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Historia del Pensamiento Cientfico.

Siglo XX

INTRODUCCIN
Desde comienzo de nuestro siglo, y muy particularmente desde la segunda Guerra Mundial, la ciencia se manifiesta cada vez ms claramente como el elemento determinante del porvenir de la humanidad. Es cierto que son especialmente las ciencias aplicadas y las tcnicas las que intervienen de forma directa, y de un modo cada vez ms apremiante, en nuestra existencia cotidiana y que actualmente la mayora de los gobiernos se esfuerzan en llevar a trmino una poltica eficiente de la investigacin cientfica con vistas a acrecentar el poder material de sus pases. Pero el progreso de las tcnicas depende de una manera cada vez ms estrecha del de las ciencias puras mientras que, a la inversa, cada innovacin tcnica es utilizada inmediatamente por los tericos. Del mismo modo, toda accin de conjunto que sea coherente con el desarrollo de la investigacin cientfica debe llevar tambin, de manera prioritaria, a la investigacin fundamental. Mientras que en los siglos XVII y XVIII el progreso cientfico era esencialmente el resultado de aportaciones individuales de aficionados o de cientficos pensionados por monarcas o academias, el siglo XIX vio aparecer la colaboracin entre investigadores en el seno de los laboratorios y de los institutos de investigacin creados junto a establecimientos de enseanza superior. En el siglo XX, esta evolucin hacia el trabajo en equipo se acelera a fin de compensar los efectos de la especializacin creciente impuesta por la rpida extensin del campo de la ciencia, y para permitir un mejor aprovechamiento de los equipos -cada vez ms costosos- necesarios para la continuacin de los trabajos de investigacin. Es probable que el profundo valor cultural de la ciencia hubiera sido insuficiente para asegurarle el apoyo material cada da ms importante que necesitan estos progresos. Por suerte, la constante expansin de los presupuestos de investigacin cientfica y tcnica se ve favorecida por la toma de conciencia del hecho de que el porvenir de cada pas est en gran medida condicionado por los esfuerzos que se realicen en este campo. Por su misma rapidez y, an ms, por sus repercusiones tcnicas, el florecimiento de la ciencia no deja de suscitar ciertas aprensiones a veces justificadas. En el plano intelectual, la extensin desmesurada del campo de la ciencia, el tecnicismo creciente de las teoras y de los descubrimientos y la especializacin cada vez ms estrecha de la mayora de los investigadores presentan el riesgo de crear una incomprensin progresivamente ms marcada entre los que participan en el progreso y el resto de la humanidad que, al no poder apreciar el espritu de aqul, slo juzga sus consecuencias materiales.

Este divorcio se ve agravado adems por la aplicacin inmediata que se hace de numerosos descubrimientos con fines militares. Aunque la explosin de la bomba de Hiroshima ha revelado el inmenso poder de destruccin que el progreso tcnico ha puesto en manos del hombre, no ha frenado, sin embargo, la competencia en este dominio. Es verdad que la ciencia aprovecha en gran medida esta situacin y que importantes resultados obtenidos en fsica nuclear o en investigacin espacial. Se hubieran visto indudablemente retrasados de forma considerable sin el apoyo masivo y oportuno de los presupuestos militares o paramilitares. Pero no se pueden ocultar los peligros extremos que esta situacin de hecho hace correr a la humanidad. Adems, de aqu derivan directamente algunas consecuencias nefastas; por un lado, la poltica del secreto impuesto para ciertas investigaciones susceptibles de aplicaciones militares; por otro, la angustia de ciertos cientficos que se resisten a continuar trabajos cuyo xito podra conducir a la puesta a punto de nuevas tcnicas de destruccin. La evolucin actual de la vida cientfica lleva consigo otro riesgo muy grave. La necesaria coordinacin de los trabajos de los investigadores, la indispensable intervencin del poder poltico en la distribucin de los crditos concedidos presenta, efectivamente, el peligro de reducir en forma considerable la libertad creadora de los investigadores. Libertad que, limitada ya por las servidumbres del trabajo en equipo, puede provocar igualmente un abandono relativo de las investigaciones desinteresadas en provecho de trabajos inmediatamente rentables. Adems, ciertos dirigentes polticos pueden intentar imponer una orientacin autoritaria, si no a los mismos descubrimientos, al menos a la interpretacin que de ellos se hace. Algunos hechos relativamente recientes confirman la realidad de este peligro, aunque el desarrollo de la cooperacin cientfica internacional en el curso de los ltimos aos ha mejorado notablemente la situacin. Esta cooperacin, directa y sincera, lleva a los cientficos de todo el mundo a considerarse, ms all de toda frontera poltica e ideolgica, como miembros de una misma comunidad, solidarios en la obra que persiguen. Los cientficos de hoy, aunque no puedan desinteresarse de las diversas consecuencias de sus descubrimientos, tienen los mismos objetivos de conjunto que sus predecesores: la construccin de teoras abstractas, la descripcin del mundo fsico y el descubrimiento de las leyes que lo rigen, el estudio de la estructura, del comportamiento, de los mecanismos y de la evolucin de los seres vivos. Los progresos realizados en estos distintos campos desde principios del siglo XX son inmensos y sobrepasan ampliamente en nmero y en importancia a los de cualquier poca anterior de la historia de la humanidad. Sin embargo, slo se puede juzgar objetivamente la ciencia actual situndola en el marco de la gran corriente de la historia. Algunos admiradores demasiados entusiastas de los xitos y de los descubrimientos de nuestro tiempo subestiman

la importancia de la obra admirable realizada, a un ritmo ciertamente ms lento, pero con unos medios humanos y materiales mucho ms limitados, por los cientficos de los siglos pasados.

LA CIENCIA EN NUESTRO SIGLO. CARACTERSTICAS


La ciencia se ha convertido en nuestro siglo XX, en un importante factor social. A ella acuden las nuevas naciones en busca de un progreso econmico rpido. A ella acuden tambin las viejas naciones cuando necesitan un nuevo impulso para superar sus crisis, polticas o financieras. Sin embargo, no es el conocimiento en s lo que posibilita la solucin de estos problemas, sino la actividad que puede resultar como consecuencia del descubrimiento de los nuevos recursos que el citado conocimiento propone. En el siglo XX resulta, por tanto, mucho ms difcil que en el siglo XIX separar el conocimiento cientfico de la accin que de l se desprende. Esta estrecha vinculacin implica dos importantes consecuencias:

Por una parte, el tiempo que separa un descubrimiento de laboratorio de su aplicacin en el dominio social se ve considerablemente reducido. Las repercusiones de esta reduccin temporal se hacen sentir sobre todo en las economas de las empresas, pero pueden tener una importancia social y poltica, como en el caso de los armamentos. Por otra parte, el cientfico, el hombre que consagra lo esencial de su actividad a la investigacin cientfica, se ve obligado de forma considerable y continua a preocuparse de los posibles resultados de sus trabajos, destinados en principio a acrecentar el conocimiento puro. La psicologa del investigador de laboratorio cambia a ojos vista, y esta transformacin repercute necesariamente en el progreso de la propia ciencia.

Finalmente, los medios de que puede disponer el cientfico para sus trabajos, incluso cuando aparentemente estn muy alejados de toda aplicacin rentable, han aumentado de una forma que hubiera parecido realmente extravagante en la poca de Pasteur, en proporcin a las esperanzas que los gobiernos y las empresas ponen generalmente en los resultados de las investigaciones cientficas. Dichos medios ponen al alcance de los investigadores equipos y materiales en otro tiempo inaccesibles y cuya importancia los lleva a constituirse en grupos y en equipos de trabajo para asegurar su explotacin. Por supuesto, estos grupos y equipos exigen gran nmero de personal, ya se trate de investigadores cientficos propiamente dichos o de asistentes e ingenieros indispensables en los modernos laboratorios. La formacin de este personal es tambin un problema en todos los pases. Qu caractersticas tiene esta ciencia del siglo XX que tan grandes cambios a supuesto para su propia prctica y enseanza, y que se ha

situado tan alto en la jerarqua de los factores sociales? Vamos a examinar algunas de estas caractersticas como: rapidez del crecimiento del conocimiento, extensin de los campos en que se ejerce este conocimiento y transformacin cualitativa que ha situado los estudios de estructura en el primer plano de las preocupaciones de los investigadores. Se ha dicho que la ciencia, en su conjunto, sigue un crecimiento exponencial. Efectivamente, todo lo que nos permite evaluar cuantitativamente esta ciencia - tales como el nmero de investigadores, el nmero de publicaciones originales por ao, el nmero de descubrimientos en este mismo periodo de tiempo o los resultados que han producido aplicaciones -, todos estos criterios se ven duplicados cada diez aos. En este sentido no deja de ser cierta la afirmacin anterior, pero solamente desde el punto de vista estadstico y para el conjunto de las ciencias, puesto que con una visin ms atenta, esta concepcin resulta bastante alejada de la realidad. En primer lugar, el hecho de que esta actividad se multiplicara por 30, transformaba completamente la posicin de la ciencia en la sociedad. Por eso mismo, dejaba de ser un factor social de accin lenta y dbil para convertirse en un factor de accin rpida y creciente. En consecuencia, su influencia desplazaba los equilibrios entre otros varios factores sociales y este cambio tena que repercutir a su vez en el desarrollo de la propia ciencia. As, por ejemplo, el nivel industrial -o bien el lugar de las ciencias en la prensa, libros y peridicos- influenciaba considerablemente el mismo carcter del desarrollo cientfico desde las primeras dcadas del siglo, y en mayor manera durante los ltimos cincuenta aos. Por otra parte, un crecimiento exponencial est muy lejos de dar una imagen correcta del progreso de las ciencias, especialmente cuando ste es analizado por disciplinas separadas, por regiones del mundo, o por periodos de tiempo. En lo referente a las distintas ramas de la ciencia, stas no se encuentran en un determinado momento al mismo nivel de desarrollo, y algunas disciplinas complejas o de reciente nacimiento pueden encontrase todava a un nivel de definicin de conceptos base, o incluso en el de acumulacin y clasificacin de datos, mientras que otras elaboran ya los grandes principios generales: pensemos, por ejemplo, en las ciencias etnolgicas y en la fsica. Esta situacin de relativismo ha variado considerablemente en el transcurso de las ltimas dcadas, transformando el sistema de interacciones recprocas de las distintas ramas de la ciencia y obligando a una profunda revisin de sus clasificaciones. Diferencias similares en el ritmo de crecimiento son de notar en el seno de algunas disciplinas entre sus aspectos tericos y experimentales, sufriendo a veces los primeros considerables transformaciones repentinas debidas a la sola intervencin de un terico o de un pequeo grupo, mientras que los progresos experimentales suelen seguir un movimiento ms regular, excepcin hecha de algunos descubrimientos sensacionales. Es por ello posible

constatar, en el campo de la fsica, durante la primera mitad del siglo XX, un retraso de la teora respecto a la experiencia, luego un avance fulminante de la teora planteando innumerables problemas nuevos, y ms tarde quizs al contrario, en la poca actual, una cierta inferioridad de la teora para integrar el verdadero mar de fondo de los resultados de experiencias adquiridas en el campo de las partculas elementales. La gran estrategia cientfica consistira pues en llevar el esfuerzo ora a una disciplina, ora a otra, a la teora o a la experiencia; pero los hombres estn, necesariamente, especializados de manera bastante considerable por sus propias funciones, y su adaptacin a un nuevo terreno, aunque a menudo posible, supone mucho tiempo y esfuerzo. Con todo, asistimos a movimientos interesantes, como por ejemplo la mutacin de numerosos fsicos y qumicos hacia la biologa moderna, celular y molecular. El rpido desarrollo de todas las disciplinas las ha llevado a extender el campo en el que el hombre penetra por su conocimiento y reina por su accin. Ya se trate de longitudes o de tiempos, de energas o de presiones, las escalas de valores de estos parmetros que recorremos habitualmente con nuestros instrumentos se han multiplicado varias veces por diez en las ltimas dcadas. Ha sido preciso establecer un nuevo sistema de denominaciones, puesto que ya no servan los viejos mili- y kilo-, ni tampoco los micro- y los mega-; en la actualidad los giga- y los nano- se han convertido en la moneda corriente. Pero, cunto tiempo puede durar todava esta vertiginosa carrera? No nos estaremos acercando a las propias dimensiones impuestas por las propias estructuras de nuestro Universo? Tomemos por caso las longitudes. La dimensin total del Universo accesible por los instrumentos radioastronmicos es del orden de mil millones de aos-luz. Ms all, el desplazamiento del espectro es tal que pronto habr que renunciar a conocer lo que haya. En la escala infinitesimal, hay algunos indicios de la existencia de una longitud mnima, por debajo de la cual ya no seran aplicables los conceptos de distancia. La escala total sera del orden 40 a 50 potencias de diez y no podra ser rebasada. La escala del tiempo sin duda est demasiada estrecha ligada a las de las distancias como para sufrir la misma limitacin. El caso de otros parmetros puede ser distinto, pero no obstante parece un hecho probado que no se podrn aadir indefinidamente 6 ceros cada medio siglo. Extensin de los campos cientficos Las viejas disciplinas clsicas, al tiempo que profundizaban y ampliaban su campo tradicional, han establecido puntos de contacto en algunas de sus zonas lmite, dando vida a toda una serie de disciplinas mixtas, bioqumica y biofsica, qumica fsica y qumica matemtica, que se han situado al otro lado de la astrofsica y de la fsica matemtica. Podra decirse que ahora las ciencias forman una verdadera red, en lugar de la serie lineal de la clasificacin de Auguste Comte.

Yendo ms lejos, tal vez se podra presentar la antigua situacin como un conjunto de islas de conocimientos rodeadas de vasto ocano de ignorancia, mientras que en la actualidad sera el conocimiento lo que constituira anchos continentes unidos por istmos en cuyo interior subsistiran de modo aun evidente grandes mares de ignorancia. Esta imagen es quizs demasiado optimista, pero constituye un smbolo del extraordinario movimiento de sntesis que se produce en nuestros das. El sentimiento de participar en uno de los momentos de tan grandiosa empresa debera ser uno de los motores del entusiasmo del investigador y del terico de la ciencia, lo cual debe sumarse al jbilo de la aventura y de la exploracin. El profundo deseo de unidad que normalmente existe en todo hombre, ese mismo deseo que otras veces ha conducido a la construccin de sistemas del mundo basados en analogas superficiales e incluso en la semejanza puramente artificial de ciertas palabras, presenta actualmente para los cientficos satisfacciones que en esta ocasin son muy reales. Y si estas islas de saber se han convertido en continentes, estos ltimos todava no se unen entre si de forma muy segura, hecho que, de todas maneras, podra producirse pronto. Se llegara entonces a una fase de la investigacin que recordara el periodo final de la colocacin de las piezas de un rompecabezas: se empieza por pequeas combinaciones locales sin uniones entre ellas, sin posiciones relativas bien definidas; despus de formar puentes, se constituye una red y ya no falta ms que llenar los huecos de la imagen cuyos grandes rasgos estn definitivamente fijados. Sin embargo, todava no hemos llegado a eso y nos faltan muchas piezas cuya forma ni siquiera sospechamos. Discontinuidad, estructura e informacin Es evidente que algunos descubrimientos que han sealado, sobre todo en Fsica, el trnsito al siglo XX, son los que abren paso a campos enteramente nuevos. Se puede decir incluso que han dado una orientacin totalmente nueva a la Fsica y, por repercusin, a otras disciplinas como la Astronoma, la Biologa, la Qumica. Esta nueva orientacin podra ser caracterizada por la nocin de estructura. Una gran parte de la ciencia del siglo XIX haba sido clasificada bajo el signo de la continuidad de las leyes de tipo newtoniano. La termodinmica, el electromagnetismo clsico, representan vas de desarrollo ideal, y se poda pensar que todos los aspectos del Universo iban a acabar inscribindose en estos cuadros. Es verdad que en algunos campos seguan existiendo singulares reticencias, y que ciertos conjuntos de hechos deban al parecer quedar relegados durante bastante tiempo en la categora de "dato inexplicable", como la tabla de los elementos qumicos. Pero subsista la esperanza de llegar a comprender el mundo nicamente a partir del empleo de leyes continuas, aplicadas tal vez a elementos irreductibles que bastaba con aceptar como tales. En suma, una especie de prolongacin del Universo newtoniano, que contuviera

cuerpos inicialmente dados e incomprensibles, pero cuyas relaciones todas estaran regidas por leyes satisfactorias para el espritu. De pronto, en el nuevo siglo, se produjo un desgarramiento que introducira la discontinuidad justo en el campo en que menos se poda esperar, el de la energa. La energa, gran conquista de la termodinmica, magnitud fsica tpica, sustancia simple que sin perderse pasaba de un sistema a otro, se encontraba de repente estructurada, los cambios dejaban de obedecer a bellas leyes matemticas continuas y se acercaban a una aritmtica de aspecto infantil. Pero esto no era ms que el comienzo de una gran mutacin de la ciencia, que responda a una orientacin resuelta hacia el estudio de las estructuras. Aunque las otras disciplinas no han sufrido una transformacin tan marcada como la Fsica, la influencia de los mtodos de investigacin fsica tendentes a los estudios estructurales, se ha hecho sentir sin embargo en gran manera en la Qumica, y la Biologa del siglo XX. Las frmulas desarrolladas de la Qumica se han convertido en verdaderos modelos que poseen dimensiones y ngulos mensurables. El anlisis de los componentes del protoplasma celular ha llevado a reconocer en l objetos figurados cada vez ms pequeos que alcanzan las dimensiones de grandes molculas y hacen de la Biologa molecular una encrucijada entre la Fsica, la Qumica y la Biologa. Puede decirse incluso que las propias Matemticas, desde hace varias dcadas, desarrollan conceptos de naturaleza estructural. Entre los nuevos campos abiertos a las ciencias por los estudios estructurales, hay que citar los de los slidos y las grandes molculas. En el siglo pasado, los slidos estaban considerados como objetos demasiado complicados para ser completamente descritos por la ciencia e incluso para ser estudiados con provecho: el objeto ideal segua siendo el gas, definible por un pequeo nmero de parmetros y en menor grado, el lquido, en donde se descubra ya estructuras fugaces de difcil estudio. Aparte de los cristales, cuyo estudio, continuaba siendo esencialmente macroscpico, los slidos no pareca que fueran a dar lugar a experiencias realmente reproducibles: varias muestras de un mismo cuerpo diferan entre s por su historia, e incluso una misma muestra difera

Autor

Rafael Carrillo Arroyo