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LA UTILIDAD DE LAS MATEMATICAS CONTENIDOS

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El lgebra y sus aplicaciones. Mquinas de Turing. Teora de diseos. Sucesiones de recurrencia. Cdigos correctores de errores. Aplicaciones de la teora de cdigos. Dificultad computacional de un algoritmo. Teora de nmeros y criptografa. Las demostraciones geomtricas. Construccin de figuras geomtricas. Las cnicas y sus aplicaciones. Las simetras en la naturaleza. El cubo de Rubik y otros pasatiempos matemticos. Las matemticas en la bioqumica.

Actualmente, ya nadie pone en duda el gran inters


que tienen los mtodos matemticos por su aplicacin a otros campos del saber, no slo a nivel cientfico, sino a niveles populares. As, acciones cotidianas como sacar un billete de metro en una mquina expendedora o extraer dinero de un cajero automtico no seran posibles si no hubiese detrs un soporte matemtico que facilitara el diseo y su uso. Nacemos con una mnima estructura aritmtica basada en los nmeros enteros con sus propiedades intuitivas de asociatividad, elemento cero y elemento opuesto; de este modo, desde muy pequeos, de alguna manera ya estamos familiarizados con el concepto algebraico abstracto de grupo. Con ingenio y creatividad vamos enriqueciendo nuestra mente originando superestructuras que nos van permitiendo interpretar las leyes de la naturaleza. La imitacin de muchas de ellas ha originado grandes avances tecnolgicos. La mente humana es capaz de crear conceptos y con ellos desarrollar teoras, unas plenamente justificables ante el inexperto, por su inmediata aplicabilidad, y otras por su aplicacin a largo plazo. La estructura de grupo, que como ya hemos dicho aparece en nuestros primeros estudios, se manifiesta tambin en la naturaleza tanto microscpicamente (en las cristalizaciones de las molculas) como macroscpicamente (los cristales del plano y del espacio que se clasifican de acuerdo con los 17 grupos planos o los 256 grupos del espacio o de Fedorov). Cuando los rabes construyeron la Alhambra de Granada adornaron sus paredes con figuras ornamentales que incluan a la totalidad de las 17 estructuras de grupos cristalogrficos. Actualmente se sabe que son los nicos que hay, y, curiosamente, los rabes en aquellos tiempos estaban muy lejos de la abstraccin que conlleva el concepto de grupo, concepto que se formaliza hacia 1830 con los intentos de E. Galois de dar un mtodo de resolucin de la ecuacin genrica de grado n por radicales, esto es, de decir, a priori, para qu ecuaciones podemos obtener una frmula que nos d sus races en trminos de sumas, restas, divisiones y radicales. Las frmulas que nos dan las races

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ecuaciones de grado 1 y 2, las estudiamos en la enseanza media, existen frmulas genricas para las races de las ecuaciones de grados 3 y 4, y para ecuaciones de grado mayor o igual que 5 podemos decidir a priori si existe una frmula o no (segn sea su grupo asociado resoluble o no) y en el caso de que exista, calcularla utilizando la estructura del grupo asociado. Otra de las aplicaciones que presenta el concepto de grupo est en el mbito de la Economa. As, la justificacin de los 8 test que definen el mejor ndice adecuado de precios al consumo (IPC) reside en las propiedades estructurales del grupo didrico de orden 8. Resulta realmente curioso que todos los test fueran introducidos con significado econmico. En 1978, se demuestr que exista un nico IPC que satisface estos test. Un campo en el que las Matemticas estn resultando especialmente tiles es la Biologa. La enorme complejidad dinmica que caracteriza a los sistemas biolgicos ha constituido siempre un freno para los estudios encaminados a expresar las leyes que rigen sus comportamientos de modo similar a como se ha venido haciendo en el estudio de los sistemas fsicos y qumicos. La herramienta ms til para el estudio de los procesos dinmicos en la naturaleza, y por tanto de los procesos biolgicos, es el anlisis matemtico. Esta es una de las razones por las que, en la actualidad, la aplicacin del clculo en la Biologa presenta un notable xito y reconocimiento. La aparicin de ordenadores suficientemente rpidos, as como el desarrollo experimentado en el anlisis matemtico, la termodinmica de procesos irreversibles, la geometra fractal, el caos determinista y la teora de sistemas complejos, entre otros, ha permitido dotar a la Biologa de instrumentos investigadores fsicomatemticos poderosos que estn permitiendo modelar y describir de una manera coherente y eficaz muchos procesos biolgicos que hasta ahora eran sencillamente inabordables desde una metodologa investigadora estrictamente tradicional. Desde hace un par de dcadas un gran nmero de investigadores han constatado, desde la perspectiva biolgico-matemtica, la presencia de numerosas estructuras de geometra fractal en los sistemas vivientes, fundamentalmente el humano. De hecho, las investigaciones biolgico-matemticas han permitido encontrar estructuras fractales en las redes nerviosas, conductos pulmonares, en el sistema HisPurkinge de conduccin de los impulsos elctricos cardiacos, tracto digestivo del intestino delgado, secrecin hormonal, redes de vasos sanguneos, conductos biliares, tejido conjuntivo, musculatura lisa, arterias y venas coronarias, recuento de clulas sanguneas, etc. De entre todas estas estructuras, se puede destacar el sistema cardiaco, el cual constituye un buen ejemplo de las investigaciones sobre la fractalidad y el caos en el sistema humano. En la actualidad, los estudios de los procesos dinmicos biolgicos mediante tcnicas fsico-matemticas estn muy extendidos y abarcan a todas las reas de la Biologa. Desde esta perspectiva, lneas de investigacin prometedoras se realizan en campos tan diversos como la respuesta inmune, las interacciones genticas en el desarrollo temprano, los ritmos circadianos, la regulacin metablica, la quimiotaxis, las pautas epidmicas, la evolucin prebitica, las estructuras biomoleculares, las dinmicas de poblaciones y ecosistemas, las redes catalticas, la diferenciacin celular y la morfognesis, la autorregulacin gentica, los ritmos fisiolgicos, la actividad cerebral, las correlaciones existentes en las bases nucleotdicas del ADN, etc. Pero no slo en la Biologa las matemticas resultan tiles. A modo de ejemplo, citamos unas cuantas aplicaciones que nos encontramos en la vida cotidiana de las matemticas: 1) Si un contable desea recuperar la informacin perdida en una factura por culpa de un descuido de una taza de caf, las ecuaciones diofnticas le sern de ayuda. 2) Cul es el recorrido que debe hacer el camin de la basura de un pueblo para que los costes sean mnimos al ayuntamiento y adems, pase por cada una de las esquinas del pueblo? La teora de grafos ser til en la resolucin del problema.

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3) Para un agricultor cul es la disposicin que debe usarse para el estudio de la fertilidad del terreno respecto del ensayo con unos abonos? Los cuadrados latinos ortogonales le aportarn la solucin. 4) Para un bioqumico, cmo disear balanzas qumicas de precisin de una y dos cazuelas que haga pesadas con precisin 10n con n suficientemente grande? Las matrices de Hadamard son el soporte matemtico que necesita. 5) Para una pea quinielista, cul es el nmero mnimo de columnas que hay que hacer para acertar 3 partidos de 4?, o 12 partidos de 13? Cales son explcitamente las columnas a realizar? Cules son las apuestas que hay que hacer para acertar 3 nmeros de la bonoloto? 6) En economa, el calcular lo que uno va a ganar en el momento de jubilarse la tasa de inters de un pago los cuadros de amortizacin de un prstamo es tarea sencilla empleando las matemticas. 7) La teora de cdigos y la criptologa son herramientas imprescindibles en esta sociedad que necesita transmitir informacin de forma segura. Sin ellas, no sera posible transmitir, por ejemplo, imgenes desde los satlites. 8) En medicina, se puede aplicar la propiedad reflexiva de las cnicas para el tratamiento de clculos renales. Por otro lado, modelos matemticos ayudan a estudiar las redes neuronales, facilitando la comprensin de los mecanismos cerebrales del aprendizaje. 9) Empleando los grupos cristalogrficos, podemos generar figuras ornamentales distintas a partir de un mismo motivo ornamental. Por ejemplo, usando un mismo motivo ornamental podemos crear una coleccin de baldosas. En general, hoy da se buscan uniformidades dentro de teoras donde abunda el caos. Para clasificar dicho caos y saber cmo funciona, la bsqueda se hace incluso local, haciendo uso de la infraestructura de que se dispone en cuanto a medios computacionales y lenguajes de programacin. La modelizacin matemtica y la simulacin por ordenador permiten, en general, hacernos una idea aceptable de los comportamientos dinmicos que subyacen en los procesos investigados. Todo un mundo por descubrir.
Nota: En el libro

Para qu ensear matemtica en la escuela primaria?


Roberto Markarian

Esta pregunta me pareci un poco sorprendente porque podra entenderse que detrs de ella est el cuestionamiento: Hay que ensear matemtica en la escuela? Casi todos responderan afirmativamente a esto ltimo. Algunos habrn olvidado para qu, otros quizs nunca lo supieron. Por lo tanto, la pregunta original tiene sentido. Y tiene sentido tomarse la respuesta en serio. O sea, no responder nicamente: porque a los 10 aos el nio tiene que saber sumar y multiplicar. sta es una respuesta operativa, pragmtica. Soy de los que cree que el nio debe saber operar bien, que no hay computadora que elimine la necesidad de manipular los nmeros, adquirir una imagen cuantitiva de los objetos de este mundo. Pero no basta. Estas notas estarn carentes de ejemplificaciones detalladas, de la experiencia de tratar con nios de cerca de 10 aos, pero pueden tener la validez de quien trata y le gusta tratar con jvenes en quienes las dificultades de aprendizaje de dos lustros antes se reflejan en dolorosos traumas de estudio. Y de quien ha hecho de la enseanza y de la investigacin matemtica su profesin. 1. Contar El nio pequeo aprende rpidamente a contar. Luego a distinguir. De individualizar los objetos que le rodean pasa a saber sus nombres y a distinguir que algunas cosas pueden clasificarse en las mismas categoras. El ejemplo mejor estudiado es el de los pares, quizs porque tenemos varias partes del cuerpo que vienen de a dos. Despus de distinguir que mis dos manos y las suyas tienen algo en comn, reconoce que la misma propiedad es comn a sus dos pies y, despus, cuando pide un juguete y luego otro, el nio dice dos juguetes. Y ha empezado a contar. Los sucesivos nmeros naturales1 hasta alrededor de diez vienen despus, y en general antes que el uno. Para un adulto esto puede resultar extrao, pero parece ser que inicialmente es tan evidente la individualizacin de los objetos aislados que es innecesario contarlos, y por tanto darle un nmero (el uno) a su cantidad. La creacin de un nombre y un smbolo para expresar la inexistencia de objetos es un asunto definitivamente ms complicado. Los nios no adquieren rpidamente la idea del cero, que es la negacin de la existencia. La misma humanidad necesit del smbolo muy tardamente en su desarrollo y su introduccin en nuestro mundo occidental signific un inmenso avance en el desarrollo de la matemtica. Los nios ms interesados pronto se preguntan cul es el nmero ms grande, los mejores alumnos llegan a una idea puramente matemtica de infinito. Estos nios habrn dado un gran salto en el aprendizaje de la matemtica y en desmitificar la disciplina. He comentado, de esta manera un tanto atpica, para responder a la pregunta por dos razones: Que la aplicacin de las leyes formales de las operaciones con los nmeros naturales es uno de los mejores ejemplos del proceso matemtico de generalizacin. Que creo con muchos otros que el buen conocimiento de los sistemas numricos (no slo de los nmeros naturales) es parte necesaria del bagaje bsico de quien se dedique a la enseanza de la disciplina. 2. Aprovechar todas las facetas Necesitamos un verdadero entendimiento generalizado del papel que la matemtica ha jugado y

juega en la sociedad en que vivimos. Tratamos de reivindicar el contenido cultural de la matemtica y la presentacin de la matemtica como la profunda historia y creacin humana que en realidad es. Los profesores deberan saber cmo se han formado las ideas matemticas para: comprender las dificultades que la humanidad tuvo para elaborarlas; relacionar unas ideas con otras, relaciones que muchas veces aparecen oscurecidas o incomprensibles en su formulacin actual; utilizar estos conocimientos como referencia en sus formas de ensear. Por otra parte, los profesores de todos los niveles deberamos saber aprovechar las muchas facetas de la disciplina, no slo para entusiasmar a nuestros alumnos sino para darle sus autnticas dimensiones. Recapitularemos a continuacin algunas de esas facetas que se agregan y complementan con los aspectos histricos y culturales antes anotados. 1.Es como un arte en que el enlace entre sus distintas partes y teoras, o entre proposiciones aparentemente desligadas, as como la elegancia y limpidez de sus razonamientos, la brevedad y elocuencia y, a veces, la sorpresa de sus resultados, son gratos al espritu, a nuestro modo de pensar. Incluso estos aspectos muchas veces satisfacen nuestro sentido esttico. 2.Es un lenguaje preciso y eficaz. En realidad una de las razones principales para la existencia y uso de la matemtica es la elaboracin de un lenguaje que permita resumir la presentacin de otras ciencias y disciplinas. Ms an, el anlisis sistemtico u ordenado de muchos problemas tcnicos o prcticos es frecuentemente imposible sin una buena presentacin matemtica, sin hacer un modelo formal. 3.Es un eficaz instrumento para resolver cuestiones de la vida cotidiana o de la ms sofisticada tecnologa. Debidamente formalizado un problema es resoluble utilizando herramientas matemticas que van de la simple suma, si se trata de saber las deudas que tenemos, hasta difciles procesos del clculo numrico si se quiere saber cun cerca pasar un cometa (hacemos referencia a estos asuntos de clculo por no poder explicar aqu cuestiones relacionadas con consecuencias derivadas directamente de teoras matemticas: mecnica cuntica, teora de la relatividad, etctera). 4.Por ltimo, relacionados directamente con el primer aspecto tratado en esta enumeracin, estn los temas vinculados con la investigacin matemtica. En la enseanza primaria y secundaria esto lleva a destacar los aspectos ldicos, a ver los objetos matemticos en juegos, que son tan importantes en la formacin general de los individuos y su intelecto. En la enseanza ms avanzada se trata de expliar los desafos abiertos en algunas ramas o de sacar partido de cuestiones relacionadas con los grandes problemas y conjeturas y hasta con la vida personal de los matemticos (sabe usted por qu el seor Nobel no estableci uno de sus premios para la matemtica?). Los profesores debemos impregnar la didctica de la matemtica de estos contenidos culturales, destacar la influencia de la matemtica en la formacin de los valores ms ricos de la humanidad, de su profundo carcter histrico y evolutivo. No quepan dudas de que si ese espritu caracteriza la enseanza, su aprendizaje se ver facilitado. La matemtica es difcil (y prestigiosa) La enseanza de la matemtica en todos los niveles se presenta como un problema no resuelto. El nmero de estudiantes que no avanza en el ciclo escolar debido a sus fracasos con la matemtica y el nmero de reprobados en la disciplina en los dems ciclos de aprendizaje son las manifestaciones

inmediatas de esa situacin. Ella est tan extendida que los profesores de matemtica son vistos como los grandes verdugos del sistema educativo, como la verdadera traba para el avance en los estudios secundarios o universitarios. Muchas veces el estudiante opta por ciclos o carreras que no tienen la disciplina, aunque no tengan particular vocacin por el resultado final de ellos. El problema tiene causas y manifestaciones diferenciadas en distintas pocas y pases con diversos grados de desarrollo econmico y cultural. No me referir aqu a estos aspectos. El objeto de la matemtica es un tanto imperceptible. La abstraccin de las propiedades cuantitativas o geomtricas que caracterizan a las primeras nociones estudiadas en los cursos de matemtica constituye un proceso de complicada asimilacin. Pequeos errores en este proceso hacen muy difcil la asimilacin de nuevos conceptos y procedimientos, lo que genera grandes traumas futuros. Por otra parte la memorizacin de una nomenclatura diferente y muy precisa introduce componentes que no son usuales en la vida diaria. Sin embargo, esas mismas dificultades hacen que los que tienen facilidad para su aprendizaje gocen de un respeto un tanto extrao y contradictorio. Se les (nos) ve como seres con algn privilegio sobre los dems, y a la vez como bichos raros. Esto lleva algunas veces a situaciones desagradables o dolorosas del siguiente tipo: tener que responder con los hombros levantados a la pregunta: por qu si tu inteligencia te da para ser matemtico no te dedicas a algo que d ms dinero? Las dificultades para la enseanza y el aprendizaje de la disciplina no son de hoy. Desde los primeros documentos escritos que se refieren a la enseanza se destaca la de la matemtica como un modelo a imitar. En el prtico de la Academia de Platn estaba escrito: No entre quien no sepa geometra. Durante la Edad Media diversos teoremas de la misma rama eran denominados puente de burros (pons asinorum), como una muestra de que eran pocos los que, habindose iniciado en la disciplina, lograban salir adelante. La propia organizacin del conocimiento y sus estudios durante la Edad Media renda culto a la importancia de la matemtica. Se dividan en trivium y quadrivium, tres y cuatro vas. La primera inclua las tres artes liberales relativas a la elocuencia: gramtica, retrica y dialctica. La segunda al conjunto de las cuatro artes matemticas: aritmtica, geometra, astronoma (astrologa?) y msica. De trivium, que era la parte fcil de los estudios, procede la expresin trivial, que los matemticos gustamos tanto de usar y algunos dicen que es lo que no recordamos cmo probar! Incluso, hace unos cien aos se crea que en el receptculo de la inteligencia (digamos el cerebro) haba una bolsa de la matemtica, de cuyo desarrollo dependa la facilidad para la disciplina! Las dificultades anotadas, que son socialmente percibidas y reconocidas, provocan una grave consecuencia en los alumnos de los ciclos iniciales. El buen desempeo en matemtica es considerado, en general, como una muestra de sabidura e inteligencia. Se ve a quienes tienen facilidad para la matemtica como gente especial, con alguna dote extraordinaria: el saber matemtico goza de prestigio. Esto se debe, por una parte, a que las dificultades de la disciplina hacen que quien la sabe o la aprende con facilidad sea visto distinto, especialmente dotado; por otra parte, los muchachos con particular facilidad para la matemtica tambin tienen, por lo general, facilidad para conceptualizar en otras disciplinas, para continuar la concatenacin lgica de

razonamientos, hasta para encontrar similitudes en geografa, fsica... Este prestigio a su vez genera en quienes tienen dificultades un re chazo a la matemtica. Se sienten apabullados, pasan a ignorar la belleza, la coherencia y el ordenamiento de la disciplina, y a rechazar todo tipo de formalizacin por su semejanza con la formalizacin matemtica. No es infrecuente que estos estudiantes con dificultades sean ms retrados, sientan que no podrn ocupar sitios importantes en su actividad u obtener ocupaciones destacadas y modernas. Se considerarn humillados ante sus profesores de matemtica y, ms adelante, muchos de ellos sern incapaces de tener el sustento mnimo para incorporar conocimientos matemticos o meramente cuantitativos que les permitan avanzar normalmente en sus estudios. Los profesores universitarios tenemos experiencias variadas que muestran que la dificultad natural de los conocimientos tratados en nuestros cursos son frecuentemente un detalle en relacin con las barreras psicolgicas y el desinters de nuestros alumnos. Elementos estos que tienen su origen en las observaciones anteriores sobre el prestigio y los temores por el saber matemtico. Ingredientes bsicos Querra insistir un poco ms en los aspectos de categorizar y generalizar, porque me parecen los fundamentales desde el punto de vista de la maduracin y avance intelectual del nio. Lo que estoy llamando categorizacin es una de las maneras en que se forman los conceptos. ste es un paso claramente posterior a la percepcin de los objetos. Por esa razn se debe hacer del aprendizaje de la matemtica una actividad constructiva y de razonamiento, de modo que el alumno reconozca objetos concretos, y logre luego que los objetos matemticos adquieran su significado. Esto contradice la idea de que los nios simplemente absorben. En estos procesos de elaboracin de conceptos (matemticos) el nio debe abstraer (sacar de, retirar, separar lo particular), debe discriminar (separar, distinguir), priorizar (determinar lo que es primero o ms importante) y, como consecuencia, generalizar. Sin esta generalizacin no habr formacin de conceptos. La abstraccin (discriminacin, priorizacin) y generalizacin que forman parte de estas etapas iniciales (en realidad de todas las etapas de aprendizaje matemtico) son esencialmente procesos psquicos, por lo que el nio debe pasar por s mismo de la percepcin a la conceptualizacin. Todos estos procesos no son exclusivos de la matemtica, pero se dan particularmente puros, difanos, en esta disciplina. Por lo mismo es que adquieren particular relevancia en la buena educacin general. Por ello mucho de lo que sigue se puede leer sustituyendo la palabra matemtica por la denominacin de otra disciplina o concepto. El aprendizaje se da en el momento en que la matemtica informal del nio (basada en nociones intuitivas y procedimientos inventados para operar con aquellas nociones) se transforma en algunas reglas formales que el maestro debe captar y resumir. Estos cambios se dan, en general, de modo sbito y crean discontinuidades en el proceso de aprendizaje. Estas discontinuidades son naturales e inevitables; los profesores deben estar preparados para ellas pues constituyen el aprendizaje mismo de la disciplina. Pero, adems, para conseguir reales avances, los alumnos deben disponer de herramientas que les permitan dar el salto, o sea, establecer vnculos entre la matemtica informal y formal. Se propender a crear modelos de situaciones o fenmenos conocidos que permitan simultneamente analizar lo intuitivo y experimentar con el correlativo formal.

Deben abrirse etapas de reflexin sobre asuntos que los alumnos hayan pensado por s mismos. El nio debe hacer una confrontacin activa de los puntos de semejanza entre los datos y las ideas, entre lo intuitivo y lo formal. En esa confrontacin podr discriminar qu es lo esencial y qu es lo accesorio del concepto sobre el que est avanzando: las concordancias se harn compatibles con las diferencias. Esas similitudes sern integradas a un sistema y podrn ser reconocidas en cualquier otro ejemplo. Los conocimientos matemticos disponibles para el nio estn sujetos a constantes mejoras. Hay asimilacin de nuevos conocimientos y acomodamiento de los existentes. Por ello se debe aprender como un todo coherente y no como partes separadas. Esta capacidad de conexin funciona en dos sentidos: cubriendo tanto relaciones entre ideas matemticas como la relacin entre matemtica y mundo real. Hay que dar estructura a lo que se est aprendiendo. Se ha llamado a esto entretejer los hilos del aprendizaje. Pero este entretejido no puede llevar a la dispersin de los distintos componentes y la mezcla de conocimientos que responden a necesidades diversas. Por ejemplo, considero equivocado fraccionar en unidades demasiado pequeas la exposicin y discusin de aspectos de la geometra. Si se quiere estudiar el tringulo no deberan darse un da la definicin, varias semanas despus las relaciones entre sus ngulos, luego los distintos tipos, la importancia del concepto de altura o de baricentro. Creo mucho ms productivo y superior desde el punto de vista de la disciplina (donde la memorizacin de conceptos abstractos no es fcil) tratar los temas en bloques, aunque las experiencias del nio circunstancialmente no los motiven directamente. Como corolario de la observacin inmediatamente anterior, surge que las ideas matemticas mismas pueden y deben a cierta altura constituir tema de estudio, aun en la escuela. No s por qu a esto se le llama matematizacin vertical. La disciplina debe pasar a tener su vida propia. Adems del ejemplo geomtrico ya dado, anoto la posibilidad de hacer el estudio de las proporciones en forma de fracciones cuando se introduce la idea de porcentajes. Fin S que me he ido por diversas ramas de la respuesta a la pregunta original. He preferido no cortarlas. Me ha parecido mejor responder no slo para qu ensear matemtica en la escuela. Escrib tambin algo sobre qu ensear y cmo ensear. Me parece fundamental que los nios se impregnen de matemtica en la escuela, que se interioricen con sus aspectos formales y abstractos. sta es la nica manera que les ser til, en el sentido ms aplicado de la palabra. Y los profesores debemos asumir el desafo y el compromiso de colaborar para que esa impregnacin se haga bien.
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Se admite generalmente que los nmeros que ms usamos en nuestra vida diaria: 1, 2, 3..., tienen existencia natural enteramente independiente del hombre. No caben dudas de que estos nmeros, relacionados con el conteo, son los primeros que la especie humana en su conjunto, y cada humano en particular, hemos aprendido a usar. Dios cre los nmeros naturales; todo lo dems es obra del hombre.