHEDDAD

proches et ne fasse des vux pour ton malheur et la funeste issue de ton expdition. A ces mots, le tratre Malec dchire ses v.t.ements et donne un libre cours ses larmes. Hlas! s'crie-t-il, leurs souhaits n'ont t que trop. exaucs. De mes compagnons, les uns sont morts, les autres captifs: nous-mmes, nous ne nous sommes sauvs qn'aprs a voir vu nos cous sous.le tranchant du sabre. Nous arrivons maintenant, et, pourcomblede malheur, nous vous trou vons dans les regrets et le dsespoir, et la tribu nous accuse ... Allons, il ne nous reste plus qu' nous loigner de cette terre. Malec s'avance alors vers sa fille. AbIa, .vtue de noir, versait d'abondantes larmes; les pleurs coulaient le long de ses joues et inondaient sa gorge et ses colliers. Malec la baise sur la tte et au front. Calme ta peine, mon enfant, lui dit-il. Sche tes yeux. Le poids d'une telle douleur craserait les montagnes. Alais AbIa n'est pas dupe de ses pleurs et de !les caresses de fourbe. C'est toi qui l'as tu, dit-elle. C'est toi qui l'as anvoy aux mers du trpas. Que ton injustice retombe sur sur ta tte! Malec, fort mcontent de cet accueil, ne rpondit pas; il sortit et gagna la demeure de son frre Cheddad. Le pre d'Antar, dtlpuis la nouvelle de la mort de son fils, avait coup les cordes de ses tentes et arrach les pieux qui les soutenaient. ,En proie au dseSpoir, il ne voulait plus les relever: mais son frre Zakhmet lui avait reproch l'excs de sa douleur, \:lt, par de douces paroles, l'avait engag rtablir son habitation. Dans

liS

LES AVENTURES D'ANTAR

son accablement, Cheddad n'avait pas su rgister. Malec arriva: il avait prpar des ptirases pour adou cir le ~alUr de son frre et s'excuser de sa conduite l'gard d'Antar. Il entra, les vtfments dchirs, et s'cria du ton du plus vi f chagrin: ft Hlas 1 mon frre, nous avons perdu notre glaive tranchant, noIre cuirasse impntrable. Le destin nous a percs de sa flche. r.omment retiendrionsnous 1es larmes de nos paupires ulcres? D En mme temps, il voulut embrasser Cheddad; mais Cheddad se dtourna et lui dit: Va-t'en, fourbe, hypocrite! c'e:;;t toi qui as envoy mon fils dans J'Irac la recherche du don nuplial. Et, par la foi des Arabes! si tu n'tais mon frre, je tnerais ton fi)~ Amr et te laisserais pleurer sa mort. Mais ton fils ne Vllut pas la pous..<;ire des pieds d'Antar. Au reste, il est Quelqu'un l-haut qui saura bien rendre justice au mort, et te rtribuer toimme suivant tes mrites. ,

VIIl

Cette rponse fit bien voir Malec qu'il ne lui tait plus possible de demeurer avec les aniAbs. La rage dans le cur, il rentra sous sa tente, songeant qu'il n'avait pas besoin d'autre prtexte pour motiver son dpart. Cette nuit mme, il instruisit sa femme des tristes rsullats ,de son expdition dans le dsert, de la promesse de mariage qu'il avait faite Ouakid et de la

lo'lLS DE CHEDDAD

captivit de ses compagnons, demeurs comme garantie de sa parole. Il lui rvla ses projets de fuite et lui recommanda le secret. a Tu as raison, dit-eUe, car tu n'as gure d'approba. teurs dans la tribu et tes ennemis y sont nombreux. 1) Ils s'occuprent ensuite de tout disposer pour le voyage. Malec se cachait cause des cavaliers qu'il avait laisss captifs, et surtout par crainte qu'Amara et Rabi ne missent obstar.le son dpart. En effet, Amara tait de plus e~ plus enflamm du dsir d'pouser Abia. Lorsqu'il avait appris la nouvelle de la mort d'Antar: 0 jour heureux, sois bni parmi les jours 1 s'tait-il cri dans les transports d'une folle joie. Abia est moi dsormais. Je n'ai plus de rival. Je vais m'loigner durant quelques jours, en attendant 'lue cette dsolation se soit un peu calme, et que Malec et son fils retournent de leur expdition. Mon frre Rabi terminera cette affaire, et enfin j'pouserai AbIa. , Amara avait donc pris avec lui SOIl cousin ArouR, fils de Ouerd, et dix cavaliers de ses parents, puis il s'tait dirig vers les pays du Ymen por y faire quelque rhazia. Quand Malec connut cette circonstance. ce fut pour lui une inquitude de moins, et il hta ses pl'paratifs. Trois jours aprs. un messager de Ouakid vint le prvenir que le jeune Kenanien tait arriv la source des Gazelles avec quarante braves de sa tribu. Il Bien. dit Malec au messager. Retourne vers ton mallre et dis-lui que je me dispose le rejoindre avec ma fille et tous IDes biens, en homme qui renonce retourner dans sa patrie.

110
.h~a,

LES "AVENTURES D'ANTAR

L'esclave repartit. Quand la nuit ramena les tn Malec abaUit ses tentes et .Jes chargea sur le dos des chameaux. 41 QU~'llignifie cela? dit AbIa surprise. _ Ma .fille, rpondit son pre, nous ne pouvons plus d,emeurer ici, o chaque pierre nous charge d'imprcaUons. Les Bni-,Abs nous couvrent d'opprobre; ils di~nt que, sans moi, Antar n'et pas march sa perte. El pourtant, j'en jure par tes chastes yeux, si je lui ai demand, COQll,De don nuptial, mille chamelles Aafir, -4l8 n:est qu' .cau~ de ta grande naissance et pour que 'les Arabes ne dissent point : , Malec a mari sa fille, trsor de grce .et de beaut, un vil esclave qui n'a .rien. Il Et. maintenant, ce qui est fait est fait. Une grande .arrnosit contre nous rgne dans le camp; je veux .m'loigner quelque temps, afin que la haine se calme et que les langues injurieuses sef.ilisent. Nous reviendrons .alors. Et d'ailleurs, si je demeure, Amara rclamera ta main, et toi tu ne veux pas de lui. Ses frres le soufiancJ.rpnt" je n'aurai plus .aucun prtextp. de refus. Et .cependant je ne puis pas te faire violence et te marier c:o'ntre ton gr. - Je ne veux aucun poux, dit Abia. Mon cur D'en pew. souffrir d'autre qu'Antar, fils de Cheddad, le plus Illustre des guerriers. Qu'est~ d'ailleurs que cet 'mara, cepoUron, ce lche, d'une famille de canailles, ' flui prtend me possder? Oh 1 j'en jure p:ir Celui qui a cr la lune et le soleil! ,je n'oublierai jamais le fils ,de mpn oncle, et ,mes regrets ne finiront qu'au jour o :Ja mort fermera mes yeux. Il Tandis qu'elle parlait, les larmes dbordaient de ses paupires, et Malec ne lui fit poillt de n\primande.

Flf.S .DE lItSB'.!&-.

litt

Au commencement de la nuit, on se mit en marette, et l'emplacement de leurs tentes demeura d.~t. . Le lendemain, lorsque Je roi Zohir apprit ce'M'part : Qu'il aille au diable ~! dit-il, et puisse Dieu- llii fer.. Illef le ret0ur. lui ravir la VU9 et 1"1&1 Le misrable hypocr:'itel le. traHre! Ah 1 a'tait. la pat'81Jt qai alti. eotre nous, je n'hsiterais pas, j'eDverrais .' sa p~ suite des. cavaliers pour le tuer. Mais il- ne Clnlera JJ8S' trouver le chtiment de ses \rabi8Ol1ll...

Il

Malec marcha t.oute la uuit, et parvint avec la jolH' li laSour des Gazelles, o Ouakid $8 tena4l CID embuscade avec ses guerrier.s. Il avait avec lui les prisolloiar.St .... !CIiens, enchans, nutte. sans vt)tementa etsans.chaua. StU'es. Lorsque parut Malec avec ses esclaves des deux seil(es, ses troupeaux, sa femme et sa fille. porUies dans. leurs litires dos de chameau, ()lIakid Je; f8co1lll,llt. marcha sa rencontre. Aprs les compliments d'usage.. Malec dit au jeune Kenanien : Voici ton pouse, prends-Ia. Cherche lui plaire, afin qu'elle t'&gre et ne soit point rebelle tes dsirs. Sache, mon fils, que je suis venu toi avec tout ce que; je possde et que tu reste~ mon seul appui dsormais. Jt,
t

Littral.: Qu'il aille aux lieux o. la mre du 1!'OulGuf' (la Mott)

a dIipoI IOn bapcal

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LES A VENTURES D'ANTAR

AbIa, entendant ces parole". seretfmrne eers frre et lui dit: (1 QL sont ge'nn~l? veut d.ire ton dre y qui est ce jeune homme? sUr Amr, jeunn Tiommn nst cehzi qui a Eipnrgn notre vie, Nouc; htions capti'r, il a mis en libert pour tepossSder. Nous t'avons marie voulens llouu lui, est ton dpOllX tOll KmHre ; tablir sur SOIl territoire et faire notre patrie de la sienne ~ c'est un des nobles et loyaux seigneurs des ni-Knmma. A ce discours, AbIa pOm';sa des cris de dsespoir; elle oyait msintenCAnt la fiH'berct SQH Maldeur toi, Amn' s'cris~t-elle. Hvez-nnH pu marier sans me consulter? Qui donc jamais s'est COllhuit aSf;t~ uue sumbladle tyran nit;; ? - Ma sur, dj la flche est partie de la corde de l'rc. u'est temh de pefuser. Accepte ce noble fL,tignetEE' tEL ne fd;;iste dsir' car un valier incomparable et qui n'a point de rival. Il Ce AtnE' tournait bridn pour les valiers, lorsque Abia, folle de douleur, les cheveux pars, s'lance en ba::; de la litire, rpaud de la poussire sm' sa tte, dchir t~s Vi2iLtElnentt s'ctie: CI O es-tu, Allar? Que \)ieu combatte tes meurtriers 1 H;ms avllit,mem SlltS-je l.ne, KKUt&tKltllt ql? tu n'es pltls 1 Hrl"bes 1 N'tist-i1 VOl? un seul brave jaloux de l'honneur e:> femme,;? Tous le .obles out-ilo ollssi 10 oie 1 No ill7'OUVill7 rai-je pa:> un dfenseur? N'y a-t-il point un seul homm( Ylui me protge? Il pOUssait ees HuakiP TanH2s

FILS DE CHEDDAD

contemplait cette taille souple, e beau visage, ces at-. trzlts et l'amollirr s'trit jurqr'au fz)nd' son cur. Amr tait descendu de cheval et marchait vers sa sur IiOU) la brttre et faire remnter litire. Mai) Ouakid l'arrqta, car son cur s'tait attendri dour elle. lairr;e-Ia. C'est moi qui fermerai les. blessures de son me et soulagerai ser ' Il s'na vers jeun filk, et negrAant avec douceur: Calme t<lV dse;tpoir, lui di!~il, fraichrtllir de ines yeux, me de ma vie, princesse des Arabes 1 la plus nohle hes fflicik~toi i!'htre tmie ton amant. Te voil auprs de celui qui t'aime i et quand aumns ilia ner?~re comhien d'esclaves je mettrai sous tes ordres, quels riches cadeaux te feeai. 0 fille seidneurr, je suir Ouahid, de Mouar, le Kenanien. Toutes les tribus proclament ma tous guerriers r'humiliont d,want ,noi le champ de bataille. Je t'en supplie, remonte, glorieuse, danr ta ne de nntesdove, fils de la ngresse. l'uis s'aphrochn de la l'Ile aouluL lui Miser la joue; mais elle le repoussa avec violence et le ren- . nersa, cri,;nt : Il Va-t'en, le plus vil des Arabes qui campent dans dsert 1 Pnr le Dieu tu ta mre plutt que moi ... Arrire, maudit, chien enrag, lup ghmx, plu ntpK~ie;abl<; 4les hOiliweo dui jlnais . aient mont un chameau 11) En utendut ce Mal et fils fnrent hontnnx pour le henanien, et l'inquitude resserra leur

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cur. Arm d'un fouet, Amr alla sa sur et la frappa avec rage. Malheureuse i lui dit-il, est-ce ainsi que tu traites ton poux, le noble seigneur, le lion terrible, le plus vainant des cavaliers? 1) Il tira aussi le sabre et la frappa du plat de l'arme. Lche 1 nIs des lches r rpliqua-t-elle. Que tes mains soient estropies et tes membres spars du corps r Si tu veux te montrer brave et gnreux, frappe plutt avec le tranchant, et laisse-moi tendue morte entre ces collines. O irez-vous cacher votre honte, ton pre et toi? Quelle est la contre o votre conduite ne vous couvrira point d'ignominie? Vous avez t faitS prisonniers etchasss devant vos matres comme des btes de sommei et pour vous racheter, avare de vos , biens, vous avei livr comme ranon une pauvre Olle enleve sa tribu et jete aux bras de l'tranger. Que Dieu vous rtribue dans sa justice et vous rende Jeff esclaves des hommes 1 D . Amr rpondit ces maldictions par de nouveaux coups de fouet qui ensanglantrent le corps de la jeune fille. Puis il la jeta de force dans la litire et remonta cheval. e. Seigneur, dit-il Ouakid, ne t'inquite pas de toutes ses grimaces, ne prte aucune attention ses cris. Lors qu'elle sera dans ton pafs, tu sauras blen t'en faire couter et lui inspirer de l'amour. Ouakid retourna vers ses captifs, qu'il mit QIlliberL, eL qui reprirent aussitt le chemin de leurs demeures.

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On se mit en marche pour regagner la terre des BniKenana. brant la route, AbIa remplissait le dsert de ses gmissements, et Ouakid. mu de ces plaintes, soupirait aprs l'heure de l'arrive et le moment o il ob. tiendrait la satisfaction de ses dsirs. Le soir, on ~'arrta auprs d'une source. On prsenta le souper la jeune fille, qui refusa de maDger~ Sa mre Don ,plus ne voulut prendre aucun aliment; la pauvre femme ne. dOJltait pas que sa fille ne dt mourir des regrets que lui cau..'!ait la mort d'Antar. On m'a racont que AbIa demeura trois Jours sans accepter de nourritqre et sans goter de sommeil. Le quatrime, elle ~ba de faiblesse et d'inanition, maudissant son pre et son frre, et appelant sur eux les calamits et la mort. Taudis que la troupe traversait ainsi le d~t, Thoriz on s'lve tout coup un nuage de poussire; il arrive imptueusement, se dchire et laisse voir trente ngres, Doirs comme la poix et le goudron, monts sur des chevaux plus lgers que des antilopes, arms de lances brunes et couverts de cuirasses brillantes comme des miroirs. A leur tte, un ngre se distingue par son aspect intrpide. Ce ngre avait aperu de loin les litires des femmes et les Kenaniens qui poussaient quelques chameaux devant eux; aussitt il avait fondu sur cetLe proie, suivi de ses compagnons joyeux.

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se nr,>fHH#:l vers la Malhcm je suis des litire d'AbIa. suis le Taricat-'ea bmTl n. Le vrai nom de ce ngre tait Abou'd-Doudja, fils de Nayih, de la tribu des Bni-Ryan qui habitaient le Ymen. Illustre par sa vaillance, il passait son temps fnire la ch;;'Scse ilUX jeune'S ;;rabes, et les blaines et cs ,Ues. C'tnLt sclrat eergogne, qui ne respectait rien et ne craignait ni sabre ni lance. Les vengeances qu'il avait souleves contre lui l'emp~haien\de sjourner en aucun lieu plus de ~:ois jour~. Lorsqu'Il nmpar ]nune fille, RemportaIt nu fond jouiscscsit durant troi'S de sa heaut, et l'abandonnait ensuite la brutalit des vils ngres, ses compagnons. Ces misrables, aprs avoir assouvi leur passion, dpouillaient entirement la vic. time et TeHz~ la coutl.tLie f;lmes sclrrtr. La cruaut ,nchant lni avait les Zman, le Flau de l'poque. A la vue des ngres qui se ruaient sur sa troupe eomme UilU de les yeux Tnnbid lan. erent dee nanlineS. CI Nobke ditj] Malec et restez auprs des litires, et dites cette jeune fille qu'elle observe la diffrence de ma valeur celle de son cousin Antar, elle nfl de pleurer aache, un hro~; avec nui depui~3 ans je me renczmtrer afin de lui arracher la vie et de dlivrer les Arabes de son horrible mchancet. En <lisant ces tnots, il lche la bride de son' cheval, '

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la lance en avant, fond sur le chef des assaillants. Ton espoir sera du, fils de l'adultre, criaitil. Tu boiras aujourd'hui la coupe de la destruction. D Tandis que les deux chefs se choquent, luttent corps corps, reprennent du champ, se heurtent de nouveau, au milieu des tourbillons de poussire, les cavaliers kenaniens sont aux prises avec les ngres, et le fer retentit contre le fer .Le sort de la lutte demeure quelque temps indcis; mais la fatigue commence triompher de la bravoure de Ouakid. Craignant la honte de la dfaite sous les yeux des Absiens, brlant de sduire AbIa par sa valeur, il fait de nouveaux efforts, s'lance imptueusement sur le ngre et lni porte un coup plein de rage. Mais Taricat-ez-Zman frappe la lance de son adversaire et la fait voler en ~clats; de la sienne propre il atteint Ouakid la poitrine et le perce de part en part. Le malheureux jeune homme tombe terre, se tord quelques instants. dchire le sol avec S'~s ongles et rend le dernier soupir.
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Malec, tmoin de cette catastrophe, se tourne vers sa fille : Il Ton visage, lui dit.,il, a t bien funeste ton pre. Que Lat et Ozza te maudissent! D Il veut combattre avec son fils Amr pour empcher le ngre d'arriver jusqu'aux litires. Mais un coup du

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taloli de Ja lanee de Taricat-ez-Zman Je renverse dans IIhloussire. Et son fils, saisi de terreur, se livr :sans oser se dfendre. .. Il 0 terrible cavalier, dit-il, prends tout, mais pargne ton prisonnier. ) Le ngre descend de cheval, leur lie les pieds e~ les mains et se remet en selle, sans s'inquiter d'AbIa, persuad qu'elle ne peut lui chapper. Il laisse les deux prisonniers tendus par terre et vole l'aide de ses compagnons. AbIa, pen soucieuse du malheur de son pre et de son frre, ne savait quel parti prendre. Il Descends, lui dit sa mre, que nous les dliions et prenions la fuite dans la plaine, tandis' ql1e les Kenaniens s'arrangeront leur guise avec ces ngres. - Eh 1 ma mre, rpondit Abia, quelle course pourront faire nos chameaux pour chapper la poursuite des cavaliers? Attendons plutt l'issue de l'affaire. J) En parlant ainsi, la jeune fille ne songeait qu' faire goter son pre et son frre l'humiliation et la honte dont ils l'avaient abreuv~e elle-mme. Malheur toi, fille des ladres! dit Malec sa femme. Viens dlier nos entraves, afin que nous nous saisissions de quelques chevaux chapps et que nous prenions le large. Peut-tre nous reste-t-il une voie de salut. La mre d'AbIa descend de sa litire, ainsi que la jeune fille, et tranche les liens de son poux, tandis qu AbIa met aussi son frre en libert. Le pre et le fils s'emparent chacun d'un cheval; l'un prend en croupe sa femme, l'autre sa sur, et ils s'enfuient du ct oppos aux combattants.

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A peine hors de vue du champ de bataille, nos fuyards rencontrent dix' cavaliers bien' monts qui htent leur course et poussent devant eux une troupe de chame1x. Malec court eux pour leur demander aide et protection. Or ces cavaliers n'taient autres qu'Amara, fils de Ziad. Aroua et leurs compagnons. qui revenaient joyeux de leur xpdition dans le Ymen. Amara tait impatient de revoi~ Jes beaux yeu" 4'Abla, et l'ardeur de l'amotir prcipitait sa marche. Lorsqu'il entendit MiiJe qui appelait son secours avec toute Iii force 4ses. poir, 'il reConnut le pre de sa' bien-aime et s'arrt!pour l'attendre. Et quand il vit ~a figure du 'frre de Cheddad bouleverse par Ierreui' : CI Que vous est-il arriv? dit-il. Quelle infortqn6 vous a pousss sur ce che~in, sans amis, 'san~ coqipa':' gOons? .:. ' '" . , ~ Amara, rpond Malec, J1Mons-nous tous de regagner nos demeures, si nous voulons Suver otrevie.Quand lious serons en lie s.r, j te diratos nos malhurs. Les BniAbs' effrays excitent leurs chevatix et pous-' sent rapide~ent devant eux le butin. Le pre d'AbIa, accabl de dsespoir~ lie leur Cche rien de ses tristes 'ientiIres : il leur dit sa captivit, l'engagement qu'il

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LES A VENTURES D' ANT AR

avait )?ris de marier sa fille au Kenanien Ouakid et enfin la mort de ce jeune homme, tu par le terrible Taricat-ez-Zman. Aroua et le fils de Ziad lui reprochent sa perfidie, son dpart de la tribu, causes de de toutes ses calamits. Mais ils sont interrompus par le tumulte d'un escadron qui les poursuit, soulevant la poussire jusqu'au ciel. C'est le ngre avec sa troupe. cr Chers Arabes, criait-il, o vous sauverez-vous, quand le Flau de l'tpoque est sur vos talons? - Le voil! murmure Malec ple et tremblant; le voil, ce terrible adversaire dout je vous parlais. Prparons-~ous au combat, sauvons lesfemmes! Amara, plein de fanfaronnade, rpond : Rassure-toi, tu vas me voir combattre, et tu te rappelleras longtemps de quelle faon je manie le sabre et
la lance. .

- Cousin, dit AbIa, celui que l'amour avait fait ton rival n'est plus. Maintenant tu es mon seul dfenseur. Montre-moi ta bravoure, et ne crains plus aucune parole blessante de ma bouche. Enflamm d'amour, saisi' d'une bouillante ardeur . Amara mprise la mort et reoit le choc des ngres III tte des Bni-Abs. - C'est pour de telles occasions que se rservent les guerriers, dit-il Aroua. Dfends la gauche, je protgerai la droite. Sauvons les femmes et le butin. J) Malgr ces bonnes rsolutions, la lutte ne fut pas longue. Amara et Aroua, jets bas de leurs montures, furent faits prisonniers, et leurs braves compagnons . absieos perdirent la vie en combattant. TaricatezZman, maltre de Malec et de tout le butin, lia les mains

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derrire le do,; !!es captifs et les fit attacher sllr des chameaux, tandis que AbIa et sa mre remplissaient l'air de leurs plaintes. Les ngres, tourments par la soif, se remirent aussitt en marche. Leur chef disait ses prisonniers pour les consoler ; Ne vous dsesprez pas, vous n'avez rien craindre. Je ne vous demanderai pour ranon ni chamelles ni chameaux. Tous les biens des Arabes ne sontils pas dans mes mains, si je les veux? Je n'exige de vous qu'une chose. Que celui qui possde une jolie fille ou une gentille sur l'envoie chercher et me l'amne pour que je jouisse trois ou quatre jours de sa beaut. Aprs cela, il sera libre. Quant celui qui refusera, qu'il s'apprte vider la fatale coupe. - Eh bien 1 qu'en penses-tu? dit Amara son cousin Aroua. Quel autre que ce loup galeux, ce chien enrag, a-t-il jamais demand semblable chose ses captifs? Mais si nous en sommes rduits l, vous serez sauvs, toi et Malec, et moi je perdrai la vie. - Comment cela? dit Aroua. - Eh 1 n'astu pas ta sur Oumm-Hassan lui donner? et Malec hsiterat-il sacrifier sa fille? Quant moi, du reste, il n'est pas ncessaire que le sabre frappe mon cou; quand je verrai ce maudit emmener Abia l'cart, je rendrai le dernier soupir. - Par Dieu! cousin, reprit Aroua, sache bien que AbIa sera fatale ce ngre, comme elle l'a t toi et bien d'autres. Tu verras bientt finir la prosprit de ce brigand et.le malheur descendre sur lui. Tous ceux qui elle est livre perdent la vie, et quiconque songe elle voit l'instant s'teindre tout son bonheur. Tu l'as vu ; tout l'heure, nous cheminions gaiement en

us.

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poussant devant nous le butin conquis dans le Ymen; AbIa parat, et toutes les calamits s'abattent sur nolisi nous voil tous morts ou prisoimiers. " Tandi" qu'ils changaient ce peu de paroles, Taricatez-Zman saisit la bride de la chamelle qui portait la . litire d'AbIa, dsigna cinq ngres et leur dit: . Avancez-vous avec cette litire jusqu' une valle o se trouve de l'eau, et l dressez mes ientes; car j'y veux demeurer trois jours avec cette agrable fiIJette, dont la taille est charmante et le visage beau comme la pleine lune. Je verrai ensuite ce qu'il faut faire de ces gens-l. , Les cinq ngres marchrent donc en avant jusqu' l'aiguade prochaine, et Taricat-ez-Zman les suivit de loin, sans se presser.

XIII

Nous avons dit comment AbIa gmissait dans sa litire et appelait Antal'; comment ce hros entendit la voix de sa cousine et se rua sur les ngres, comment il tua ceux qu'il tua, et comment s'enfuirent ceux qui s'enfuirent. Nous voici retourns ce point de notre rcit. Antar, revenu auprs de la jeune fille, la releva et lui fit mille questions. Elle lui raconta tous les malheurs qui l'avaient frappe, depuis la captivit de son pre entre les mains de Ouakid jusqu' l'heure prsente. Il l'coutait les larmes aux yeux, puis ll'embrassa et la

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serra contre sa poitrine. A son tour, il lui dit toutes ses aventures dans le pays de Cosros Anoucbirvan, les honneurs qu'il avait obtenus et les riches prsents qu'il rapportait. A peine il achevait, que Abia vit arriver les mules charges des trsors de Cosros, les esclaves grecques, les chamelles Aafir, les chameaux du Khoraan et de prac, les litires, la magnifiq:ue (:oupole d'ilrg~nt et d'or, les serv~teurs des deux sexes, les chevaux,erifin toutes les richesses venant de Csar, de Cosros et de Mounzir. A la vue de ces merveilles que la lan~e ne Saurait dcrire, AbIa se ~ntit revivre et oublia toutes ses infortunes, Il Fils de l'oncle, s'~criat-el1e, partons ensemble, emmlie-moi l'instant chez les glorieux seigneui&'qui t'ont combl de leurs dons. Que mon pre et son fils s'arrangent avllc ces ngres. Que 'l'ari.cat~ez-iIlan les traite sa fantaisie. ; . . .: . 'Antar la regarda en souriant. II Va, cOllsine, dit-il, tu verras comme j'en userai avec ces ennemis. Je veux mettre tes pieds le (oi"l et le faible. Il donne aux esclaves J'ordre de faire halte et de dresser les tentes, et s'adressant leur chef : Il Pre Ile la Mort, lui dit-il, prends soin de cetle jeune fille que je te confie. Traite-la avec respect, ohis tous ses ordres. Que les jeunes Grecques viennent son ct pour la servir t car tous ces biens sont elle. Il Puis il remonte cheval pour marcher la rencontre des ngres.

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LES AVENTURES D'ANTAR

XIV

Taricat-ez-Zman cheminait vers l'aiguade; il tait au comble de l'allgresse en songeant cette charmante fille, de qui dj son cur tait violemment pris. Mais voici que les trois ngres pargns par Antar accourent vers leur chef, en poussant des cris dsesprs. CI Qu'est-ce l? dit Taricat-ez-Zman. Qui vous pour':' suit? o est ma jolie Absienne? o sont vos deux compagnons? - Nos compagnons, rpondent-ils. sont tendus dans la poussire, et la jeune fille est entre les mains d'un ngre qui n'est point un ngre, mais un dmon Le chef coute le rcit de leur msaventure; il souffie comme souffie la vipre corne, et soudain, lchant les rnes, il pique son cheval, qui s'lance comme un loup, et ne s'arrte qu'en face d'Antar. Malheur toi! lui crie-t-il. Qui es-tu, toi qui oses tuer. mell ngres et t'emparer de ma belle esclave? - Infme, rpond le fils de Cheddad, depuis quand Abia est-elle ton esclave? Depuis quand es-tu son maUre? Par le Seigneur ternel! si je n'avais t absent la conqute du prsent nuptial, il vous et t difficile, toi et d'autres que toi, d'tre admis contempler sa beaut. Mais trve aux inutiles paroles, songe-creux 1 Avise te servir du sabre, car ce jour-i

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sera ton dernier jour; car, si tu ne me connais point, je suis Antar, fils de Cheddad. Les deux cavaliers s'attaquent avec une vigueur et une rage indescriptibles, et la poussire les enveloppe d'un nuage pais. Les ngres de Taricat-el:-Zman accourent la dCense de leur matre, et sont bravement reus par les esclaves d'Antar. Les prisonniers, Malec, Amr, Aroua et Amara, fils de Ziad, assistaient de loin au combat, lis sur leurs montures. Grande Cut leur stupCaction lorsqu'ils ourent retentir la voix terrible de celui qu'ils croyaient mort. Le fils de Cheddad courait d'un ngre l'autre sur le champ de bataille, les massacrait ou les Corait de Cuir. Bientt le cheC Taricat-ez-Zman resta seul en Cace de lui, troubl, dj accabl de Catigue . . coute, Antar, s'cria-t-il, coute la pense qui m'est venue. Ta vaillance m'a plu, ta bravoure m'a sduit. Soyons amis et compagnons. Courons ensemble les plaines et les collines. Nous pillerons les campements arabes, nous Cerons captives les Cemmes et les filles, et nous vivrons au fond des dserts, loin de ces nobles si fiers de leur gnalogie, qui nous appellent esclaves et nous reprochent la noirceur de notre visage. A nous deux, nous dfierons tous les cavaliers arabes. - Tais-toi, misrable! interrompit Antar. Par le mois sacr de Rdjeb! tu ne mourras que de ma main. " Il dit, et d'un coup de lance lui transperce le Coie et les entrailles. Taricat-ez-Zman vide les triers, tombe dans la poussire, se dbat dans son sang et dchire la ; terre de ses ongles. Le vainqueur court aux prisonniers. Jesdlie et les . flicite gnreusement de leur dlivrance.

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Mon maUre, dit-il son onle, rjouis-toi d'avo~ chapp aux calamits que tes mauvaises actions avaient attires sur ta tte. Tu m'avais accord ta fille en mariage, et trattreusement envoy dns ls pays de l'Irae li. la recherche du don nuptial; et puis tu as Viol' ta 'promesse en mariant AbIa au Kenimieil Ouakid, ei ta famille et toi vous tes tombs dans la dtrsse et l'bal. miliation. C'tait la punition pe ton injustie. Il'' C furent l les seuls reproches du gnre~x $Uerrier.

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Cependant les esclaves prparent le ~pas, !!Elrvent les mets et s'empressent au' service d'Ailtar, leur mattre. Mais lui: Servez ces nobles seigneurs, dit-il; ils sont les maUres, et nous ne sommes que leurs esClaves Malec et ses compagnons gardaient le silence; la honte et la jalousie leur fermaient la bouche. Ils n'a. vaient pu voir sans envie les richeSses de leur librateur. . . Quand la nuit fut venue, le fils de Cheddad entra sous la tente d'AbIa. CI Sois heureuse, fille de l'oncle, lui ditil. Tes peines sont finies. Tu as vu ces richesses, telles que n'en possdent pas les princes des Arabes: ces perIes, ces joyaux, ces belles esclaves, cette litire d'argent, ce bandeau de pierreries, cette c6uronn 'royale 'et tous ces

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beaux vlements. Tout cela t'appartient. Disposes-en


ta guise, car je le tiens de Dieu, le roi tout-puissant.

- Fils de l'oncle, rpondit AbIa, ta prsence m'est pius chre que la possession de tous ces trsors. " Antar sourit, la remercia de ses sentiments d'affection et sortit pour veiller la garde de sa bien-aime; car la fortune est pleine de surprises et d'embches. Lorsque Malec le vit prendre le sabre et le bouclier, il eut honte et sortit pour veiller avec lui. Les trois autres Absiens le suivirent. Mais Antar les conjura de rentrer sous la tente, en leur disant: CI Nobles seigneurs, c'est une chose que je ne souffrirai point. Ce n'est pas aux matres faire la garde pour les serviteurs, surtout quand on a pass, comme vous, des jours et des nuits sans goiiter de repos et sans manger 8a faim. Il C'est ainsi que le gnreux hros se faisait leur esclave et leur tmoignait son dvouement. Mais la haine brlait tOujours au fond du cur de ces tratres, qui eussent mieux aim prir par le sabre des ennemis que de devoir le salut la main d'Antar. Revenus ensemble sous la tente, ils passrent la nuit disputer et rcriminer contre leur sauveur. c Mon pre, dit Amr, je t'le puis plus demeurer parmi les Bni-Abs. Il faudra que j'aille chercher dans le Ymen une nouvelle patrie, pour y passer le reste de mes jours. Jamais mes yeux ne pourront supporter la vue de l'union de ce ngre effront avec ma sur, la pleine lune. - 'Que peut faire l'homme contre la destine? rpliqua Malec. N'avons-nous pas mis en uvre toutes les ruses? Nous l'avons envoy aux mers du trpas, et le

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voil de retour, sain et sauf, avec d'incroyables richesses. Quand nous serons arrivs dans la tribu, les Bni-Abs seront tous pour lui des amis dvous, et pour nous des ennemis implacables. Tu as vu comme il nous ont traits au seul bruit de sa mort. ID Amr se mit pleurer de rage, avec mille imprcations contre la vie d'Antar. Il Savezvous ce"qui va arriver? dit Aroua. Antar, de retour au camp, distribuera ses inpuisables richesses tous les cavaliers.; il rendra dociles sa volont le cur des hommes et le cur des femmes, dposera le roi Zohir et roanera sa place sur toutes les familles de la tribu. - Quelle honte! quelle humiliation pour nous, .cousin 1 dit son tour Amara. Ah! comme la fortune a favoris ce vil esclave, habitu mener patre les chameaux et les brebis! Par le Temple Sacr! si je lui vois pouser AbIa, j'en mourrai de douleur l'instant mme. Et plt au ciel que Taricat-ez-Zman m'et gorg comme on gorge le btail, et que je n'eusse "point vu ce bfltard nous revenir sain et sauf avec ce riche butin. D Ils continurent ainsi maudire l'objet de leur haine; et quand vint le matin, il n'tait pas un d'eux qui la jalousie et la rage eussent permis de goter le moindre repos.

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Ds que le jour parut, Antar appela les esclaves et donna des ordres pour le dpart. On abattit les tentes. dont on chargea les chameaux. La litire d'argent fut amene l'entre de la. tente d'AbIa. Les esclaves grecques avaient dj par la jeune fille de magnifiques vtements, et suspendu son cou trois colliers de perles alternant avec des rubis et des meraudes. Elles dposrent enfin sur son front la couronne, de Cosros, et la jeune fille sortit pour monter dans la litire. Amara l'aperut dans toute la splendeur de ses parures et de sa beaut; d'motion il faillits'vanowr, il sentit que son me avait quitt sa poitrine. (1 Malheur toi, Amara 1 se dit-il. Ds cet instant tu es perdu. Tu ne saurais dsormais touffer le feu de ton amour. Antar saisit la bride de la chamelle d'AbIa et la mit entre les mains de Malec, en disant: Il Prends ta fille avec toutes les richesses que Dieu lui a envoyes, et traiteo-moi suivant l'inspiration de ton cur ; tu es le maUre et je suis l'esclave. J) Malec, dissimulant ses penses, le remercia t lui souhaita mille bonheurs et ajouta: (1 Fils de mon frre. ma fille, mon fils et moi nous sommes tes serviteurs. J)

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On se mit en marche, on coupa les valles et les collines, et, le soir, on campa au bord d'un tang o l'eau abondait et qu'avoisinaient de gras pturages. Antar se chargea de la garde pendant la nuit; sa joie et son amour lui taient le sommeil. On repartit aux premires lueurs de l"aube, pour ne faire halte qu' une nuit de marche de la terre de Chrebba. En ce moment on s'aperut qu'Amara avait disparu. dn le chercha vainement, personn ne put 4ire ce qu'il tait devenu, ni ~ quel moment il s'tajt spar de la caravane. . . CI Pour moi, dit Malec Antar, je pense qu'il aura pris Jes devantS pour annOncer notre heureux retour dans la tribu, et pourfaire sa paixavec ton ppre Cheddad, quJ Je traitait durement cause de toi. Moi aussi, je veUlt m'avancer et porter aux Bni-Abs' la nouvelle de ton arrive. Je serai auprs d'eux au lev~r QQ. soleil. Et, tandis que tu seras encore en marche Jans la plaine, nous viendrons ta rencontre, et tes m~prisables envieux crveront de jalousie la vue des richesses que tu as acquises. . . . - Oncle, dit Antar, rais ta volont; la bri~e le top esclave est dans ta main; et puisse Dieu me co~rver tes bonts. Prends aussi ta.1i1le,si tel est ton dsir. - Non, Pre des Cavalieni, garde-la. Elle n'a p'us d'autre mattre que toi, puisque tu nous es revenu avec le don nuptiaL Il . Aprs cela; Malec partit avec son fils Amr t Aroua et la mre d'Abia. . . Tandis qu'ils se htaieIlt travers la plaine, ~t le cur rong de haine, dit son pre: . Nous voil rduits une bien dure ncessit. Si

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Amara s'est enfui dans le dsert, n'est-ce pas cause de ce vil ngre, fils de l'adultre? Que Dieu maudisse le ventre qui l'a port! Ah! pourquoi n'aije pas fui aussi, loin des habitations, plutt que de voir ce btard d'esclave devenir mon beau-frre, plutt que de me rsoudre me trouver avec lui sous la mme tente! - Ne te chagrine pas, mon fils, dit Malec. Si les BniAbs me font violence, s'ils me forcent lui laisser ma Olle, je la titerai pour laver mon dshonneur, ainsi qu'ont fait avant moi d'autres Arabes. Ils arrivrent aux tentes au lever de l'aurore. Malec alla droit au campement des Bni-Carad, entra dans la tente de Cheddad son frre, et lui dit: Rveille-toi! cours la rencontre de ton fils. Antar revient sain et sauf, avec des richesses immenses, prises parmi les trsors de Cosros et de Csar. - Dis-tu vrai, .Malec? s'cria Cheddad. - Oui, par le Souverain de l'univers! D A ce serment, Cheddad se lve et mont cheval. La nouvelle court dans la tribu; les femmes et les filfes sortent des tentes, tout le camp est boulevers. Le bruit de ce retour inespr arrive au roi Zohir. Voil, dit-il une merveilleuse aventure, bien dign d'tre crite avec de l'encre d'or. Par. hi. foi des nobles Arabes! je marcherai sa rencOIitre, et je rirai au nez de ses envieux. il . . Il sort l'instant, se met en selle et part suivi des cavaliers de la tribu. Ses frres et ses fils l'accompagnent, et le plus joyeux de tous est l'ami tl'Antar, Je beau prince Malic. Il ne reste plus dans Je camp ni grands ni petits. . :

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XVII

Vers le milieu de la nuit, aprs le dpart de son . oncle, Antar se leva pour partir avant le jour. Il alla trouver AbIa sous sa tente, et lui dit: CI En ce moment ton pre arrive aux habitations, et le roi Zohir va certainemerit monter cheval pour venir au-devant de nous. Je ne veux pas qu'il ait une longue course faire. Je vais prendre les devants; toi et mes serviteurs vous partirez aprs moi, et nous nous retrouveroI,ls prs des tentes. " Ayant dit ces mots, il recommande AbIa ses gens et part, le cur si joyeux que le monde lui semblait ne pouvoir le contenir. A peine le jour parait, qu'il aperoit au loin un nuage de poussire qui monte et s'lve. Il regarde et voit les cavaliers d' ~bs et d'Adnan s'avancer ,la lance sur l'paule, prcds des esclaves des deux sexes qui font rsqnner les tambours de basque et les ins. truments cordes, ou jouent avec leurs sabres et leurs kllandjars. Les drapeaux flottent lgrement au-dessus de la tte des guerriers, au premier rang desquels marche le roi Zohir, entour de ses fils et de ses com pagnons semblables des lions. A quelque distance de la troupe, Antar descend de cheval et s'avance li pied. On l'aperoit: les cris de joie s'lvent de toutes parts et font retentir les dserts.

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Il s'approche de Zohir et veut baiser son trier; mais le roi l'en empche et le baise sur le front. Le fils de Zohir, Malic, saute terre et vient presser son ami contre son cur: il le tient longtemps embrass, laissant clater les transports de son allgresse. Ainsi font les autres cavaliers. Cheddad prend son fils entre ses bras, il lui baise le cou et le .visage. Zbiba la ngresse embrasse sori enfant bien-aim; car elle aussi tait venue avec les femmes esclaves. Elle crie et pleure de joie, aprs tant de larmes de douleur. Chiboub et Djrir succdent leur mre et serrent Antar sur leur poitrine. De douces larmes mouillent tous les yeux, et chacun rpte : a Que Dieu maudisse ceux qui l'avaient loign! JI L'mir Malic fait remonter son ami cheval, et les cavaliers se rangent autour du hros pour couter le rcit de son voyage aux pays de Mounzir et de Cosros. Antar satisfait leur curiosit. Apeine il a achev, que ses esclaves arrivent, poussant devant eux les chamelles Aafir et les btes de somme charges de coffres. Puis ,iennent les deux cents serviteurs, prsent de Mounzir, le sabre nu la main; les jeunes Grecques, pares de ceintures et d'charpes d'or plus merveilieuses qu'aucune merveille, et vtues des plus 'liches toffes, comme de nouvelles pouses; les litin: enrichies de pierres prcieuses, et enfin les chevaux de Cosros avec leurs housses de soie, tous monts par de magnifiques esclaves. Antar fait un signe, ses gens s'arrtent et se rangent devant lui. Il leur ordonne de conduire dix mules charges de coffres au roi Zohir qu'il supplie de les accepter. Entre chaque c09ple de coffres est assise Ulle belle

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LES AVENTURES D'ANTAR, FILS DE CHEDDAD

escJave turque ou Lhiopienne. Ensuite le fils de Cheddad distribue des richesses et des vtements d'honneur tous les assistants. Sa gnrosit n'oublie pas les pauvres et les orphelins. Chacun a sa part, il n'est pas un des Bni-Abs qui n'prouve les effets de sa libralit. Par le Temple Sacr 1 dit Zohir, les yeux blouis d~ tott ce qu'il voit, as rduit le roi Cosros la pauvret. 0 Bni-Abs 1que tous ceux qui ont reu un don du Pre des Cavaliers, lui fassent aussi quelque prsent. Il On obit, on s'empresse, on amne au hros des chameaux, des chamelles, des quipements de guerre, des armes, des esclaves, des chevaux de race; e~ chaque don est accompagn de mille remerclments et de mil~ souhaits de bonheur. Et mesure qu'Antar les reCev~t, il en gratifiait les pauvres et les misrables de.la tribu. n distribua ainsi la moiti de ses trsors et donna presque tout le reste son oncle Malec, avec les mille chamelles Aafir. On repartjt alors pour le camp. Antar chevaucbait au~ cts du roi Zohir, l questionnait et apprenait de lui ce qui s'tait pass dans la tribu durant son absence. Arrivs aux tentes, chacun rentra en son logis.

tu

R SI M PJ\1l T

En iivemint d'AhIn" - Amara ili'iisonniiii de M, "tridi" &Tiiffraniii"i d'uni5 iaptiT(i" djiiLhiie.

1
frTn d'Abia, !iii~'hproehh de la litire de sa sur, fit agenouiller la ~hameJle, souleva les rideaux "Ablill i, Le Iitir<3 tait Amr, surpris, inquiet, interroge les esclaves et n'oblient !l'eux encun . . de dsies!Jiir dchire ses vtements en criant: ~ s~s a dienaru .

Antar accourt a~ bruit; il apprend la fatale nouvelle,

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son cur se fe~d, ses yeux s'injectent de sang et ses lvres blanchissent, au point que ceQx qui le voient en sont effrays. A ses questions, les serviteurs rpondent: Nous ne savons. rien. D La. mre d'Abia frappe ses joues baignes de larmes; les ennemis d'Antar dissimulent leur joie. Les cavaliers de la tribu s'lancent dans toutes les directions pour dcouvrir les traces de la jeune fille. 1 Comment cela est-il arriv? dit le roi Zohir. - Par ma faute, roi, rpond le fils de Cheddad. J'ai craint pour elle la poussire, j'ai dit aux-esclaves de la conduire l'cart de la troupe; et mon malheur a voulu que je la confiasse qui ne savait pas son prix. JI

II

Tandis qu'Antar, le cur bris, rejoint sa mre Zbiba, Aroua, fils de Ouerd, est all trouver Rabi, fils de Ziad, et lui apprend ia disparition de son frre Amara . dans le dsert. a: Ah 1 dit Rabi, c'est Antar qui l'a tu, et j'avais bien prvu cette catastrophe. Mais j'irai demander vengeance au roi Zohir. En effet, le lendemain, le roi donnait audience, en. tour de ses fils et de ses compagnons, lorsque Rabi parait, accompagn de' ses frres et d'un nombreux cortge de serviteurs. Il baise la terre, salue, et raconte comment son frre a disparu.

W17 Il Il ne peut qu'tre mort, ajout.e-t-il. Et, comme je n'ai d'autre ennemi qu'Antar, c'st lui qui l'a tu. Oui, j'en jure par la Cba 1 Antar eSt le meurtrier de mon frre. C'est pourquoi, gnreux prince, j'implore de toi ma vengeance, et te supplie de m'abandonner le meurtrier, afin que je le tue de ma,propre main et que je rafrachisse mon cur. D Mais Zohir rpond: cr Cousins, laissez Antar en repos. Assez de soucis le troublent en ce moment, depuis qu'il a perdu la dUe de son oncle, et sa douleur est profonde. Mais si vous prouvez qu'il a tu Amara, je jure de vou') abandonner sa vie. D Rabi sort. Ce refus essuy le remplit de courroux, il frmit de voir que la faveur d'Antar l'emport.e sur fa sienne propre dans l'esprit du roi. Incapable de supporter un tel affront, le chef des Bni-Ziad lve ses tentes, quitte le camp avec tous les siens et va s'tatablir dans un vallon une demi-journe de marche du campement des Bni-Abs. Quatre cents personnes de sa famille le suivent et dressent leurs tentes en ce lieu. Le roi Zohir apprend cette scission; il n'en tmoigne aucun souci et ne fait aucune dmarche pour ramener les Bni-Ziad.

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III

Voici maintenant quelle tait la cause de la disparition d'AbIa. . Aprs qu'Antar eut quitt ses gens pour aller la
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LES AVENTURES D'ANTAR

reneonue du roi Zobir, ceux-ci ne tardrent pas se mettre en marche, suivant les instructions de leur maitre. Ils taient si accabls Ide fatigue, qu'ils sommeillaient en avanant. Par crainte de la poussire,la litire d'Abia tait tenue fort en arrire de la nombreuse caravane, etgarde seulement par quelques esclaves. ,L'aube pointait l'horizon, lorsque AbIa, se voyant prsque seule dans le dsert, dit ses serviteurs : CI Il faut que je mette pied terre; avancez-vous, je ne tarerai pas vous rejoindre. Elle descend, en effet, et ses gens poursuivent leur roule. Quand elle songe remonter, la litire est dj loin; ceux qui la conduisent, demi assoupis par la lassitude, ne se sou viennent plus de leur matresse. Abia veut les appeler, lorsque soudain parait son ct.4 un cavalier, la figure voile du liam, qui lui dit en dguisant sa voix: Il Tends~moi la main, que jete prenne ~n eroapeet te ramne ta litire. Abia le croit un des servitel1rs et lui donne la main. LB cavalier la soulve et l'assied derrire lui. Aussitt, pour qu'elle ne puisse sauter terre et lui chapper, il l'attache lui avec sa ceinture ets'lance dans le dsert avec sa proie. Ce cavalier, c'tait Amara, fils de Ziad. Il s'tait volontairement spar de la caravane et l'avait suivie de loin. 11 rdait tout autour, piant les occasions, et qnand il vit l'instant propice, il accomplit son des sein. Bie.nlt, cessant de se dguiser: 0 joie 1 s'crie-t-il, grce Dieu, mes peilles vont finir et mOIl dsir est satisfait.

f7t - Eh qu!)i 1 infme, lui dit AbIa, le reconnaissant, oses-tu enlever la fille de ton oncle? Misrable 1ta conduite est celle d'un brigand hont. - Oui vraiment, je t'enlve, rplique Amara ; je t'emporte au fond du dsert, en un lieu o ton ngre maudit ne saura te venir reprendre. Ne sais-tu pas, lumire de mes yeux, que je meurs d'amour pour toi et que je suis l'esclave de tes regards? - Par Celui qui a tendu ces dserts. interrompt la jeune fille, je te jure que je ne serai jamais toi. Si je ne puis te rsister, je me tuerai. ID Insensible aux injures dont elle l'accable, Amara . P(lusse son cheval et se dirige vers le Ymen. Il prtend ne plus se sparer d'Abia et se rfugier avec elle chez le roi Mouldjem, fils de Hanzhala, et chez son frre Yzid le Buveur de Sang; car il sait que ces princes sont les ennemis d'Antar, qui leur a tu nombre de cavaliers. 11 se hte donc ju!!qu'au milieu du jour. Au moment o le soleil du midi brle la plaine, Amara se dispose faire halte avec sa captive, dont il veut avoir satisfaction, quand il aperoit des flots de poussire soulevs par trois cents cavaliers qui se di rigent vers lui. e Par la Cba 1 murmure-t-il effray, voici l'instant de ma honte ! Je suis perdu
FILS DB CHJ;DDJ.D

. tSO

tES AVENTURES D'ANTAR'

IV

Ces cavaliers taient des Bni-Thay, commands par Moufridj, fils d'Hemmam, l'un des illustres guerriers de cette poque. En traversant ces contres, il avait aperu Amara et AbIa en croupe 4errire lui, tous deux seuls au milieu du dsert. Voyant la jeune fille pare de riches bracelets et de collie~ prcieux, il dit ses compagnons: C'est sans doute la fille d'un prince que ce cavalier a enleve. Courons sur lui, et, s'il rsiste, ne l'pargnez pas, tranchez-lui la tte; car vraisemblablement c'est un de ces rdeurs des dserts, sans feu ni lieu, rebut de toutes les tribus. Les Bni-Thay s'lancent, arrivent et entourent Amara d'un cercle menaant. e: Pied terre, jeune homme, lui disent-ils, et soumets-toi aux ordres du vaillant MouCridj, fils dllem marn. Si tu oses tirer le sabre devant lui, c'est fait de toil Se voyant hors d'tat de rsister, le fils de Ziad songe sauver sa vie, se livrer et promettre une ranonr Mais 30n amour pour AbIa le retient, et sa passion le pousse sa perte. CI Descends, fille de l'oncle, dit-il, afin que je tienne les ennemis l'cart et que je combatte jusqu' la mort.

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Il m'est plus doux de mourir que de renoncer toi. Et ceUe heere eRt la dmirR o j te v 0 2'rai, moins, grce au Crateur qui fa faite si belle et qui t'a pare tu ton de de ngre et tu ne seras marie qu' un noble seigneur. lecz yeux de se bisse terre. Il ji~ti3ars dit-'i!le, ne jma!cz revir ta trie, puisque tu m'as enleve la scurit rejete dana ls et IE'a terreTirs. A peine elle ternps d'aehevea ces mots: les cavaliai l'environnent et l'emportent devant leur chef, EUE? est Sfrfiblad!e effare, et de Yf$$,a partent des flches mortelles aux curs des hommes~ Mouftidj peut voi?' sant dtre cmnr pite, l'amour envahit son me et l'enchane. Il luf dit: de cfains mIsa des nnblet, N'attends nOUf que la satisfaction de tes dsirs. Il se,,; on !Iresse pour oUe uno tentE? de cHir et on y tend des tapis de soie. et Am;ira RT3Ue rontre se repent de sa perfidie. Bientt. son cheval est bless et tombe, ,ui-mme ert f~lit pritnniet' end"iin conduit Moufridj. Le chef tire le sabre et va lui trancher la le hommo dit : Ne fais point cela, noble Arabe; demande-moi plutt uno r.anen. JE> ne snia paa ne qrn tu etois, ma naissance mrite un autre traitement. Je suis A.mara. filn et n~,on tA're Habi n:4t un Hobb chet <le famille chez les Bni-Abs. cas} au m; te FOit hien Mnilfridj~ Hu squyeras de .Oles Plains quen m'abandonnant, pn 16.

et

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eh~nge

LES AVENTURES D' ANT AR

de ta liber~, tout ce que tu possdes, ehameaux, chamelles, chevaux et autres biens. Sinon, je veux chaque jour trancher un de tes membres et te faire souffrir les plus affreuses tortures ... li !lit et faiL attacher son captif l'un des pieux de la tente. Arnara gmit et soupire. La nuit tant venue.> Moufridj et sa troupe prel)nent leur repas; ensuite les youx appellent le sommeil. AbIa n'a point cess de pleurer, elle a refus toute nourriture et passe la nuit dans les regrets, sonieaDt aux tentes de sa tribu.

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Au point du jour, les Thayyites montent cheval pour regagner leur pays. Moufridj a lui-mme serr les cordes qui enchainent Amara et plac AbIa sur un chameau doux d'allure. Il promet force richesses ses compagnons, et leur dit: Tout ce que donnera cet mir sera pour vous seuls. et j'y veux ajouter mille chamelles de mes propres tr~ peaux, pouvu que vous m'abandonniez cette jeune fille dont la vue m'a ravi le sommeil. Les guerriers rpondent : Noble seigneur, lion terrible, nous ne contrarierons pas tes dsirs. Tu nous as combls de tes bienfaits, et c'est ton sabre que nous devons nos triomphes. Il Lorsqu'on fut arriv aux habitations, 140ufridj Of~

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ses esclaves dans le sol pieux de fer, d'y ilttacher Amara et de le tourmenter sans relche. Ainsi fut fait, et chaque instant le malheureux recevait de nouveaux coups. Il se dcide enfin fixer sa ranon: cinq cents chamelles l'il noir, au poil fauve, dix lances, cinq cuirasses, cinq chevaux race, tel est le prir mir, dit-il asalaves me serve et te ramne mme temps, de faire rachetes fille, j'enverrsi ton serviteur chez les parents de la captive, qui, pour elle, ne seront point avares de leurs richesses. Moufridj rpondit en souriant: Cl Par la foi des Arabes! rien ne saurait la tirer de mes mains: car je l'aime ardemment, et j'ai ddommes compagnOtH d rYits sur ell~ en mnant mille chame tout entire. bien que je t'nn= tint pargn ta pt'ince, frre de ItEveur de Sang, v guerriers ont nagure tuP le gendre, Nakid, fils de Djellah, et fait captive la fille, Amima, dame de beaut. La mre de Nakid pleure dll soir au matin la mort de son fils et ne fait qu'un vu, celui d'avoir en sa puissance un homme de la tribu d'Abs, pour se dsaltrer de son sang comme le dsert dsaltre de pluir~~ m'tais avanc territoire pout me saisir d'Antltt ngre, afin de vengeance de affiige. Mais que j'ai rencontrdn toi, s'est empartr dme et l'a dtourne

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LES AVENTURES D'ANTAR

de toute autre affaire. Sans elle, je n'eusse pas accept de toi une ranon. Maintenant tu es prvenu, fais en sorte que ces biens promis par toi m'arrivent au plus vite, av.ant que le bruit de ta captivit ne parvienne aux oreilles de personnes qui n'couteraient gure tes propositions. D Un des esclaves de Moufridj partit donc pour se rendre chez les Bni-Abs, aprs avoir reu les instructions d'Amara, qui lui expliqua ce qu'il aurait dire, et lui recommanda de n'entrer dans le camp et de n'aller aux tentes des Bni-Ziad qu' la tombe de la nuit. Aprs le dpart de l'esclave, Moufridj songea sa belle captive et se rendit auprs d'elle. Mais il n'eut d'AbIa aucune satisfaction. Elle ne voulut point s'asseoir son ct pour manger, et chaque fois qu'ill'approchait, elle fuyait l'autre extrmit de la tente. A ses sourires, ~Ile ne repondait que par un visage sombre et contract. Voulait-il l'embrasser, elle poussait des cris retentissants. La colre bouillonna bientt au cur du chef. CI Malheur toi! dit-il la jeune fille. Combien de temps penses - tu que cela dure? Espres -tu m'chapper? - Ah 1 certes, rpondit AbIa, seraisje enfonce dans les entrailles de la terre ou perdue dans les hautes rgions du ciel, que je ne dsesprerais pas. TI est quelqu'un qui saura bien dcouvrir mes traces et qui ne gotera point de repos qu'il ne m'ait. rendue la libert. Celui-l est un cavalier insensible la fatigue, dont le flanc ne flchit point dans le combat, et don~ les adversaires n'chappent jamais aux calamits. Il

PILS DE CHEDDAD

A ce discours, la rage pntre dans le cur de Moufridj comme la flche pntre dans les chairs; il saisit un fouet et en frappe la jeune fille coups redoubls. Aux cris d'Abia, la mre de Moufridj accourt et s'interpose. Mon fils, ditelle, pourquoi livrer ton cur qui n'en veut point? Que ne' songes-tu plutt aux belles vierges de la tribu? Crois-moi, rduis cette fille-l au rang des esclaves, jusqu' ce qu'elle sache rendre justice ta gnrosit. Il est des gens qui ne plient que devant le mpris. Les bienfaits ne captivent que les nobles curs. Il Moufridj, approuvant les paroles de sa mre, s'approche d'AbIa l'instant mme, la dpouille de toutes ses parures et de ses riches habits et lui Cait prendre des vtements de laine grossire. La mre l'emmne et l'assujettit aux travaux des esclaves. Dornavant, elle trait les chamelles et prpare le beurre, maltraite, accable d'injures par la vieille femme, qui prtend ainsi lui apprendre respecter son fils, qui la fait lever, la fait asseoir avec violence, et la force recueillir le bois mort et la fiente de chameau. Abia, depuis ce moment, passait donc le jour dans la fatigue et les mauvais traitements, et. la nuit dans les larmes et les lamentations. Elle empchait les gens du camp de dormir par ses cris et ses maldictions contre . Amara l'infme. Et le malheureux Amara l'entendait et son cur tait bris.

..

LES'" Vf!NTUIES D' ANT AR

VI

L'es~nve envo y vers Rabi, fils de Ziad, traversa rapidement le dsert et arriva chez les Bni-Abs. Il y apprit comment les BniZiad s'taient spars de la tribu, et il se fit conduire leur nouveau campement. L, l'esclave ayant abord Rabi, lui rvla l'aventure d'Amara; et s'acquitta de son message. Aussitt Rabi, rassemblant ses frres, leur rpta ce qu'il venait d'tlntendre. (1 Quelle honte pour nous 1 ajouta-t-il. Le malheureux! enlever AbIa, une fille de sa tribu 1 Et si nous ]e tirons de l en payant une ranon, que penseront de nous les guerriers? Quoi' diront-ils. les Bni-Ziad ne 'IJ savent donc plus combattre, qu'ils soient rduits li racheter leur frre avec leurs biens? . Les frres de Rab. le visage morne. accabls de douleur par cet vnement inattendu, ne savaient que rsoudre. Qne faut-il faire? dirent-ils. -lI faut. reprit Rabi. nons avancer sur le territoire des Bni-Thay. Nous serons deux cents cavaliers. Atteignons le campement de Moufridj; si nous le surprenons spar du corps de sa tribu, nous l'accablerons pal' le nombre et nous sauverons ]e captif. Sinon, nous nous tiel.drons en embuscade dans le voisinage, jusqu'

FILS DR CHRDDAD

ee que le IIOrt jette entr~ nos mains quelque pel'lODoage


qui nous serve racheter Amara. Surtout, tenons eette aventure secrte, de pellr que le roi Zohir, l'apprenant, ne vienne nous dire: Eh quoi! vous deman diez le sang d'Antar, et c'est votre frre qui a enlevd sa. fiance 1 Le projet de Rabi :ayant eu l'assentiment de toos : u Emparons-nous, dit-il, de cet esclave thaYfite, et tenons-le enchain, de peur que le secret ne 5e divulgue. Il L'esclave fut saisi et confi de st1rs gardiens. En..:. lUite les deux cents cavaliers; arms en guerre, s'en.. foncrent dans le dsert, et, s'ils avaient eu des ailes Us eussent vol.

VII

1# jeAd.e~iQ ~ la dispariiwn de sa cousine, dit Chiboub : f M.PQ. frre. toi />eul. peijJl: claircir "e llJy~r~. Va, parcours les ~rts et reviens au plus tt avec des
Douvell~ ~' Ab)~~ p

4.

Chiboub partit sUr l'heure. Antar resta au clJmp, rong d'inqijiLude. Le quatrime jour tait venu; les angoisses du fils de Cheddad augmentaiellt d'heure en
-be~lre.

... QIl~est.jl arJ:iv mon frre? se disaitil~ QueUe causa j)CUL le retenir si longtemps loill de nous? D

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LES AVENTURES D' ANT AR

En cet instant Chiboub parait. Antar bondit vers lui et le serre dans ses bras. u Mon cur se fendait d'impatience, dit-il. As-tu d.couvert les traces d'Abia? ou reviens-tu d'un voyage inutile? - Non, par Dieu! rpond Chiboub. J'apporte des nouvelles qui guriront la maladie de ton cur. eoute: j'ai longuement parcouru les plaines et les valles, courant d'une tribu l'autre, au milieu des plus terribles dangers. Je suis enfin arriv chez les Bni-Thay, et l j'ai trouv AbIa captive de Moufridj, fils d'Hemmam. Vtue de grosse laine, elle est employe soigner les chameaux et les brebis. A chaque instant la mre de Moufridj l'accable d'injures. Nuit et jour, elle invoqne ton nom et t'appelle son secours. D Antar, ces paroles, frmit de douleur, et des larmes amres s'chappent de ses yeux. c Et par quel funeste concours de circonstances, ditil, est-elle tombe entre les mains de ce Moufridj 7 - Amara seul en est la cause, D rpond Obiboub. Et il apprend son frre l'enlvement d'AbIa par ie fils de Ziad, devenu son tour prisonnier des BniThay. Le cur d'Antar est dchir. Il veut savoir comment Cbiboub a pu connatre ces tristes dtails. 1( Lorsque je te quittai, dit le jeune homme, je m mis visiter les campements, tous les lieux de halte, les sources et les aiguades, interrogeant tout cavalier ou piton qui s'otTrait ma vue. J'arrivai ainsi prs des montagnes d'Adja et de Selma, sur le territoire des Thayyites. Je passais une nuit auprs de chaque groupe de tentes t coutant tout, ce qui se disait. Or, la nuit

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dernire, je me trouvais sur le campement de Moufridj, fils d'Hemmam, et j'avais pour hte un esclave, nomm Moubchir, qui me traita du mieux qu'il put, aprs m'avoir demand IJui j'tais. CI Fils de la tante, lui dis1) je) je suis de la tribu des Bni-Djelhma. JI A quoi il rpondit : CI Sois le bienvenu! D Quand les gens furent endormis et que les bruits s'teignirent dans le camp, mon oreille entendit distinctement la voix d'AbIa qui se lamentait dans la nuit comme la colombe du vallon. cc 0 douleurs 1 regrets! disait-elle; c terre de Chrebba! ceux que j'aime 1 1) comment pourrai-je faire parvenir mes cris jusqu' vous? fils de l'oncle, je souffre; les larmes ont ulcr JI mes yeux. Viens moi, hte-toi 1 accours avec cette JI bravoure qui force les ttes s'humilier. Oh 1 que Il j'entende ta voix retentir au milieu des lances et des sabres entre-choqus 1 Puis elle poussait des soupirs faire croire qu'elle allait expirer. Alors je m'approchai de l'esclave mon compagnon, et je lui dis: Il Fils de la tante, qu'a donc cette jeune fille, D qu'elle seule ne dorme point et n'ait pas de repos, quand dj la nuit est fort avance? - C'est, me rD pondit-il, une trangre, une captive; elle se lamente D ainsi du soir jusqu'au matin. Son nom est AbIa, fille de Malec,de la tribu' d'Abs. Ensuite il m'appritcomment Moufridj l'avait surprise, elle et Amara, et les avait emmens prisonniers; comment il avait voulu obtenir de sa captive ce que les hommes demandent aux femmes; mais elle ne lui avait rpondu qu'en le menaant de la vengeance de son cousin Antar, le Lion terrible: Moufridj furieux l'avait fort maltraite, aussi bien qu'Amara, qu'il tenait continuellement enchan en
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attendant sa ran~m. Amara, ajouta Moubchir, avait envoy un messager ses frres pour leur demander le prix de son rachat, et on attendait le retour de ce messager. , Et moi, mon frre, ds que j'ai su toutes ces circonstances, j'ai perdu toute envie de dormir, et, sans at .tendre que le jour part, j'ai repris le chemin du pays. En route, j'ai aperu les Beni-Ziad, qui marchaient, au 1l0lnbre de deux cents cavaliers, vers la tribu que je venais de quitter, et j'ai conclu qu'ils allaient dlivrer leur frte. Je me suis tenu l'cart, ils ne m'ont point aperu. Voil ce que j'ai vu et appris, depuis l'heure de mon dpart jusqu' l'instant prsent. A toi de voir ce qu' faut faire. JO

VIII

Sous le coup de ces nouvelles, Antar demeure un moment tourdi, accabl par la douleur que lui cause l'affreuse situation de celle qu'il aime. Puis il va aux tentes du prince Malie et lui rv.le le sort d'AbIa. Malic le conduit son pre. a 0 roi 1dit Antar, voil comment ces Bni-Ziad me rcompensent. C'est moi, pourtant, qui ai sauv Amara de la lance de Taricat-ez-Zman. . - Que Dieu les maudisse tous 1dit Zohir. Ils ont agi en infmes. C'est une chose inouIe, que cet Amara ait eu l'audace d'enlever AbIa, une jeune fille de sa tribu. Et ses frres, De 8ODt-ils pas venus ici, devant moi,

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!Dl

e,rier vengeance contre Antar-, et demande~ son sang ~ ,Mais va', Pre des Cavaliers, laisse-les faire' Attends Pissoe de leur expdition. Sache 1:>ien que Dieu les pousss leur perte, qu'ils priront sous les coups des ennemis, et que d'eux tous' pas un, peut-tre, ne reverra ses habitations. Quant nous, attendons qu'il . nous arrive d,e leurs nouvelles. Alors nous marcheroD!~ vers le Ymen, et je fais serment de ne pas revenir que je n'aie mis AbIa en liber L et massacr MOufridj, fils d'HemmamlJ Antar et Malic se retirent. Que penses-tu faire? demande le jeune prince. - Par le ciel 1 dit Antar, je ne saurais attendre p~us longtemps; il faut que je rejoigne Abia, duss-je mourir pour elle. Je partirai cette nuit mme, sous le voile des tnbres. Je ne veux charger personne du soin de mes affaires, et je ne souffrirai point que le roi ait le moin... dre souci d,'une telle expdition. Garde-moi le secret. . - Non vraiment, rplique Malie, tu ne courras pas seul les dangers d'une telle eqireprise. ~e t'accompagnerai avec mes cava~iers, et, nous tous, nous sau.. verons Abia, ft-elle au point de l'horizon o se lve le soleil. Mais, par ma vie 1 je t'en conjure. patiente deux jours encore. Mon pre partira pour une grande chasse, et quand il ne sera plus l pour nous retenir, nous saisirons l'occasion d quitter le camp. li Antar consent, car il chrit le prince. Le lendemain, il veut aller trouver son pre et ses oncles pour les consulter, lorsque le fils de Zohir revient et lui dit: (1 Pre des Cavaliers, alerte 1 le moment est venu. Rien ne s'oppose notre dpart. Mon pre a reu mw {nvitaUon de Bedr, ft~s d'Amr, chef de~ a.~l-F~~r~~
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Il est dj loin. S'il t'avait ordonn d'attendre, c'tait seulement par crainte pour ta vie. C'est pourquoi partons sans retard, courons la dlivrance de ta fiance. Antar bondit de" joie, et reconnait dans le prince un vritable ami. Il envoie Chiboub prvenir Cheddad et Malic. Les Bni-Carad prennent aussitt leurs quipements de guerre, et le jour brille peine que les ravaliers sortent du camp, au nombre de deux cents braves. Antar est leur tte, mont sur son cheval Abjer; le prince 1I1alic marche son ct, et Chiboub les prcde, guidant la marche. A chaque pas qu'il fait, le fils de Cheddad croit entendre la voix d'AbIa qni l'appelle. Me voil 1 me voil, filie de l'oncle 1 s'crie-t-il en bondissant en avant. - Patience 1 patience! dit Malie. Tes ennemis ne t'chapperont pas ... - Mes vrais ennemis, rplique Antar, sont les BniZiad, les misrables 1 et pourtant, cette heure mme, je marche leur secours. Comment chapperaient-ils aux lances des Tpayyites, si je ne les sauvais en sauvant celle que j'aime?

IX
Tandis que les Bni-Abs !le dirigeaient, en toute hte, vers la terre des Bni-Thay, Moufridj aLtendait le retour de son esclave avec la ranon d'Amara. Il n'avait point

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renonc triompher d~ la rsistance d'AbIa; il ne ceg. sait de l'importuner et lui disait: Va, va, tu cderas tt ou tard 1 si ce n'est aujourd'hui, ce sera demain. Mais elle ne lui tmoignait que rpulsion et dgot. Toute la tribu eut bientt connaissance de la cap tilit des deux Absiens; hommes et-femmes s'entretetenaient de la passiOI) de Moufridj et des fiers refus de la jeune filIe. Le bruit de ces vnements arriva aux oreiIIes de la mre de Nakid. fils de Djellah. Elle portait le deuil de son fils, tu par Antar, et se lamentait nuit et jour, oublianL le !lommeil et gotant peine aux aliments. A la nouvelle qu'un homme de la tribu d'Abs tait prisonnier de MOufridj, elle monte. sur sa chamelIe, el, suivie d'un cortge d'esclaves, elIe vint chez le fils d'Hemmam, dans l'espoir d'teindre par la vengeance le feu qui brlait dans son cur. Elle se prsente, le visage enflamm, et adjure le chef de lui livrer Amara pour qu'elle l'gorge de sa propre main. a Tante, rpond Moufridj, c'est moi qui ai pris ma charge le soin de venger ton fils. Ce ne serait point assez que de tuer ce misrable, et je ne serai point satisfait que je n'aie massacr tous les Beni-Ab~, fait un dsert de leur territoire et immol leurs seigneurs sur la tombe de Nakid, afin que sa chouette * se dsaltre de leur sang. C'est par ruse que j'ai demand une ranon celui-ci, esprant bien qu'elle me sera amene par quelqu'un de ses frres, accompagn d'une troupe de

* Les Arabes croyaient alors qu'aprs le meurtre d'un guerrier, Bon me, sous la forme d'une chouette, voltigeait autour de son tombeau, jusqu' ce que sa mort e\\t t venge.

leurs avaiie~~. J m'em~~re~i J'eu~ tou~, et tu 4ci~ deras ~e leur sort. ~eur ngre, ne .peut m~nque checourir pour les sauver. Je le saisirai et le m~ttrai e,Qt~ tes mains" pour. qu,etu ,l'gorges e~ que tu rendes la plix ton c~ur et rafraichisses tes yeux. " ,,' , Ces paroies portentla joie, dans hme de la vieille .' .. 1 princesse. Elle tr~ssaill~ q'~sp.ra,nce~ . 1 Je veux ~n moins, dit-elle, to.r~l1rer celui-ci. ~ mon ise, en at\end~nl que ies. aulres nous soient vr~.)1 " , En mme temps, eile saisit un fouet, bondit comme une lionne en fureur vers le malheureux Amara, quiginissait, li aux quatre pieux cie fer, le frppe etle mord avec une folle rage. . , ., ~I Mre des mirs, dit l'infortun, pourcIqoi ine maltraites-tu? ... N'ai-je pas envoy qurir mlJ ranon? - Et comment te rachteras-tu, fils des iches t rplique-t-elle. Penses-tu chapper la mort? Par les idoles du Temple, toute~ les richesses de ta tribu ne pourraient t'arracher ton sort. Tu seras gorg comme une brebis, gorg de ma propre main, et je boirai ton sang, comme l'ivrogne boit une coupe de vin. Tu ne me connais pas: je suis la mre de Nakid, i'illustre guerrier, tomb sous les coups de votre ngre, que bieu maudisse 1 Ah 1 tu attends ta ranon... Et nou~ nous attendo[ls que tes frres, les Bni-Ziad, viennent se prendre dans nos filets pour partager ta destine 1Il En entendant ces paroles, Amara ne conserva plus d'espoir Ah! pensa-t-i1, pouvais-je m'attendre cette inf~e .trahison? Hlas 1 si Antar n'accourt pour sauver AbIa et ne me sauve en mme temps, je suis perdu sans ressource. 1)
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n' .lT AB.

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Rabi, fils de Ziad, ses frres et ses deux cents cavaliers avaient r.apidement travers les dserts. lorsqu'ilS furent peu de distance des habitations des BniThay, Rabi dit ses compagnons : . Cl Cousins, nous approchons du camp de l'ennemi. Soyons prudents, gardons qu'il ne ~ous dcouvre et ne se rue sur nous pour nous ~ccabler par le nombre. . - Rabi, disent les cavaliers, tu es le plus habile d liouS tous. Dcide, nous obirons. . - Marchez donc sans crainte; cousins. Avant le dpart, j'ai combin un dessein habile, qui sauvera notre frre et nous permettra de retourner, sains et saufs, vers nos demeures. Nous ferons halte, cette nuit, l'tang de Djz. A l'aube, nous enverrons un messager Moufridj pour lui dire: - Monte cheval, et marche la rencoIltre des Absiens. Ils sont venus au nombre de J) dix te conduire la railoil d'Amara. Mais une troupe J) ennemie les a attaqus sur ton territoire et le,s a ~ Il pouills. Ils n'ont pas voulu combattre des guerriers Il de ta tribu, de peur que l'effusion du sang ne te portrtt Il ensuite refuser.toute ranon. Us taient cependant, eux et ce qu'ils t'amenaieht, sous la sauvegarde de Il ton nom. Va donc les rejoindre, et reprends ton bien des mains des assaillants, si tu ne veux laisser re-

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Il jaillir sur toi un ternel dshonneur. Ainsi parlera notre messager. Et soyez slrs. cousins, qu'aussitt Moufridj s'empressera de venir vers nous, avec un petit nombre de gens; car il est vain de sa bravoure et peu perspicace. Et nous, nous serons en embuscade sur trois points diffrents, tandis que dix seulement resteront dcouvert. Lorsque arriveront les Thayyites, nous fondrons sur eux et nous nous en rendrons maitres. La libert du chef sera la ranon de notre frre. Ce projet plut aux Bni-Ziad et obtint leur assentiment. Le sojr, on s'arrta l'tang dsign j et le lendemain, Ins, fils de Ziad~ l'un des frres de Rabi, fut charg du message pour Moufridj. Ins tait un jeune homme fin et de bonnes manires. Il partit avec les instructions de Habi et s'avana jusqu'aux tentes des Bni-Thay. Uo esclave lui indiqua celles de Moufridj. En ce moment, le fils d'Hemmam s'entretenait avec Selma, la mre de Nakid, au sujet du sort rserv son prisonnier. Il tait sous l'influence d'un vin capiteux dont il avait vid maintes coupes, quand un de ses esclaves entra et dit : Seigneur, voil un cavalier tranger qui demande t'entretenir. " Moufridj sort l'inslant et aperoit Ins sur son cheval, arm en guerr et couvert de sa cuirasse. CI Que Dieu prolonge ta vie, noble Arabe 1 dit le fils de Ziad. - Que dsires-tu de moi? l) demande ~foufridj . Ins s'acquitte du message et parle d'aprs les instructions de son frre. 11 ajoute: a Hte-toi, avant que l'affaire ne s'envenime et que le sang n'arrose la terre.

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il revt sa cotte de mailles, attache sa ceinture un sabre de trempe indienne, et dit un esclave:

Moufridj, bouillant de fureur, rentre dans la tente' ,

cr Selle mon meilleur cheval, et pas un mot de ceci. Par le maitre de la Cba , j'irai seul et sans compagnons, fussent-ils plus nombreux que les toiles. Quoi' sur mon propre territoire, on osera mettre la main sur mes biens' Moi vivant, mon nom ne sera pas une sauvegarde 1 Aux clats de sa voix, Selma arrive et lui demande la cause de son courroux. MouCridj, les yeux tincelants, lui rpte le rcit du cavalier tranger. Or Selma, nobles seigneurs, tait une femme des plus habiles et des plus exprimentes. ;,<..,.:'1. li }~h 1 ne vois-tu pas, dit-elle, que les paroles de cet Absie~ ne sont que mensonge et fausset? Croismoi, c'est une fourberie qu'ils ont trame pour t'entrainer horS du camp, s'emparer de ta personne et racheter, par ta libert, la libert de leur frre. Et ce qui le prouve, c'est que l'esclave que tu avais envoy vers leur pays n'est pas revenu. Sois prudent, et n'avance pas sans voir o ton pied va se poser . - Conseille-moi donc, tante' dit Moufridj, frapp de la sagacit de la vieille femme. - Empare-toi d'abord du messager, rplique Selma, et attache-le ct de l'autre prisonnier, Prends ensuite une troupe de tes braves, marche sur les Absi!lns et taille-les en pices. 1) Le chef sort, force le frre de Rabi mettre pied terre, l'enchaine et dit ses esclaves: cr Conduisezle avec l'autre; et qu'ils subissent tous deux les plus rudes traitements, en attendant que je

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ramne leurs cousins et compagnons; aprs quoi nous leur trancherons la tte tous. Il Ensuite il prend deux: cents cavaliers aguerris et s'lance hors du camp; Les esclavc3 ont li (ns auprs d'Amara, doht iis ne savent pas qu'il est le frre: Puis ils se sont loigns. Arnara, perdu, demande la cause du nouveau malheur qui atteint sa famille. Et quand son frre lui a fait con naitre la triste issue du projet organis par Rabi: cr Ah 1 s'crie-t-il en sanglotant, c'en est faU des Bni-Ziad 1Vne horrible calamit s'est abattue sur notre tte, et nos ennemis n'ont plus qu' se rjouir de notre perte. - Toi seul en es la cause, dit Ins. Ne t'avions-nous pas dit de ne plus songer la fille de Malec. Tu ne nous as point couts, tu t'es perdu en nous perdant avec toi. Si toute la famille de Ziad prit en essayant de te sauver, ahl quelle fatale renomme restera attache ton nom et au nom d'AbIa 1 . - Puiss-je seulement, rpliqua Amara, la voir encore une fois avant de rendre le dernier BOUme' Ensuite, advienne ce qu'il pourra quand je ne serai plus. ])

XI
Rabi avait partag ses gens en trois groupes, cachs en des lieux: diffrents. Dix cavaliers seulement taient en videnCe lorsque Moufridj parut. Celui-ci songeat

...

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ux paroles de Selma, et ds_qu'il fut fi porte, ft se rua, le sabre haut, sur ces dixhomtnes, dont il tua sept e~ un instant. sans vouloir ~ien couter. Les trois autres prirent la fuite toute bride. Ce\1x qui taient en embuscade s'lancrent alors en criant: la l-Abs 1 la l-Adnan 1 J) Et le chef thayp,te,' reconnaissant que la mre de Nakid ne s'tait point 'trompe, les attaqu;l avec l'imptuosit du lion. Rabi se mordait lespojogs de rage. Qui mlt pu prvoir, dit-il, que nous aurions atTaire une telle troupe? Il faut que ce Moufridj Se soit eni';; par de mon frre et l'ait forc par les tortures lui rvler nos projets. Maintenant, luttons avec nergie, cousins ; dsormais le sabre et la lance sont notre seul recours, si nous ne -voulons porter la joie au cur de_ nos envieux et d'Antar, fils de Cheddad. J) Les Absiens se sont jets sur les Thayyites. La mle est terrible: la 'poussire tourbillonne flots pais, les cailloux tincellent, le sang ruisselle, les crlnes volent, les cuirasses sont transperces et les mes gmissent d'abandonner les corps. La nuit seule plmt-sparer les combattants. Les 8ni-Abs ont le plus soutTert; ils se retirent derrire une colline aprs avoir perdu cin'" quante des leurs. Moufridj dit ses compagnons: a La vieille Selma avait raison; sans elle, nous prissions tous et les Bni-Ziad trio~phaiept. Mais nous avons djou leur ruse. Demain, Je veux combattre, uu un, leurs plus vaillants guerriers, les vaincre ert combat siugulier et massacrer le reste, de sorte qu'il n'en demeure pus un pour porter dans leur pays la llouvelle de leur droute. Vienne aussi leur ngre Antar,

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plus grande sera ma joie. Je veux le prendre vivant pour le livrer la mre de Nakid, et ce triomphe mettra le comble mon immortelle renomme. Il Assur de la victoire, le fier cavalier at~end impatiemment que les tnbres tournent le dos et que vienne le jour. De son ct, Rabi se repent; il regrette de n'avoir point envoy la ranon de son frre. Il frmit la . pense du dshonneur qui le menace parmi les tribus arabes. Mais il dissimule ses craintes et montre ses compagnons un visage ferme et rsolu.

XII

Ds que parait la blancheur de l'aube, les cavaliers volent de nouveau au combat. Moufridj s'lance entre les deux troupes. Il est mont sur un cheval alezan qui bondit comme les vagues de la mer irrite. La joie du triomphe clate dans ses yeux. Son corps est protg par une cotte aux mailles serres et solides que la flche ne peut pntrer, que le sabre n'entamera pas. Il brandit une lance don la pointo est semblable la langue du serpent. ee Misrables fourbes crie-t-il en courant sur le champ de bataille, nous croyions que vous nous arriviez avec des chamelles et des chameaux pour racheter votre fr.'e, et vous te3 venus avec des chevaux et des guerriers. Ah ! traUres 1vos esprances ont t dues.

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Il s'agit de combattre maintenant avec les lames tranchantes et les longues lances. Qui de vous osera lutter, seul seul avec moi, sur cette arne? Voici le terme de votre voyage. Jamais vous ne reverrez votre frre ni votre messager. D A peine il achevait, qu'un homme sort des rangs des Absiens et s'avance pour combattre. C'est Cais le Libral, un des frres de Rabi. Les deux braves s'attaquent et disparaissent, en un instant, sous des nuages de poussire. De part et d'autre, les guerriers se rapprochent et tendent le cou vers le tourbillon qui cache les deux adversaires. Soudain, Moufridj pousse un cri de triomphe: CI la l-Cahtan 1 D Il reparat, poussant devant lui Cais dsaronn. il le livre ses esclaves, et revient au combat, renouvelant son dfi. Thaleb-ed-Derrak y rpond, c'est l'un des hros des Bni-Ziad. Tandis que les deux champions sont aux prises, Rabi, le cur navr, se fait des reproches amers : cr 0 terrible destine 1 murmure-t-il. 0 tentes de la patrie 1 vous reverrons--nous jamais? Notre haine contre Antar est la cause de notre perte. Ah 1 si j'esprais pouvoir tenir encore quelque temps contre ces dmon.s, j'envrrais un messager prvenir le roi Zohir et le prier d'envoyer Je fils de Cheddad notre secours. D Il n'a pas achev ces mots, qu'il entend la voix terrible <le Moufridj et le voit sortir de la poussire, vainqueur de son frre Thaleb, qui est grivement bless. Rabi se mord les poings; le monde s'obscurcit ses yeux. JI veut s'lancer son tour. Mais Aroua, fils de

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Ouerd, l'a devanc et lutte dj contre le ~ls d'Hemmam. L'Absien ,et le Thayyite courent sur I:arne, se menacent, se poursuivent, se fuient, se prennent cot'P!il corps. Aroua perd ses forces, Moufridj le saisit par les colliers et le jette, perdu, aux esclaves. Aussitt s'lve une clameur- terrible, la mle devient gnrale et le combat dure jusqu' l'approche de~ tnbres. Rabi, dsespr, ramne les ,siens derrire la colline voisine. De ses deux cents cavaliers, la moiti a pri et vingt autre~ ont pris la fuite. Le resie n'espre plus chapper la mort. _ Pour comble de dsespoir, les Bni-Thay, qui les entourent, leur ont coup le chemin desabreilvoirs et des sources; une soif ardente dessche leurs gosiers. Encore une nuit vivre, disent-ils, et demain il n~ resterd de nous aucune irace 1 0 Rabi, ne vois-iu rien pour nous sauver? , - Et que pourrais-je imaginer? rpond le chef des Bni-Ziad. Nous sommes tombs dans l'ocan des destins. Que pui~-je faire, sinon implorer hl misricorde de MllUfridj, le supplier de nous recevoir merci et de fixer notre ranon 7))

XIII

En effet, le lendemain un messager de Rabi se rendit au camp des.Bni-Thay et parl~ ainsi leur chef::
Il

Ulustre seigneur; ce qui distingue les AraJ:ies des

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Barbares, c'est la fidlit la foi lure, la libralit hos. pitalire, la sincrit dans les promesses, la gnrosit clans le pardon. Nous reconnaissons notre faute, nous a.vouons notre infriorit dans l~ combat. et nous venons te prier de nous recevoir ranon. Sinon, rends- . nous la libert des eaux, galise les chances de la bataille; si tu es un de ces Arabes qui redoutent le dshonneur et aspirent la gloire, n'envoie contre nous qu'un nombre de guerriers gal au ntre, afin que nous luttions avec bravoure et que nous mourions vaillamment sous les tendards. Il Quand Moufridj entendit ce message, un orgueilleux Sourire parut sur ses lvres, il se crut au-dessus de tous les hros de sa race. Il Par Lat et Ozzal s'cria-t-il, vous n'avez qu'un moyen d'arracher vos cous au tranchant du sabre. Dposez les rmes, mettez pied terre et venez tous devant moi, pour que je vous coupe les cheveux et les oreilles. Aprs cela, je vous rendrai l'abord des sources et je vous laisserai la libert. Djmil (c'tait le nom- du .messager) .. en proie une soif dvorante, rpondit avec vivacit : Seigneur, j'accepte les conditions pour moi-mme. Prends mon cheval, prends mes armes; coupe-moi les cheveux et les oreilles, rase encore ma barbe, si'cela te convient, et laisse-moi rafrachir d'un peu d'eau mon gosier aride. A ces mots, Moufridj se met rire; il fait gr~ce au . malheureux Djmil. Il Ta franche rponse t'a sauv, lui dit-il. Tues libre, mais condition de ne plus combattr ni pied ni cheval. Pars l'instant et retourne dans ton pays. })

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Djmil, plein de joie, tanche sa soif et revient au camp des Bni-Ziad, o il porte les propositions du cheC Thayyite. a Cousins, dit Rabi ses compagnons dsesprs, il ne nous reste plus qu' mourir. MourOns avec gloire, plutt que de conserver une vie dshonore par un traitement infme. - Eh 1par Dieu 1 rplique Djmil, la vie est chre au cur de l'homme, et mieux vaut vivre sans oreilles que de boire la fatale coupe et d'abandonner son corps en pture aux btes fauves." . L-dessus il souhaite. bonne chance ses compagnons, lche les rnes son cheval et reprend le chemin de sa ptrie. Les Bni-Ziad retournent au combat; mais la soif qui les dvore :anantit leurs forces, et en peu d'instants ils sont tous morts ou prisonniers de l'ennemi. Moufridj, ivre de joie, les emmne et retourne vers le camp de sa tribu.

XIV

Esclaves et hommes libres, tout s'est mis en mouvement pour marcher la rencontre du vainqueur. Les tambours de basque rsonnent, l'air retentit de triomphantes acclamations : Il Salut 1 sa1ut au guerrier unique 1 salut au hros de l'poquel Il Joyeuse entre tous, la vieilie mre de Nakid s'av81JCQ

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vers les prisonniers et les frappe au visage, en disant: Grce au ciel, je boirai donc de votre sang 1 Le soir et le matin, il remplacera pour moi le lait des chamelles ... Moufridj fait enchatner les captiCs ct d'Ins et d'Amara, et prpose leur garde dix de ses cavaliers. Puis il envoie de tous cts des esclaves rpandre sur le terri~oire de Cahtan la nouvelle de son triomphe; il invite tous les Bni-Thay et les tribus allies venir assister au supplice des Absiens. Il n'oublie pas de faire avertir Mouldjem, fils de Hanzhala, et son frre Ysid, le Buveur de Sang. Cependant on gorge des chamelles et des brebis, on Cait un brillant Cestin, on mange, on boit et on se rjouit. De leur ct, les prisonniers se lamentent et maudissent la vie. Rabi et ses frres pOUl;suivent Amara des plus sanglants reproches; la souffrance et l'accablement l'empchent de rpondre. AbIa, en apprenan.t les inCortunes des BniZiatl, avait tressailli de joie et oubli ses propres malheurs. Et maintenant elle n'attendait plus que l'arrive de son cousin Antar, fils de Cheddad. La nuit vint mettr fin au festin des Bni-Thay, et chaun rentra sous sa tente pour y goter le repos. MouCridj, la tte avine, alla trouver sa mre et lui dit: cr Je veux cette nuit avoir joyuse vie avec ma jolie Absienne. Si elle fait rsistance, qu'elle s'attende souffrir les plus horribles supplices, et voir tous ses contribules gorgs. Va et me l'amne. La mre se rend auprs d'AbIa. Viens, lui dit-elle, mon fils te comblera d'honneurs,

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ainsi que les prisonniers. Mais si tu ile lUi oMis, h'sp~re plus aucune grce. - Vieille de. malheur 1rplique la jeune fille, dtltton fiis me hacher en morceaux, me faire boire la mort d'une frorge, et. aprs cela massacrer la tribu entire des Bni-Abs et tous ceux qu'claire le soleil; je ne cderai jamais ses dsirs. Je me tuerai plutt de ma propre main, et nul au monde ne me possdera. J) Irrite de cette rponse, la vieille femme frappe AbIa d'Un soumet et dit ses servantes: . Prenez-la! tralnez-Ia de force chez votre maltre t Qu'il en fasse ce qu'il voudra. Il Les esclaves obissent, s'emparent de la jeune fille et l'emportent. . . " (1 la l-Abs 1 la l-Adnan! crie-t-elle. A moi i moi t O es-tu, Antar, terreur des c;lValiers? ~ . Du lieu o ils g!Jent enchans, les Bm-Ziad entendent sa voix. Qu'a-t-elle. crier ainsi au milieu de la nuit? li demandent-ils leurs gardiens . Un de ceux-ci leur apprend que Moufridj, si elle li rsiste, a jur, par la Cba, 'd'arracher la vie tous leS prisonniers. , . cr P1aise Dieu, dit Aroua, qu'elle ne cde point et que Moufridj nous fasse trancher la tte pour nous dlivrer de la h~nte et de l'opprobre. Mais, s'il m'en croyait, ii cesserait de s'acharner aprs cette jeune fille; car, par l~ foi des Arabes! elle est fatale quiconque la dsir. Il Aroua n'a pas achev, que tout coup des clameurs pouvantables s'lvent dans le camp. L tribu entire semble ~uleverse, on entend le cliquetis du sabre qui travaille dans la foule.

807 cr Ah 1ah 1murmure le fils de Ouerd. voil le moment 1 voici la nuit qui montrera Moufridj quelle fataliL est attache la personne d'AbIa. Fils d'Hemmam, tu mourras, fusses-tu le cavalier de la plaine et de la montagne! Il se tait et prte 1'oreille. Et voici que de tous cts un cri retentit: CI la l-Abs 1 la l-Adnanl D Et la voix d'Antar mugit au milieu de ce iumulte. Et cependant le sabre poursuit son uvre, le sang coule, les guerriers expirent, le feU de la guerre lance des tincelles_ Les fuyards s'chappent dans toutes .les directions, se heurtent les uns les autres et ttbuchent aux cordes des tentes.

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CHAPITRE II
La tribu surprise. - Dlivrance. - Combat dans les tnbres.
- Conseil de Rabi.- Dfaite des Bni-Thay. route pour la Mekke. - Les Kendiennes. Antar en

Nous avons racont le dpart du fils de Cheddad avec le prince Malic. Ils approchaient des demeures des Bni-Thar, et Chiboub allait partir en avant, pour prendre des informa Lions et savoir le sort de Rabi, lorsque parut un cavalier qui courait bride abattue eL dvorait l'espace. Antar se miL en travers de sa route, l'arrta et reconnut Djmill'Absien. Cl Comment 1toi ici? dit Antar. - Quoi 1 et toi mme, Pre des Cavaliers 1 dit le fuyard, qui s'lana terre, pleurant et gmissant, et se couvrit la tte de poussire. Cheddad arrive, prend Djmil par la main et le conduit devant l'mir MaUc. Le prince l'interroge.

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q Ah t seigneur, que te dirai-je? les fils de Ziad sont captifs et leurs guerriers sont morts r D En peu de mots, il raconte le triste sort de l'expdition " Prince, demande Antar, que faut-il faire? - Se Mler, rpond Malic, courir, sauver Rabi et les siens, s'ils luttent encore. Qu'ils doivent la vie ton sabre, qu'ils le sachent et n'aient plus contre toi aacUll sentiment de haine. - Oh 1 rpliqua le fils de Cheddad, je sais bien que les curs des Bni-Ziadne me seront jamais favorables, euss-je accompli pour eux mille hauts Caits. Et quant supposer qu'ils rsistent encore, vraIment ils n'ont ni assez de vigueur ni assez de fermet, et cette heure ils sont tos captiCs ux mains des Thayyites. Djmil nous dit qu'ils taient sans eau, et ne 'savons-nous pas que la soif abat les plus fiers courages? Pour moi, je prDPose d'attaquer le camp des ennemis au milieu de la nuit, de les surprendre, changer leur joie en deuil et sauver Abia avant que le jour brille. Il Adoptant cet avis, la troupe se remet en marche et ne s'arrte qu'en vue des tentes des Thayyites. Les tnbres sont venues; les Absiem ne voient plus aucun feu allum, tout repose, esclaves et maUres. L'mir Malic avec cent cinquante des cavaliers prend la droite, Antar avec les cinquante autres s'lance vers la gauche, et l'attaque commence. Moufridj, sous sa tente, attendait l'arrive d'AbIa, lorsque les cris des assaillants vinrent Caire ses penses d'amour une terrible diversion. Troubl encore par les fumes du vin, il lui sembla que le ciel et la terre s'eutrechoquaient Mon cheval t mes armes J s'cria-t-il. Ah \ si un

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"euf.e~X:,~\lp' du d.e~t~ ava~~ pouss ~~rs nous c~nwe des Bni-Abs, av~c quels transports Je l'accuelllera~s, c~t Antar t Quelle joie' de Ol'mparer de lui et (\e le plonger dans l~vilissement ! 11. , ~":f!lqi~ti; Mee tumulte~ AbIa avait entendu la voix -cle son ousin reteQtir dans les tnbres comme le fracas du tonnerre. ~sl()rs, elle ,cessa de craindre et le calme rentra dans son cur. Enfin,le vpil 1diteUe ;.le voil, ce hardi cavalier, ce lion aux. griffes acres, qui tranchera pour jamais le fil de tes esprances l ,nfme, il va fondre sur toi, i'aigle des Bni-Abs, et bientt dans la nuit on entendra ies lamentations et les cris de dsespoir ~e ta mre ~rive de fils. ' La mre de Moufridj l'coute, frmissante, et la frappe avec violence. Tais-toi, fille de l'infamie 111urle-t.elle. Ne crois pas CChapper ton destin. Celq~ dont tu csp~res le secours, attends, atten~s, tu verras bientt son' cadavre tendu' sans vie sur la terre 1 En achevant, elle voit Moufridj qui est mont cheva\, mais qui chancelle sol\s le poids de l'ivresse et peut peine se teliir sur sa monture. Tremblant pour les jours de son fils, elle l'arrte et l'carte du champ de bataille. En cet instant, Chiboub vient de mettre le feu aux tentes, la fu~e s'lve et ajoute l'paisseur des tnbres. el l ~rment des lueurs fauves; les ollines ne cessent de, retentir des cris des combattants. Effars, frissonnants, les chameaux et les chamelles bondissent dans toutes les directions, crasant hommes et femmes sous leurs pesants sabots ; ils courent et ne s'arrtent

qu'au~

sommets dea col~es.

'

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Le frre d'Antar se dirige vers l'endroit o sont les prisonniers, toujours ench:ns, pet'dus. Dix d'entre

~:;ri~~~~, ne s~~~s~~~~ir~:u::~::~]i~sau~:~~z:; ~:r::!~::l:


leur poste. Gette irruption soudaine, l'heure du premier sommeH, ;: S'ieille [itre de Nakid assiste la droute de ses conlribules et les voit chercher dans la fuiLe un salut qu'ils osent peinn Moufdj retnnu dar fm'n frir :l.rec f5es l'sclwer de Ir mle, Alors la vieille Selma saute sur un cheval de race, brandit un sabre et s'cr~e : J> dar le make munds 1jn ne rOf5tirai gus je n'aie i'afmichi mon c<:t,ur st mes hUe e~9 dirige vers le groupe des captifs, se rue Sur eux, frappe drolte et ~ gauhe, avec le tranchant <lu 'Sabre et blesse un gran~ nomh<:e Ue oos +.a terrible fusie prtend;tit les tue<: tzms, dhdibouh CDurt ;tur t"lle st sa face un cri pouvantable. Selma, effraye, tourne bride et s'lance III suite des fuyards. Le fils de Zhiba tranche aussitt les Dordes qui ench:dnent habi nt ees ft'hres; cEmx~c" leui' tous, mettent burr con'lpndnOKis libert. Puis,. loue ensemble, ils poussent un mme cri ~ u la l-Abs lIa l-Adnan 1 li les mentagnee lel,3,3 rpondent.

~,l~;~~~~~~~ dun~:te~1~r:~rmati:~'~:::~ ~~f:~:~~~

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LES A VENTURES D'ANTAR

Il

Quand les premiers rayons de l'aurore clairrent le camp, il n'y restait plus d'autres Thayyites que les morts, les prisonniers et les femmes qui n'avaient pu russir s'chapper. Chiboub, depuis quelques instants, rdait parmi les dbris des tentes la recherche d'Abia. Il la dcouvre enfin, au milieu des cadavres, gmissante et sans force, se tranant du ct o rsonne la voix d'Antar. Chiboub s'approche d'elle et soutient sa marche chancelante. Ils rejoignent enfin le fils de Cheddad. Antar voit sa cousine, il saute terre, serre Abia sur sa poitrine, la baise entre les yeux, la rassure et la calme par de douces paroles: Cesse de gmir, ma bien-aime! Tes peines sont' finies. Eh quoi 1moi vivant, de tels malheurs ont-ils pu t'atteindre 1Mais hlas 1qui peut se flatter d'chapper aux tratres coups de la fortune? Puis, s'adressant son frre: cc Va, dit-il, conduis-la sous la tente qu'occupait Moufridj. Je YOUS y rejoindrai avec le prince Malie. Faisla reposer et veille sur elle. Il Chiboub obit. Il trouve la tente entirement dserte. Il furte dans tous les coins, ouvre les coffres et y dcouvre les riches vtements, l,l couronne et les joyaux

FILS DE CHEDDAD

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dont AbIa tait pare lorsque Moufridj" s'tait empar d'elle. Tous ces trsors, il les rend la jeune fille; puis il demeure, ct d'elle, sous ]a tente. Antar cherche rejoindre ]e fils du roi Zohir. Le prince et sa troupe avaient combattu, toute la nuit, en cavaliers infatigables. Antar les dcouvre courant au milieu des tentes et brandissant encore leurs sabres. Ils s'abordent et se flicitent rciproquement de leur triomphe. Puis on s'examine, on se compte. Trois guerriers seulement ont pri parmi les compagnons d'Antar, et treize parmi ceux du prince. Mais le camp, spectacle horrible 1 est jonch de cadavres aussi nombreux que les galets sur le rivage de ]a mer. t( Prince, dit Antar au fils de Zohir, notre but est alteint. Il est prudent de ne pas nous attarder sur le territoire des ennemis. On se prpare donc au dpart. Arrivent Rabi et ses compagnons, tous dans lm misrable tat. Leur nombre est rduit cent vingt; les autres sonts morts. A la vue d'Antar, Rabi verse des larmes de fourbe : Fils de l'oncle, dit le traltre, aucun de nous n'ose lever son visage devant toi. Nous avons mal agi ton gard, et cependant c'est tes mains gnreuses que nous devons le salut. Mais l'homme est naturellement vain et orgueilleux de s'lever aux: dpens d'autrui. Maintenant Dieu a clairement montr ta supriorit; tu as retrouv ta cou~e, et nous voici tous, devant toi, comme des esclaves. ) Antar ne le laisse pas achever, il l'embrasse, et adresse tous les Bni-Ziad, sans excepter Amara, des paroles de flicitation.

Ceux-ci, pourtant, gardent au fond du cur l'envie


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31& , .
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LES A VENTURES D' ANT AR

~t la ~ain~. lis, entrent sous les tentes ~ou~ Jo~te\' quelque repos et donner qe~ques soins leufs blessures. 1 Ah 1cousins, leur dit le fils de Cheddad, sans cette discorde qui a clat entre :nous, jamaj~ les Bili~Abs n'eussent donn leurs ennemis la jo.e de les voir ainsi humilis. La: victoire est nous maintenant. Mais n'oublions pas que nous sommes au milieu des habitations des Bni-Thay, entours des nombreuses tribus de Cahtan, sur une terre o chaque homme nous est' un ennemi. Bientt vous les verrez accourir de tous les points de l'horizon et tomber sur no os comme des vautours. Alerte donc 1 ne perdons pas de temps. J) Le priace Malic ajoute ses instances celles de son aml. On gorge en hte quelques pices de btail et l'on mange joyeusement ce repas improvis.

III

r~fugis derrire' uue, rpinence voisine. ~ l, ~oufridj~

{-es

B~~~-Thay, c\lasss

de leurs demeures, s'ta~en\

~u premier ~c1at 'du jour, v~t .les Bni-Abs maltres ~e Son C(\lnp, o gisaient es cadavres de ses om~agnons_

Les dernires fumes de l'ivresse s'taient vanou~esl Use~t alors clairement sa .ponte et se mordit les poingS Ilvec rage. Bientt, les Absiens, rconforts par <{Uelqea au. ~~n,a ~t U,ll ~l1I1 ~~s, ~on.t~t c~va~ et ~'~\ol.

taient p~rtis~ ,~ S\lrvint une tronpe df) cinq cenl~ cavaliers ,didiiites, -bien DWnts, bien arms, qui, S!lf la foi des mes.o;a,gers de Mpufridj, venaient goter .le plaisir d'assister a suppiice des B~i-Ziad~ _ Quelle fut ieur surprise et leur rage, quand ils virent J~ ilIllP daw; et borrible p]e-mle de corps morts et de tentes demi consumes, et que Moufridj, furieux e~ dsespr, ieur eut appris les vnements de la nuit i Altrs de vengeance, les Bni-Djdila voulaient courir sur les traces des Absiens, lorsque ,arriva une seconde troupe de cinq cents guerrier~. C' taient les Bni-Nbban commands par MoubeUiel, fs de Fiadh, qu'on surnommait la Mer Infranchissable .. A ia vue ,de ces nouveaux cavaliers, Moufridj SIf redresse, reprend courage' et oublie ses peines. II envoie un des siens pour redire Mouhelhell'attaque et le triomphe des Bni-Abs. Les Bni-Nbhan pleurent la mort de leurs amis. ~ Et combien de milliers d'hommes avait donc Antar, le ngre maudt, disent-ils, pour qu'il ait pu vous traiter de la sorte? , ,', . - Hlas 1 cousins, il n'av~it qu.e dE!ux ceptsava~ lie~. Mais il ~Qus a surpris au sein des i,nbres, quand le !lOmflleil et l'ivresse fermaient tous les yeux. lD lors un. 4vaiier nbhanide prend ]a parole: c'est Djabir~.le o,~ de sa tribu. ,II Q,ueile hont~ pour les Bni-Thay 1 dit-il. Par I~ ciel 1je jur~ d~ re point quitter le dos de mon cheval que je n'aie iltieint le de Cheddad et lav noLl'e cishonneur 1 Il s'lance, leS yeux tincelants, et ses compagnons

k~re~t ,~v~ ~apidit. Apeine hs

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LES AVENTURES D'ANTAR

le suivent. Moufridj rassemble le reste de ses guerriers; les Bni-Djdila se joignent lui; et les trois troupes runies, formant une arme de deux mille hommes, courent sur les traces d'Antar avec une imptuosit capable d'effrayer les djinns et les dmons. Ils dvorent l'espace et atteignent les Absiens au moment o le soleil se couche. Ceux-ci se disposaient faire halte pour goter le repos du soir; mais au bruit de la troupe qui court sur _ eux, ils demeurent en selle et se tiennent prts combattre_ En cet instant, Moufridj interpUe Djabir : Il Qu'en dis-tu, cavalier des gorges et des ravins? Les taiJlerons-nous en pices avant le jour? . - Non pas, rpond Djabir. Ils sont en petit llomJ)re, nous formons une arme considrable. A quoi nous servira cet avantage, s'ils se mlent nous, au milieu des tnbres. Mon avis est que tu prennes les devants avec mille cavaliers et leur coupes le chemin de leur pays, tandis qll'avec le reste des ntres je les empcherai de retourner en arrire.' Lorsque le jour sera venu, nous fondrons sur eux des deux cts, et nous les passerons tous au tranchant du sabre. Alors du moins nous pourrons distinguer l'ami de l'ennemi. Moufridj n'hsita point adopter ce projet, car il connaissait Djabir pour un guerrier sagace et expriment (et ce Djabir tait le pre d'Eced-el-Rhis, qui doit un jour porter le deuil dans la tribu d'Abs et tuer Antar; mais, avec la permission de Dieu, souverain Seigneur, nous raconterons chaque chose en son lieu). Le fils d'Hemmam prit donc la moiti de l'arme et alla camper en travers du chemin des Bni-Abs.

FILS DE CHEDDAD

317

IV

Les Absiens cependant avaient l'oreille et l'il ouverts. Ils entendirent le bruit et virent l'clair des sabres. a Pre des Cavaliers, dirent-ils avec inquitude, nous voici atteints par Jes Bni-Thay. Que faut-il faire? De quelle rage ne doivent-ils pas tre anims contre nous? - Cousins, rpondit Antar, il n'y a pas lieu de craindre qu'ils nous attaquent de nuit. Sous les tnbres encore accrues par la poussire, comment se reconnaitraient-ils entre eux? Non, ils ne commettront jamais une telle faute, s'il y a parmi eux un seul homme intelligent. - Nous les avons vus, dit l'~r Malic, se partager en deux troupes, dont l'une a pris sur nous les devants et dont l'autre est reste sur nos derrires. - Eh! sans doute, rpliqua le fils de Cheddad, ils craignent que nous nous chappions la faveur de l'obscurit, et n'imaginent pas que nous ayons l'audace de les atlaquer. Mais, par Celui qui fait briller le croissant de la lune et qui connait le nombre des grains de sable, je jure que la nuit ne s'achvera pas que je ne les aie rduits fuir en dsordre parmi ces collines! Dis tes compagnons de resler en selle et de conserver leurs ~rmes, et vous verrez les vnements de celle nuit.
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LES AVENTURES D'ANTAR

- Quelle est ta pense? demanda l'mir. - Je veux, dit Antar, atten4re que nos ennemis aient fait halte et se reposent dans une profonde quitude. Nous tomberons alors sur la troupe qlP nous barre le chemin. Attire par les clameurs, la seconde troupe fondra sur nous pour nous prendre dos. L'at:' taque une fois commence, vous garderez le silence et combattrez sans dire un mot, mls aux ennemis de telle sorte qu'on ne pu.isse disti;lgue~ un Absien d'up Cahtanide. Les coups de sabre pleuvront tort e~ ~ travers; vous vous disperserez sur tous les pointsj ei, qdand la bataille sera bien engage, gagnez les deyaIlts~ prenez le large et laissez les deux troupes se sabrer l'une l'autre jusqu'au matin. - Fort bien imagin' dit le fils de Zohir, qui donna des ordres en consquenr.e. - Bonne aITaire ! murmur le trattre Amara l'oreille d son cousin Aroua. Qllelle excellenie occasion de 110llS dfaire du ngre' Dtachons-lui un espion qui ne le perde point de vue, qui le surprenne par derrire au moment de la charg'et le tue d'un coup de lance. - Quelle sotte pense.1 rpondit Aroua. Si Antar prit ~ette nuit, ne vois-tu pas que nous prirons tous avec lui. Laisse l ton ide ridicule, et n'oubli~ pas que notre salul tous esl li au salut du fils de Zbiba. '1 Quand les deux troupes thayyites eurent pris leurs dispositions de repos, que la plupart des guerriers furent endormis et que la nuit eul toute son obscurit, le fils de Cheddad dit Chiboub : (( Mon frre, je te confie AbIa i ne la quitte pas un instant et ne veille que sur elle. JI Il faut dire que, ce soir-l, la jeune fille montait un

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coursier gnreux et s'tait revtue d'une cotte de lJlailles soiide, en prvision des coups de sabre qui poti~ vaient Jitteindre dans ]a confusion de la bataille. . Aprs ces recommandations, Antar donna ie signl . l'mir Malic, Rabi et leurs guerriers; et tous, d'une seule voix, poussrent im cri pouvantable> dgainrent, brandirent les lances et se rurent comme un seul homme sllr la troupe de Moufridj, fils d'Hemmam, massacrant ceux qu'ils trouvaient debout, crasant sous les pieds des chevaux ceux qui dormaient tendus sur la terre. Aux cris des braves / ]a troupe des Bni-Nbhan s'veille. Djabir court vers le chef Mouhelhel. CI Par Dieu 1 dit-il, les Bni-Abs agissent en guerriers habiles. Si nous courons au secours de Moufridj, nous avons. tout perdre; et si nons demeurons ici, les Absiens feront de sa troupe lm carnage horrible et regagneront, sains et sauts, leurs habitations. . - Quel absurde bavardage t s'crie Mouhelhel. Eh quoi! les enfants do Cahtan craindront-ils de se mesu rer avec les Adnanides? Allons, cousios, au combat r au combat 1 1) II s'lance et sa troupe le suit vers le point o reten ... tissent les cris de guer:re. En peu d'instants, amis et ennemis se mlent au sein des tnbres. Le sabre travaille, les crnes volent. Les coups tombent tort et travers, on ne se reconnait plus, les hros prissent de la main de leurs frres . Antr combat comme un homme qui harait la vie et vondrait quitter le monde. C'est merveille de le voir. Il met en pices les escadrons et tue sans relche. Enfin, au moment o~ l'aube va parattre, il s'chappe avec les

aiO

LES

AVE~TunES

D'ANTAft

siens, s'loigne dans la plaine et laisse aux prises les armes de Moufridj et de Mouhelhel, qui ne cessent de s'entre-tuer avec acharnement jusqu'au moment o l'aurore, venant briller, leur permet de se reconnaUre. Ils cessent alors de se massacrer, mais dj cinq cents Thayyites jonchent le champ de bataille.

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Les Bni-Abs accabls de fatigue, les Bni-Thay lasss de carnage, se reposent peu de distance les uns des autres et donnent quelques instants de rpit leurs chevaux, lorsque Selma, la mre de Nakid, qui a suivi sa tribu, parait debout entre les deux troupes. Honle sur les Bni-Thay 1 s'crie-t-elle. Le ngre d'Abs triomphe et ma tribu est avilie. 0 Arabes, ne trouverai-je point parmi vous un guerrier assez brave pour me venger? Ah 1 qui me servira boire une gorge dn sang d'Antar, ou l!langer une bouche de sa chair? Emporte par la rage elle veut se jeter sur les BniAbs. Moufridj s'lance vers elle, la retient et lui dit: Reviens, tante. Ne crains rien. Nous avons aujOllrd'hni bien d'autres morts venger qne celle de Nakid, et le massacre de tons les Bni-Ziad et de tous les Absiens suffira peine 110U:l satisfaire. En achevant ces mots, il bondit entre les deux

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troupes, court de long en large dans l'intervalle qui le sp3.re et crie : CI Absiens, vous avez ,sauv vos prisonniers par la surprise et la ruse. Vous ne nous avez pas t infrieurs, cette nuit. Mais c'est au grand jour que se manifestent les actions vraiment glorieuses; c'est au grand jour que les hros acquirent leur renomme. Avant tout, les Arabes aiment l'quit; c'est pourquoi nous ne vous accablerons pas par le nombre'. Venez au combat cavalier contre cavalier, brave contre brave. Pour moi, je ne veux co:nbattre qu'avec un guerrier gal moi par la renomme et la naissance; et, quand nous aurons tir vengeance des nobles seigneurs, nous tomberons sur les esclaves. Puis il improvise ces vers:
II: Lorsque le soin de mon honneur n'exige pas que je tire le sabre et pointe ma lance de Semher, D Je n'interromps pas mes causeries du soir, ou je ne chasse pas le sommeil de mes paupires; Mais, Bni-Adnan, vous avez honteusement agi envers nous, comme des gens sans honneur; J) Et si je ne tire de vous une prompte vengeance, qu'on ne dise plus que je suis noble de pre et de mre! Je m'lance au combat, la main arme d'un lourd sabre deux tranchants; J) C'est avec lui que je mettrai vos cavaliers en pices la face dn soleil, tandis que le lche se mordra Jes poings de rage. Il

En ce moment, Antar tait auprs d'AbIa, .et s'infor-

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LES AVENTURES D'ANTAR


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mait de son tat; car il ne l'avait point vue depuis la veille. Et AbIa lui rpondait: ,. Par ta vie! fils de l'oncle, qu'ai-je craindr~ tant que tu vivras? , C'est alors qu'il entendit Moufridj prononcer, ses p:roles de dfi. Mont sur son cheval Abjer, Antar courut aussitt en face du chef Thayyite : Tais-toi, fils de l'infme 1 lui dit-il. Ta mre, et les tiens auront bientt pleurer ta perte. Tu te yan tes d~ ta noblesse, tu demandes pour,adversaires les noble~ seigneurs. Moi, je ne suis que le moindre des esclavelf des illustres Bni-Abs; et pourtant, prends garde tO\ sur le champ de bataille. J'effacerai jusqu'aux dernier~ vestiges de toi et de ta race. Crois-tu que j'oublie comment tu as trait la fille de mon oncle, ta captive? As tu pens que ma vengeance serait satisfaite du sang que j'ai vers les nuits dernires, et que je te laisserais fuir, vivant, vers les collines? Non, par le Maitre du jour et de la nuit 1 Je ne sortirai point de ce pays que je ne vous aie vus tous tendus mes pieds, privs de , souffie. Puil!, rpondant aux vers de Moufridj, il ajouta:

"

Quand l'ennemi me cherche querelle, j'ai recoui' S ma lance de Semher. Le tranchant du sabre est mon juge; c'est lui qui prononce entre mon adversaire et moi. D Ah! vous ne me connaissez point 1Ma gloire tant s'est rpandue jusqu'aux deux horizons. 1) Mon glaive a port mon nom jusqu'aux points du ciel 011 brillent d'un ct Ca nope et de l'autre les toiles de l'Ourse.'

pour-

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3!3

a Combien de guerriers n'ai-je pas laisssgisants,les menbres sanglants, la face souille de poussire. Il Combien; que la seule terreur de ma personne a mis en foite! et qe de larmes j'ai fait couler des yeux des mrest des pouses 1 ujourd'hui c'est vous tous que je veux dtruire, afin d'teindre le Ceu qui me brt1le et de rendre la fratcheur mes yeux. " .

Il acltve. En un cUn d'il les deux guerriers sont aux prises et accomplissent mille prodiges de valeur.

VI
Cependant Moufridj sent la lassitude envahir ses mem bres et paralyser sa vigueur. Il commence redouter l'issue du combat, et veut donner sa troupe le signal d'une attaqlie gnrale. Mais Antar ne lui en laisse pas le temps; il pousse un cri la Cace du Thayyite, fond sut lui, et d'un terrible coup de sabre lui fend la tte jusqu' 1~ mchoire. fdouCridj tombe. Antar le laisse se dbatUe danS les tonvu(sions de l'agonie, Cait bondir son thevl SUi" l'arne t appelle grands. cris un nouveaQ champion: . Les Bni-Abs triomp~ent, les Bni-Thay frmissent de rage et veulent engager la bataille. Djabir les retient, , Attendez~ leur dit-il. Tant que vivra ce d.mon de

nSr, n'esprez

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Mais

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l'ai o?serv pen<\aot sa

3M

LES A VENTURES D' ANT AR

lutte avec le fils d'Hemmam, j'ai reconnu ses cts faibes' et j'ai vu comment on peut le vaincre. Laissez-moi combattre avec lui, sa vie est nous. D Djabir s'lance donc au-devant d'Antar, cuirass de fer, mont sur un cheval aux jambes solides comme des piliers, arm d'un sabre dont un seul coup fendrait en deux un lphant. 11 fait de rapides volutions et improvise ces vers : cr A toi, fils des lches 1 C'est moi qui serai ton adversaire. Laisse l les vaines fanfaronnades. Il Prisse la tribu qui s'est dshonore tous les jeux en recevant un esclave btard parmi ses nobles! 1) A cette injurq, le fils de Cheddad bondit de courroux, et rpond par ces vers: Que je sois esclave ou que je prtende Janoblesse, c'est mon sabre que je demande la gloire et l'hpnneur. D Quand je le tire du fourreau, au jour de la colre, .les nobles seigneurs frissonnent et baissent leurs cous devant lui. " Antar et Djabir se choquent alors comme deux montagnes. Tous deux pointent leur lance. Le coup de Djabir n'atteint que l'air, celui d'Antar frappe au but. Car Antar, chers auditurs, tait le cavalier de l'poque et le dompteur des braves. La pointe de sa lance pntre dans la poitrine de Djabir et sort tincelante par le dos. Le chef des BniNebhan, Mouhelhel, voyant tomber

....

son cavalier, fait un signe et crie:

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321

Sus ce semon L'armlie entire e'ubI'zele et fond de tous cts sur le fils de Cheddad. prinee Melic devin le mounement. Il lei:? Absiens le suivent et repoussent l'attaque. Le tumulte est ;:;u la poueeire obsclircit l'aie le ;:;abr;:; fouille dans les poitrines, et les mes dsesprent de revoir leurs demeures. Antar lue snns relche, et nieun tombent ;:;utOt1y~ de lui; s'attaqua de pafaence ceux qui portent sur la tte les insignes du commandement.fyloul""lhel peer il ei~aint Se Djcibir et Moufridj dans le tombeau; il fuit avec sa troupe en dserdre, eern} de per !ee Abeirns comme des aigles~ Enfin l'obscurit drobe les fuyards aux yeux des vainqueurs, qui rrniennent eur leurs ,pas, de clPbrant leut' Antar, couvert de sang comme d'un manteau de pourpre~ deraA1t Abia et lui cr si la noire 1'0 caeh mee actiens durant le combat, Interroge nt.on eheral, flamande-kii si ne l'ai lch au milieu des bataillons pais comme la nuit. D Demande mon sabre si je n)ai pas frapp avec ra lame le tte des ehek Il Demande ma lance si de sa pointe je n'ai pas atteint les brave); entre la porgo {it le J'ai dsaltr tour tour ma lance et mon sabre; et j'ai massacr les hros, sans rePoutor les i~nrli)~i,im'>t~"~~,o,, Et n',Stait Celui dont la firmament, je ferais de la coupole des cieux le dos de ilion t~oureier. 19

316

LES AVENTURES D' ANT AR

Il dit, AbIa rpond par un sourire et le remercie de

sa noble conduite. Le prince Malic le serre dans ses


bras. Le pre d'AbIa et les Bni-Ziad, malgr le fiel qui remplit leurs curs, lui rendent grces aussi et font des vux pour son bonheur.

VII
Les Bni-Abs peuvent maintenant se reposer en toute scurit et rparer par la nourriture et le sommeilles rudes fatigues du jour. Mais les envieux d'Antar ne sauraient dormir. Un fell intrieur les dvore; ils se tiennent ensemble l'cart, ils essayent de tromper les ardeurs de leur haine par des maldictions et des imprcations. CI Ah 1 cousins, dit Malec, pre d'AbIa, comme Dieu l'a favoris, ce vil esclave 1Chaque fois que je jette les yeux sur lui, il me semble que mon corps se liqufie comme du plomb. Dans mes vaines machinations, j'ai toujours t la victime de mes propres ruses, et lui, il est sorti glorieux de mes embches, manifestant plus clairement chaque fois et sa bravoure et son loquence potique. - Bah 1 dit Amara, sa bravoure et sa vigueur n'ont rien de surhumain; et quant son loquence, qu'est-ce autre chose que du bruit et des tlong.flons ? - Tu as beau dire, interrompit Aroua, tu seras seul de ton avis. n n'y a pas un seul homme d'Abs ou de

FILS DE CHEDD.A.D

3t7

Rbatafan qui pt aujourd'hui lutter avec Antar ni en vaillance, ni en verve potique. Et ce que j'en dis, ce n'est certes point par affection; car je le hais. Mais la vrit est la vrit. N'avezvous pas entendu ces vers qu'il improvisait en revenant du combat : Et n'tait Celui dont la toute-puissance a lev le firmament, je ferais de la coupole des cieux le dos de mon coursier. ,. Non, par la foi des Arabes 1 nul ne l'a surpass ni en paroles ni en actions. Ah 1 quelle gloire est la sienne 1 Que Dieu maudisse le ventre qui l'a port 1 Malec reprit : Pour moi, je ne puis plus supporter sa vue ni habiter les lieux qu'il habite. Ds que nous serons sortis de ces dserts rocailleux, je m'chapperai avec ma fille la faveur des tnbres, et j'irai chercher quelque protecteur assez puissant pour me dfendre de ses entreprises. Car je ne saurais vivre dans une telle honte, au milieu de ma famille et de mes proches. - Cousin, dit Rabi, tu ne nous quitteras pas. Je veux t'enseigller un moyen de n'avoir plus t'inquiter ni d'Antar, ni de personne. - Quel est-il? demanda Malec. - Attends que nous soyons de retour sur notre terre. Alors entre chez l'mir Chas, fils du roi Zohir j saisis le pan de sa tunique, demande-lui sa sauvegarde. confie-lui ta fille et dis-lui: u Voici Abia qui est ta serI) vante, prends-la, je te la livre entirement, marie-la suivant ta fantaisie, pourvu qu'Antar, le plus vil des Il esclaves, soit forc de renoncer ses prtentions. 1) Sache, en effet, cousin, qu'il n'y a pas d'homme au Inonde que Chas haisse plus qu'Antar. Et ds qu'AbIa

us

LES AVENTURES D'ANTAR

sera sous son gide, tu pourras tre en paix au sujet de ta fille. Nous n'aurons plus nous occuper alors que de ce dmon, qui nous ne laisserons point de repos que nous n'en ayons purg la terre

VIII

Le roi des Bni-Thay, Mouldjem, fils de Hanzhala, et son frre Yzid le Buveur-de-Sang, avaient peine reu la nouvelle de la captivit des Bni-Ziad, qu'ils apprirent celle de leur dlivrance. Laisserons-nous une telle audace impunie? s'cria Mouldjem. Non, par le ciel! La tribu d'Abs s'en glorifierait trop aux dpens de notre gloire. " C'est pourquoi IE'.8 deux frres, runissant tous les cavaliers qui leur obissaient, se mirent la poursuite des Absiens. Il rencntrrent en chemin les troupes de Mouhelhel. On se rallia, et tous les guerriers runis formrent une arme de dix mille hommes, qui couvrait l'tendue du dsert. Aprs de courts instants de repos, on se remit en marche, et le jour brillait peine, quand la petite troupe de Malic aperut cette arme effroyable. Grande fut la stupeur des Bni-Abs Allons 1 allons 1 dit Antar. Qu'importe le nombre des ennemis 1 Ceux-l seuls priront, que le destin a d'avance dvous la morL D Aroua tremblant dit au pre d'Abia : Nous voil tous perdus sans ressource. Antar seul

FILS DE CHEDDAD

319

peut-tre chappera la mort. Quant nous, plus d'espoirl D ' Malec, aussi peu rassur qu'Aroua, rpliqua: Tu as raison. n ne nous reste qu'un moyen de salut, la fuite. - Mais si nous fuyons, reprit le fils de Ouerd, ta fille sera tout d'abord la proie des Thayyites. - Eh 1 dit Malec, j'aime mieux la voir captive que marie cet esclave. . - Cousins, interrompit Rabi, nous aurions raison de fuir. si le prince Malic n'tait avec nous. Mais, aprs avoir chapp aux coups de l'ennemi, chapperionsnous la vengeance du roi Zohir, qui nous accuserait d'avoir abandonn son fils par haine pour Antar? Restons ici jusqu' ce que les escadrons nous environnent et que la lutte s'engage. Alors, sauve qui peut 1 et tant pis pOlir les entts. Quant au ngre, il ne fuira jamais, et combattra jusqu' la mort, plutt que d'abandonner sa cousine. D En effet, ds que les Thayyites eurent atteint sa troupe, Antar s'lana la charge suivi de son pre Cheddad et de son oncle Zakhmet-el-Djouad. Rabi et ses compagnons feignirent aussi de se mler la bataille, mais ce ne fut qu'un instant. Bientt ils tournrent bride et s'chapprent dans la plaine. Antar, le fils de Zohir et leurs cavaliers restrent seuls combattre avec nergie. AbIa tremblante poussait des cris de frayeur. A chacun de ces cris, Antar bondissait comme un lion etfaisait le vide autour d'elle. Chiboub la dfendait aussi avec ses flches. Pendant ce temps, les Bni-Ziad, Malec et Aroua fuyaient loin du danger. Tout coup. en face d'eux, un

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LENLnRES n'AnnAR

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nuage d:5 pon'!'!irn '!<mleve leur annonce la rencontre L'un nouvel escadrn. Eh Luoi 1 dit Aroua, chaque point de l'horizon va vomir contre nus de'! nneris ! Incertains, ils s'arrtent; mais voici que retentit li. <Yriller une Clztmeurassurrte Il la l-Abs 1 ia l-Adnan 1 il Ce deu mm cavrlirs uc>mmznds prr Chaa et Cas, tous deux fils de Zohir. Le roi les envoie pour Mali, dont il le rourir ron rZAtre en revenant du festin des Bni-Fzara. En quelques rnots la nouvelle est zu curant lies nSnements. Il Au combat 1 an combat! s'crient les braves. Et volnt au ecoum de M:;lic d'Antar. cp. moment, le hros dsesprait d'chapper la mort. ElS il auait rracM Mbla ds mains d!', cinq Cois il avait dgag Malie, envelopp par la foule. maintenant, attaint dar la d'una lanc sa blessure lui enlevait une partie de sa vigueur. l'rIais, au cri hes hhrienn t~ondnits pan Cha,,! Cain; le combat change de face, et les Thayyites, en proie terreur s'nhappert en dsondre d,Lns toutes les directions. Du d'une cdline, roi Mouldjm et eon fl're observaient le combat et ne doutaient plus de victtL'e, ilr virent sondain lnars hropres escadrons s'branler, s'enfuir, et se di;tperser, laisrant dt:;rl'ire ux une larde trace de sang. Les deux princes s'lancent, 'a?T;TIf;nt les et rec:mmancent batille. Un cri pouvantable retentit derrire Mouldjem i il retourne se trnve l':tce face arec DHtar, turrible, l'il en feu, l'cume aux lvres. Ce cri, sem-

blable au fracas du tonnerre, vibre encore dans les oreilles du roi des Thayyites, quand la lance d'Antar l'atteint cuissES ESt le renverse~ Heureneement pour sa vie, Mouldjem se retient au col de son cheval et trouoe son 2;21ut la ftlile. Any.2ES S'e2y. dj sur le Buveur~de~Sang; mais ausei o'endtlit sur pas de son frre, suivi de toute l'arme en droute, le sabre et lance dtls Bni~dbs les 2nins. L'mir Malie est bless, mais il rassure son ami AntaES, Bui va aahiel~ la2 prinaas. C,da l'accudIle avec un et soueiant. Cha,; le b~aite d'linES faoa lui rpond schement : Balut, de Bbiba. Le soir, on campa non loin du cbamp de bataille, et le lendemain, on reprit le chemin de la terre de Ch.. rebda,

IX

eias quand Malee paa d'Abia, vit qu'nn app2nahait habitntions, de ln dalte de midi pour agir suivant le conseil de Rabi, fils de Ziad. entra, aeec son fils , soue la tenta du deince Chas, et lui dit : Il Seigneur, nous devons dj ta bont plus de bienfaits qun la n'uu sau"Iit Ollmdrer je viens aujourd'hui te supplier, gnreux mir 1 d'y me reeeant sous ta et mett,a le Crnble en dtendant ma fille contre les entrrprisus de ce ilhgre

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LES AVENTURES D' ANT AR

impudenL Consens la prendre auprs de toi; qu'elle


te serve comme tes autres servantes, el qu'elle soit

l'abri des prtentions de ce maudit dont l'audace s'est accrue encore de ses derniers triomphes. Quel malheur plus affreux peut-il m'arriver que de voir ma fille marie un ptre, un gardeur de chameaux qui tait son esclave? Me voici ta discrtion. Je m'abandonne toi. Si tu ne peux m'accorder ton secours et dfendre ma fille, parle, afin que je me rfugie chez quelque prince des Arabes, renonant ma famille, vivant dans l'exil, mais du moins l'abri du dshonneur. - Malec, dit Chas compatissant ses peines, rassure. toi. Le mariage d'Antar avec AbIa serail une honte pour nous tous. Cette union, elle ne s'accomplira jamais, Antar elit-il autant d'auxiliaires qu'il y a de grains de sable dans le dsert. D Aprs avoir congdi Malec, Chas fit appeler Antar. CI Fils de Zbiba, lui dit-il, sache que l'orgueil est bien prs de .l'abaissement. Quiconque prtend ce qui ne lui est point dO, viole les lois de la justice. Ton oncle Malec vient de me quitter. Il s'est mis sous ma protection et m'a confi sa fiUe Abia. Maintenant elle fait partie de ma famille. Sache donc que tout ennemi de Malec est mon ennemi. C'est pourquoi je te conseille de ne plus prtendre la main de cette jeune fille, et de t'abstenir dsormais de tous propos sur elle, soit en public, soit en secret; sinon, par le maUre des cieux 1 je me dclare d'avance ton adversaire envers et contre tous. Nous-mmes, vois-tu, nous qui sommes les fils du roi Zohir, avec tout l'clat de la naissance et du pouvoir, si nous allions demander en mariage la fille du plus misrable des Arabes du dsert et qu'il nous la

FILS DE CHEDDAD

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refust, nous ne pourrions aller contre sa volont, ni l'pouser malgr lui. Et toi, tu as-affaire un oncle, et cet oncle m'a dit qu'il ne te voulait point, et qu'il t'avait en haine. Ne t'entte donc pas aprs sa fille. Je t'ai cent fois oui dire que tu ne savais point supporter la honte ni accepter le mpris. Pourquoi t'abaisserais-tu pour une vile passion, et rechercherais-tu l'alliance de qui ne veut de toi en aucune manire? -:- tmir, rpondit Antar, qui ces paroles brisaient le cur, tu dis que, pour une passion honteuse, je me rsigne l'humiliation. Mais l'amour n'humilie-t-il pas les plus fiers? Et d'ailleurs, n'est-ce pas cet homme luimme qui m'a pouss dsirer sa fille, quand il fallait l'arracher aux mains de l'ennemi? Ne m'a-t-il pas cent fois jet dans des prils mortels? Ne lui ai-je pas amen les mille chamelles Aafir, charges de joyaux et de richesses? et n'ai-je point accompli, pour satisfaire tous ses dsirs, des exploits qui eussent fait reculer les plus braves? Tu le sais assez toi-mme. Et, aprs avoir ainsi jou ma vie pour l'amour de sa fille, ce sera l ma rcompense 1 Oh 1 je sais bien qui est l'auteur de ce nouvel artifice. C'est Rabi, fils de Ziad, qui voudrait ainsi jeter AbIa dans les bras de son frre Amara. Mon oncle me hait cause de la noirceur de ma figure; Arnara lui plat parce qu'il est beau. Mais, je le jure par la blanche Cba, si Amara pouse ma cousine, ou seulement s'il s'avise de parler d'elle, je le tue, fOt-il rfugi au milieu de l'enceinte sacre du Temple. Je consens ne la point avoir, mais condition qu'il ne l'ait pas nOll plus. Et cela, je le fais par gard pour toi, tmir Chas, afin de ne pas branler le crdit de ta parole parmi les Arabes. Il
t9.

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LES AVgN'l'ttRES D'ANTAR

L'esprit troubl, l'me en feu, Antar s'loigne. n va trouver son ami Malic et lui rpte les dures paroles de Chas. Pre des Cavaliers, dit le prince attrist, ne t'afflige pas, c'est moi qui te promets satisfaction. D Antar lui rend grce et se retire.
(1

x
Quand la mt vint, Antar dit son frre Chiboub : a Allons, fils de la ngresse, prends mon cheval Ab.. jer et promne-le daus la plaine, pour allger par la marche la douleur de ses blessures. D Chiboub obit et emmena Abjer. Antar ne tarda pas le rejoindre, mont sur un de ses chevaux de main. e Partons, lui dit-il, et gagnons la Mekke. Il n'y a pls de sjour possible pour moi parmi les Bni-Abs. - Comment cela, mon frre? rpliqua Chiboub. Qu'est-il donc arriv? Antar lui rapporta son entretien avec Chas. Puis il ajouta : Sache bien que le prince Malic ne renoncera pas me protger, que Chas persistera dans son inimiti, et que, si je n'y prenais garde, cette affaire jetterait le trouble dans la tribu et la diviserait en deux partis opposs. Je ne veux point donner de tels embarras Malic qui a t pour moi un ami, un frre, dans la mauVilise aussi bien que dans la ponue fortune. Je gurirai

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338

mon mal de ma propre main. Je vais donc la Mekke. j'y ferai mes dvotions en visitant le Temple Sacr' j'implorerai le Souverain Seigneur des divinits et de~ idoles, et j'attendrai les occasions; j'y demeurerai jusqu' ce que la mort m'atteigne ou que les destins me

soient favorables.
- Eh quoi 1 mon frre, dit Chiboub, peux-tu te r. soudre quitter AbIa 1 -Oui, tant qu'elle restera dans la demeure de son pre, mon cur ne se plaindra pas. Mais si j'apprends que Malec l'ait marie quelque mortel, je l'anantirai, cet poux, ft-ce Csar ou Cosros lui-mme. Ils marchrent. Antar adoucissait sa douleur en rcitant des vers. Leur voyage durait depuis sept jours, et ils approchaient du territoire de la Mekke, quand, au milieu de la nuit, des cris dsesprs vinrent frapper leurs oreilles : Arabes, au secours! N'y a-t-il pas dans ce dsert quelqu'un qui nous entende, qui nous protge en cette .extrmit, qui sauve des filles vierges du dshonneur? . regrets! mon poux! mes fils morts 1 - Par le ciel! dit Antar mu, c'est la voix d'une femme dont les fils ont t massacrs et dont les filles sont captives. Je veux, partir d'aujourd'hui, secourir l'opprim. Peut-tre le Maitre des toiles me vengerat-il mon tour des injustices qui me poursuivent. Aussitt il court du ct des cris. Cl Qu'as-tu, dit-il, femme qui te lamentes 7 me voici prt te dfendre. La fortune t'a donc traite en ennemie? - Sois le bienvenu, toi qui rponds mon appel, dit la femme. Oui, la fortune m'a traite en ennemie~ Elle . . .

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LES AVENTURES D'ANTAR

m'a prive de mes enfants, elle a rendu mes filles esclaves et m'a laisse sans secours, noye dans les larmes. Au nom de Dieu, je t'en conjure, noble arabe, si tu es brave et gnreux, sauvE7nous. Nous sommes une famille de la tribu des Bni-Kenda. Cette anne, notre terre a manqu de pluie. Le Chikh Achth, fils d'Abad, mon poux, a voulu nous conduire chez les Bni'lHarith, pour nous tablir prs d'eux et achever l'anne dans leur voisinage. Nous tions en chemin quand nous avons t rencontrs par un dmon nomm Es-Saddam, qui commandait dix cavaliers. Ils nous ont tu trois fils semblables des lions; ils ont bless mon Chikh et se sont rendus matres de moi et de mes filles. Maintenant ils marchent derrire nous et nous conduisent vers les montagnes des Bni-Thay, pour nous y vendre comme esclaves. " Ces paroles touchrent le cur d'Antar, qui dit Chiboub: cr Occupe-toi de cette femme et de ses filles, fais-les descendre de leurs chameaux, tandis que je vais m'avancer la rencontre de ces misrables. )

XI

L'aube commenait poindre. Antar s'tait peine loign de son frre qu'il aperut les dix cavaliers prcds par un guerrier robuste qui chantait ces vers ;

FILS ILE nHEDHHD


fi Je suis Es-Saddam, celui qui crase les hommes. J'ru un cuu plu::; solid?b que lus mUilta:gu+';?b~ Il A ma voix, le lion du dsert a peur et se tait, cach au fond dee raviu+' et caoemee~

1In~r lance entro lns oeeilles ut fond sur la troupe en criant: O gnne sane honneur? vOdee-voue pas que vous courez la mort et au chMiment de vos infnucties Aux cris d' Antar, les cavaliers s'arrtent et drandie= sent leurn l;:mcee~ fi Qu'un homme s'aeanca c=aul aaus tifmeeire, le (:hef, lui demande ce qu'il fait, qui il est, et nous l'am1~me, son aheval et seo armet. D Un cavalier s'lance vers le fils de Cheddad; et lui dit: fi Malheur toi 1 quelle est ta tribu? Peut-tre cela te auaver~z=t-il. Livre armas et ten trem,= ble pour ta vie. )) OHtar, ?bans Daillent frappe le cavalier la poitrine, lui perce le foie et le sot !iussitt le?b ?butree cavaliers jettu moct aur ruent tous ensemble sur Antar, tandis qu'Es-Saddam s'amte distane?b et euit de l'il le eombat. Il tait fier pour vouloir se mler celte lutte de neuf guerriers coutl~a UU neul ruais OUand vit c:et ineennu masca= crer un un tous ses braves, il bondit de rage et tomba sm~ lUl Ck'trime torY'ent. l'r-SaLLam bluit naLile vigoureux. Mais la lance d'Antar l'atteignit au flanc et le renHarsa d;lUs la poussiPre. Le vainqueur retourne alors vers Chiboub et les

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LES AVENTURES !D'ANTAR

captives. Les jeunes filles se prsentent devant lui: elles sont trois, semblables des gazelles. Pleurant de joie, elles le remercient et baisent ses triers. La vieille mre, transporte, perdue, cherche en vain un moyen de montrer sa reconnaissance au sauveur de sa famille. Elle n'imagine rien qui vaille mieux que la perle de la parole et lui dit ces deux vers :
Il Que ton Seigneur t'accorde l'objet de"tes esprances et que ton pays reoive sans cesse une pluie abondante, 0 cavalier, qui n'as point d'gal au milieu du choc des lances!

Antar rpond par un sourire bienveillant et fait reprendre la marche. On se dtourna vers l'endroit o le chikh gisait bless et gmissant. Antar mit pied terre, banda luimme les blessures du vieillard et le rconforta. Le vieillard pleurait et lui baisait les mains. La vieille femme mit quelques provisions devant son librateur, elle et ses filles demeurant debout pour le servir. Depuis qu'il avait quitt AbIa, Antar gol1tait peine aux aliments et ne pouvait dormir. Mais ce jour-l il mangea comme en ses jours de bonheur, de peur de blesser le chikh et sa famille. La joie de sa belle action soulageait un peu ses peines. (1 O voulez-vous aller? dit-il nsuite au chikh. Je vous accompagnerai jusqu' ce que vous n'ayiez plus rien redouter. - Seigneur, rpondit le vieillard, nous nous rendons chez les Bni'l-Harith, parce que j'ai l une fille marie un de mes proches; et nous voulons nous tablir

FILS DE CHEDDAD

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auprs d'eUe. C'tait l le but de notre voyage, lorsque nous avons fait cette terrible rencontre. - Pour ceux que vous avez perdus, reprit Antar, n n'y a point de remde; mais, pour ce qui est de vous, soyez sans crainte. Je vous suivrai j usqu'au voisinage des habitations, cause des droits de l'hospitalit que vous avez sur moi maintenant, puisque j'ai mang de vos provisions, et parce que vous tes sans dfense aprs la mort de vos fils . Puis il les fit remonter sur leurs chameaux. Trois esclaves les accompagnaient. Pendant le voyage, Achth questionna Antar qui ne fit point difficult de lui conter toute son histoire et tout ce qu'il avait eu souffrir de la part du pre d'Abia. C'est pourquoi, ajouta-t-il, je vais m'tablir la Melle, et je ne retournerai jamais dans ma tribu. - Seigneur, dit le chikh, ton rcit m'a touch; il m'a fait oublier la douloureuse perte de mes fils. Tu as agi envers nous comme un ami envers son alIii ; et moi je n'ai, pour reconnatre ta gnreuse conduite, rien autre que ces trois filles. Vois s'il te plairait de te contenter de l'une d'elles et de t'tablir avec nous, afin que nous te servions jusqu' la fin de nos jours, la vieille femme et moi. - J'accepterais avec joie, rpondit Antar, si l'amour ne m'enchanait la fille de mon oncle. L'amour est une chaille solide, une force invincible, une mer sans fond. J) En disant ces mots, il soupira, et ses yeux se remplirent de larmes. Lorsqu'on arriva en vue du campement des Bni'lHarith, Antar prit cong du chikh. cr Eh quoi 1 dit le vieillard, ne veux-tu pas emmener

310 LES AVENTURES D'ANTAR, FILS DE CHEDDAD

ces chevaux et ces armes, dpouille des brigands que tu as tus ? Cela te serait utile, loin des tiens, en pays tranger. - NOD, rpondit le jeune guerrier. ces biens-l sont vous. La fortune vous a privs de vos hommes, vous tes pauvres et rduits au dnlment. Prenez tout cela. Et adieu. D En achevant, il lche la bride Abjer et reprend avec Chiboub le chemin de la Mekke, accabl par les peines de l'amour, les regrets et les insomnies.

CHAPITRE III
Les chasseurs devenus gibier. - Amara reoit la bastonnade. Chas et la vieille Kendienne. - Un faux ngre. - Le cheval volt!. - Retour. - Le niar.

Aprs Je dpart d'Antar, ds le matin, Jes Bni-Abs, prts se remettre en marche, le cherchrent vainement et ne purent dcouvrir quel chemin il avait pris. Ses amis s'atnigrent de sa disparition, ses envieux s'en rjouirent. Chas dit Amara : Tout marche ton gr. Te voil maintenant dlivr de ce maudit. Personne ne te dispute plus la main d'Abia. En arrivant au camp, empresse-toi de faire conduire son pre les prsents nuptiaux, et compte sur ma protection. D

au

LES AVENTURES D'ANTAR

Malec, que le prince fit appeler, se dclara trs-satisfait d'une alliance avec les Bni-Ziad. a Je ne souhaite qu'une chose, dit-il, c'est qu'AbIa ait de lui dix enfants mles. D En mme temps il tendit la main son fulur gendre, l'embrasSa et lui engagea sa parole. Aroua, qui assistait l'entretien, murmura: cr Je n'attends rien de bon de tous ces pourparlers. Et j'ai toujours vu que ceux qui ont prtendu pouser AbIa se sont trouvs un beau matin des corps sans tte. " L'mir Cas entendit ce propos et se mit rire, car il aimait Antar et dsapprouvait toutes ces traHrises. Le prince Malic tait l'autre extrmit de l'arme. On lui redit ce qui venait de se passer. Ah 1 dit-il Cheddad, j'ai bien peur que l'injustice de mon frre Chas ne retombe sur sa propre tte. Et ton frre Malec, comment ose-t-il donner sa fille au fils de Ziad, aprs avoir accept les prsents d'Antar, . les chamelles de Mounzir et les richesses du roi de
Perse?

- Laisse, laisse, rpliqua Cheddad, nous verrons ce qu'en pensera ton pre le roi Zohir. D Le soir, la troupe fit halte auprs d'un tang dont le voisinage tait renomm pour l'abondance du gibier. Le fils ain de Zohir, qui avait un got particulier pour la chasse, voulut consacrer la journe du lendemain en goter les plaisirs. Il confia ses frres Cas et Malle le soin de ramener les Absiens au camp de la tribu, et ne garda que dix cavaliers pour chasser avec lui. n s'carta avec cette petite escorte et s'enfona dans un vallon o il dcouvrit des troupeaux d'antilopes et de gazelles. La chasse dura jusqu'au milien du jour et

FILS DE CHEDDAD

fut des plus abondantes. Au moment o Chas et ses


compagnons, accabls de fatigue et de chaleur, se disposaient au re.tour, ils virent fondre sur eux un groupe de cavaliers, au nombre de trente environ, qui arrivaient du ct de la terre des Bni-Fzara. En un clin d'il, Chas vit sa petite troupe enveloppe, massacre tout entire, et lui-mme resta prisonnier, aprs une rsistance inutile. Les assaillants avaient perdu trois des leurs, parmi lesquels le frre de leur chef. Ce chef, qui s'tait empar de Chas, s nommait Missour, de la tribu des Bni'l-Harith. Il tait venu depuis le territoire de Cahtan jusque sur les terres d'Adnan; durant trois jours il avait parcouru celles des Bni-Fzara sans trouver une occasion de butin, et s'tait avanc jusqu' ce vallon, otIles chasseurs taient devenus sa proie. Voyant son prisonnier richement vtu, beau de jeu.. nesse et mont, avant sa d~aite, sur un cheval de race, il lui demanda : Qui es-tu? D Le prince rpondit: cr Je suis l'mir Chas, fils du roi Zohir, seigneur d'Abs, de Dhobian, de Fzara et de Rhtafan. Si tu en veux mes biens, fixe ma ranon i si c'est ma vie, songe aux braves qui restent pour me venger. - Il m'importe peu, repartit Missour. Tu ne reverras jamais ta famille, car tu as tu mon frre Chiban dont la mort ne cessera jamais de faire couler mes larmes. 1

3'6

LES AVENTURES D'ANTAR

II

Cependant Cals, Mallc et leurs cavaliers sont arrivs ,au camp et se prsentent au roi Zohir. Aprs avoir entendu le rcit de leur expdition : Il O est Antar? dit le roi. On lui apprend comment la haine des Bni-Ziad a motiv son dpart. Il Et mon fils Chas, o est-il ? - TI fait provision de gibier et reviendra ce soir. - Et toi, mon enfant? dit le roi Mallc, qui souft'rait beaucoup de ses blessures. - Oh 1 moi, comme un homme qui vient d'chapper . aux plus terribles dangers, D rpond le jeune prince. Il fait ensuite son pre le rcit du dvouement avec lequel Antar a sauv les Bni-Ziad, et le roi apprend tout, comme s'il en et t tmoin. Alors, profondment afllig de l'absence du fils de Cheddad : Il Quoi 1dit-il Amara, est-ce l comme vous rcompensez votre bienfaiteur? - Qu'ai-je fait de blmable? rpond Amara. - Misrable 1s'crie Zohir; il vaudrait mieux tre mort que de vivre aprs une telle infamie. A-t-oD jamais oui dire qu'un Arabe ait enlev une jeune fille de sa tribu pour l'emmener loin de sa patrie? C'est donc ainsi que tu reconnaissais la noble conduite de celui qui t'avait sauv des mains de Taricat-ez-Zman7

alS Qu'on prenne ce maudit, qu'on le jette terre, et qu'il soit chti suivant ses mrites. Les serviteurs obissent. Amara, la face tendue contre terre, reoit les coups les plus rudes de dix esclaves arms de btons. Son frre Rabi, tmoin de la scne, n'ose intercder pour le malheureux, tant il voit le roi irrit de l'absence d'Antar et des blessures de son fils Malic. Aroll~ regardait aussi et riait. CI Voil, dit-il, le commencement des ftes de son mariage avec AbIa. Aprs avoir longtemps frapp Amara, les serviteurs du roi le lient de cordes et le dposent, gmissant, dans une des tentes destines aux esclaves. Pendant qu'on l'emporte, Cheddad s'avance vers le souverain, loue sa justice et dit : a 0 roi, je viens devant toi rclamer de mon frre Malec les biens qu'il a reus d'Antar. Il n'y a plus aucun droit, puisqu'il marie sa fiUe au fils de Ziad. Amara entend ces paroles. e Ah 1 Cbeddad, s'crie-til, si c'est ainSi que tu entends le mariage 1 l'amour remplac par des coups de bton 1... 1D Zobir se mit rire au milieu de sa colre. Puis, s'adressant Malec: CI Toi, lui dit-il, qui es un des chikhs de la tribu, comment peux-tu justifier une semblable conduite! Tu exposes ton neveu la mort pour conqurir le don nuptiall tu acceptes ce don, et puis tu maries ta fille un autre' Explique-toi. N'est-ce pas l la conduite d'un traltre ? - Glorieux seigneur, rpond Malec, je n'ai pas
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LES AVENTURES D'ANTAR

tromp Antar; mon naturel n'est pas la tratrise. Mais voici ce qui est arriv. En bl,ltte aux inimitis de tous, j'ai pris le parti de confier ma fille au prince Chas, comme tant, lui seul, matre de nos fortunes avec toi. ale la marierai au frre de Rabi, " m'a dit le prince. Et, comme je lui objectais qu'elle tait promise au fils de mon frre, lequel est ton ami et l'ami de ton fils MaUc, Chas m'a rpondu: Ne t'inquite pas de cela, c'est J) moi qui m'en charge. D Et moi, seigneur, pouvais-je rsister aux dsirs du prince Chas? - C'est bien, dit ZoMir; pour claircir cette affaire, nous avons besoin d'entendre Chas et Antar. Aprs cela, nous verrons au fond de ta conduite, et sache que le chtiment ne manque jamais aux perfides. J) L-dessns on se spara. Cependant, la nuit vint et s'coula sans que Chas eti! reparu. Le roi, inquiet, envoya des cavaliers et des serviteurs dans toutes les directions. Mais, le soir, chacun d'eux revint sans nouvelles, et le. roi pleura beaucoup; car Chas tait son ain et son successeur dsign. Il a pri sans douw, dit-il, et la cause de sa mort est l'injustice commise envers Antar. Mais, par la foi des Arabes 1 si j'acquiers la certitude de son trpas, je jure que je couperai la tte au misrable Amara et que je crucifierai le trattre Malec.

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III

Tandis que Zohir, sa femme Toumadir et ses 1iIs s'aftligent et attendent le retour d'missaires secrets en.. voys dans toutes les tribus pour apprendre le sort fle Chas, celui-ci, prisonnier de Missour, sans cesse menac, sans cesse frapp, boit goutte goutte toutes les angoisses de la mort. Aprs un voyage long et pnible pour le captif, la troupe arriva au campement des Bni'IHarith. Le chef dit ses compagnons : CI Vous savez, cousins, que ce cavalier a tu mon frre. Il faut donc que je le tue. Prenez pour votre part son cheval et ses armes, et laissez-moi gurir ma douleur par son supplice. 1) Il fit ensuite attacher Chas quatre pieux de fer et le donna en garde quelques esclaves. CI Par Lat et Ozza 1 lui dit-il, je ne te ferai mourir qu'aprs t'avoir inflig des tortures de toute sorte. Il En effet, chaque fois qu'il entrait dans la tente, il souffietait le malheureux prince, et chaque fois qu'il sortait, il le frappait d'un coup de pied, lui laissant d'ailleurs souffrir les tourments de la soif eL de la faim. Le bruitd'uo s~ terrible chtiment se rpandit dans la tribu: hommes et femmes vinrent en foule pour voir le prisonnier. La plupart taient touchs de son horriblQ tat et ne pouvaient se retenir de le plaindre.

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LES AVENTURES D'ANT.A.R

L'mir Mouhoub, chef de la tribu, ayant su la nouvelle, fit comparaltre Missour devant lui et"lui dit : Le traitement que tu infliges ton captif n'est pas raisonnable. Ce cavalier est prince et fils de prince. Son pre est puissant parmi les Arabes. Je ne puis te permettre de le tuer. TI faut que tu ailles trouver le roi Abd-el-Mdan de qui nous relevons tous, et que tu le consultes. Car si tu fais mourir ton prisonnier, sans l'assentiment de notre chef, le pre du mort ne manquera pas de dcouvrir les traces de son fils et de marcher contre nous la tte des enfants d'Abs, de Dhobian, de Fzara et de Rhatafan. Si nous nous avisons alors d'implorer le secours du roi Abd-el-Mdan, il nous rpondra: ,c Vous avez tu le prince sans demander mon avis, arrangez-vous maintenant. Missour comprit l'importance de ce que lui disait l'mir. Sans balancer, il prit vingt de ses cavaliers et partit avec eux pour aller trouver Abd-el-Mdan. L'absence de son perscuteur donna quelque relche au captif. a Fille des princes, dit-il la femme de Missour, ne vois-tu pas quelque moyen de me tirer de cette atTreuse position 7 - Aucun, rpondit-elle, moins que le ciel lui-mme ne te secoure, ou que tu ne te rachtes force de richesses et ne rcompenses gnreusement la personne qui intercdera pour toi et fera accepter ta ranon. Chas reprit: Je n'ai aucun secours attendre et je ne compte que sur mes biens. Mais o trouver un messager pour prvenir ma famille? mon pays est si loin du vtre llt

FlLS DE CHEDJ)AD

IV

Comme Chas disait cela, un groupe de jeunes femmes et1"a. Ellaa taient belles, gracieuses, mais vtues de accornpagnait aemglaPle denil. Une ieille feilime une chamelle grise. Elle salua la ma1tresse du logis et hli demanP~, : Il Fille des oncles, quel est ce jeune homme dont tout le monde parle, et dont l'aspect est si imposant? Il femme de g!:dissoua lev?, rendit salut rpondit: C'est fils roi det BnU,lis, ua dns pcir;:+ants snzdeurs ;Cs I+abes. La vieille s'approcha du captif et engagea la conversadon avnf, lui : (1 Tu es un des fils du roi Zohir? dit-elle. Oui, tante, dit Chas, N'tnacVOUFl p,as dix taftres mm dre de la mme mre? Oui, - Que Dieu bnisse ta m,re! elle a de nobles "'''''H.... Mais lequel es-tu de ces fils? Je l'ainft, - Et comment t'est arrive cette msaventure? Coma-t,nn pu de derSOnlgn, avoo cette b!"onoure tinrnlle daat tes
j

3IlO

LES AVENTURES D'ANTAR

- J'avais chass tout le jour, j'tais las; je n'avais que dix compagnons aussi fatigus que moi. Ils sont morts, et moi je suis demeur captif aprs avoir tu trois des assaillants. - Que Dieu, dit la vieille, t'envoie le soulagement; car vous tes gens de bravoure et de gnrosit, dans ta tribu. Ab 1 si ces qualits vous joigniez le don de la posie 1. D En disant cela, la bonne femme ne voulait que l'prouver et lui faire rciter quelques vers d'Antar. En effet, Chas piqu rpliqua : (1 Et quels potes si illustres avez-vous donc chez les Cahtanides, que vous prtendiez' faire honte aux BniAbs de leur infriorit? - Nos avons, dit la vieille, Imroulcais, fils de Hodjr, dont la Cacida a t suspendue dans le Temple Sacr .. i et devant ce pome s'incline quiconque prtend ~ l'loquence potique. Il a fait aussi bien d'autres vers d'un style sublime et pleins de fortes ides, surtout le pome qui commence ainsi : CI 0 mes deux amis, passons auprs d'Oumm-Djoun deb, pour satisfaire les dsirs d'un cur tortur par D l'absence. li - Et nous, tante, s'cria Chas, nous avons dans notre tribu un esclave qui menait le btail au pturage eL qui, depuis, est devenu un vaillant hros que nous avons admis dans notre noblesse. Ce n'est qu'un ngre, et cependant il improvise des vers dont personne n'a jamais oui les ,pareils. Et si nous n'avions mconnu sa

* On donne le nom dl! Moal/acal aux sept caeida ou poijmea qui obtinrent l'honneur d'tre suspendus dans la CAba. Colle d'lm.
rolcais est UDO dos plWJ romarlJUablos.

FILS DE CHEDDAD

aSI

Valeur, st nous l'avions soutenu, il se serait led plus haut que ne s'leva jamais ni Absien ni Cahtanide. , Charme de ces paroles, la vieille visiteuse reprit : As-tu retenu quelques-uns des vers de ce ngre, pour que je les puisse comparer ceux que je connais de nos potes? - tcoute, dit Chas. e Elle joue avec le cur des hommes. Lorsqu'elle parait, on dirait qu'une lune vient d'entrer au milieu de l'assemble. . Il Elle seule attire tous les regards. Elle s'avance, flexible comme les branches du saule, entre les blanches jeunes femmes. Il semble que les Pliades qui brillent le soir sont venues s'enchsser aux colliers qui parent sa gorge. J) Pendant que le prince rcitait ces vers, ~es visiteuses l'coutaient avec tous les signes de l'admiration et marquaient le rhythme en se balanant sur leurs hanches. Il Voil de beaux vers 1 dit la vieille en souriant de plaisir. Ne sont-ils pas d'Antar, fils de Cheddad, qui aime sa cousine AbIa, fille de Malec? - Oui vraiment. Tu le connais donc? - Oui, mon fils, j'ai entendu parler de lui dans mon pays, chez les Bni-Kenda. Mais, dis-moi, a-t-il pous AbIa? - Non, tante, dit Chas. Et c'est moi qui l'en ai empch. J'ai mal agi, j'ai t injuste envers lui. Mais maintenant, je prends tmoin le Maitre des cieux que si je me sauve de cette terrible preuve, j'irai baiser les pieds d'Antar, lui demander pardon de mes injustices et me dclarer son alli et son ami.

3IS1

LES AVENTURJS D'ANTAIl

- Que Dieu, dit la veille femme, combatte les pervers 1 Ah 1 la perfidie n'chappe pas longtemps au chtiment. Mais puisque te voil dans l'intention de rparer ta faute, ne dsespre point de ton salut. Tant que la vie bat au cur de l'homme, il peut compter sur quelque retour de fortune. En achevant ces paroles, la vieille femme se retira avec ses jeunes compagnes. non sans avoir engag l'pouse de Missour ne point maltraiter son prisonnier.

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Les visiteuses de Chas n'taient autres que ces Kendiennes qu'Antar avait sauves des mains d'Es-Saddam. A peine rentre chez elle, la mre s'empressa de faire part son mari de son entretien avec le fils de Zohir. Nous cherchions, dit-eUe, un moyen de tmoigner notre reconnaissance au fils de Cheddad. Voici l'occasion la meilleure. Si Chas est, en cette occurrence, dlivr par Antar, il l'aidera dsormais pouser Abia et mettra fin aux peines du gnreux jeune homme qui nous devons la vie. - Et comment faire? dit le vieil Achtb. - Pars, reprit la femme, va trouver Antar la Mekke, apprends-Iui ce qui se passe. Il saura mieux que nous de quelle faon il COD vient d'agir.

FILS DE CHEDDAD

- Tu as raison, Il dit le Chikh, qui monte l'instant sur sa chamelle et prend joyeux le chemin de la ville sacre. Sa femme, demeure au logis, tremble que Missour ne revienne avec la permission de tuer Chas, ce qui mettrait nllDt tous leurs projets. Trois jours aprs, Missour tait en effet de retour avec dix cavaliers d'Abd-el-Mdan. cc Venge ton frre, lui avait dit le roi, et tue sans crainte ton prisonnier. Si les Bni-Abs t'attaquent, malheur eux 1 Il Les dix cavaliers qt avaient suivi Missour venaient pour assister au supplice du captif, car chacun d'eux avait quelque vengeance rclamer des Absiens. Meissour, peine arriv, fit prparer un immense festin auquel il invita Mouhoub, fils de Yzid, chef de la tribu, et les principaux seigneurs. Durant le repas, il s'tait fait amener Chas, et chaque fois qu'il buvait, il vidait le reste de ]a coupe sur la tte du prisonnier, affront sanglant pour un prince fils de prince. ({ Malheur toi, lui disait-il. Tu as tu mon frre Chiban. Tu n'as pas eu piti de sa faiblesse. Ta lance a travers son corps, et j'en ai vu la pointe sortir tincelante par le dos. Malheur toi! Demain, ds l'aurore, tu seras attach, nu-tte, au poteau, tandis que les femmes joueront du tambour de basque et danseront autour de toi. Que ton exemple apprenne aux ennemis .comment nous nous vengeons! D La vieille Kendienne, mle la foule des convives, entendait ces menaces, et ses entrailles frmissaient de ,~rainte pour la vj~ ~e Chas.
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LES AVENTURES D'ANTAR

Aprs que les coupes eurent longtemps circul, la nUt tant venue, les invits se retirrent. Missour et les cavaliers du roi Abd-el-Mdan ne cessrent de boire que pour tomber sur le sol, dans un profond sommeil. Les esclaves s'tendirent aussi terre et s'endormirent de lassitude. Chas seul veillait encore dans cette tente; oppress, rong par la douleur de son humiliation, et sr que le soleil du lendemain clairerait son supplice. Tandis qu'il tait plong dans ses douloureuses rflexions, une personne vtue de noir se prsenta li. l'entre de la tente, s'avana en rampant sur.les pieds et les mains et lui dit voix basse: Je viens te sauver. Il Elle approche, coupe les liens du prisonnier et l'engage la suivre. Chas se croit en proie aux illusions des songes; il se relve cependant et suit l'inconnue. "Ils sortent, marchent quelque temps, envelopps dans les tnbres de la nuit et parviennent une tente plante sur les limites du camp. A la lueur du feu, Chas regarde le visage de la personne qui l'a sauv. Il reconnait la vieille femme qui l'a visit quelques jours auparavant et qui il a rcit des vers d'Antar 0 ma libratrice, lui dit-il, puisse Dieu te prserver de toute calamit. Ah 1 s'il me reste encore le dsir de retourner dans ma tribu, c'est afin de pouvoir recon... natre ta gnreuse action. " - N'aie plus aucune crainte, rplique la vieille Kendienne. Et, quant ta reconnaissance, ne songe point moi, mais sois dsormais l'ami d'Antar et fais qu'il pouse sa cousine AbIa. Lorsque tu ,le verras, baise-lui !le ma part les mns et la poitrine; fais-lui tout le bieq

rIL8 DE CHEDDAD

qui SeiE? en ton pouvoir. Gir vous dovons mon mes filles et moL JI Elle lui apprend ce que le fils de Cheddad a fait pour olle et famille~ Cl Mon mari, ajoute-t-elle, est all la Mekke pour iastruiro Antnr ta et eoncsrtet avnn lui dlivrance. Mais moi, voyant ce qui se passait, j'ai jugd que l'llvasio t;:t ton neui moyen do saluL n entendnnt rcit, le fils de Zohir ne put retenir ses larmes. Vnil sn cOtnment agit itUvnre nnn et envers tout le monde le fils de la Ngresse. Et nous" comment l'aiOn!FnOUS nOltr nnun vantons d'tre nobles et grands seigneurs 1 Aujourd'hui encore, c'en? lui qun je dnis ma dlit"ane05. Cepandant la nndinnne nervit quelquer pronisions, Chas mangea et reprit courage. Elle lui donna des vtnmentn de lui mit nn vDIIe la et le fit asseoir avec ses filles. TOutDS prcautions l'aurore brilla et le jour parut,

Vi

F.n ce moment Missour s'veillait" Encore tourdi 'des lihations de la veille, il se leva et silla prendt"e pl;,ce hnbitunlle hnns tento" Puir il ses fsmmBB esclaves et leur ordonna de faire rsonner les tambours

d} basque,

M6

LES AVENTURES D'ANTAR

Au bruit de ces instruments, les autres esclaves sortent de leur sommeil. 11/1 ne trouvent plus le prisonnier confi leurs soins, et poussent des cris de dsespoir: a Malheur 1malheur 1 l'Absien s'est chapp. Il Missour entend ces paroles, il tremble de fureur, ses yeux roulent dans leurs orbites. La rage le met hors de lui. ~ Par le Ciel 1 hurle-t-il, si le prisonnier se sauve, vous prirez tous jusqu'au dernier. JI Il saute cheval, appelle ses cavaliers et leur apprend la nouvelle. Tous se mettent en selle, s'enfoncent dans le dsert et se dispersent vers tous les points de l'horizon. Mais vaines recherches 1 le soir arrive et les cavaliers n'ont dcouvert aucune trace du captif vad. Missour est bouillant de courroux, il se frappe le visage, et s'ensanglante les joues, en murmurant: Ah 1 le sang de mon frre ne sera pas veng 1 Il Parmi les cavaliers d'Abd-el-Mdan qui avaient accompagn Missour, il en tait un, nomm Chrid, fils de Mahan, vrai dmon sous la figure d'un homme. Ce personnage s'approcha de Missour et lui dit: Eh , laisse l ces criailleries. Elles ne te rendront pas ton captif. coute plutt le conseil qne je vais te donner. Demain, ds la pointe du jour, fais des recherches dans tout le camp; car, crois-moi, ton dbiteur n'a pu s'chapper bien loin. Va donc sur-le-champ trouver l'mir Mouhoub et lui demander son autorisation. L'avis tait bon, Missour le jugea tel et le suivit. n eut facilement la permission de l'mir; et,le lendemain, ds que l'aube parut, il donna des ordres en consquence se$ esclaves des deux sexes Examine les tentes une une, lui dit Chrid, et

FILS DE CHEDDAD

tiens les yeux ouverts, tandis que moi et mes eompagnons nous occuperons toutes les avenues du camp et dvisagerons soigneusement tous ceux qui voudront sortir. Je me dfie de maintes gens, j'ai peur qu'ils ne fournissent l'Absien les moyens de s'vader et de se rfugier vers les montagnes. D La vieille Kendienne avait l'oreille au guet; elle sut toutes ces dispositions, et, voyant les recherches commencer par la premire tente, elle rentra au logis pour informer le jeune homme de ce qui se passait. CI Que faire? dit Chas alarm. - N'aie pas peur, rpli:tua la bonne femme, je sau.. rai bien te tenir hors des griffes de ce dmon. Aussitt elle se retrousse, prend de la suie de marmite, des plantes qu'elie connait, met le tout dans un vase sur le ft3u, et fait bouillir ce mlange, en ayant soin de leremuer, jusqu' ce qu'il en rsulte une sorte de mixtion noire comme la poix. Elle fait alors dshabiller Chas et le barbouille de cette teinture qui lui rend le corps d'un noir brillant. Puis elle lui fait prendre le vtement des ngres. Ensuite elle donne ses esclaves l'ordre de conduire le btail aux pturages, et Chas se mle parmi eux. Ala sortie du camp, ils rencontrent Chrid qui faisait bOnDe garde. Dieu te bnisse, noble seigneur, illustre guerrier, lui dit aussitt la Kendienne. Tu es vraiment le plus habile des hommes, et j'espre bien que tu ne laisseras pas chapper cet Absien maudit, dont la mort soulagera peut-tre mes regrets, car 'Ce ne sont pas d'autres Arabes que de vils Absiens qui ont tu mes fils et m'ont rduite porter ces vtements de deuil. Il
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LES AVENTURES D'ANTAR

Elle dit et poursuit son chemin avec ses esclaves et Chas, qui pousse les chameaux et tremble d'tre re connu.

VII

"

Quand on fut loin des tentes, la Kendienne dit au fils de Zobir: Te voil maintenant hors 'de danger. Sanve-toi, gagne la Mekke, et quand tu rejoindras Antar, prsente-lui mes salutations et les souhaits que je fais pour son bonheur. Il Chas dit adieu sa libratrice et s'enfonce dans le dsert. Il marche jusqu'au soir et s'arrte enfin, accabl de lassitude, comme un homme peu accoutum faire de longues courses. Il s'carte du chemin et dort dans un coin durant la plus grande partie de la nuit. Puis, reprenant la route de la Mekke, il s'avance rapidement jusqu'au moment o le jour brille de tout son clat. Alors il secroit hors de tout pril et dj se flicite de son heureuse fortune, quand tout coup dix cavaliers se prsentent en travers de son chemin et l'entourent. C'taient des Bni-Ryan. Il Cousin, dit le chef de la troupe, voil l'homme qui rdait hier au soir autour de nos tentes et qui m'a enlev mon cheval Sohah dont la perte me cause de si vifs regrets. D

En disant cela, il met la 'main sur Chas, lui passe tin tiuude UHtOHU du uou le ,"enverse. Ct de malbenr 1eontirme-t~il, tu n'es pas satisfait d'avoir vol mon cheval, et tu reviens encore ",ssaber de sai2ik uno nutuo prOl2i 1 tu eucem2iS In,"compense de tes belles actions. Mais dis, sclrat, o as-tn conbnit mn beau bohab Padf?, on je to laisso gisant dans le sang. Ch<ts, que l<tnt d"infortunes dgotent de l'existence, <tp<tnd: Je ne suis pas un voleur, j'ignore ce que tu veux dire" Mais si tn m'tes la nie, y bell" ,'anon. Je suis le fils de Zohir, roi des Bni-Abs; et c'est par nne 2iHite mnlheure inuuls quu jn l'ne trouvu sur cette terre lointaine" - Ah tu es le fi,ls du roi Zohir, s'crie aussitt un des qui e'avance le frappe dueument au visage. Cousins, poursuit-il, s'adressant ses compagnnus, le pre de nnt hmme a th mo" pre m'a laiss orphelin ds mon bas-ge. Dieu me fournit enfin l'ocersion de venber. NOU2i noici prn bes habittions de ma farllilIe; prenez teut ce que et lir,'ez~ moi ce maudit. 1)

VIII

Tandis qu'Ayic, fils de Kelb, parle ainsi ses compagnES, Eoici que derrire ",ux eeurt du

gazelles effares qui gagnent les collinesl poursuivies

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LES AVENTURES D' ANT AR

..,

par un piton rapide comme la flche. Un peu plus loin s'avance un cavalier haut comme un tour, ~cCompagn d'un vieillard qui monte une chamelle agile. merveills de la vitesse de ce piton, les BniRyan tournent de son ct la tte de leurs montures; et s'arrtent admirer1a vigueur de son jarret et l'lasticit de ses jambes. Le coureur est bientt prs d'eux. Chas le regarde et reconnait Chiboub. Portant les yeux sur le robuste cavalier qui approche, il voit en lui Antar, fils de Cheddad. Aussitt il crie : cc A moi, Chiboub! je suis Chas, fils du roi Zohir. Il A cette voix connue, Chiboub s'arrte, appelle son frre grands cris, bande son arc et assaillit les cavaliers coup de flches. Il Infmes 1 leur ditil, rendez la libert Chas, mon noble maitre, sinon vous allez tous boire la coupe de la mort. Ne le voyez-vous donc pas accourir sur vous le guerrier terrible qui rien ne rsiste et qui crase tous les obstacles. A moi 1 continue-t-il, moi, fils de ma mre 1 La. lance en avant, les cavaliers poursuivent Chiboub. Mais Antar a lch la bride de son cheval Abjer; 1 tombe au milieu de la troupe comme un lion furieux et les massacre l'un aprs l'autre. Dj les flches de son frre en avaient jet trois sur le sable. Lui-mme en tue sept. Un seul s'chappe, grce la vitesse de sa monture. Antar, sans s'occuper du fuyard, saute bas de son cheval, met Chas en libert, le baise au front et le flicite de sa dlivrance. Chas, perdu, la tte baisse, verse des larmes de honte.

FILS DE CBEDDAD

aGI

Mon maUre, lui dit Antar, oublie tes peines, calme ta douleur. L'homme n'a-t-il pas t cr pour endurer les plus cruelles infortunes 1 - Ah 1 cousin, rplique Chas) cette calamit, qui s'est abattue sur ma tte, n'est que la juste rtribution de ma conduite envers toi. Ah 1 la mort et t cent fois plus douce. Mais, je le jure par Celui qui seul est stable et ternel, si tu ne m'accordes ce que mon cur dsire, je veux moi-mme m'ter la vie. - Parle, dit le fils de Cheddad. - Eh bien 1 pour actomplir mon serment, je veux baiser tes deux pieds. D En mme temps le prince se jette aux pieds d'Antar et les presse contre ses lvres. Antar veut en vain le relever, Chas ne l'coute point. a Ah 1 dit-il, si je t'ai mconnu jusqu' ce jour, je veux consacrer le reste d~ ma vie te prouver ma reconnaissance. - Eh 1 seigneur, lui dit Chiboub, ce que nous dsirons de toi, ce n'est pas que tu baises les pieds de mon frre, mais que tu forces son oncle lui donner Abia en mariage. - Avec le secours de Dieu, regagnons la terre de Chrebba, replique Chas, et vous verrez ce qui adviendra. D TI s'carte alors vers une mare voisine, s'y plonge et enlve de son corps la couche noire qui le recouvre. Antar lui fournit des vtements et lui fait prendre le cheval et l'quipement d'une des victimes du combat. Le vieillard qui accompagnait Antar tait Achth le Kendien, qui lui avait port la Mekk.e la nouvelle de la captivit de Chas. Antar lui dit :

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LES AVENTURES D'ANTAR

Prends ces chevaux et ces armes~ dpouilles de cei que nous avons tus, et retourne vers ls tiens. Que Dieu te bnisse de ta noble conduite. lt Le Chikh le remercie, lui fait se::! adieux et part. Les Absiens reprennent le chemin de leur lointain pays. Chas et Antar, dsormais amis, causent durant la route et se racontent leurs dernires aventures.

Il

Le soleil dcline l'horizon, la nuit arrive, lorsque les trois voyageurs voient tout coup fondre sur eux un parti de deux cents cavaliers, conduits par ce Ryanite qu'a pargn la lance d'Antar. Chas juge toute rsistance impossible; mais Antar lui dit: Bah 1 ils sont deux cents peine, et ce sont des Bni-Ryan, les plus vils des Arabes. D Le combat s'engage. Le fi[s de Cheddad lue Hassan, chef des assaillants. Chas et Chiboub font des prodiges de valeur. Les trois guerriers succomberaient cependant sous la supriorit du nombre, si l'obscurit de la nuit ne venait interrompre celle lutte ingale. Antar voulait faire halte en ce lieu, mais Cbiboub lui

dit: Crois-moi, mon frre, partons d'ici. Mille tribus ennemies nous entourent; si nous tardons, nous somDies perdus. Mais sache que je connais ce pays, col-

FILS DE CHEDDAD

lines, vallons, tangs et pturages, comme la terre mme de Chrebba. C'est ici, en effet, que ton pre Cheddad nons a pris autrefoi:; mon frre Djrir, ta mre et moi. C'est pourquoi je me charge de vous guider hors de ces dangereux parages, sans malencontre, jusqu' nos habitations. D Antar et Chas, convaincus que Chiboub a raison, donnent leur assentiment et marchent sur ses p,as. L'aurore les trouve bien loin du territoire des BniRyan. Ils poursuivent leur chemin, durant plusieQrs jours, hors des voies frquentes. Antar admire la sagacit de Chiboub qui toutes les routes sont familires. Je ne vous redirai pas, nobles seigneurS, tous I~ dangers que nos voyageurs coururent; comment ils firent la rencontre d'un cavalier, nomm Rouda, fils de Mouni, camp dans le dsert avec six litires de femmes et une nombreuse trol1pe d'esclaves; comment Chiboub apprit que ce cavalier tait un prtendant la main d'Abia, qui, sur le bruit de la beaut de cette jeune fille, a\1ait trouver Malec, avec d'immenses richesses, pour la lui demander en mariage; cumment Antar combattit ce rival et le dsaronna; comment enfin, touch des larmes de la mre et des surs de soo prisonnier, il rendit la libert celui-ci et refusa les prsents qu'il 1ui offrait. Sachez seulement, nobles seigneurs, qu'aprs une course de dix-sept jours travers les plaines sablonneuses et les dserts caillouteux, les trois Absiens arrivrent enfin, au lever du soleil, sur le territoire de leur tribu. j;!.: _.!' IX Pre des cavaliers, dit Chas~ je crois qu'il est bon de
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1 1. Il'

~.

36\

I.ES AVENTURES D'ANTAR

prvenir nos familles de notre retour. N'enverroos-nous pas Cbiboub en avant? - Tu es le matre, rpondit Antar, et nous sommes les esclaves. JI Sur les ordr6s de son frre; Chiboub livre ses jambes au vent et s'enfonce dans la plaine. Sous ses pas la distance est anantie. Un instant aprs, il entre dans le camp. A peine l'a-t-on aperu, qu'une joyeuse rumeur circule dans toute la tribu. Tout est en mouvement, on court, on se prcipite, on l'entoure. Mais Chiboub ne rpond personne. ' Laissez-moi passer, crie-t-il, que j'aille annoncer au roi Zohir l'heureuse nouvelle du retour de son fils Chas.

.....

Depuis la disparition de son fils aln, Zohir tait plong dans de mortelles inquitudes. Les espions qu'il avait envoys la dcouverte taient revenus sans nouvelles. Le prince ne gotait plus aucun plaisir et s'abandonnait tout entier la douleur que lui causait la mort prsume d'Antar et de Chas. n avait cd pourtant aux supplications de Rabi fils de Ziad et rendu la libert Amara, qui tait revenu sous les tentes de sa famille. Ah 1 disait ce beau garon, si le prince Chas n'tait ml en cette ,affaire. AbIa serait moi. Mais ce n'est

FILS DE CREDDAD

pas le moment d'y songer. Je n'obtiendrai rien du roi Zohir, tant qu'il n'aura pas eu de bonnes nouvelles de son fils. ) Le malheureux pre tait donc tristement assis sous sa tente, quand la voix de Chiboub vint frapper son oreille: Plus de chagrins 1trve aux larmes 1 Le prince Chas arrive avec Antar. D Chiboub lui-mme paraIt devant le roi. a Quoi 1serait-il vrai? dit le prince. - Oui, par Dieu 1 rpond le ngre. Ton fils a t deux doigts de la mort; mais, grce au Seigneur tternel, il revient sain et sauf. ) , Zobir coute le rcit de Chiboub. La joie dilate sa poitrine. Il fait un riche prsent au messager et monte l'instant cheval, suivi de ses gens et de toute sa famille. Il laisse clater son ivresse. D Venez, venez tous avec moi, s'crie-t-il, esclaves et hommes libres. Que nul ne reste dans le camp, et que personne n'oublie d'emporter son niar *. car aujourd'hui revient mon fils, et avec lni Antar fils de Cheddad, qui a lev notre tribu un monument de gloire indestructible. Ah 1 n'taient les ncessits de mon rang et le respect que je dois ma dignit, c'est pied que je marcherais leur rencontre. Chacun accueille avec joie les paroles [de Zobir, et tous les cavaliers se mettent en marche, devancs par Cheddad et ses frres. Les Bni-Ziad seuls ne partagent point l'allgresse gnrale.

* C'est--dire des pices de m09llaie qu'on doit rpandre, en signe de joie, SUl la tte des deux nouveaux arrivants. !I.

M6

LES A VENTURES D'ANTAR

a fi revient donc, ce vil ngre, dit Amara furieux, et le roi, non conLent de ce retour nfaste, nous ordonne de marcher au-devant de lui et de rpandre sur sa tte des dinars et des dirhems (pices dor et pices d'argent) 1 D Pourtant la crainte d'exciter contre lui le courroux du roi l'emporte sur sa rpugnance, et il sort avec la foule, au milieu de ses frres dont les curs brlent du mme feu de haine que le sien. Les femmes nobles, les femmes esclaves, les jeunes filles, les petits enfants, tous abandonnent le camp dans une joyeuse confusion.

XI

On n'tait pas encore loin des habitations, lorsque Chas et Antar parurent. Le prince Mallc fut le premier qui s'lana leur rencontre. Bni soit, s'criet-il, le jour qui me rend mon frre et mon ami Il se prcipite vers Chas et le serre contre sa poitrine. Puis c'est le tour d'Antar. Alors la foule approche, se resserre autour des deux arrivants et commence rpandre sur eux des poignes de pices de monnaie. Amara avait pris de l'or et de l'argent, pour le repandre comme les autres, et il avait recommand ses

Jo'ILS DE CHEDDAD

367

esdaves de se tenir ses cOts et de ne point le qUitter des yeux. (1 Quand vous me \"errt'z rpandre le niar, leur avitil dit, soyez prompts vous lancer pour le ressaisir, et faites en sorte qu'il ne s'en perde point. D Les esclaves avaient promis de mettre tous leurs soins remplir son dsir. I.ors dOllc que la foule se fut presse autour de Chas et d'Antar, Amara s'avana, salua le prince, le flicita d'avoir chapp aux BaiThay, et lui baisa les mains et la poitrine. Puis, s'adressant au fils de Cheddad, il lui dit, s'efforant de vaincre les sentiments de haine qui l'touffaient: (1 Sois le bienvenu, cavalier du Lemps, nul homme avant toi n'a acquis une gloire gale la tienne. 1) En mme temps il ouvre son mouchoir et verse sur Chas et Antar l'argent qu'il y portait. Ses esclaves se prcipitent en avant. Mais Chiboub, rapide comme la panthre, s'lance d'un bond prolligieux, saisit les pices la vole et n'en laisse pas une seule tomber terre. (10 magnifique Seigneur, dit-il Amara, il n'y a qu'un homme tel que toi pour rpandre de pareilles richesses sur les amis.. . Et Amara, forc de dissimuler son dpit, lui rpond, la rage au cur :' Que Dieu te rcompense, toi et ton frre. Votre retour a ramen la joie dans la tribu. " Malec, pre d'Abia, s'avance son tour, pour fliciter le fils de son Crre et le prince Chas. e Malec, lui dit celuici, si tu es vraiment heureu~ de mon saInt, ainsi que tu le dis, consens l'instant au mariage de ta fille avec son cousin. Sinon, par la vie de

368

LES A VENTURES D',ANTAR

mon pre 1ne me compte plus au nombre de tes amis, et redoute ma vengeance. _ A ces paroles inattendues, Malec essaye de sourire, mais son sourire est celui de la confusion. Tl rpond tout tremblant: CI tmir, je le jure par ta vie, je ne conserve plus aucun sentiment de haine pour le fils de mon frre. Cette rpulsion opinitre que j'avais pour lui s'est transforme en alTection. Depuis son dpart, je n'ai plus de sommeil, j'ai pris tQus les aliments en dgot; car personne ne veut plus me regarder, et on ne me compte plus parmi les hommes. Oui, je lui donne ma fille, eUe est lui, elle est son esclave, je t'en prends tmoin, toi, seigneur, et tous ces nobles cavaliers. Cette nuit mme, le veux-tu? Abia sera conduite et livre son nouvel poux. Comment ne l'aimerais-je point, aprs tout ce qu'il a fait? Qu'il l'pouse quand il voudra, puisque c'est le vu de toute la tribu. Quelle vaillance, quelle levation de sentiments n'a-t-il pas montres! Ah 1 les Bni-Abs ont pour soutien deux colonnes solides: ton pre, - que Dieu conserve, ainsi que ses nobles fils, - et Antar, le fils de mon frre. _ En achevant, Malec deScendit de cheval et voulut baiser les pieds de son neveu; mais le jeune homme le prit dans ses bras, en disant : CI Je ne souffrirai pas que mon maUre s'humilie devant moi. Ne suis-je pas ton esclave? N'ai-je pas t le gardien de tes chameaux? Je le jure par le Seigneur de la pluie et des nuages, je ne cesserai point de t'aimer. quand mme tu mettrais mon corps en pices. - Pre des Cavaliers, rpliqua Malec, tous ces dangers dans lesquels je t'ai jet, ce n'tait que pour te

F3F39 donner occasion d'acqurir cette renomme, ce haut degF3 de voin pa,"vvnu afiv ue pusse sans honte donner AbIa, la fille des seigneurs, celui qui avait men paF3re le2 uhailielles de soo pre. Il
FILS %lE CKD%l%lD

FIN DE LA TROISIME PARTIE.

TABL

MTTIEUES

v
PREMIRE PARTIE. CAE'ITRE Unerb+,zia. NaiSS'lA'le d'AnYeL - Le btJip. Dadji cras. - Abia, fille de Malec. - Le dlateur puni.. 1
q~;tJig'ITRE

- La CAne Lions, Festin knterr'lTlu. Les fils du roi Zohir. - L'embuscade. - Antar veUl eire li, bre ....... " ..... " .... '" " '" 1!6

t4ntJil'ITRE - Le e ~l*qval Atjm~~ dlle d'l' A'l1.VeUr'll",tang ~ - Un entretien sous la tente des femmes. - Les Bni-Carad sauvs par Antar .................................. '" 1)7 CA'l'ITRE - HT1llhn etNAllma. gant 111,af. - lltrangn aventure d'un sabre. - Les Bni-Mazen_ .. _. . . . . . . 76 f:'l'TRE Un moureeA d'Abia, Antar est renvol la 1"1de df:' l'oupe11ll1L _ I",,"&ion du Dll1veuNlf:'Sang. L'es, clave devient libre ......... " . 106 CEUXIllcc PACe. CHAPITRE 1. nl"lIes Dpart pour l'Irae. - Le vieillard. - Les cha traiS l'un jel1Zl11 bergel, ~ .... " 13'i

CHAPITRE Antar prisonnier. - Un lion dll Khafan. L'a, venture des .lattes. - Les Arabes et les Persans. - Comment d'lllm1?oS.. lM se SEltS l'une

TABLE DES MATIRES CHAPITRE III. - Le vieux Vizir. - Le glaive du Messie. - Le champion du Feu et le champion de la Croix. . !8! CHAPITRE IV. - Antar la cour de Cosros. - Lutte avec le Patrice chrtien. - Une partie de chasse.- Mort d'un traltre. - Rustem, l'athlte du trne. -Le temple du Feu.. .. . iOO CHAPITJIE V. - Rencontre inattendue. - Msaventure du pre d'Abia. - Le Chasseur de jeunes filles. - Les ingrats . - Comment les Bni-Abs accueillent leur hros............... ta! TROISIME PARTIE. CHAPITRB I. - Enlvement d'Abla.-Amara prisonnier de Moufridj. - Souffrances d'une captive. - Ruse djoue , 173 CHAl'ITBB II. - La tribu surprise. - Dlivrance. - Combat dans les tnbres. - Conseil de Rabi. - Dfaita des Bni-Thay.Antar en route pour la Mekke. - Les Kendiennes... 308 CHAPITRB Ill. -Les chasseurs devenus gibier.-Amara reoit la la bastonnade. - Chas et la vieille Kendienne. - Un faux ngre. - Le cheval vol. - Retour. - Le Niar... Mt

Imprimerie 1. TOINON et Cie, Salut-Germain.

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