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Les sources de la lune

L.V. Cervera Merino

Publication: 2012 Catgorie(s): Fiction, Contes et lgendes, France, Fantasy, Animalire Tag(s): france onirique fes lgendes lune

Chapitre

Il nous faut faire retraite ! Il nous faut faire retraite ! La voix de Roland de Roncevaux avait sonn comme un tocsin funbre et triste dans la mle furieuse qui, dj, allait en s'claircissant. Les hommes bards de jaspe et d'obsidienne, de cuir noir, de l'Imprium Lunaire submergeaient les guerriers francs et leurs allis atlantes, les cris des blesss rsonnant de partout. Suite au cri d'alarme de Roland les cavaliers francs avaient effectu un demi-tour rapide, tout tait dj consomm. Les hommes pied avec des mines farouches et puises, hagardes, arboraient des cottes de mailles luisantes de sang et de sueur, de larmes. Une fois de plus, l'arme franque, du moins les derniers hommes valides la composant, avait chou. Et le territoire du royaume de France allait se retrouver amput une fois encore d'une bonne partie de son tendue. Les landes de la grande Bretagne avaient succomb ainsi la mthode et la furia de l'Imprium, ce royaume lunaire et vaste, mythique, occupant en totalit la face claire de l'astre lunaire. Ni le fameux roi Arthur et ses chevaliers de la Table Ronde, ni l'enchanteur Merlin aux vastes pouvoirs n'avaient pu s'opposer l'avance des guerriers lunaires l'armement puissant et la mthode rigoureuse, l'avance implacable. Maintenant la grande Bretagne avait perdu sa libert en perdant ses nobles gens, et le tour du royaume de France tait venu. Qu'tait-il advenu du noble empereur Charlemagne ? se lamentait Roland de Roncevaux, aprs avoir grimp sur son talon et fait force allure avec la poigne de gens valides lui restant encore pour s'enfoncer dans la vaste fort recouvrant une bonne partie du royaume. L'empereur avait pris la tte d'un dtachement afin d'attaquer par surprise l'Imprium lunaire dans son coeur mme, la capitale Ariana, et il avait laiss son neveu Roland s'occuper des affaires courantes. Les mois taient passs sans aucun retour de l'empereur des francs, et le bras arm de l'Imprium avait continu de s'abattre sur le royaume. Les dfaites s'taient enchanes, et le moral des guerriers francs, malgr l'aide des puissants atlantes, les Samons, tait au plus bas. En une clairire carte, aprs une longue chevauche silencieuse, Roland dcrta une halte afin de permettre chacun

de reprendre des forces, et surtout, songea-t-il, cela lui permettrait de rflchir un peu. La cit de Marseille devait tre protge tout prix, trs bientt son coeur se pina cette seule ide il allait falloir en dfendre les remparts contre la venue des lgions du Slnaute. C'tait le seul bastion restant encore debout du royaume de France, selon des sources convergentes, et l'Imprium ne se priverait pas de marcher vers l'ultime rsistance de l'empire franc. Ainsi avait pri le grand Arthur des bretons, et son mentor et mage, se souvint avec une amertume tenace Roland de Roncevaux. Il avait perdu un ami, alors, et le mme pril il lui fallait affronter dsormais. Un feu de camp avait t allum dans un coin, et un campement sommaire dress, discret malgr tout, car la rgion fourmillait d'espions la solde du Slnaute et les gens de l'Imprium taient partout. Mentalement, Roland avait fait le dcompte des guerriers francs lui restant encore, car il n'tait pas dupe. Nombre de ceux ayant survcu la triste bataille n'avaient pas suivi le neveu de l'empereur dans sa fuite, certains s'en taient retourns dans leurs fiefs, avant de dclarer allgeance probablement aux nouveaux seigneurs du royaume. Il y avait une poigne de guerriers francs avec lui, dnombra Roland, et cinq atlantes fatigus, au teint violet clair et aux longs cheveux, dont les tresses parses disaient bien assez l'tat de fatigue. Les membres taient lourds, et les bras fatigus d'avoir mani la hache et le glaive torsad. Les chevaux taient harasss : et les penses de chacun, moroses. Roland, le royaume de France est un chteau de sable sur le point de s'crouler, lui dit d'un ton acide l'un de ses proches lieutenants, et du reste le dernier, Aldric. Tout est fini, la chute est annonce Non, non Roland de Roncevaux avait secou la tte avec vigueur tant il lui en cotait de s'admettre vaincu. Je vais marcher dans la fort pour claircir mes ides, ensuite nous irons Marseille, assura Roland, d'o nous tiendrons l'Imprium distance le temps ncessaire. Jusqu' quand ? se lamentait Aldric aux traits tirs. Notre empereur Charlemagne ne reviendra plus, il a t fait prisonnier par l'Imprium ou bien tu, et jamais nous ne Silence ! avait grond Roland avec le peu d'nergie lui restant encore. J'interdis que de telles paroles soient profres en ma prsence, elles sont fausses ! Un jour, je dmontrerai le contraire ! Pour l'instant, reposez-vous, il va nous falloir repartir trs vite d'ici. Nous ne devons pas rester trop longtemps au mme endroit, les gens de l'Imprium

patrouillent dans le secteur et il n'est d'endroit sr pour nous hors de notre dernier bastion. Je vais rflchir en paix, lorsque je reviendrai, chacun doit tre prt au dpart vers notre cit. Roland de Roncevaux ramena sur lui les pans dchirs de son manteau, dont il s'tait recouvert afin de ne pas prendre froid aprs les dpenses physiques de la bataille. Il avait mis des chausses de daim recouvertes de toile solide, avec une culotte courte de peau et une tunique de tissus rche sous une mince cotte de mailles, la protection toute symbolique. Le sort de la bataille l'avait voulu ainsi, ils avaient perdu une fois de plus, une fois encore. Charlemagne leur monarque et empereur n'tait plus l, et les affaires du royaume, places entre les mains maladroites de Roland de Roncevaux, taient au plus mal. L'aprs-midi tirait sur sa fin et des oiseaux chanteurs gazouillaient dans le lointain de la fort de France, faisant monter au coeur de Roland un baume lger, mme s'il n'effaait pas pour autant l'amertume de la dfaite. Avanant pas lents, Roland traversait des massifs de fougres ourles de rose. Sous le dais ambr des arbres, voluant entre les fils d'or et d'argent s'coulant des brches de leurs frondaisons, il levait les yeux au ciel comme pour y recevoir une rponse. Mais au znith des arbres centenaires et des chnes, des noyers anciens, il y avait seulement le ciel la coloration azure et aux nues vaporeuses. Roland de Roncevaux avait mis les mains derrire son dos en poursuivant ses rflexions, ne prenant plus garde ni au temps ni l'endroit. Finalement, il se mit soliloquer, s'adossant de la main un arbre. Combien la situation est difficile, je me sens inutile et sot, et malhabile. Roland parlait pour lui-mme, mais il eut la surprise alors de voir l'arbre auquel il se tenait s'brouer et lui adresser la parole en agitant ses branches. Allons, il ne vous faut pas vous mettre martel en tte, mon ami. Il n'est de situation prilleuse ne comportant une issue salvatrice. Le tout est de trouver laquelle, simplement. L'arbre s'tait pench vers lui, et Roland de Roncevaux bahi par ce miracle ne pensa pas s'en tonner, mais il demanda plutt. Vous croyez ? Certainement, voyons. Vous tes le noble Roland de Roncevaux, n'est-ce pas ? L'arbre tait un chne-lige, dont l'corce se dtachait par endroits, nota mentalement Roland en acquiesant. Oui, lui-mme, et en personne.

Vous m'en voyez ravi, lui affirma le chne en se mettant sautiller presque, je suis au courant de votre lutte et vos dfaites m'ont attrist. Je suis Pierre, tel est mon nom, mais mes amis m'appellent simplement Pierrot, expliqua le chne-lige. Vous m'en direz tant, lcha amrement Roland de Roncevaux, nous avons perdu avec mes hommes la dernire bataille face l'Imprium, et nous allons devoir nous rfugier la citadelle de Marseille pour opposer une dernire rsistance. Mais je le crains, nous sommes dsormais les ultimes dfenseurs du royaume de France. Il ne faut pas vous dcourager, l'encouragea le chne, nous, les arbres de la fort, nous aimons tous notre bon Charlemagne et nous ne voulons pas d'autre monarque au royaume de France. Il va falloir vous habituer celui de l'Imprium lunaire, les habitants de la grande Bretagne l'ont dj fait, grina acidement le noble en se grattant la tte, ses cheveux courts bouriffs l'image d'un hrisson noirtre. Nous sommes au courant de tout, vous savez, reprit vers lui Pierrot le chne, et vous avez bien fait de venir nous demander conseil. Nous, les habitants de la fort, nous voulons prendre notre part galement de la bataille pour librer le royaume de France. Eh bien Roland de Roncevaux allait expliquer qu'en fait, il marchait pour s'claircir les ides, puis il se ravisa. Les Petites Gens de la fort N'est-ce pas, Tibert ? Nous voulons tous tre libres au royaume de France ? Un petit tre rougeaud vtu de vtements de travail venait de jaillir de parmi un buisson, et Roland de Roncevaux avait carquill les yeux en distinguant un membre des Petites Gens, un gnome plus prcisment. Pour sr, l'approuva ce dernier en portant la main son petit bonnet rouge devant Roland de Roncevaux pour se prsenter. Vous tes venu nous voir, il tait temps, monsieur : nous commencions dsesprer, et nous pensions avoir t oublis en dpit de notre fidlit et de notre anciennet dans les terres de France. Quelle erreur ! gloussa le chne-lige en tressautant de rire. Roland de Roncevaux avait gard un silence gn pendant le discours du petit tre, mais celui-ci s'tait loign en lui faisant signe de le suivre. Le chne-lige lui avait fait un dernier geste d'adieu de ses branches. Suivez-le, notre aide va vous tre indispensable pour librer notre belle et douce France ! Au revoir, monsieur, au revoir !

Au revoir, mon ami, lui rpondit Roland de Roncevaux en s'engageant dans un troit chemin, bard d'pines et de ressauts en un recoin obscur. " Du diable si je m'attendais voir les vnements tourner de cette manire saugrenue, " songea in petto le neveu du noble Charlemagne. Suivant toujours le gnome Tibert, Roland finit par dboucher sa suite dans une clairire dgage, cerne d'arbres sombres et touffus. L'herbe y atteignait une grande hauteur et le gnome disparaissait presque entre les touffes de verdure, l'extrmit de son bonnet aidant cependant Roland le reprer au milieu des tches colores constitues par les boutons d'or et les fleurs des champs. Il y avait un arbre vaste se dressant au sein de la clairire, et soudainement de banal, somme toute, l'arbre solitaire au coeur de la clairire devint extraordinaire. Une demeure ferique cristalline venait de se dvoiler dans ses branches, arrondie et concentrique avec des extrmits pointues translucides et des tourelles, des toitures profusion. Les murs facettes arboraient des couleurs chatoyantes et il y avait des portes un peu de partout sur les faades multiples de la demeure, comme si ses habitants pouvaient y accder depuis chaque extrmit de l'horizon. Un clat particulier se dgageait de la demeure, et une lumire aveuglante en tait sortie, de forme sphrique, se dirigeant vers Roland de Roncevaux, bahi sur le sol velout de la clairire. La bonne dame de la fort voulait te parler et je t'ai men jusqu' elle, expliqua le gnome Roland de Roncevaux, j'ai accompli ma part du contrat. Mes hommages, belle dame, dclara d'un ton respectueux le gnome, tant son bonnet en faisant une courbette. L'extrmit du crne du gnome Nicolas tait bien dgarnie par le passage des annes, observa Roland, puis distinguant mieux travers l'aura blouissante de la sphre flamboyant devant lui, il comprit. Il s'agissait d'une silhouette humaine, et la fe avait rduit son clat pour ne pas l'aveugler. La Compatissante avait eu un sourire gracieux dans la blancheur immacule des voiles de tulle tourbillonnant autour d'elle, ses mains dtenant la finesse de l'albtre et sa peau la blancheur de la neige. Ses yeux avaient la noirceur de la nuit, et son visage la beaut d'une sylphide thre. Elle tait toute lumire et puissance bnfique, grce intemporelle et surhumaine, car les Compatissantes, comme les Princesses et les Aimes, sont des lues. Roland, roland, je suis bien aise de pouvoir te parler enfin, mes soeurs et moi sommes dans l'inquitude au sujet du royaume de France. Nous portons ton pays dans notre coeur, Roland, et tu sais pourquoi.

Oui, belle dame, lui assura Roland qui en ignorait pourtant le premier mot. L'amour des Petites Gens et des bonnes dames est encore vivace dans le coeur de vos paysans et de vos nobles, de vos mres et de vos pouses, dclara la Compatissante en faisant de sa main droite fine, belle, sans dfaut un geste plein de charme, contrairement bien d'autres peuples de la terre. Et pour cela mme votre malheur nous chagrine et nous attriste, mme si l'Imprium de la lune, pour vous si terrible, est pour nous seulement une troupe d'enfants dpenailles. Belle dame, s'touffa presque Roland de Roncevaux en s'entendant dcrire ainsi ceux dont la puissance avait mis genoux le royaume de France, le Slnaute de l'Imprium La Compatissante avait eu de la main un geste d'arrt vers Roland, ce dernier interrompant sa tirade. Je sais, je sais, vos jeux d'enfant vous paraissent importants, mais pour nous il est d'autres affaires passant bien avant. Celles-ci sont situes sur d'autres plans et vous ne pouvez pas les distinguer encore. Pourtant votre moi vous les gens de France nous a affliges, et je veux vous dire : il ne vous faut pas craindre, d'aucune faon. Les yeux de Roland de Roncevaux taient sur le point de sortir de leur orbite. Belle dame, la situation est grave ! Les hommes de l'Imprium marchent peut-tre dj sur notre dernire place forte, Marseille, et notre empereur Charlemagne n'est plus parmi nous depuis longtemps dj La voix du jeune noble s'tait brise dans un sanglot, les tensions de la bataille avaient t rudes et aprs coup, son corps et son nergie nerveuse s'en ressentaient durement. La Compatissante avait souri et sa lumire incidemment s'en tait vue augmente, l'un paraissant li avec l'autre. Justement, mes soeurs m'ont parl longuement et sache-le, le noble roi de France, Charlemagne, n'est pas mort, loin de l. Dans ce cas, pourquoi nous a-t-il abandonns ? Les yeux noirs de Roland taient embus de larmes et son chagrin semblait sans fin. Le royaume de France tombera bientt, nous n'avons plus de nouvelles de mon oncle. De nouveau, la belle dame avait fait de la main un geste apaisant et en mme temps imprieux. Il va me falloir tre brve, les cycles s'coulent et ma prsence est requise ailleurs, dans un proche Arcane. coute. Si votre empereur bien-

aim Charlemagne n'a plus donn signe de vie aprs tre parti en guerre sur l'Imprium, c'est en raison d'un sortilge puissant. Il le charme et le retient prisonnier dans des rets enchants. Tratreusement, on lui a fait boire de l'eau magique des sources d'Azor, sur la lune, et l'amour de la lune l'a emport sur celui de son pays terrestre, la France. Uh ? Roland de Roncevaux en coutant les paroles de la Compatissante tait abasourdi. Telle serait donc la vrit ? Le Slnaute de l'Imprium a reu votre monarque avec une fausse cordialit, et maintenant en proie au charme Charlemagne se promne et erre avec les siens par les valles douces et les prairies parfumes de la Lune Eclaire, poursuivit la Compatissante, mais elle s'levait dans les airs et s'amenuisait en disparaissant vers le znith. Il faut rompre le sortilge tiss par les eaux magiques d'Azor en lui faisant boire de l'eau de son pays, de l'eau de source sacre, celle de Fontaine-de-Vaucluse. Elle seule pourra disloquer l'enchantement, et le ramener vers les siens. Alors, immanquablement, la victoire sera vtre. Le Slnaute a tratreusement agi contre son hte : cause de sa vilenie, nous les bonnes dames, nous te disons tout ceci. Agis dsormais, mais dans le droit chemin. Uh ? rpta avec une expression tonne le noble Roland en direction de la Compatissante filant vers les cieux. Quel est donc le droit chemin ? Le droit chemin est celui de la paix, de la tolrance, de la comprhension, conclut la bonne dame en s'vanouissant enfin. loigne-toi de toute forme de violence, et nous t'aiderons de notre mieux. Roland de Roncevaux avait fini par baisser la tte aprs avoir fix un long moment l'endroit du ciel o s'tait effac l'image de la Compatissante, essayant de retrouver le gnome discret, mais en vain. Il lui semblait avoir rv, mais les paroles de la bonne dame rsonnaient encore dans sa tte, et ruminant de bien curieuses ides il marcha dans la fort afin de retrouver la clairire o l'attendaient ses compagnons d'armes, sinon le dernier carr de ses fidles. Il marcha, et marcha encore, mais aprs bien des tours et des hsitations il dut finir par s'avouer la pnible vrit, il s'tait bel et bien perdu. Le moment est mal choisi pour s'garer de cette faon, grogna Roland de Roncevaux en regardant de gauche et de droite les arbres et les vals, les clairires et les taillis en qute d'indices rvlateurs. Le temps passa et par-dessus les frondaisons Roland de Roncevaux observa comment la lumire du jour allait dclinant, et il se maudit intrieurement pour sa ngligence et sa lgret. S'il s'tait fait accompagner

d'un ami ou d'un compagnon d'armes, peut-tre n'aurait-il pas perdu son chemin de cette manire. Mais alors, songea-t-il, sans doute le gnome et la bonne dame ne l'auraient pas abord, car les Petites Gens et les lus n'ont pas coutume de frayer avec les groupes, mais seulement avec les personnes seules, dit-on. Heureusement, une chaumire rustique finit par apparatre entre le couvert des arbres, et sa vision chassa chez le noble Roland les ides noires commenant dj l'assaillir. Allons, la chance a fini par me sourire, se morigna Roland de Roncevaux en frappant la porte grands coups. Hol, de la maison ! Il y eut dans la demeure un instant de silence, puis un bruit de pas comme si le matre des lieux se trouvait l'autre bout de la btisse. Grognon, et discourant voix haute de fort mauvaise humeur, jugea Roland de Roncevaux en palpant, par mesure de scurit, sous la tunique de cotte de maille fine sa rapire argente glisse dans sa ceinture. La porte s'ouvrit en laissant apparatre une vieille femme, dente et toute ride, courbe en avant et revtue de noir. Eh bien, beau jeune homme ! lui lana-t-elle en se frottant machinalement les mains, noires et sales. Que me vaut le plaisir ? Mes hommages, vieille femme, lui dit le noble Roland en tressaillant intrieurement, en effet le soir tombait et la fort prenait un aspect inquitant. Je me suis perdu, expliqua Roland de Roncevaux, je cherche les miens avec urgence, les temps sont difficiles. Je ne l'ignore pas et je n'en ai cure, affirma la vieille en l'examinant d'un oeil torve, d'une manire gnante selon Roland. Les affaires du royaume de France et de l'Imprium lunaire ne nous regardent pas. Nous, les sorcires, n'aimons pas les hommes de la Terre, et nous avons seulement affaire nos soeurs de la Terre et de la Face Cache. Mchante sorcire ! s'exclama Roland en faisant un pas en arrire, esquissant le geste de dgainer sa rapire. Il y avait un candlabre aux chandelles de suif derrire la vieille, la sorcire esquissant un geste singulier de la main. D'abord Roland le jugea impossible raliser par une personne si ge, car il dmontrait de sa part une dextrit et une agilit incompatible avec son ge, puis le jeune homme se vit aurol d'une luminosit bleute. Lorsque celle-ci se fut teinte, Roland de Roncevaux avait t mtamorphos en hiboux gris, d'une taille respectable. La vieille l'avait enfourch crment, en s'esclaffant. Maintenant, mne-moi vers les Montagnes Sereines de la Lune Sombre, l o a lieu le sabbat ! Allons, ne tarde plus !

Abandonnant derrire lui ses illusions et ses espoirs dus, Roland de Roncevaux battit des ailes dans l'air froid et s'lana vers la nuit cosmique, au milieu des sarcasmes de la vieille sorcire. Des brasiers scintillaient vers l'est, et Roland comprit que l se trouvaient ses amis. Puis la sorcire reprit de nouveau la parole. Tu tombes point nomm, mon beau, mon Horace fidle s'en est parti en me dlaissant, tu remplaceras avantageusement cette pauvre haridelle. La nuit tait totale maintenant et une lune pleine et ronde ornait la vastitude toile, dpourvue d'aucun nuage si ce n'est une bande grise s'effilochant l'ouest. Dlivrez-moi, vilaine femme, lui demanda avec difficult le noble Roland, il souffrait en effet de sa mtamorphose jusque dans sa faon de s'exprimer. Le royaume de France est en danger, il ncessite mon secours et celui de mes guerriers francs. La vieille femme avait glouss dans la nuit froide, et tout en incitant de ses talons Roland s'lever de plus en plus haut, elle s'tait mise rire. N'y compte pas, tu es un bien beau jeune homme et depuis longtemps je n'ai plus bnfici d'une si jolie monture. Lorsque je serais parvenue en ta compagnie sur la plaine du sabbat, mes amies les Amazoons seront admiratives de mon bel oiseau et voudront me l'enlever, c'est certain. Mais la vieille Amandine ne se laissera pas faire, elle a plus d'un tour dans son sac. Elle avait donn Roland de Roncevaux un nouveau coup de talon dans les ctes (si l'on peut dire, puisque le noble en tait rduit l'tat d'oiseau nocturne) et ce fut en dfinitive le dernier. Roland de Roncevaux, l'ide d'tre ainsi exhib et avili, ne put en supporter davantage. Il se cabra dans la nuit tnbreuse et froide, sous l'clat placide de la lune ronde, et l'infme sorcire se vit prcipiter dans le vide en piaillant de terreur. Roland de Roncevaux toujours mtamorphos en hiboux gris tomba lui aussi telle une pierre, et il se reprit de justesse en vitant la cime des arbres, voletant maladroitement de gauche et de droite. Si sa situation s'tait amliore, ce n'tait en rien dfinitif. Il lui semblait entendre encore la voix furieuse de la vieille sorcire, elle avait d amortir sa chute d'une faon ou d'une autre. Prestement Roland battit des ailes, afin de quitter cette zone dangereuse pour sa scurit. Dans la nuit noire Roland fit de son mieux, mais il n'avait pas l'habitude des longues distances et trs vite une fatigue intense s'empara de lui. Il lui devint urgent de se poser, afin de pouvoir reprendre des forces au plus vite. Filant en ligne droite, l'aveuglette depuis un bon

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moment, il aperut une clairire avec des arbres centenaires sommeillant sous la lumire nacre de l'astre lunaire, et, se reprenant de son mieux, il parvint atterrir sur l'herbe, sous le couvert protecteur de la vgtation forestire. Il ne put s'empcher cependant de faire la culbute et de s'taler maladroitement, avant de reprendre enfin ses esprits. Il tait sain et sauf, et tout tournait autour de lui en une sarabande folle et chaotique. Roland eut besoin d'un certain moment pour reprendre son souffle, et lorsquenfin sa respiration eut retrouv un rythme plus rgulier, il s'tonna de n'avoir pas distingu avant le hibou aux grands yeux le fixant imperturbablement, non loin de l. Il tait plac sous l'ombre protectrice d'un arbre lev, lui aussi, et Roland de Roncevaux remarqua la similarit de leur situation. Nanmoins, il prfra feindre l'ignorance et lui tourna royalement le dos, sursautant pourtant lorsque ce dernier lui adressa la parole. Bonsoir, mon ami. La nuit a t agite, apparemment. Me trompaisje ? Le hibou possdait une voix de basse au phras impeccable, au ton velout, mais Roland de Roncevaux, n'tant pas encore accoutum s'exprimer par un bec claquant, fut tout honteux de s'entendre rpondre d'une manire hache et dtestable. Il semblerait, oui. Une vieille sorcire m'a mtamorphos, et je suis parvenu me dbarrasser d'elle. Le hibou avait mis ses ailes derrire son dos en riant voix basse. Je suis Roland, reprit celui-ci, agac par l'hilarit incomprhensible du hibou au regard dor. Roland de Roncevaux. Roland de Roncevaux ? La stupfaction du hibou paraissait sincre, et empreinte du plus profond respect. Il voleta jusque prs du noble, et se posa devant lui. Je suis bien aise de vous rencontrer ! Mon nom est Horace. Maintenant, c'tait au tour de Roland de sursauter, de saisissement cette fois-ci. Horace ! Mais ne seriez-vous pas celui dont se servait la vieille sorcire pour se dplacer ? Le dnomm Horace avait hoch de la tte, et ses ailes il avait ploy pour se faire mieux comprendre. Exactement, cette mchante femme vous a parl de moi, je vois. Quel curieux hasard ! s'tonnait Roland devant ce singulier retournement de situation. Voyez comme sont les choses, nous avons tous deux eu souffrir la mme matrone ! C'est ainsi !

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Le dnomm Horace soupira en disant cela, et Roland de Roncevaux de nouveau saisi par l'urgence de la situation reprit. Je n'ai pourtant gure le temps de discuter longtemps, voyez-vous, dclara-t-il en faisant mine de sortir sous le couvert de l'arbre protecteur. Une bonne dame m'a expliqu le pourquoi du mutisme de notre empereur Charlemagne, et je dois rejoindre les miens sans tarder. Le pril guettant le royaume de France l'exige. Je dois trouver quelqu'un, mage ou bien sorcire de bonne volont capable de me tirer de ce mauvais pas. Il parlait videmment de sa fcheuse mtamorphose, et Horace son compagnon d'infortune marcha prs de lui. Vous ne m'apprenez rien, lui rpondit Horace, j'y pensais, justement, en me reposant un instant. J'ai appris bien des choses d'un membre des Petites Gens, et il m'a indiqu l'adresse d'une sorcire aimable vivant non loin de l. Je comptais m'y rendre, justement. Au sein de la nuit noire Roland de Roncevaux bondit et ses yeux de hibou se firent plus grands encore. Vraiment ? Vous auriez d me le dire plus tt ! Je commenais craindre de conserver cette singulire apparence jusqu' la fin de mes jours ! Horace avait pouff bruyamment en tirant ses ailes, vastes et impressionnantes. Vous n'y pensez pas ! Suivez-moi, plutt ! Selon les indications de ce gentil petit homme l'instant le visage convuls de fureur et tumfi de la mchante sorcire avait merg d'entre les fourrs en cumant de rage, profrant les plus sombres menaces, et les deux compagnons prfrrent s'envoler tire-d'aile aussitt. Ils laissrent derrire eux la vieille sorcire, et ils s'envolrent par-dessus la grande fort sans jeter un regard en arrire. La nuit tait tapisse d'toiles et la pleine lune distillait une froide lumire sur la cime des arbres. Horace battait des ailes en mesure et Roland de Roncevaux dans l'air froid s'escrimait suivre sa marche, malgr le lger vent de travers gnant son avance. " Et dire, " songea amrement le noble ainsi mtamorphos en fixant l'astre lunaire, " que l-haut mon oncle sommeille dans l'oubli de son pays ", puis la voix de son compagnon le tira de ses penses. Des collines arrondies dfilaient non loin d'eux, vers l'ouest ponctu de futaies aux arbres chevels. Allons, encore un effort, ami, lui disait Horace parfaitement conscient de la difficult avec laquelle Roland, de mtamorphose plus rcente, suivait ses traces. J'ai mis de longs jours trouver les indications ncessaires, mais j'ai fini par toucher au but, j'en suis certain.

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Et nous serons enfin dlivrs de cette infme prison de chair ? s'enquit le noble Roland, dj las de son enveloppe d'ailes et de plumes. Si Dieu le veut, il en sera ainsi, assura Horace. Maintenant le vent de travers avait tourn et les poussait par-derrire. Comme dans un rve Roland de Roncevaux poursuivait la vitesse de l'clair la silhouette fantomatique d'Horace, au coeur des tnbres, et par-dessus la fort immmoriale du royaume de France les deux hiboux ressemblaient des mes en peine. Finalement, Horace m par un instinct mystrieux obliqua vers le sud plusieurs reprises et il prit finalement la direction d'une petite lumire, minuscule fanal noy dans l'obscurit intense de la sylve. La luminosit finit par grandir, et Roland de Roncevaux dcouvrit une demeure discrte niche dans le creux d'un val pntr de noirceur, la lumire provenant d'une lanterne de terre cuite accroche au balcon de bois d'une fentre. La maison tait de chaume pour le toit et de torchis et de poutres pour les murs, avec un soubassement en pierre de taille afin de lutter contre l'humidit du sol. Un porche de bois protgeait la porte d'entre, et un petit jardin potager, ensommeill pour l'heure, se trouvait prs de la btisse. Sur le balcon se dressait une femme de haute stature avec une peau claire et des cheveux sombres et longs. Elle portait des vtements amples mais stricts et neutres, nantis de motifs gomtriques courant sur son corps lanc. Voil bien de drles d'oiseaux venus nous visiter cette nuit de sabbat, lana la sorcire avec un accent indfinissable, devant l'arrive inopine des deux amis. Voil bien de drles d'oiseaux, rpta prs d'elle la voix pointue et fline d'un chat noir l'allure plantureuse et aux yeux verts.

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L'homme tait de haute stature avec des cheveux longs et blancs, d'un clat nacr presque brillant. Le noble Roland en le distinguant ainsi, si visiblement diffrent de sa personne, en resta bouche be prs de la sorcire Amazoon au noir clat escorte de son chat. La sorcire avait agit ses colliers d'or sur ses poignets en riant, aprs avoir dcouvert l'tonnement du neveu de Charlemagne. Vous ignoriez donc la nature lunaire de votre compagnon d'infortune ? Combien vous avez t naf ! La vieille Josphine plus d'une fois est alle aux Saturniales, et ses allers-retours sur la lune sont connus de tous ! Moi, je l'ai immdiatement remarqu, l'un tait terrien et l'autre non, miaula son chat aux yeux vert sombre en les fixant successivement l'un aprs l'autre. Roland avait liss machinalement de la main ses vtements, froisss aprs une si mouvemente mtamorphose, et il avait termin de fixer l'homme au teint blafard, presque cireux, aux cheveux doux et fins. Il avait des yeux argents en amande, avec des traits rguliers et des vtements de tissu proches du corps, colors de teintes pastel et de motifs gomtriques. Il portait des bottines talon plat et une ceinture boucle autour de sa taille. Mon tonnement n'est lui pas de mise, acquiesa Horace en faisant un geste las vers Roland, me trouvant sur la Terre je pensais bien avoir affaire un terrien. Du royaume de France, prcisa Roland en fixant ses bottes avec une pointe de gne. Oh, comprit Horace, car il n'ignorait rien de l'tat de guerre rgnant entre les deux nations. Ce n'est rien, le rassura Roland, je sais garder la tte froide et la juste mesure de toutes choses. Dans ce cas, tout est pour le mieux, les Evzoons, clama la sorcire noire en les invitant prendre place dans une pice proche, o un djeuner frugal avait t dispos.

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La nuit entire la sorcire Amazoon avait chant et dispos des enchantements mystrieux, et la magie des sorcires noires de l'Empire de la Roue avait dfait l'acte malfaisant d'une sorcire de la Terre. Emeralda tait le nom de la sorcire Amazoon, dont la bont d'me tait connue de tous les habitants de ce coin-ci du royaume de France, et Pipo s'appelait son chat. Emeralda tait fatigue de s'tre active magiquement la nuit entire : une petite nice de son lignage l'avait aid en confectionnant l'aube naissante un repas savoureux, et chacun s'tait install avec soulagement devant une table la nappe de lin blanc. Il y avait des biscottes grilles et du pain de mie parfum, du lait de chvre de la dernire traite d'un leveur proche et de la confiture de violette, de myrtille et de fraise des bois. Du beurre tait l aussi, et sans faon, d'abord avec un soupon de timidit puis sans plus davantage de manire, le franais et le lunaire s'taient gaillardement restaurs. Durant un court moment on entendit seulement le bruit des cuillres d'argent et des couteaux beurre s'activant sur les tartines grilles, et le premier rendre hommage la matresse de maison fut le lunaire Horace lui-mme. Madame, dclara-t-il la sorcire Amazoon, je n'avais encore jamais got un djeuner terrien de ma vie, et je vous l'assure, je ne suis pas du le moins du monde. Ceci est dlicieux, vraiment. Emerelda avait glouss aprs s'tre essuy les lvres avec une nappe brode, avant de rpliquer. Sa petite nice avait ri elle aussi. En fait, je vis en France depuis de longues annes maintenant et mme si je m'astreins conserver les coutumes de mon pays natal, je tiens faire honneur aux traditions du royaume de France. J'espre cette collation suffisamment franaise votre got, monsieur Roland. J'ai fait de mon mieux ! se dfendit la petite sorcire la peau de nuit claire en piaillant d'une voix pointue, Roland souriant furtivement avant de rpondre. Ce djeuner est digne d'un roi, noble sorcire, moi non plus je n'en ai pas eu de si bon depuis longtemps, affirma Roland en repoussant devant lui son bol de porcelaine, vide. Les personnes comme vous, belle sorcire, honorent le royaume de France par leur prsence. Depuis dix ans nous sommes ici ! s'exclama la petite fille. Dix ans aux fraises ! Roland sourit de nouveau, et l'clat de ses dents l'mail ivoirin luit furtivement sous les lampes de cuivre du petit salon adorn de velours. Je saurai vous gratifier convenablement, madame, et demoiselle, dit-il avec jovialit vers les habitantes de la petite maison niche dans la

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verdure, mais dsormais il va me falloir vous quitter, non sans vous avoir remerci une dernire fois pour le service rendu, sorcire noire. Se relevant l'unisson du lunaire Horace, Roland de Roncevaux s'tait inclin en signe de dfrence vers Emeralda, celle-ci rpondant d'un signe de tte discret. La petite fille ses cts, sa nice vive et ptillante, semblait regretter son proche dpart. Je ne veux pas que tu partes, murmura-t-elle en levant vers Roland ses grands yeux sombres, l'clat velout. Allons, Phyllia, laisse tranquille cet Evzoon, tu le vois bien, d'importantes charges l'attendent ! Rien n'est plus vrai, madame, avoua Roland en dnouant avec douceur les bras de la petite fille, nous autour de sa jambe. Mme si j'aurais avec plaisir prolong mon sjour dans une si charmante demeure, je me dois d'accomplir mon travail. Et il n'a rien de rjouissant, conclut-il pour lui-mme un ton plus bas. Le lunaire Horace s'tait plac ses cts, et son tour il avait remerci la sorcire Emeralda et sa nice pour le djeuner, se redressant enfin aprs une courbette polie. Comment voyez-vous votre avenir, Horace ? lui demanda Roland en marchant prs de la sorcire noire vers la sortie. Je vais devoir retourner sur la lune, d'o je fus enlev par la sorcire mchante, expliqua le lunaire derrire la petite Phyllia. Elle courait devant eux pour ouvrir la porte d'entre, le chat Pipo trottinant avec elle. Le jour s'tait lev et une matine encore mle de brume se levait. Les arbres de la grande fort faisaient une haie sombre et muette autour de la maison, perdue au sein de l'ocan vgtal. Au loin, rsonna le son lugubre d'un cor de chasse. Roland sursauta. Mes gens sont ma recherche. Il m'en reste encore ! Vos affaires sont donc si mal engages ? Roland de Roncevaux tourna la tte avec vivacit vers le lunaire, tant il lui semblait la demande empreinte d'ironie, mais les yeux d'argent d'Horace ne cillrent pas le moins du monde en soutenant son regard, et son expression tait celle de la plus sincre franchise. Elles sont mal engages, en effet. Roland de Roncevaux devant la fort de France tait amer, et triste. Combien d'amis et d'hommes n'avait-il pas perdus dj, et aprs l'ultime dfaite, combien devaient encore se tenir ses cts ? La plupart des guerriers francs, hormis une poigne de fidles, taient dj retourns dans leurs fiefs, et les mercenaires atlantes n'ayant plus t pays taient rests provisoirement, par respect pour le roi Charlemagne. La dfaite

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n'tait peut-tre pas consomme, la sonnerie de ce cor d'appel en attestait, mais les circonstances ne prtaient pas sourire le moins du monde. Vous savez, commena le lunaire Horace avec difficult. Tous les lunaires ne sont pas comme vous pourriez le croire, des bellicistes assoiffs de sang. C'est--dire ? s'enquit Roland en faisant de grands gestes d'adieu vers la maisonne blottie dans sa valle, sur le perron se tenant la petite famille. Adieu, adieu, lana-t-il cette dernire. Je reviendrai ! Phyllia et Emeralda lui rpondirent des mots indistincts, et dj les deux hommes s'taient perdus sur un chemin de terre, en direction du cor et de ses lugubres chos. Je voulais dire simplement ceci, je dsapprouve la guerre franco-lunaire, et je n'aime pas les conflits arms. Ils engendrent du malheur, et des larmes. Invariablement. Vous connatrais-je mieux un jour, Horace ? interrogea Roland de Roncevaux vers le lunaire, sans cesser de marcher grandes foules. Je suis un homme de paix, assura le lunaire en quittant la route et en s'engageant dans les sous-bois, vers une destination de lui seul connue. J'ai trop connu de guerres, pour pouvoir les chrir encore. Roland de Roncevaux avait hoch de la tte, en comprenant enfin. Allez sans crainte, vous emportez mon estime, dclara Roland en s'avanant vers les siens. Dsormais, vous compterez un ami parmi les terriens. Le lunaire Horace avait ri en rejetant en arrire ses longs cheveux immaculs, d'une finesse presque fminine. Je serai galement votre oblig chez les lunaires, acquiesa Horace. nous revoir un jour, termina-t-il. Puis il se perdit derrire un bosquet pais, et le bruit d'un groupe en marche parvint aux oreilles de Roland de Roncevaux. Roland marcha plus vite, le coeur battant. Et s'il s'agissait d'un pige des gens du Slnaute ? Un homme parut la lumire du matin, et Roland respira de soulagement en dcouvrant son fidle Aldric, de la cit d'Ys. Avec lui tait un animal blanc et noir, un arbre volubile Avec tonnement, Roland de Roncevaux avait clign des yeux jusqu' distinguer un cureuil gris, la queue touffue, au comportement nerveux et semble-t-il imprvisible. Ravi et en mme temps surpris, Roland marcha vers son ami et le serra longuement contre lui, heureux et rjoui. Les animaux se tenaient en retrait et l'arbre, un chne-lige, tressaillait d'motion contenue en observant la scne. Parant au plus press Roland s'tait dtach d'Aldric, l'homme franc, le fixant avec une ombre d'tonnement.

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Tu es parti ma recherche, Aldric, mais le reste de la troupe ? O sont les ntres ? Aldric avait baiss la tte d'un air penaud, et le coeur de Roland se mit battre de nouveau douloureusement. Les Samons atlantes ont dplor ta disparition, ils ont craint d'tre abandonns par toi et ils sont repartis chez eux, dans leur mre patrie de l'Atlantide, aux palmiers bleus et aux plages de sable rose. Le reste des guerriers francs a disparu en prtextant te chercher. Tu crois Roland de Roncevaux n'avait pas eu le courage de terminer sa phrase. Je n'en sais rien. La voix du fidle Aldric tait efface et puise par la longue traque, mais il n'avait toujours pas relev la tte. Enfin, il regarda Roland de Roncevaux dans les yeux. Ses cheveux roux taient natts et pendaient dans son dos, sur la cotte de mailles troue. Ses jambires taient sales et crottes. O tais-tu, Roland ? J'ai cru t'avoir perdu, toi aussi Tais-toi, Aldric, le coupa Roland de Roncevaux d'un geste nerveux, si tu savais les pripties survenues en un si bref laps de temps ! Pourtant tout n'est pas noir, j'ai reu d'une bonne dame des nouvelles importantes, elles concernent en premier lieu notre empereur. Vraiment ? s'tonna Aldric avec un accent d'espoir dans la voix Vraiment, lui confirma Roland de Roncevaux en attirant sa suite la petite troupe dans les bois, sur le chemin de terre, faisant route larges foules vers l'est ros. Mais d'abord, d'o viennent ces animaux ? Ne te voyant pas revenir et restant seul, je suis parti le dernier ta recherche, expliqua Aldric, et Est-ce donc sot, babilla le chne-lige au ton inimitable, votre ami s'est perdu ! Tout comme vous ! Il vous faut croire jumeaux en toute chose, messieurs ! Oui, lcha Aldric en chassant de son front ivoirin une mche rebelle, je me suis gar et cet arbre aimable Pierre ! Pierre le chne-lige ! ragit alors avec retard Roland de Roncevaux. Comment ai-je pu ne pas vous reconnatre ! Je le savais bien, tt ou tard la vrit finirait par vous apparatre, dit ce dernier avec une pointe de malice. Nous avons aid votre compagnon Aldric, dites-vous ? et finalement, Aldric sonnant du cor, nous vous avons retrouv. Les nouvelles sont donc bonnes ? Le noble Roland de Roncevaux avait eu une grimace en faisant signe la petite troupe de le suivre dans les sous-bois.

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Elles sont mitiges, tout le moins. Le reste de mes hommes, aprs la sinistre dfaite d'hier, m'a abandonn. Aldric aux cheveux longs et roux, barbu et fatigu, eut pourtant encore la force de lever la main en suivant son ami sur le chemin. En fait trois de nos plus vaillants guerriers francs sont rests mes cts jusqu' la fin, et je leur ai demand de rejoindre le port de Marseille pour organiser la dernire rsistance. Ses murailles sont de pierre blanche, elles proviennent des mines lunaires, et leur solidit n'est plus dmontrer. Ils attendront l notre retour, avec la garnison de la ville. Les hommes du Slnaute de l'Imprium auront fort faire, gageons-le, reconnut Roland en opinant du chef. Quels sont ces hommes courageux ? Ilmal, Gabriel et Franois de l'Avergne, rvla Aldric en cartant une branche basse entravant son avance. O allons-nous, en fait ? Vers Marseille, je suppose ? L'expression d'Aldric tait dpourvue d'inquitude, mais ses sourcils se froncrent lorsqu'il entendit la rponse de son ami Roland. Non, mon bon Aldric, j'en avais l'intention de prime abord, mais la qualit des hommes partis organiser la rsistance de notre dernire place forte m'autorise mettre en branle la seconde partie de mon plan, et la plus dangereuse. Voyez-vous a, s'exclama le chne-lige Pierrot. La matine s'avanait et le soleil dardait ses rayons brlants travers les interstices de verdure. Une source clapotait dans le lointain des bois et, par intermittence, rsonnaient les trilles d'un oiseau chanteur. Roland de Roncevaux avait eu une expression ruse en dvoilant son plan l'trange troupe, dans le sein de l'immense fort. Une bonne dame m'a rvl que notre empereur Charlemagne est sous l'emprise d'une magie lunaire, lie aux sources sacres de l'Azor, sur la lune. Pour rompre le sortilge et lui faire rappeler les beauts du pays de France, il nous faut lui faire boire l'eau de Fontaine-de-Vaucluse. Par consquent, il nous faut lui apporter une outre remplie de cette mme eau sur la lune. Un silence pais s'tait abattu sur le groupe, les rangs s'tirant insensiblement. Roland de Roncevaux avait de nouveau repris la parole. Il va de soi, les prils seront lgions, et cette mission est inhabituelle, mme pour moi. Je vais m'en aller seul vers Fontaine-de-Vaucluse pour chercher l'eau mirifique. Aldric, vous mes amis des bois, vous pouvez vous en retourner chez les vtres si vous le dsirez.

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Il avait dit cela d'une voix grave, et le soldat franc Aldric s'tait raidi et redress en mme temps, ses bottillons de cuir claquant en se touchant l'un l'autre. Roland, ma place est auprs de toi pour sauver le royaume de France, bafouilla le guerrier en ouvrant de grands yeux. Nous avons toujours t de toutes les batailles, et de celle-ci, la dernire, peut-tre Tu ne peux pas refuser ma prsence. Roland de Roncevaux avait secou la tte de manire mditative, dans le cercle constitu par la petite troupe. Il soupesait visiblement le pour et le contre des paroles d'Aldric, puis il parut se dcider enfin. Peut-tre as-tu raison, deux coeurs vaillants sauveront mieux la France. J'accepte ta proposition. Marchons vers Fontaine-de-Vaucluse, la route est longue encore. Roland de Roncevaux et le guerrier franc partirent en direction du lieu-dit, lorsque la voix de l'arbre interrompit leur course, faisant se figer leurs traits. Un instant, mes beaux messieurs. Plat-il ? l'interrogea Roland de Roncevaux. Cette mission est d'une importance extrme, et vous tes des animaux, un arbre Vous n'avez pas de force suffisante pour sauver le royaume. Le chne-lige avait secou sa ramure avec contrition, le blaireau vituprant nergiquement en se tournant vers l'cureuil gris et l'arbre. Vous voyez ? Ne vous l'avais-je pas dit ? Les humains et particulirement les franais ne nous aiment pas, ils ne nous regardent pas avec respect et ils ne le feront jamais ! Il ne faut pas dire a, Adolphe, le coupa le chne-lige d'une voix triste. Et pourquoi ne le dirais-je pas, puisque je le pense ? s'emportait le blaireau en dsignant tour tour Aldric ou bien Roland de Roncevaux, abasourdi par la scne. Eux ne se gnent pas pour nous traiter avec mpris ! Ils ne sont pas tous ainsi, je t'assure, se dfendait pauvrement le chne-lige, mais le coeur n'y tait plus et le blaireau poursuivait sa tirade. Mais non, Pierrot nous a persuads de secourir cet humain, et de le guider, Pierrot nous l'a promis, ils auraient besoin de nous, Pierrot ceci, Pierrot cela Ledit Pierrot dsormais laissait pendre lamentablement ses branches et ne disait mot. L'cureuil gris le regardait pensivement, en inclinant la

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tte de ct : ses petits yeux ambrs scintillaient et brillaient l'image de minuscules gemmes. Mais que sais-tu de la vie et des humains, Pierrot ? s'cria le blaireau. Jamais tu ne les as frquents dans leurs cits, moi je connais la noirceur de leur coeur et leur fausset, leur hypocrisie ! Eh, l ! ne put s'empcher d'intervenir Roland de Roncevaux. Vous gnralisez outrance ! J'en ai le droit, car je n'ignore rien de vos travers et de vos vices ! lui rpliqua le blaireau, piqu au vif, avant de se tourner nouveau vers le chne-lige. Je te parle avec duret en raison de notre vieille amiti, Pierre. C'est le rle d'un ami de nous ouvrir les yeux lorsque la navet nous gare. Tu es un tre droit et bon, honnte et gentil, Pierre, termina un ton plus bas le blaireau. Et parce que tu es ainsi, tu penses tout le monde semblable toi. Mais les choses ne sont pas si simples, et souvent tu donnes ton estime des ingrats. Ces hommes ne t'aiment pas, Pierrot, ils te ddaignent. Pour eux, tu es seulement un arbre, et rien de plus. Dans leurs villages seul est digne d'intrt l'tre Humain, ils considrent toutes les autres cratures viles et infrieures. Ainsi sont les cits et les hameaux des hommes. Je ne peux pas vous laisser dire et surtout, faire croire cela Pierre, lana Roland de Roncevaux aprs avoir fait plusieurs pas en arrire vers les trois amis. Son visage avait la blancheur de la craie et ses traits s'taient durcis. Son expression tait grave et ses yeux luisaient d'clairs contenus. Sachez, monsieur Adolphe, grina ce dernier avec une amertume vidente. Sachez, Adolphe, reprit le neveu de Charlemagne, je ne me reconnais en rien dans votre portrait des tres Humains. Il semble pourtant vous ressembler beaucoup, vu la manire dont vous avez trait notre prsence, et notre aide dsintresse. De cireux, le teint de Roland de Roncevaux avait vir l'carlate. Il suffit ! J'interdis quiconque de me prter des propos et des attitudes contraires mes principes ! Vous m'en direz tant, lcha le blaireau Adolphe d'un ton maussade, lui tournant le dos sombre, velu et ray de blanc avec ostentation. J'apprcie les animaux et les btes, mme le spectacle de la nature m'agre, assura Roland de Roncevaux en mettant une main sur sa poitrine, prenant tmoin le chne-lige et le petit cureuil gris, sautillant prs de l sur une souche d'arbre. J'aime beaucoup me promener en fort

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: les arbres et la verdure, les oiseaux et le ciel paisible pacifient toujours mon me et me rendent moi-mme. Ah ! Tu vois ! claironna le chne-lige en direction du blaireau maussade, mais celui-ci parut ne pas en tenir compte. Il se tenait droit et faisait les cent pas, comme si le discours de Roland de Roncevaux lui faisait perdre un temps prcieux. S'il est des franais pensant diffremment de moi, et cela, je ne le nie pas, car l'ignorance est le bien le plus rpandu en ce monde C'est bien vrai, a, soupira Pierrot. Je rprouve absolument leur attitude, je la blme totalement. Et je dis : les animaux de la fort de France sont des tres responsables, et dignes de respect, l'image des franais eux-mmes. Voil mes paroles, et le fond de ma pense. Bravo ! Bravo ! Le chne-lige s'tait mis agiter ses branches en guise d'applaudissement, et l'cureuil vif avait recommenc sautiller, faisant des bonds de joie. Le blaireau Adolphe avait march vers le neveu princier de Charlemagne. Sacr humain ! Les gens comme vous ne sont pas assez nombreux sur nos terres, et croyez-le bien, je me rjouis sincrement de pouvoir vous serrer la patte ! De faon trs humaine il avait assn une bourrade sur l'paule de Roland, celui-ci encore surpris de leur raction voyant le chne-lige se rapprocher et se tenir bien droit devant lui, de manire toute protocolaire. Puisque cela ne fait plus de doute, votre grandeur d'me mrite tout notre appui, par consquent apprenez ceci. Nous avons t chargs par les animaux et les Petites Gens de France de vous secourir dans votre tche, et de vous aider de notre mieux dlivrer notre beau royaume. Roland de Roncevaux, je vous demande instamment de nous accepter comme des gaux, vous n'aurez pas le regretter. Tous ensemble, il nous faut sauver notre pays et nous nous soumettrons vos ordres avec joie, si vous savez nous respecter et accepter parfois nos suggestions. Eh bien, voyons Pris au dpourvu Roland de Roncevaux jeta un regard effar vers son ami Aldric, mais celui-ci prfra biaiser et faire semblant de fixer le ciel. Pourquoi pas ? conclut-il. Il y eut chez les envoys des habitants de la fort une explosion de joie, et Roland de Roncevaux reprit.

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Nous allons faire route vers le lieu nomm Fontaine-de-Vaucluse, dont j'ai dj dit combien l'eau est vitale pour la dlivrance de notre roi. Amis, ne tardons plus et marchons. La route est longue jusque l-bas et les embches, n'en doutons pas, seront nombreuses. Le groupe s'enfona dans la profonde fort sous le soleil montant vers le midi, et en queue de cortge le blaireau s'tait pench vers son ami le chne-lige, avec un air finaud. Tu vois ? Je t'avais bien dit que a marcherait ! Le chne-lige n'avait pu s'empcher de glousser en silence, avant de glisser vers son compagnon. Tu es un tre machiavlique ! Cela dit la bont d'me de ces deux garons est vidente, mon sens. Je sais, je sais, concda le blaireau en fixant les environs broussailleux. Mais deux prcautions sont prfrables une seule, selon moi. Prfrables quoi ? L'cureuil gris avait ppi d'une voix pointue et flte en direction des deux amis, revenant des avant-postes. Nicolas, mon petit, je disais Sapristi ! Quelle bouriffante nouvelle, se moqua l'cureuil. Mais non, lui reprocha le blaireau, regardez plutt devant vous ! Ces deux aveugles semblent tre endormis ! Roland de Roncevaux et son fidle Aldric continuaient s'enfoncer dans la profonde fort, des yeux de cuivre dor les fixant en silence travers la vgtation. Ils taient nombreux, ralisrent les trois amis, et l'taient mme de plus en plus. Lorsqu'ils mergrent de l'ombre, l'cureuil avec le chne-lige et le blaireau Adolphe dcouvrirent une horde de loups gris et noir, la mine famlique et au facis menaant. Seigneur ! frissonna le chne-lige en les observant en plein jour. Par la malepeste ! s'emporta Roland de Roncevaux en dgainant sa courte pe dans son baudrier, son ami Aldric faisant de mme en s'adossant lui, chacun faisant un rempart de son corps l'autre. Les loups avaient fait un cercle autour des deux humains, dans la vaste fort le silence s'tait fait. tes-vous inconscients, malheureux ? temptait le blaireau, dont la retenue et la timidit n'taient pas la vertu premire. Occupe-toi de tes affaires, gronda le chef de la meute, un loup noir l'oreille coupe et aux yeux gris, les troupes lunaires ne nous laissent pas d'autre choix, elles font fuir le gibier et nous acculent la famine. Ces hommes vont nous nourrir et rassasier galement nos louveteaux, plusieurs sont morts et cela ne peut plus durer.

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Le reste de la meute s'tait resserre autour des deux hommes et le chne-lige s'tait rcri son tour. Ils vont essayer de sauver le royaume de France des hommes de l'Imprium lunaire, justement, et nous sommes chargs de les aider par les animaux de la fort ! Et aussi par les elfes et les nains, les trolls et les lutins des Petites Gens de France ! renchrit l'cureuil Nicolas la queue en panache. D'autres sauveront le royaume, pour le moment il nous faut conserver notre meute, grogna le chef la queue pele, ou bien il n'y aura plus de lendemain pour nous. Les loups se prparrent bondir, et un instant d'une tension insoutenable s'tira alors jusqu' se rompre, car Roland de Roncevaux et Aldric serraient la garde de leur pe en se prparant au pire, puis soudain Roland se souvint de la bonne dame, et de ses conseils clairs. Son coeur, jusque l serr et angoiss, se dtendit et il relcha son pe, la projetant au loin. Non, dit-il simplement, la horde de loups sauvages et affams. Non. Ami, comment ferons-nous ? s'tonna Aldric en le pensant pris de folie. La mort nous attend sans faute, si nous n'usons pas de nos armes ! La bonne dame m'avait donn l'ordre de librer la France par la non-violence, et cette seule condition elle me viendra en aide avec ses soeurs lorsque le besoin s'en fera sentir. Notre mission est trop importante pour ngliger l'appui des lues. Voil pourquoi je jette mon glaive, et je te demande, Aldric, d'en faire autant. Dans la clairire cerne d'ombres et de futaies paisses, son ami le guerrier franc prit le temps de la rflexion, courte en dfinitive, puisque son arme tinta avec un son clair en touchant le sol son tour. Voil, c'est fait, conclut Aldric en serrant les mchoires, et veuille le sort nous pargner devant cette horde de loups. l'instant une clart blouissante s'tait fait jour, et non pas une, mais bien trois apparitions l'aura de puret cleste venaient de surgir de nulle part. L'une avait les traits et les atours d'une princesse royale, l'autre tait revtue de tulle et de rubans avec une large robe blanche, et la troisime portait des habits plus simples, mme si un amour intense et presque palpable s'panchait de sa personne. Toutes trois taient la ressemblance de desses, elles s'taient places entre les loups apeurs et la petite troupe. Roland de Roncevaux, commena la premire, tu n'as pas failli ta promesse entre nous et voici, tu viens de rjouir nos coeurs. Tu as laiss

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ton arme blessante et tranchante terre, laisse l o elle est et ne la reprend jamais. La libert du royaume de France est en jeu, dj nous t'avons fait dire combien elle nous est chre. Vous, les loups, poursuivit la seconde, vous avez faim et vos petits vous manquent. Nous les aimions tendrement, aboya le chef de la meute au regard craintif, devant tant de puissance surnaturelle. Ils dorment dans nos bras et courent dans les prairies de notre doux royaume, les rassura la seconde aux voiles de tulle blanc, tantt ils renatront et vous reviendront. En attendant, soyez assurs de notre amour pour eux et quant vous, allez vers l'ouest. Il y a des ruches abattues par les vents, et deux cerfs morts de vieillesse dans la fort. Filez : nous vous aimons, vous, les loups. Sans plus dire un mot, la horde sinistre s'tait enfuie dans les sous-bois vers la direction en question. Roland de Roncevaux ouvrait dj la bouche pour remercier les bonnes dames de leur aide et leur demander une prcision, voire deux, mais la troisime et dernire l'apparence plus austre posa un doigt sur sa bouche avec une expression sereine. Ses longs cheveux de miel taient ramasss en un chignon soigneux, sa capuche d'hermine sur ses paules lui donnant avec sa robe de tissu sombre une apparence seigneuriale. Continuez votre tche, petits enfants, lana la premire des bonnes dames avoir pris la parole, et ne ngligez pas l'aide des animaux de la fort, elle pourrait bien s'avrer dcisive. Les trois apparitions s'vanouirent, laissant songeur Roland de Roncevaux et Aldric, le chne-lige avec le blaireau Adolphe. Seul l'cureuil gris paraissait trouver le dpart des bonnes dames somme toute normal. En route, en route ! L'cureuil gris sautillait de branche en branche, bondissant souplement d'un arbre un autre dans la vaste fort. L'instant d'aprs, il avait disparu dans les ramures.

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Chapitre

Alors ? La voix de Roland, prs d'Aldric le mditatif et songeur il tripotait l'une de ses tresses rousses avec une expression indchiffrable parut rsonner dans les bois ombreux o se trouvait le petit groupe. Pierre le chne-lige observait les environs avec une inquitude sincre, jamais encore il n'avait quitt sa valle natale et il se trouvait maintenant, comme il le disait, en fort inconnue. Nicolas, le petit cureuil gris, tait une fois de plus tel un ressort, il bougeait et sautillait perptuellement, lorsqu'il tait nerveux, et ce devait tre le cas en cet instant, vu son mange incessant. Le simple fait de le fixer momentanment donna un dbut de migraine au noble Roland, ce dernier reprenant d'une voix forte vers le blaireau Adolphe. Et bien ? Une seconde, une seconde, maugra le blaireau en arborant une mine soucieuse, tout en continuant ausculter et humer le terrain herbeux encombr de vgtation, face eux. Je subodorais juste raison un fait troublant. Il revint vers le reste de la troupe, marchant vers Roland afin de lui prsenter son rapport. Des lunaires ont pitin il y a peu, il y a quelques jours peine, cette rgion de la grande fort, assura Adolphe en plissant ses petits yeux brillants. Ils se trouvent peut-tre aux environs encore. Il va donc nous falloir faire preuve de la plus grande prudence, conclut Aldric en tirant sur sa courte barbe rousse. Certes, reconnut Roland avec une voix fatigue, mais nous le savions dj. Cela dit, ajouta-t-il immdiatement pour couper court toute rcrimination du blaireau grognon, l'information est d'importance. Nous nous tiendrons sur nos gardes, et serons particulirement vigilants. J'y compte bien, dclara le blaireau avec une expression martiale sur sa face velue, noire et blanche, de blaireau intrpide et dcid.

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Le groupe reprit sa marche en avant avec une attention renouvele, et derrire les deux humains du groupe le chne-lige, dont l'corce s'exfoliait par endroits, se pencha vers le blaireau. Voil ce que j'appelle un apport constructif notre tche. Lorsque tout sera termin, nous rendrons compte de notre travail aux animaux de notre petite valle, ils seront trs impressionns par notre courage. Ils nous fliciteront, certainement. Le petit cureuil gris s'tait faufil dans les ramures du chne-lige et sa queue touffue s'agitait de gauche droite lorsqu'il prit place sur une branche afin de se mler la discussion. a y est ? C'est fini ? Nous retournons la Petite Valle ? Le blaireau Adolphe eut une expression consterne et se retint visiblement pour ne pas exploser, et pas seulement en raison de son ducation police. Il ne tenait pas, malgr son ressentiment, alerter d'ventuels adversaires de leur prsence dans les environs. Bon sang, Nicolas, combien de fois faudra-t-il te le dire, la bataille commence peine ? Si le temps te semble long, tu peux aussi bien retourner la maison sans attendre. Il nous faut des lments motivs et performants, des sans-peurs la vaillance rigoureuse. N'est-ce pas, monsieur ? Le blaireau Adolphe saisi d'une exaltation patriotique s'tait adress Roland, et celui-ci sans cesser de progresser dans la bruyre humide, parfume des fragrances du sous-bois, s'tait retourn vers l'arriregarde de sa troupe pittoresque. Plat-il ? Je disais, rpta Adolphe en fixant le petit Nicolas, confus sur la branche feuillue appartenant Pierre, il nous faut des soldats courageux et obstins, durs au mal, dans notre entreprise. Certainement, bien sr, approuva Roland en approchant d'une claircie dans la grande fort. Il va de soi. Et je nous considre tous ici parfaitement arms pour accomplir notre tche. Ah ! Les voix de Nicolas l'cureuil et du chne-lige avaient rsonn presque simultanment, l'arbre rveur et dbonnaire s'tant senti vis malgr lui par les paroles du blaireau. Oui, bon, d'un autre ct, grognonna Adolphe, c'est un humain et il peut se tromper, ne dit-on pas que l'erreur est humaine ? Une conversation anime tait sur le point de s'engager mais le noble Roland avait intim le silence d'un geste loquent, chacun dans le groupe se le tenant pour dit. Des feuillages s'agitaient prs de l, et venant vers

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eux directement il se faisait entendre un bruissement de branches brises. Roland ouvrit la bouche pour signifier chacun une retraite prudente, mais dj Adolphe avait hurl d'une voix perante. Chargez ! Sus aux marauds ! Et en poussant un cri effrayant ou du moins essayant de se faire passer pour tel Adolphe avait couru en avant en levant les poings, Pierrot le chne-lige le suivant aprs un moment d'hsitation. En dernier tait le petit Nicolas, l'cureuil gris, dont la queue en panache s'agitait follement. Mondieumondieumondieu ! lchait le chne-lige avec une franche apprhension. Le contact se produisit trs vite entre la troupe et les envahisseurs lunaires, et Adolphe avec Pierre et Nicolas dcouvrirent simultanment deux choses. D'abord, Roland et le guerrier franc Aldric ne les avaient pas suivis le moins du monde, mais taient rests prudemment en retrait. Ensuite, les soldats lunaires taient en fait un groupe de lutins et de gnomes arms de btons et de fourches ramasser le foin, et leur crainte tait semblable la leur, sinon plus grande encore. Bon sang ! Les lunaires ressemblent bigrement nos Petites Gens ! s'tait exclam Adolphe. Nous ne sommes pas des lunaires ! s'tait dfendu l'un d'entre eux, la tte revtue d'une houppelande et le menton orn d'une barbiche blanche. Nous dfendons le village de Maurions-les-Morilles contre les envahisseurs, et en entendant du bruit Une seconde, s'tait interpos un autre gnome, aux traits massifs et pais, aux mains larges, tenant trs fort un gourdin impressionnant. Ils doivent nous prouver leur non-lunarit, il me semble. Ah, non, ah non ! s'tait cri le chne-lige avec vhmence. C'est bien plutt vous ! Allons, cette affaire ne tient pas debout, lana Roland aux traits tirs en compagnie d'Aldric. Les lunaires possdent une morphologie reconnaissable entre mille, et aucun d'entre nous ne s'en approche de prs ni de loin. Une fois de plus, les donneurs de leons sont ceux ayant vit le combat, dit Adolphe en croisant les mains derrire son dos, regardant de biais les humains. C'est du joli. Nous l'avons vu immdiatement, il ne s'agissait pas de lunaires, expliqua Aldric visiblement gn de voir sa vaillance mise en doute. videmment, gronda le blaireau. videmment !

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Roland avait eu un geste d'agacement et s'tait avanc vers le petit groupe. Soyons srieux une seconde, s'il vous plat ! O avez-vous vu des lunaires grands comme un blaireau ? Adolphe avait sursaut et ses yeux s'taient dessills, il avait ouvert sa gueule dente d'un clat immacul avant de la refermer avec un claquement sec. J'ai eu le courage un peu vif, il est vrai. Vous feriez bien l'avenir d'tre plus raisonnable et rflchi dans vos actions, lui reprocha Aldric en toisant les Petites Gens d'un air curieux. Les bonnes dames nous ont interdit toute forme de violence, et nous avons dcid d'en tenir compte. Souvenez-vous. Certes, certes, convint le blaireau. Notre vaillance n'est plus dmontrer dsormais, en tout cas. Exactement, lui affirma le chne-lige en se penchant vers lui de toute sa taille. Maintenant, nous aimerions bien, Nicolas et moi, te voir prendre exemple sur ces gentils humains, si rflchis et pondrs Si tu pouvais modrer tes transports, galement Ah, a suffit ! s'emporta le blaireau Adolphe. Et puis d'abord, je ne suis pas petit ce point. Vous ne devriez pas tre agressif, lui assura l'un des gnomes en remontant sur son front son chapeau de paille. Il n'y a pas de honte tre petit, vous savez. Mais je ne suis pas petit, grina le blaireau en le regardant avec une expression furibonde. Je me suis repli pour occuper moins de place. Les Petites Gens avaient fait un cercle autour du blaireau goguenard, et ce dernier avait soutenu leur regard sans se dmonter. Si je me dploie, je dois faire une taille proche d'un lunaire. Le chne-lige s'tait mis se trmousser en contenant difficilement son hilarit. Adolphe, tu persiffles, finit-il par hoqueter. Pas du tout, je t'assure, lui rpliqua le blaireau en se tournant vers Roland, ce dernier s'approchant des gnomes d'une dmarche dcide. Il me vient une ide, sauriez-vous nous dcrire exactement les environs de cette fort, je vous prie ? Roland et le guerrier Aldric fixaient avec mfiance la fort les entourant, ils la connaissaient peu et le chne-lige ou bien l'cureuil gris n'taient pas mieux lotis. Le vituprant et vindicatif Adolphe se trouvait dans une situation similaire, mme s'il refusait de le reconnatre. En fait, ils taient perdus depuis le dbut de cette matine.

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Ma foi, c'est assez simple, vous tes ici aux environs de Morion-lesMorilles, comme je vous l'ai dit tout l'heure, dclara le gnome en se grattant le front. Derrire se situe le chemin des nes, car les bergers l'empruntent souvent avec leurs montures pour rejoindre les pturages. Dans l'autre direction, l'est, donc, ajouta une autre personne aux habits vert, bard de cuir sombre sur sa veste, sont les cits jumelles de Marmende et Marmeille, juste devant la colline d'Eutrope. Et Anarelande ? s'enquit Aldric en grattant son front immacul son tour. Nous la cherchons en priorit, de l la route vers les plaines de l'Azur est excessivement proche. Les Petites Gens s'taient tous mis parler en mme temps, Roland ncessitant de plusieurs secondes pour les faire s'apaiser, puis parler l'un aprs l'autre d'un ton davantage serein. Cette petite ville est tenue par les lunaires depuis de longs jours dj, poursuivit l'un des nains porteurs de fourche. Les troupes de l'Imprium y sont nombreuses, dit-on. Elle n'est pas la seule, Montmuraille galement est tombe aux mains des hommes du Slnaute, ajouta un autre. C'est ennuyeux, jugea d'une voix sourde le noble Roland, j'aurais aim retrouver des contacts Anarelande, voire Montmuraille Les Petites Gens avaient abaiss la tte devant ce revers inflig leurs visiteurs, le sort du royaume de France les concernait galement. Nous sommes dsols de ne pouvoir vous aider davantage, s'excusa le premier des gnomes s'tre exprim, mais nous traversons des temps troubls et la protection de notre petit village nous tient coeur. Nous, les Petites Gens, nous sommes des gens de paix, expliqua un nain au teint rougeaud et au nez aquilin. Roland de Roncevaux s'tait loign avec Aldric et ses trois compagnons, non sans lcher une dernire fois vers les Petites Gens avant de s'enfoncer dans la pnombre de la grande fort. Nous aussi, nous sommes des hommes de paix, dsormais, vous savez, nous aussi. Puis la sylve les engloutit, et l'cho touff des pas de la petite troupe les accompagna durant un long moment. Enfin, le blaireau Adolphe se dcida rompre le silence. Avec un -propos et une finesse toute adolphienne. Si je comprends bien, la voie vers Anarelande nous est coupe, donc ?

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Marchant en tte, Roland de Roncevaux n'avait pas rpondu. Aldric fermait le convoi, le noble neveu de Charlemagne cartant les branches basses avec un air de grand srieux et conviction. Si je dis cela, reprit le blaireau, voyez-vous Allons, Adolphe, le gourmanda voix basse le chne-lige, tu le vois bien, monsieur Roland est trs occup, et Je me suis dit, peut-tre des animaux de ce ct de la fort, ici, partagent-ils notre souhait de sauver le royaume de France C'est une bonne ide, a ! ppia Nicolas l'cureuil gris en sautillant prs de l, d'une souche d'arbre un rocher moussu mergeant du sol, ou tantt courant sur le sol feuillu. C'est en effet une pense remarquable, et nous la mettrons en application si le besoin s'en fait sentir, acquiesa Roland de Roncevaux en faisant signe au reste de la troupe de le rejoindre, car tout en avanant il s'tait loign des avant-postes. Mais avant, si ma mmoire est exacte, il me souvient qu'un vieil ami de mon oncle s'est retir prs d'ici. Roland cherchait des yeux l'emplacement de sa maison, et ne la trouvant pas il pesta en leur expliquant son plan. C'tait un vaillant guerrier, aprs avoir fait bien des campagnes militaires avec mon oncle il s'en est retir dans ses terres le moment venu. Il est toujours rest fidle au royaume franc, j'en suis certain, et il pourra nous conseiller et nous indiquer le meilleur chemin pour rejoindre les sources de Fontaine-de-Vaucluse. Chacun partit en exploration de son ct et bientt Pierrot le chnelige, flanqu en la circonstance du petit Nicolas, dcouvrit le toit d'corces et d'ardoises d'une vieille demeure, engonce et dissimule dans la verdure. Et s'il ne s'agissait pas de la maison de ce vieux soldat ? interrogea l'cureuil gris en sautillant prs du chne-lige, celui-ci s'escrimant retrouver le reste de ses compagnons en activant au maximum l'cheveau de ses racines noirtres. Sottises, rpondit le chne-lige en faisant bruisser son feuillage dans sa course. S'il ne s'agit pas de lui, ce doit tre un proche voisin, il pourra nous renseigner sur la prsence de notre contact. Et si c'est bien lui, comme je le crois, la question ne se pose plus. tant donn l'puisement du chne-lige, Nicolas la queue en panache expliqua l'importante dcouverte faite par le duo non loin de l, et dans la direction en question tous marchrent avec l'espoir au coeur et des projets de victoire l'esprit. Mais tout ne fut pas si simple, car si effectivement le fier soldat avait pris sa retraite dans la maison de son

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enfance, et les convia bien aimablement sous la ramure d'un pommier Pierrot lui adressa un clin d'oeil, et le pommier, aimablement, garda un silence complice les nouvelles du cru n'taient pas bonnes. Une table cire avait t dispose sous le pommier en question, et tout en buvant du cidre Roland de Roncevaux et Aldric, le guerrier franc, coutrent avec srieux les paroles haches et amres du vieux soldat. Adolphe le blaireau avait got peine sa chope d'tain, le chne-lige et l'cureuil Nicolas ne touchant pas la leur. L'homme paraissait aigri, il avait des cheveux grisonnants aux tempes et coups courts comme s'il tait encore en campagne, avec une blouse de travail bouffante aux poignets et des sabots de bois blanc aux pieds, dbordant de paille pour les rendre plus confortables. leur arrive il portait un large chapeau noir sur la tte, mais par respect pour ses visiteurs il l'avait t. Je ne peux croire parfois le royaume de France tomb dans une si grande infortune, et l'empereur Charlemagne oublieux ce point de ses devoirs envers son trne et les affaires de sa charge. Roland de Roncevaux avait mis le vieux soldat au courant des derniers vnements, et des mfaits commis par le sortilge des enchanteurs du Slnaute. Parfois l'adversit est trop forte, et pour la contrer nous devons user de toute notre force et de notre vaillance. Cette dernire existe, elle est l, et bien l, lui assura le chne-lige en se penchant vers le vieillard. Ce dernier avait cout l'arbre volubile avec une certaine inquitude, reprenant en secouant la tte. Les hommes du Slnaute de l'Imprium patrouillent non loin d'ici, m'a-t-on dit, grogna le vieil homme d'un ton rogue, et chacun s'tait press prs du vieillard comme d'une source de savoir, les principales villes sont sous leur coupe. N'esprez aucun secours des grandes cits, car elles furent conquises en premier. Roland de Roncevaux avait abaiss les paules de dcouragement, avant de rpondre au vieillard blanchi par les annes. Et le port de Marseille ? On m'a vant sa rsistance, et Oui, oui, reconnut le vieil homme en balayant d'un geste de la main cet argument du neveu princier, mais une seule ville ne constitue pas un royaume, loin de l. Le reste de l'empire, tout le reste de l'empire est perdu. Un silence lourd s'tait rpandu sur la table, chacun mditant de sombres penses l'ide de ce gchis. La dfaite serait-elle donc consomme dj ?

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Roland de Roncevaux avait la gorge noue, les mots sortant avec difficult de sa bouche. Aldric tait prostr sur la table cire, et Nicolas se tenait coi dans les bras velus du blaireau Adolphe, lui aussi muet de saisissement. Le chne-lige avait les branches ballantes de stupeur et d'effroi. Mais le vieux soldat s'tait retourn vers Roland de Roncevaux avec un trange clat dans les yeux. La dfaite ne sera jamais certaine, tant qu'il y aura un seul homme courageux pour relever la tte et marcher vers la victoire. Tout autour de moi, des gens simples parlent et se lamentent de l'tat du royaume. Nous sauverons notre doux pays, et la libert des franais sera de nouveau sans fin et jolie, pleine de joie et de rumeurs de fte, promit Roland de Roncevaux en se levant de table subitement. Il avait tap du poing sur la table, faisant sursauter le reste de ses compagnons, encore sous le coup des dprimantes nouvelles du vieil homme. Celui-ci s'tait lev et il avait serr le neveu de Charlemagne dans ses bras : des larmes identiques des perles de pluie sillonnaient ses joues creuses et glabres, ce spectacle poignant tirant un frisson Pierrot. Nous ne sommes pas un seul coeur courageux, mais plusieurs, clama le chne-lige en se redressant son tour, deux, trois, quatre, cinq en tout ! Bien parl, mon gaillard ! Ah, le fier soldat ! avait rugi le blaireau Adolphe, ragaillardi pour le coup par cette tirade guerrire. Partez vers Fontaine-de-Vaucluse, puisque c'est la seule alternative s'offrant vous, dit le vieillard en raccompagnant le groupe vers le chemin vicinal s'enfonant dans la fort humide et profonde, mais vitez les cits marchandes, elles grouillent d'espions et de retres la solde du Slnaute. Prenez les petits chemins de campagne et les routes des bois, les gens simples et bons aimant le royaume de France y sont lgion et leur coeur bat l'unisson du vtre, je vous l'assure. Allez, allez sans peur, vaillants et courageux enfants des terres de France : mes voeux vous accompagnent, et les esprances de tout un peuple aussi. Sur ce les cinq compagnons s'taient perdus dans la sylve boise, et le premier le chne-lige avait remarqu l'atmosphre singulire des lieux. Les arbres y taient sombres et silencieux, songeurs : on les aurait cru plongs dans une mditation inquitante, trouble et pleine de dangers. Cette fort me fait peur, elle trs diffrente de la ntre. C'est bien pourtant la mme, avait dclar le blaireau Adolphe son ami Pierrot. Dans un territoire diffrent et plus loign, mais, aprs tout ! Nous n'avons pas march autant, quand mme !

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a, c'est vrai, renchrit l'cureuil gris en revenant des avant-postes du groupe, o il avait sautill et grimp tout tour sur les deux hommes de tte. Mais ces arbres vont nous adresser la parole, car ils sont en guerre. En guerre ? Vraiment ? sursauta Adolphe en jetant un regard surpris de part et d'autre du chemin sans rien distinguer d'anormal. N'auriez-vous pas plutt la berlue, mon petit ? Non, non, le reprit l'cureuil avec son regard vif et nerveux, ils sont en patrouille derrire nous. Adolphe et le chne-lige s'taient retourns vivement, observant avec tonnement un groupe de sapins noirs et pels, avec une poigne de cyprs et d'rables, marcher vers eux sur leurs racines filandreuses avant de former un demi-cercle autour des amis. tes-vous des gens de l'Imprium ? interrogea un sapin noir d'une voix teinte. Prenez-vous vos ordres du Slnaute ? ajouta un autre, un arbre de taille plus petite mais aux branches larges. Non et non ! s'emporta Adolphe, outr d'avoir pu tre souponn de flonie, voire d'origine lunaire. Avons-nous seulement des ttes de lunaires ? Pour des humains, certainement pas, le gourmanda le premier des sapins noirs, mais il y a chez eux comme chez nous des animaux, et des arbres, le soleil et le vent. Vous pourriez provenir de l-bas, vous aussi. Parfaitement, trancha un petit arbuste faisant visiblement partie de la troupe. Touch, avoua le blaireau Adolphe en arborant une mine dpite. Prfrez-vous le soleil ou la lune ? demanda perfidement l'un des arbres faisant face Pierre, le chne-lige, et celui-ci prit le temps de la rflexion avant de rpondre. Eh bien, je crois me faire l'interprte de tous ici en disant qu'une chaude aprs-midi d't n'est pas pour nous dplaire, certainement. Il y eut des mouvements de tte de cimes vgtales, plutt approbateurs dans leur entourage. Mais un joli clair de lune ne manque pas de charme non plus, n'estce pas, les amis ? Il s'tait tourn vers ses compagnons dans le tumulte naissant. Bravo ! lui reprocha le blaireau avec une amertume non-dissimule. C'tait un pige, et maintenant leurs soupons vont nous accabler !

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Mais non, voyons, c'tait une simple question, essaya de le tranquilliser Pierrot, ces arbres-l malgr leurs mines patibulaires sont civiliss et polis, trs aimables dans leur discours Non, nous sommes des arbres soldats et nous protgeons notre fort, lana le petit arbuste en se tenant dissimul derrire le tronc rugueux d'un pin, nous sommes mchants et trs forts ! Je vous crois ! acquiesa prcipitamment le chne-lige aprs avoir tt de la branche la ramure la plus proche. Ouh ! Vous avez des pines pointues ! Ces gens sont des terriens de souche, assura Roland de Roncevaux, voyant la discussion il avait fait demi-tour et compris instantanment le problme. Ils sont avec nous pour dlivrer le royaume de France, nous essayons de marcher au plus vite vers Fontaine-de-Vaucluse. Dans ce cas, c'est diffrent, reconnut un sapin presque totalement dpourvu d'aiguilles, tant il tait vieux. Nous aussi nous luttons contre le Slnaute, vous savez. Nous venons de chez la personne habitant prs d'ici, poursuivit Roland de Roncevaux en dsignant de la main l'endroit approximatif o devait se situer sa maison. Oui, nous le connaissons trs bien, mais tant donn son ge et son ancien office, nous avons prfr le tenir dans l'ignorance de nos petites patrouilles, vous comprenez Les deux guerriers francs avaient approuv du chef avec tact devant la dlicatesse des sapins de l'endroit, l'un d'entre eux reprenant de nouveau. Sans doute vous tes-vous gars, puisque la route menant cette localit lointaine passe par Groseilly, et vous tournez le dos ce hameau. Vraiment ? Roland de Roncevaux parut dpit, visiblement il pensait avoir aiguill le groupe dans la bonne direction. Je ne connais pas les alentours comme je le croyais, lcha-t-il enfin en abaissant la tte. Cela aurait pu arriver tout le monde, le rassura le chne-lige, d'un naturel perptuellement positif. Nous aurons simplement perdu du temps, et le royaume de France n'est plus une journe de servitude prs, maugra le blaireau en croisant ses pattes velues sur son torse. Nous voil beaux. Adolphe, ne soit pas si sottement ttu, toi-mme tu t'es dj perdu souvent, et

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Ah mais pardon ! se dfendit le blaireau, je ne me perds jamais, j'explore de nouveaux territoires, et si pour seul remerciement je dois en recueillir des remarques blessantes, l'avenir croyez bien Notre ami Ptrius, petit par la taille mais grand par le talent, vous guidera hors de la fort vers un chemin accdant Groseilly, affirma le pin noir. Il connat la gographie locale sur le bout des branches, il a souvent tir d'affaire les voyageurs gars par ici. Les arbres avaient chaleureusement flicit les nouveaux venus pour leur tche courageuse, et saluant une dernire fois la troupe, le chnelige s'tait retourn vers les siens. Tous marchaient derrire le petit arbuste, Ptrius. Il parlait continuellement. Allons, allons, en route, ne tranons pas ! Je dois terminer la patrouille ensuite avec mon rgiment ! Ils ont tous l'air trs gentil, malgr leur aspect farouche, minauda Pierrot en se penchant vers l'arbuste. Et de quel rgiment tes-vous ? Nous sommes le 14 des Marguerites, "Indracinables", c'est notre devise. Voil une dtermination farouche, jugea le blaireau en marchant sur un chemin herbeux sillonnant la masse de verdure opaque, en dpit de l'heure avance de la journe. La troupe continua avancer derrire le petit Ptrius, et sous le couvert de la vgtation ils avaient l'impression de progresser dans un tunnel vgtal, perc seulement par endroits de brches troites par lesquelles s'infiltraient les rayons du soleil. Plusieurs fois ils bifurqurent des croisements de chemin, et ils suivirent maintes reprises des sentiers indiscernables, dont certainement ils auraient t incapables de distinguer l'existence sans la connaissance prcise du petit Ptrius. Dans les sous-bois, une biche avec ses faons la robe mouchete les observa de loin, avant de remuer la tte et de repartir avec ses petits. Une chouette hulula, une pie jacassa brivement sur le chemin, puis s'envola tired'aile. l'extrmit de leur chemin le relief faisait une saillie, et un ciel uniformment bleu les attendait. D'une radieuse beaut, des nuages vaporeux s'y laissaient porter par un vent lger dans la tideur de l'aprsmidi. Enfin, ils parvinrent l'extrmit de la grande fort, et une valle emplie de verdure aux diffrents tons d'meraude les attendait. Des collines arrondies barraient l'horizon, et entre la fort o ils taient et les collines amonceles se tenait un petit hameau d'une dizaine de maisons. Dans les terres serpentait un ruisseau argent, bord de barrires et enjamb plusieurs reprises de ponts de bois. Des chemines de certaines

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maisons s'chappait un filet de vapeur blanche, Ptrius du 14 des Marguerites se tournant vers les voyageurs. Vous voici rendus destination, messieurs. Groseilly est devant vous, la route principale, comme vous le voyez, contourne en fait la fort. Il nous faudra continuer le faire, murmura Roland de Roncevaux en se rongeant nerveusement l'ongle de son pouce, puisque les soldats de l'Imprium occupent les grandes artres et les routes larges de notre royaume. C'est exact, convint Ptrius, je n'y avais pas pens, bonne chance vous tous en tout cas. L'arbuste avait fait demi-tour vers les siens afin de terminer au plus vite sa journe de patrouille dans la grande fort. Il s'tait engag sous le couvert protecteur des arbres, avant de se retourner une dernire fois. Lorsque vous dlivrerez le royaume de France, nous nous reverrons ! Je n'en doute pas, dclara Roland de Roncevaux voix basse en lui adressant un geste d'adieu, l'image du reste de ses compagnons. Pierrot le chne-lige et le blaireau Adolphe, le petit cureuil gris Nicolas marchaient sans peur sur le chemin vers le hameau. Aldric le guerrier franc les avait suivis aprs un temps d'arrt, et Roland de Roncevaux pesta. Attendez-moi ! Le soleil d'or flottait dans le ciel bleu azur du royaume des franais. Les nuages cotonneux la blancheur immacule voguaient dans les nues, en une course lente et magnifique la fois. La fort tait un ocan d'meraude avec ses lames de chlorophylle venant mourir sur la plaine, et les champs d'herbe parfume arboraient des clats bleuts. Dans les prs clturs des troupeaux de vaches les fixaient avec une expression songeuse, les maisons de pierre et de bois se tenant loves prs des talus moussus. L'atmosphre en tait sereine et paisible, devant la lourde menace des collines lointaines. Roland de Roncevaux jura en essayant de rattraper le groupe. Eh l !

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Chapitre

Le village de Groseilly tait dsormais un souvenir pour les membres du petit groupe, et dj sous les frondaisons rveuses le vent du sud ployait les herbages dans un chuchotis murmurant. Trop court avait t l'accueil hospitalier des habitants du hameau : des bruits de mercenaires lunaires leur ayant t rapports par un enfant du cru, la troupe emmene par Roland de Roncevaux avait d se replier prcipitamment vers la fort protectrice, seule capable encore de leur offrir un asile sr en raison de son immensit ne couvrait-elle pas les trois-quarts du royaume de France ? Comme pour mieux se souvenir des renseignements fournis par l'anctre de Groseilly, un vieillard barbu et vnrable, Roland de Roncevaux numra les informations glanes rcemment Aldric : et le blaireau Adolphe tout en avanant en tte approuva silencieusement, le chne-lige Pierre et le petit cureuil Nicolas fermant le convoi. Donc, il nous faut marcher encore droit devant nous travers la fort jusqu'aux montagnes de l'Auvergne, dclara d'un ton mditatif le noble Roland, tout en vitant un massif de marguerites l'or clatant ml de blancheur neigeuse. L'escalade en sera rude, reconnut le guerrier franc Aldric, mais le gain de temps et de distance sera pour nous apprciable, approuva ce dernier. Chaque jour le Slnaute de l'Imprium raffermit sa prise sur le trne de France, renchrit le blaireau Adolphe en se retournant vers eux. Nous ne devons pas perdre trop de temps. Exactement, assura Roland de Roncevaux en poursuivant sa marche sous les branches basses l'odeur enttante, de sve et d'humus. Ensuite, il faudra passer par les terres des Pierres Leves, puis nous atteindrons les plaines de l'Azur. La senteur piquante des champs de lavande nous enivrera, se rjouit par avance le chne-lige, dans les branches duquel s'tait rfugi le petit cureuil gris, puis nous remonterons vers le nord par des sentiers muletiers inconnus de tous sauf des gens simples du royaume de France, dvous notre cause.

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Nous parviendrons alors Fontaine-de-Vaucluse sans coup frir, dit Adolphe en cartant des branches basses dans sa traverse de la fort profonde, puis nous remplirons une outre de son eau miraculeuse et toute-puissante, alors Le blaireau avait laiss le reste de sa phrase en suspens, et du coup il avait arrt son avance, provoquant un lger regroupement de la troupe, puisque chacun avait rattrap son devancier. Adolphe s'tait retourn vers Roland de Roncevaux avec toutes les marques de la perplexit. Lorsque nous aurons pris de l'eau sacre Fontaine-de-Vaucluse, comment pourrons-nous aller jusque sur la lune pour rencontrer notre monarque prisonnier ? Roland de Roncevaux avait eu une expression de gne, puis il s'tait gratt le nez en prenant la direction des monts proches, remplaant ainsi le blaireau Adolphe dans son rle de guide au sein de la fort immmoriale. Eh bien, j'y ai dj song et en fait je n'en ai pas la moindre ide, avoua enfin le neveu princier aprs un court instant. Les vnements nous permettront de poursuivre notre route vers l'astre des rveurs d'une manire ou d'une autre, je pense, dans le cas contraire nous aviserons et je peux vous le certifier, termina-t-il d'une voix empreinte du plus grand srieux, je trouverai une solution, foi de Roland. Sur ce il reprit sa marche en avant, et chacun lui embota le pas sans oser lui demander d'explications. Le relief se fit pentu et ondoyant, avec davantage de pierres et de cailloux que de terre grasse et de tapis d'aiguilles de pin. Du reste, la vgtation devint plus clairseme et Roland de Roncevaux, rejoint en cela par le chne-lige Pierrot, craignit un instant de voir mis mal leur dsir de discrtion et d'anonymat dans leur marche vers Fontaine-de-Vaucluse. Finalement les derniers arbres s'espacrent dans leur dos, et sur un sentier souffreteux le groupe de voyageurs entreprit d'escalader une longue pente, interminable, finissant par lasser mme le robuste blaireau Adolphe. Ce versant n'en finit pas, grogna ce dernier avec mauvaise humeur vers le guerrier franc Aldric, dont le front tait couvert de sueur. Courage, leur lana Roland de Roncevaux devant eux, sa silhouette altire se dtachant sur le fond de ciel bleu. Chaque pas en avant nous rapproche de Fontaine-de-Vaucluse, et de ses sources magiques. Un vent lger soulevait une poussire jauntre du sol, et le soleil indiquait le milieu de la journe. Finalement aprs moult grincements de dents provenant tous de la mme personne, velue et de couleur noir et

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blanc mle la petite troupe parvint au sommet de la pente, et chacun poussa un cri de stupfaction en dvisageant le spectacle s'tendant en bas. Un village aux maisons de pierres et aux ruelles paves de grs gris s'tirait dans l'ombre du versant, et l'aspect des demeures, le physique des habitants distingus distance ne laissait planer gure de doute sur leur origine raciale. Sapristi, finit par lcher enfin le chne-lige en se tournant vers le blaireau et Nicolas, l'cureuil gris. Des lunaires se sont installs l, diraiton. videmment, leurs troupes rgnent sur le royaume de France en matre, cracha Adolphe, il serait surprenant de ne pas trouver ensuite des habitants de la Lune Claire venir s'abreuver de notre bonne terre et profiter de notre belle eau ! Ne serait-ce pas plutt le contraire, sourit Roland de Roncevaux en entamant la descente vers le bas de la pente, son front malgr tout barr par des rides soucieuses. Le village aux allures de hameau ne comportait pas plus d'une douzaine de maisons, mais pourtant l'ordonnancement en tait gomtriquement rgulier et les ruelles parfaitement entretenues, mme si leur trac tait relativement bref. Les demeures taient arrondies avec des toitures courtes et pyramidales, aux fentres en losange gayes de rideaux, arborant de vives couleurs. Les habitants avaient la haute taille caractristique des lunaires, avec ce teint ple et ces cheveux si clairs, quasiment blancs. Ils portaient des robes serres et longues avec de curieux turbans, chausss pour la plupart de sandales de cuir noir. Le groupe maintenant voluait prs du village difi rcemment, visiblement, et le chne-lige s'extasiait devant les coloris observs ici ou l, aux fentres. Comme c'est joli ! a n'a rien de joli ! temptait le blaireau Adolphe. Les lunaires sont en train de voler notre pays, aprs nous avoir envahis ! Mais Roland de Roncevaux ne prtait gure attention aux paroles du blaireau. En dpit de leurs rsolutions concernant la prudence et la discrtion dans leur entreprise, il s'tait adress un homme d'une certaine prestance, car en les voyant celui-ci s'tait dirig vers eux. Son salut, mme en bon franais, dnotait indniablement une origine trangre. Bonjour vous aussi, lui rpondit poliment Roland de Roncevaux. Nous avons vu de loin votre village, et nous nous sommes dit : voici des gens honntes, et bons, et travailleurs, n'en pas douter. Aldric le franc tripotait ses nattes rousses en se mordillant la lvre infrieure, l'cureuil gris n'osant quitter encore les branches basses du

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chne-lige. Ce dernier tait conquis par les manires affables des habitants, dont certains venaient de les rejoindre en souriant. Seul le blaireau Adolphe temptait et vituprait d'abondance. Pourquoi vous trouvez-vous sur nos terres ? Vous tes ici au royaume de France, vous n'tes pas chez vous ! Le Slnaute est un homme mchant, expliqua avec difficult le doyen du village, lorsque nous avons vu le grand roi Charlemagne venir de France pour combattre notre tyran, nous, les Vagabonds de la Lune claire, nous nous sommes dit : les gens de France nous accueilleront avec bont, car la gnrosit a pouss leur roi a se dresser contre le seigneur de l'Imprium. Il opprimait et maltraitait les Vagabonds, sur une nef arienne nous avons quitt la lune sans regret. Je vous en conjure, ne nous chassez pas. Nous allons travailler cette terre, il n'y avait personne notre arrive ici, dit une femme d'aspect g et vote par les annes, elle portait un fichu de dentelle sur la tte et les habits noirs de la vieillesse. Nous savons pratiquer l'levage, galement. Sur ces pentes, notre Astrculteur a dit pouvoir y cultiver le vin de lune, reprit le doyen, nous ne sommes pas des voleurs, et nous savons travailler dur. Nous considrerons ce pays le ntre, et nous l'aimerons comme si nous y tions ns. N'est-ce pas merveilleux ? chuchota le chne-lige vers le blaireau Adolphe, en apart. Ce sera des franais de plus ! Non ! s'emporta Adolphe en agitant ses poings velus et minuscules. Repartez sur la lune, immdiatement ! Ouste ! Et bon dbarras ! Roland de Roncevaux avait lev la main d'un geste apaisant, faisant s'interrompre le mouvement de recul des habitants du hameau, autour d'eux. Je ne sais comment aurait ragi mon oncle Charlemagne, mais son coeur tait bon et si Dieu le veut, il doit l'tre encore cette heure. La France est un pays doux et paisible, pour l'instant l'hospitalit leur est accorde, dans l'attente du retour de mon oncle. Ne se trouve-t-il pas luimme sur la lune ? Aldric le guerrier franc avait abaiss la tte plusieurs reprises en signe d'approbation manifeste. La prudence est de rigueur, assura Aldric au reste du groupe. Les lunaires avaient sembl rassurs par l'attitude conciliante de Roland de Roncevaux, et mme si un cercle mfiant s'tait constitu autour du blaireau Adolphe, l'atmosphre s'tait dtendue. Des enfants au teint ple et aux courts cheveux blancs s'taient gaills alentour, des femmes

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avaient apport en signe de bienvenue un bouquet de fleurs des champs, accept avec tact par Roland de Roncevaux. Celui-ci avait fini par se tourner de nouveau vers le doyen du village, maintenant passe l'motion de la rencontre. Ainsi, votre venue sur Terre remonte donc peu de temps, en dfinitive ? Eh bien, une poigne d'hommes est partie en premier la recherche d'une valle carte et hospitalire de France, avoua l'homme en se tripotant la moustache, le vent jouant dans sa robe troite et safrane, au court col droit. Les femmes avec les enfants sont arrives ensuite, avec le reste de la tribu. Voil un long et difficile voyage pour vos familles, compatit le chne-lige malgr la mine maussade du blaireau. Combien vous avez d tre inquiets durant un si long voyage ! Il n'a pas t de tout repos, acquiesa le doyen, d'autant que la nef solaire achete prix d'or des marchands marlsiens n'tait plus de premire jeunesse. Mais elle nous a mens bon port, et en dpit d'une tempte cosmique essuye mi-chemin, le voyage vers la Terre s'est bien droul. Est-ce de cette nef dont il s'agit ? demanda Roland en dsignant de l'index un navire la coque effile et au mt bris, non loin de l, chou au milieu d'un champ. Elle semble particulirement mal en point C'est elle, effectivement, reconnut le doyen en suivant le groupe marchant vers le navire, intrigu par un tel appareil. L'atterrissage a t difficile, et notre navigateur, Hans le Menuisier Rieur, en eut le bras cass. Mais nous pmes btir les maisons peu peu, et dsormais les cultures vont commencer produire. Nous avons les plus grands espoirs, affirma la vieille rabougrie. Le navire tait un petit bateau ventru la quille plate, dont l'tambot portait haut et la proue pointait vers l'avant avec une fiert entame, puisque la longue tige de bois tait ampute sur sa fin. Les filins des grandes voiles translucides pareilles des ailes diaphanes de libellules pendaient lamentablement, et le chne-lige murmura part lui. On dirait un grand oiseau chou sur le sol. L'image s'imposait d'elle-mme, aussi Roland de Roncevaux reprit. Il est triste de voir un si beau bateau bris. Vous n'avez plus de moyen de retour chez vous, dsormais. Non, en effet, dclara le doyen en torturant sa lippe, moins de trouver un autre bateau solaire de mme origine. Mais cela nous importe

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peu : notre voyage tait sans retour, et nous le savions. D'autres tribus de Vagabonds de la Lune claire ont dj fait un tel voyage. Vraiment, s'enquit Roland avec curiosit. Je puis vous l'assurer. Le soleil commenait entamer un orbe dcroissant, et voyant ses dorures s'approcher de l'horizon Roland de Roncevaux donna l'ordre de dpart. Il nous faut reprendre notre marche vers les montagnes de l'Auvergne, dont nous savons tous la proximit salvatrice. Vous, les lunaires, poursuivit-il un ton plus bas vers ces derniers, croyez en mon respect et prenez soin de vous, car le royaume de France traverse des temps troubls. Ne vous levez point contre mon oncle, le valeureux Charlemagne, il reviendra bientt et protgera tous les habitants de notre beau pays. Sur ce Roland de Roncevaux fit demi-tour et s'en repartit sur le chemin allant vers l'est, suivi par le guerrier Aldric, le chne-lige et l'cureuil gris. Le blaireau Adolphe tait furieux. Tout en marchant dans le chemin caillouteux montant et serpentant vers une saillie rocheuse, il s'emporta. Comment ! Nous les laissons l sans ragir ? Qu'aurais-je d faire, les chasser vers la lune avec femmes et enfants, au mpris de toute humanit ? interrogea le neveu princier en fixant le blaireau avec srieux. Ce n'est pas faire preuve de justice que d'agir ainsi. De plus, leur navire solaire est hors d'tat de marche, ai-je cru comprendre, s'effraya le chne-lige dont les branches basses frmissaient d'motion. Adolphe, ces gens sont pauvres mais travailleurs, la tristesse et le chagrin sont dans leur coeur. Pierrot, mon ami, tu prendrais piti mme d'un loup affam, le rabroua Adolphe, particulirement de mauvaise humeur. Ces gens nous prennent notre territoire, et si nous ne disons rien, il en viendra encore. Tu parles avec trop de duret, Adolphe, lui reprocha le chne-lige d'une voix teinte. Tu sais voir les choses avec tes motions, mais non pas avec ton coeur. Et le mien a t transi d'effroi devant ces gentils Vagabonds. Lorsque les fouines de Val Royal ont essay d'infiltrer notre Petite Valle, nous, les blaireaux, nous nous sommes unis et nous les avons chasss, se rengorgea Adolphe comme s'il n'entendait pas les paroles du chne-lige, tout en poursuivant sa marche prs du groupe. Les autres animaux de la fort ont t bien contents de nous voir rgler le problme. Cela, c'est la vrit vraie.

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Seulement une partie de la vrit, le contredit doucement Pierrot. Si les blaireaux n'avaient rien fait, les fouines s'en seraient reparti lorsqu'elles auraient vu que la Petite Valle ne pourrait pas les nourrir toutes, avec leurs rejetons. Sottises ! Billeveses ! tempta Adolphe. Non, ralit, ajouta le chne-lige. Cela s'est dj produit par le pass, chez nous. C'est vrai, a ! couina le petit Nicolas depuis les branches basses du chne-lige. Mensonges, grogna le blaireau, fixant avec un bref malaise Roland de Roncevaux et le guerrier franc Aldric, progressant ses cts vers la prochaine butte. Je me souviendrai d'une telle chose. Lorsque cela se produisit pour la dernire fois, murmura Pierre d'un ton indistinct, les blaireaux n'avaient pas encore pntr en grand nombre dans la Petite Valle. Avant votre venue, nous ne connaissions pas de blaireaux, gentils et drles, irascibles, mais l'amiti sans faille. Non, il n'y avait pas encore de blaireaux l'poque. Et nous ne regrettons pas votre venue. Mme si depuis, beaucoup s'en sont partis chercher ailleurs leur pitance, d'autres sont rests. Tu fais partie de ceux-l, Adolphe, et tu es des ntres. Mais si un lunaire devait devenir mon ami cela ne me drangerait pas non plus, conclut le chne-lige avec philosophie. Tu as parl avec sagesse et clairvoyance, Pierre, lui avoua Roland de Roncevaux. Je te sais maintenant loyal et droit, honnte, et rigoureux. Bon, je me suis peut-tre laiss emporter, mais avant de faire d'un lunaire mon camarade, je veux le voir clamer devant moi son amour de notre herbe verte et de notre beau soleil ! se promit voix haute le blaireau. Je peux au moins lui demander cela ! Le chne-lige s'tait mis rire, Roland de Roncevaux avec Aldric se joignant lui. Je suis heureux d'avoir retrouv enfin le blaireau spirituel et allant toujours de l'avant, en dpit des circonstances, reprit le chne-lige. Les montagnes de l'Auvergne sont-elles loin encore ? s'enquit l'arbre vers Roland de Roncevaux, afin d'en dvier la conversation sur un sujet moins sensible. Le soleil penchait toujours davantage vers le couchant, des collines basses se profilant au loin, nanties par endroits de bouquets d'arbres. Les Vagabonds s'taient installs dans des terres dsertes, mais proches de landes arables propices la culture, songea le neveu princier en

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inspectant les environs. Finalement il se retourna vers le chne-lige pour lui rpondre. notre allure actuelle, deux ou trois jours seront ncessaires pour les rejoindre, estima Roland. Puis nous en aurons besoin d'autant encore pour traverser les terres de l'Azur jusqu' Fontaine-de-Vaucluse. Nous nous sommes donc rapprochs de notre but, se rjouit le chne-lige en sautillant sur le chemin. Hourra ! C'est cela, grina le blaireau Adolphe, l'humeur perptuellement maussade. Si les soldats de l'Imprium ne nous barrent pas la route, la victoire sera ntre. Il faut avoir foi en l'avenir, et chasser la crainte pour la remplacer par l'espoir, dit le soldat franc Aldric. Bien parl, articula Roland en parvenant le premier prs d'un groupe d'arbres, la ramure sombre et touffue. Sur ce il s'immobilisa et se tint aux aguets, provoquant aussitt l'arrt de tout le groupe, car chacun l'image du neveu princier venait d'entendre des cris aigus et des raclements saugrenus dans le bois naissant. Ils s'approchaient d'une zone boise, et de curieux vnements paraissaient s'y drouler. Des cris ! chuchota le chne-lige dont la voix s'tait amenuise jusqu'au murmure. Des bruits ! lcha l'cureuil gris en fixant les hautes herbes depuis la souche d'arbre sur laquelle il s'tait install. Une algarade ou bien un combat se droule devant nous, expliqua Aldric aux cheveux flamboyants et longs vers son ami Roland. Devonsnous ragir ? Puisque nous avons promis aux bonnes dames de ne plus user de violence dans notre voyage, afin de nous les allier. Il nous faut couter notre coeur et notre courage, dclara sombrement Roland en observant sans ciller le fouillis des arbres leur masquant le thtre du drame, si c'en tait un. Les bonnes dames ne nous pardonneraient jamais d'abandonner des victimes innocentes un triste sort. Il partit travers les ramures et chacun le suivit vers le lieu o se droulaient des vnements si curieux. Ils marchrent dans de hautes broussailles un court instant, et voici : il se dvoila eux l'trange spectacle d'une vieille femme essayant d'avancer avec sa carriole, et l'ne gris dont elle essayait vainement de briser l'enttement s'exprimait de manire de plus en plus bruyante. Roland de Roncevaux ne put s'empcher de sourire devant le cocasse de la situation, car il avait envisag de devoir affronter des soldats du Slnaute.

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Vieille femme, lui lana Roland de Roncevaux en parvenant enfin sa hauteur, vos cris et le tapage de votre chariot nous ont fait peur, et craindre le pire. Exact, gronda le blaireau Adolphe. Les environs ne sont pas srs, voyez-vous. Je le sais parfaitement, reconnut l'ancienne de sa bouche dente, et son aspect tait singulier : rabougrie et contrefaite, avec des habits noirs et un tablier us jusqu' la trame, elle avait des bas fils et de vieilles savates, pareille ces gens sans le sou parvenus un ge avanc et ne se souciant plus gure de leur apparence, ni de leur aspect. Mais mon ne est obstin, il ne veut plus avancer malgr mes efforts. Il a peur de la fort, mais il nous faut pourtant la traverser cette partie-ci du moins si nous voulons retourner chez moi. La vieille, l'interpella familirement Roland de Roncevaux, la crainte de votre baudet est trop grande, et vritablement les prils sont levs par ici, les hommes de l'Imprium sont partout. L'ancienne vnrable prodigua un regard nigmatique en direction du noble princier, mais n'ajouta pas un mot. Nous allons vous accompagner votre demeure, proposa Aldric qui avait devin les intentions de son compagnon Roland, et nous vous escorterons dans la fort. Ainsi vous serez en bonne compagnie, et votre baudet avec notre prsence se sentira plus en scurit. Roland de Roncevaux avait approuv de la tte afin de faire comprendre la vieille son approbation pleine et entire, cette dernire souriant simplement, sans parler. Elle avait caress la joue velue et douce de son ne, le chne-lige ne pouvant s'empcher de babiller. Voyez comment se tournent de manire heureuse les choses, dj votre baudet un bel ne, je n'en ai plus vu de tel depuis longtemps se relve avec davantage d'entrain et d'allant. C'est de bon augure, assurment ! Ne craignez plus, assura Adolphe le blaireau en se gonflant d'importance, voici, nous sommes l. O donc habitez-vous, exactement ? La vieille s'tait mise rire place et pour la premire fois, Roland de Roncevaux et Aldric, le chne-lige et l'cureuil gris, mme Adolphe, virent combien tait surprenante son apparence contrefaite et ses manires. Mais ils mirent cela sur le compte des chamboulements de leur grand voyage, et observrent la direction prise par son index maigre. L-bas est ma demeure, dans les profondeurs de la grande fort naissant l'ouest, affirma la vieille sans sourciller, mais en remettant en

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place sur sa tte son fichu de dentelle grise. Votre compagnie est la bienvenue : je ne me sentais gure mon aise non plus. Il n'y a rien d'extraordinaire cela, madame, poursuivit Roland de Roncevaux en saisissant le mors du baudet, celui-ci attendant la monte de sa matresse sur le sige avant branlant et dfait de la carriole pour s'lancer pas lents. Lorsque nous parviendrons ma demeure, je mettrai mon ne l'curie et vous dchargerez l'herbe sauvage amasse. Je vous ferai boire ensuite de la liqueur de prune distille par mes soins, rserve aux rares occasions o viennent me voir mes enfants. Personne ne souffla mot devant le ton premptoire utilis par la vieille, et la carriole s'branla sur le chemin de terre. Le soleil s'inclinait toujours plus bas vers sa demeure nocturne, et le vent de l'aprs-midi finissant dispersait aux quatre vents les poussires duveteuses des chardons et des iris velouts de l'endroit. L'herbe poussait drue aux alentours, et suivant l'ne s'engageant en des recoins singuliers, le groupe emprunta des sentiers inusits depuis l'aube des temps. Les arbres noirs formaient une haie sombre autour d'eux, depuis longtemps les btes de la fort ne faisaient plus entendre leurs cris et leurs chos alentour. Pierrot le chnelige devina la crainte du petit cureuil gris perch sur ses branches, et essaya d'y remdier de son mieux. Allons, allons, dit le chne-lige vers le petit cureuil. Notre route touche bientt son terme, la maison de cette gentille vieille dame apparatra sans faute. Je l'espre aussi, murmura le blaireau Adolphe vers Pierrot le chne-lige, car cette vieille dame me semble minemment suspecte. N'as-tu pas aperu plusieurs fois dj son regard bizarre port sur moi ? Tu te fais des ides, Adolphe, essaya de l'amadouer Pierrot en secouant ses branches dans le vent du soir, afin d'en faire frmir le feuillage. Parfois, je me demande o tu vas chercher des ides pareilles. Elle feint pour mieux nous leurrer, reprit le blaireau sur le ton de la confidence vers l'cureuil gris, mais on ne me la fait pas, moi. Leur trio s'tait mis la trane, et Roland de Roncevaux voyant leur retard les avait rabrous d'un geste, en riant. Le chne-lige avait acclr l'allure sur ses racines terreuses, provoquant chez le blaireau une remarque acide. Comme toujours, tu sympathises encore avec le premier venu. Roland de Roncevaux n'est pas le premier venu, ppia l'cureuil gris en sautant sur le sol et en fixant de guingois le blaireau. Aldric non

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plus, ce sont de fidles serviteurs de notre grand roi Charlemagne, et nous allons le dlivrer sans faute ! Cette tirade enflamme chez le timide cureuil avait de quoi surprendre le plus blas, aussi le blaireau marqua-t-il un temps d'arrt pour assimiler la chose, avant de rpliquer. Certainement, absolument, consentit-il enfin du bout de son museau. Mais la question, mme si elle est importante, n'est pas l. Je disais, cette vieille ne m'inspire pas confiance, et lorsque mon flair naturel de blaireau me turlupine, voyez-vous La fort lentement avait acquis une mtamorphose singulire, il y a un instant encore les rumeurs et les bruits habituels s'taient interrompus et maintenant ils avaient repris de plus belle, les animaux des environs et les divers habitants se sentant dsormais dans une totale scurit. Les loirs et les chevreuils traversaient hardiment devant les visiteurs, et pourtant la nuit n'tait pas encore l, il s'en fallait mme de beaucoup. Les oiseaux chantaient sur les branches et les pies sautillaient dans les sous-bois sans crainte aucune. La carriole faisait un bruit rgulier et la prsence des deux humains, Roland et Aldric, aurait d les apeurer, mais rien de tout cela n'advenait. Les btes sauvages taient dans leur domaine, et le montraient sans fard. Curieux, lcha le blaireau Adolphe en observant la modification de leur comportement. Je ne te le fais pas dire, avoua son tour le chne-lige en humant l'air de toutes ses feuilles, de toutes ses branches. Ne sens-tu pas un parfum ancien dans l'air ? Une odeur enttante ? Pierrot s'adressait particulirement Adolphe, et le blaireau haussa les paules aprs avoir effectu un rapide tour d'horizon olfactif. Rien, absolument rien. Si, moi, je le sens ! s'exclama l'cureuil Nicolas en remontant toute allure dans le branchage protecteur de son ami. Nous sommes dans la Fort Magique ! Le blaireau Adolphe avait eu une mine surprise. Cette fable ? La Fort Magique n'existe pas, voyons ! Roland de Roncevaux, tout en marchant prs de la carriole en tenant les brides de l'ne, avait entendu leur conversation. Qu'est exactement la Fort Magique, en fait ? Pierrot le chne-lige et l'cureuil Nicolas se mirent parler en mme temps, crant un beau toutim, aussi le blaireau Adolphe jugea-t-il ncessaire de s'interposer avec son assurance pose et son rudition sagace.

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La Fort Magique est un mythe chez tous les animaux de la fort, expliqua Adolphe. Selon ce dernier, autrefois, seule existait la Fort Magique, et sur la fin sont advenues les forts du monde de la Terre. Le royaume de France est couvert encore de ses ultimes lambeaux, dit-on. La Fort Magique existe vraiment ! affirma le chne-lige avec une expression scandalise. Mon vieil oncle Arnold la visita un jour, et N'en put jamais donner la position exacte, conclut le blaireau d'une voix acide. Nous connaissons tous cette histoire, mainte fois ressasse avec des versions diffrentes. Cela ne veut rien dire, il tait un peu menteur, mais sincre, par moments : et sur la Fort Magique il me jura n'avoir jamais menti. Pensez-vous tre vritablement dans cette fort lgendaire ? interrogea son tour le guerrier franc Aldric. Mais tout l'indique, voyons ! s'emporta de sa voix pointue l'cureuil Nicolas. L'air est charg de mystre, l'herbe est douce et parfume, la terre humide et accueillante, mme l'air du soir embaume la vanille ! Vous ne sentez pas ? Les deux humains avaient relev leur nez en vain, l'image du blaireau Adolphe. Celui-ci s'tait tourn de nouveau vers le chne-lige. La vieille femme me regarde encore trangement ! Tu n'as pas remarqu ? Adolphe tait scandalis de l'inattention de son ami, et inquiet en mme temps pour la suite des vnements. Tu te ronges les sangs pour rien, lui dclara sans ambages le chnelige. Je te rpondrai la mme chose lorsqu'elle cherchera se procurer du bois de chauffage, rpliqua le blaireau, piqu au vif. Ah, mais ! Une demeure de bois et de pierre, aux murs bas de torchis, avec un toit de chaume envahi d'herbes folles, venait d'apparatre dans un creux de verdure. Elle comportait une remise adosse contre sa masse quadrangulaire, et le baudet sitt aprs avoir senti l'odeur de son curie avait acclr le pas. Il y avait aussi un jardin de fleurs, avec plusieurs arbres et des ranges de lgumes. Dans l'arrire-cour se trouvaient des animaux domestiques. Bienvenue dans ma demeure, lana la vieille femme tandis que trois ombres noires faisaient route vers eux, avant de s'immobiliser et de dvoiler les silhouettes malingres de trois hommes au teint blafard et au regard teint, au visage tir et au nez aquilin, avec des vtements sombres. Voici justement mes fils, de retour enfin dans la Fort Magique. Il y a un blaireau avec eux, finit par conclure la vieille femme vers ses

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trois enfants, ceux-ci dardant sur Adolphe un regard lourd de concupiscence.

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Chapitre

Cette eau est excellente ! rugit Roland de Roncevaux en continuant s'asperger dans l'onde de la rivire tranquille. Il avait projet vers son compagnon Aldric des vagues d'eau ruisselantes d'argent, et le soldat franc la peau d'une couleur crayeuse avait ri bruyamment en faisant de mme. Ces humains sont inimitables, sourit le chne-lige en observant le spectacle. Ils sont surtout mouills, maintenant, piailla l'cureuil gris Nicolas en continuant sautiller sur le sol de la Fort Magique. Allons, il n'y a pas de mal en dfinitive, assura Adolphe en plaant une de ses pattes en visire au-dessus de ses yeux. Cette mchante vieille nous appellera pour le repas de midi, et Dcidment, tu n'aimes pas cette pauvre femme, poursuivit le chne-lige en continuant fixer les deux hommes sur le point de conclure leur toilette matinale. Dans la matine le rveil du groupe avait t courtois, et aprs un djeuner frugal ils avaient voulu se reposer avant de partir. La vieille femme en compagnie de ses fils les avait invits passer la nuit dans sa demeure, affirmant avoir leur faire une demande importante aprs le repas de midi. Prs de la rive, Roland de Roncevaux tait l'image d'une statue d'albtre, avec sa carrure d'athlte et ses cheveux noir coup court. Son ami Aldric n'avait pas voulu dlier ses nattes rousses, et ils avaient commenc se scher l'aide de serviettes aimablement prtes par la vieille. Je me demande pour quelle raison la vieille femme veut nous parler, la fin du repas, lana ngligemment le blaireau vers Pierrot. Il s'agit de moi, j'en suis certain. N'avais-je pas raison, hier au soir ? N'a-t-elle pas expressment dclar ses fils : " Il y a un blaireau avec eux ? " Pierrot le chne-lige avait soupir, secouant ses branches avec enjouement. Tu devrais arrter avec cette histoire, Adolphe. Tu te fais du mal inopportunment.

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On voit bien que ton intgrit physique n'est pas en cause ! se dfendit Adolphe d'un ton suraigu. Et si elle veut se confectionner une toque en fourrure de blaireau ? Il est des pays m'a-t-on dit o l'on fait grand cas de la douceur infinie et suave de notre belle fourrure, et Je n'y crois pas une seule seconde, avait ri dans un carillonnement de clochettes l'cureuil Nicolas. De plus, la vieille femme ne semble pas attacher une telle importance sa tenue vestimentaire. C'est d'autant plus grave, alors, jugea Adolphe rejoint par Roland de Roncevaux et son compagnon Aldric aprs leur toilette matinale. Roland avait rabattu sur lui les pans de son manteau de voyage, et il avait pris soin de nettoyer ses bottes de cuir ornes d'or et son bret plat, fourr habituellement dans sa poche pour ne pas l'abmer. Prsentement il l'avait plac sur sa tte, et cela confrait ses traits fins un air authentique de majest et d'autorit. Il portait une culotte de peau mi-longue avec une tunique claire sous sa cotte de mailles argentes, ses yeux noirs riant en fixant tour tour chacun des membres de l'assemble. Vous en faites une tte ! Vous auriez d profiter de cette jolie rivire, l'onde pure et frache ! Ils n'ont pas voulu tres arross par tratrise, pouffa Aldric dont l'allure dpenaille et sale avait chang du tout au tout. Il avait arrang ses nattes rousses, et sa cotte identique celle de Roland avait t rapice. Ses jambires de tissu avaient t changes, ses bottillons de cuir nettoys l'eau claire. Son cor de chasse cuivr battait sur sa poitrine, et l'image de Roland il continuait de porter sa ceinture un court glaive, dont il avait jur aux bonnes dames de ne plus se servir jamais. Sa barbe rousse tait drue et fournie, mais entretenue avec soin maintenant : c'tait vritablement un tout autre homme. L'information d'hier au soir vous aurait-elle troubl l'esprit ? Roland de Roncevaux faisait allusion aux paroles de la vieille dame, rvlant leur prsence dans la Fort Magique, aussi Pierrot se hta-t-il de rpondre car dj un des fils de la vieille femme marchait vers eux pas dcids. La vieille dame a dit vrai, nous sommes bien dans la Fort Magique. N'est-ce pas, mon bon ? Le chne-lige s'tait adress au nouveau venu, l'un des fils de la vieille femme entr'apercu brivement durant la soire d'hier, ce dernier approuvant de la tte en lissant ses cheveux. C'est exact, et notre patrie traverse actuellement des circonstances pnibles, peine moindres que celles endures par le royaume de France.

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Le petit groupe avait eu un moment de silence, tant la nouvelle avait t dite crment et sans fard. L'homme de taille moyenne, maigre, vtu de noir des pieds la tte avec des traits tirs et ples avait eu un geste de la main pour chasser momentanment cette mauvaise nouvelle. Mre saura vous en parler bien mieux, elle nous a vant votre bont et force d'me, n'avez-vous pas assur vouloir sauver le royaume de France et le bon roi Charlemagne ? Notre souci sera peu de choses pour vous. Sur ce il les avait invits le suivre, et dans la grande maison basse ils furent convis un repas, auquel le chne-lige et l'cureuil gris Nicolas, le blaireau Adolphe ne voulurent pas participer. Ne le prenez pas en mal, expliqua le chne-lige la vieille dame, mais nous nous sommes dj restaurs, pour notre part, durant la nuit nous n'avons pu attendre, combien nous le regrettons ! et nous guetterons donc votre retour prs d'ici, dans ce petit bois. Ne nous en veuillez pas pour nos faons cavalires, ajouta le blaireau Adolphe sans cesser de jeter un regard suspicieux sur la vieille femme, blmez uniquement notre tourderie. Faites comme il vous plaira, convint la vieille femme porteuse maintenant d'un tablier gris et blanc. Nous viendrons vous parler ensuite, un grand chagrin nous accable au sujet de la Fort Magique, et nous comptons beaucoup sur votre aide, en particulier la vtre, monsieur, expliqua la vieille femme en dsignant du doigt le blaireau Adolphe. L'ancienne s'en tait retourne accompagne de ses trois fils avec Roland de Roncevaux et le guerrier franc Aldric dans la demeure, laissant plants l les trois amis de la fort de France. Ne vous l'avais-je pas dit ? claironnait le blaireau Adolphe avec un accent de triomphe dans la voix. Elle me fixait bizarrement ! Tu avais donc raison, acquiesa le chne-lige de bonne grce, et je rends hommage ta sagacit, ta clairvoyance. Merci, lcha le blaireau Adolphe, un compliment n'est jamais outrancier lorsqu'il est juste et mrit, et dans mon cas il ne saurait en tre autrement. Le blaireau Adolphe s'tait dirig grands pas vers le reste de la Fort Magique o ils se trouvaient, bien dcid s'y perdre, lorsque la voix inquite du chne-lige le hla. Adolphe, o vas-tu ? La vieille dame a dit vouloir nous parler aprs le repas, et

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Jamais de la vie ! avait crach le blaireau en retour. Il faudrait tre fou pour accorder foi aux dires de cette personne, dont il est raisonnable de penser qu'elle ne jouit plus de toutes ses facults. O vas-tu, Adolphe ? piailla son tour l'cureuil gris en courant derrire lui, sa queue touffue en panache dodelinant au-dessus de sa tte. Je vais me placer un endroit stratgique et je vous recommande de noter cet emplacement avec soin, car vous viendrez m'y chercher lorsque repartira notre groupe, rvla le blaireau Adolphe ses amis. Il s'tait enfonc dans les sous-bois avec ses deux compagnons, ces derniers rendus soucieux par la tournure des vnements. Je n'aime pas cela, avoua le chne-lige en traversant sa suite des fourrs pais. Moi non plus, reconnut le blaireau en continuant s'enfoncer dans la fort. Et en raison de cela je vais me dissimuler avec mon habilet coutumire. Non, poursuivit vers Adolphe le chne-lige, l'cureuil Nicolas venant de se placer une fois de plus dans ses branchages, je voulais dire combien ta raction m'attriste. Elle est inconvenante, et irrespectueuse envers cette pauvre vieille Cette famille semble compter sur toi pour je ne sais quelle affaire, et si elle tait d'une grande importance pour la Fort Magique ? Le blaireau Adolphe s'tait retourn dans sa course haletante par les sous-bois ombreux vers Pierrot avec une expression de grand srieux. Je m'en tape. Seule ma survie m'intresse, et cette vieille me fait peur. Nous y voil ! le gourmanda Pierrot en pointant vers lui l'extrmit de l'une ses branches avec une expression mutine dans ses ramures. Je m'en doutais. Ne te cache pas trop loin, Adolphe, lui cria l'cureuil Nicolas en se penchant vers eux, il nous faudra retourner la maison de nos htes ensuite, avant de revenir ici. Exactement, dclara calmement le chne-lige, mu par la rvlation du blaireau. Pierrot le chne-lige savait de longue date combien la forfanterie et la roublardise de son ami blaireau cachaient mal un coeur gnreux et trop souvent dup par de mchantes gens : la suite de cela il s'tait constitu une cuirasse protectrice dont il se dpartissait rarement, et uniquement avec des amis srs. L'occasion venait de se rpter une fois encore, notat-il dans son for intrieur avant d'couter les paroles du blaireau.

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J'ai bien entendu, et je compte tout bonnement me mettre ici, sous la protection de ce roc moussu, voyez-le, il est accueillant et fort, aucune vieille au monde ne peut en franchir l'enceinte et d'ailleurs Une ribambelle d'enfants en armure boucliers de carton et javelots d'pines broussailleuses, casques de feutre gris ou color avec des vtements pais enrouls autour du corps en guise de protection s'taient prcipits sur eux en hurlant, les trois amis devant se rfugier prcipitamment dans l'abri protecteur de la caverne humide. Trs vite les jeunes soldats s'taient mis brailler en dansant autour de l'entre une sauvage danse guerrire, faisant pousser de petits cris d'effroi au chne-lige. Ces enfants pourtant paraissent les plus gentils du monde ! C'est n'y rien comprendre ! Ils poussent des cris sanguinaires, en tout cas, s'effraya le petit Nicolas en se blottissant au plus profond des ramures du chne-lige. Hum, hum, je n'avais pas prvu cela, grogna le blaireau en frottant son menton velu. De plus il va vous falloir tre de retour trs vite la maison de la vieille, vous savez. Vous allez tre en retard, et c'est incorrect. Tu devrais sortir pour parlementer avec ses enfants, lui suggra le chne-lige sans s'attarder outre mesure sur les torts du blaireau. Peuttre veulent-ils seulement jouer ? C'est une excellente ide, jugea le blaireau Adolphe en hochant de la tte, face la sarabande effrne des enfants. Je trouve aussi, se rjouit le chne-lige. Va donc les voir, nous t'attendrons ici, prts te venir en aide en cas de retraite prcipite. J'eusse prfr tre prcd par l'un d'entre vous, mais enfin, le lot des braves est d'tre perptuellement aux avant-postes Sur ces paroles dsabuses le blaireau Adolphe avait fait un pas hors du cercle protecteur, un silence mdus se faisant jour dans l'assemble des enfants autour d'eux. Certains portaient des peintures agressives sur le corps agressives dans le mariage des couleurs, videmment, nota le blaireau et aucun d'entre eux ne devait avoir plus de dix ou onze ans. Ils taient une bonne vingtaine, de diffrentes tailles, Adolphe prenant le temps de les dvisager avec une certaine crainte avant de lcher. Ahem. Le cercle des enfants autour de l'entre de la grotte continuant respecter un profond mutisme le blaireau rpta encore. Ahem, donc. L'un des enfants leva alors le doigt avec srieux, comme s'il demandait la parole un matre d'cole.

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Vous tes un blaireau ? Adolphe sursauta en ralisant le fait. Il venait d'tre rejoint malgr lui par le problme prcdent ! C'tait ne pas le croire. videmment, je suis un blaireau ! Est-ce que je ressemble un cheval ? Il avait regard rapidement vers ses amis terrs toujours l'entre de la grotte, prs de rochers protecteurs, et il reprit. Je suis mme fier d'tre un blaireau ! Il ne s'agit pas de cela, monsieur, simplement, la Fort Magique est en bullition depuis des vnements tragiques. Des animaux trangers veulent diriger notre territoire, et ils sont trs nombreux. Leur mchancet est grande, aussi Nous avons d nous armer, expliqua un autre enfant. Mais c'est une terrible nouvelle, les enfants ! s'inquita le chnelige en quittant prcipitamment son abri sitt avoir saisi ce dont il s'agissait. Le royaume de France et la Fort Magique partagent un sort identique, gronda Adolphe avec un souci vident. La vieille voulait sans doute nous parler de cela. La vieille Emma ? s'enquit un autre enfant aux tches de rousseur mouchetant son visage, aprs avoir relev son casque de bois et d'corce. Elle habite prs d'ici. Elle est trs gentille, souvent elle nous donne des fruits et des amandes, des noisettes grilles, ajouta un autre la voix pointue et grle. Le blaireau entendit distinctement ses paroles mais ne dit rien, car Nicolas s'tait exprim son tour. Quels sont ces animaux mystrieux dont vous nous parlez ? Les enfants avaient fix de nouveau Adolphe avec un air de respect et de crainte, avant de murmurer d'un ton chuintant. Ce sont des blaireaux, mens par leur chef, Andrinople Ils ne respectent rien ni personne, ils disent vouloir conqurir toute la Fort Magique Ils tolrent uniquement leurs semblables, les blaireaux. Adolphe avait tressailli vivement, sautillant presque sur place. L se trouvait l'explication du comportement bizarre de la vieille dame, et l'attitude vindicative des enfants leur gard. Un tourbillon d'motions se dchanait dans les trfonds d'Adolphe. La vieille devait avoir besoin d'un alli blaireau pour sauver la Fort Magique, et lui, Adolphe, il s'tait dfil. Hum, reprit le blaireau. Je crois deviner pourquoi cette Emma tenait tant ma prsence.

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Je pense comme toi, soupira le chne-lige entour de tous les enfants. Nous sommes des gens de bien, les enfants, et nous ne voulons pas de mal la Fort Magique ni aucun de ses habitants. Pour tout vous dire, renchrit l'cureuil Nicolas, se dissimulant presque derrire sa queue touffue, nous essayons de rejoindre Fontainede-Vaucluse afin de dlivrer le royaume de France. Exactement, approuva le chne-lige, et la vieille dame Emma voulait nous parler, de ce problme, je pense. Nous allons la rejoindre, si vous nous le permettez. Les enfants avaient fait une ouverture dans leurs rangs afin de laisser passer les trois amis, les accompagnant sur un court trajet. Ils leur formrent un cortge bruissant de cris et de rires, et avec la plus grande surprise tout ce petit monde de retour la maison de la vieille Emma se retrouva nez nez avec Roland de Roncevaux et le guerrier franc Aldric, suivi de la dame en question et de ses fils. Distinguant les enfants de la Fort Magique autour du trio, la vieille dame avait souri en leur faisant un geste amical, et ces derniers avaient rpondu dans un murmure confus. L'ancienne s'tait tourne vers le chne-lige et le blaireau, l'cureuil perch timidement sur une branche de Pierrot. Nous tions inquiets de votre absence et sommes partis vous chercher, mais tout va bien puisque vous voici. J'ai dj parl vos compagnons de notre souci, nous les habitants de la Fort Magique. Roland de Roncevaux avait baiss la tte d'un air penaud, paraissant gn d'avoir s'exprimer devant une cour d'enfants, puis enfin il avait lch en direction des trois compagnons. Oui, des troupes de blaireaux sillonneraient la Fort Magique, en causant de grandes inquitudes tous. Nous en avons entendu parler par la bouche de ces enfants, assura le chne-lige en dsignant leur prsence de l'une de ses branches. Et nous ne voyons pas comment nous pourrions agir, madame, notre tche est dj bien grande, et Adolphe le blaireau tait penaud galement, Aldric aux muscles saillants tant son reflet dans la consternation. Mais la vieille femme s'tait reprise trs vite. Je sais votre besogne immense et je vous demande seulement ceci : si d'aventure vous croisez dans notre Fort Magique des bandes armes de blaireaux, parlez-leur et faites-leur comprendre combien leur attitude est injuste, et nous blesse tous dans notre chair. Et en cela je pense surtout votre compagnon le blaireau, car ils accordent seulement de l'attention ceux de leur race.

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Adolphe avait soupir avant de reprendre la parole, il lui en cotait d'avoir s'exprimer sur un sujet si brlant, aprs avoir vilipend et critiqu la conduite des Vagabonds d'origine lunaire. Mais il parla tout de mme, et sa voix pose, grave et basse l'occasion, fit planer sur l'assemble un silence respectueux. Madame, messieurs, dit-il ses enfants prs de lui, et vous les enfants, sachez bien ceci. Nous avons pour mission de par les bonnes dames et les btes sauvages du royaume de France de dlivrer notre roi Charlemagne et nous n'y faillirons, nous sommes tous ici de bons et loyaux soldats du monarque de notre douce France. Pourtant votre cause est juste, et nous y prterons attention durant notre marche vers Fontaine-de-Vaucluse. Si nous venions rencontrer les blaireaux du mchant Andrinople, nous lui dirons son fait, et s'il le faut, nous, les animaux du royaume de France, nous prterons assistance nos frres de la Fort Magique. J'ai dit, et je pense me faire le porte-parole de tous mes compagnons ici. Allons, il nous faut partir, maintenant. Les enfants leur avaient fait leurs adieux tristement, et la vieille femme avec ses fils leur fit de grands signes de la main. Roland de Roncevaux et Aldric le guerrier franc avaient gard le silence derrire les trois compagnons qui de nouveau s'taient enfoncs dans la vaste tendue de la Fort Magique. Adolphe finit par souffler le chne-lige vers le blaireau taciturne, voluant toujours en tte. Mmm ? grogna le blaireau, ce dernier visiblement ne ressentant pas une grande envie de s'exprimer nouveau. Je suis fier d'tre ton ami. Et moi aussi, ajouta l'cureuil Nicolas en sautillant prs de l. Pourquoi es-tu si srieux, Adolphe ? Tu as bien parl, tu sais. Et nous sommes d'accord avec toi. Oui, absolument, acquiesa Roland de Roncevaux en se mlant leur discussion. Nous ferons notre possible pour secourir la Fort Magique. Aprs tout, ne se trouve-t-elle pas en partie sur le territoire du royaume de France ? L n'est pas la raison de mon tracas, dclara tout de go le blaireau Adolphe. Il me dplat infiniment, en vrit, de voir des gens de ma race causer de la souffrance d'autres, et j'en ressens une grande honte. Peuttre, parfois, me suis-je laiss aller des carts de langage pouvant laisser croire la scheresse de mon coeur. Le blaireau Adolphe avait tap de sa patte ferme sur son torse, en se tournant vers ses amis.

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Il n'en est pourtant rien, je peux vous l'assurer. Nous te croyons, Adolphe, nous te croyons volontiers, babilla le chne-lige ravi par la tournure favorable des vnements, du moins pour le moment. Il nous reste poursuivre notre route vers Fontaine-deVaucluse, et s'il nous venait des blaireaux mchants Je m'en occuperais personnellement, leur promit Adolphe d'un ton pos. Et pour Fontaine-de-Vaucluse La vieille femme nous a parl de la gographie singulire de la Fort Magique, expliqua Aldric le guerrier franc prs du chne-lige. Cela est-il exact ? Nous pourrions en voir notre route singulirement raccourcie, et Ah non, on ne va pas y revenir ! Le blaireau Adolphe au coeur de la profonde vgtation avait mis ses pattes sombres sur sa tte velue. Ce sont seulement des lgendes ! Des ragots mls de btises, et Un peu de tolrance, Adolphe, le rappela l'ordre le chne-lige, dans un clat de rire. Je te le rappelle, tu volues depuis hier dans quelque chose n'existant pas, selon toi. Mmmpf ! avait grognonn le blaireau. Et alors ? a ne prouve rien ! Mes amis, gloussait sans prter attention davantage aux paroles du blaireau le chne-lige, par l'entremise d'un membre minent de ma famille, je connais bien des choses ayant trait la merveilleuse Fort Magique. Le blaireau Adolphe avait soupir bruyamment en traant la route du petit convoi, et la plaine d'arbre s'tait faite presque impntrable, tant le chemin devenait troit et sinueux. N'eut t la vue perante du blaireau, peut-tre plus d'une fois le groupe se serait-il perdu dans la sylve mystrieuse. La Fort Magique, voyez-vous, noble Roland, est une et multiple la fois. Cela est difficile comprendre, et bien plus ardu encore expliquer. Mais je vais essayer d'y parvenir. La Fort Magique s'tend sur le royaume de France et les landes alentour, ppia l'cureuil Nicolas, en apparaissant et disparaissant sans arrt. C'est ainsi. Tu en as entendu parler, toi aussi, sourit le chne-lige devant ces paroles sibyllines, mais la vrit est plus complexe. Disons plutt ceci : la Fort Magique est partout et nulle part en mme temps. C'est dj plus clair, grina le blaireau Adolphe en se retournant vers le groupe en marche, avec une expression narquoise.

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Sur le chemin ombreux et vallonn plant d'arbres et d'une vgtation touffue, sur l'herbe humide de prles et de fougres denteles l'enroulement gracieux, Roland de Roncevaux et Aldric se mirent rire de bon coeur, le chne-lige se joignant volontiers leur hilarit. Je voulais dire simplement combien ses contours sont mouvants et intangibles, thrs et solides. Autrefois, la Terre entire tait recouverte par la Fort Magique, et le monde des hommes l'a fait se rduire comme peau de chagrin. Mais il en reste encore des lambeaux substantiels de par le monde, et cause de la mchancet des hommes la Fort Magique se cache des tres au coeur froid et sans vie. Mais ceux nourrissant une me noble et gnreuse, elle se montre sans peur et ne craint pas de rester relle, vous pouvez le constater de vos propres yeux. Bon, bon, je veux bien le croire, et je n'en doute pas, tu nous racontes l le discours de ton oncle loign Le brave homme ! coupa Pierrot saisi d'une motion rtrospective emplie de tristesse. Mais on ne me le fera pas croire, cette portion de fort n'a rien de magique. Elle ne diffre pas des bois et des bosquets de France, et Une licorne la puret cleste et la corne torsade et ivoirine venait de croiser leur route, les deux hommes, Roland de Roncevaux et Aldric le guerrier franc en mettant leurs mains sur la tte. Nicolas l'cureuil avait ppi de surprise, mais Adolphe n'avait pas fait montre de la moindre motion. Eh bien, vous en faites une tte ! Adolphe, comment peux-tu dire cela ? Cette licorne est une crature de lgende, je n'en ai jamais vu encore jusqu' maintenant, je dois croire le tmoignage de mes sens, lcha en bredouillant Roland de Roncevaux. Ta-ra-ta-ta ! s'exclama Adolphe. Ne vous laissez pas abuser par eux, justement, ce cheval, quoique blanc seulement, est fort plaisant observer, mais Adolphe ! le reprit le chne-lige. Il ne s'agit pas d'un cheval, mais d'une licorne ! N'as-tu pas observ la corne d'ivoire ornant son front ? Ce cheval est malade, probablement, il devrait visiter un enchanteur de talent qui avec quelques potions Ma conviction est faite, proclama d'un ton sans rplique le blaireau Adolphe. L'animal fabuleux s'tait clips dans les sous-bois, laissant le groupe dans l'expectative. Non sans dtailler l'apparition en question chacun avait fait marche vers l'avant, esprant trouver au plus vite la route de Fontaine-de-Vaucluse dans l'embrouillamini de la Fort Magique. Bientt, les arbres alentour se mirent grandir de manire considrable, et un

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ocan arboricole les cerna, faisant passer la taille respectable de Pierrot pour celle d'un arbuste nain. Mazette, lcha le chne-lige dans l'ombre des gants, vers Adolphe. Nieras-tu toujours tre dans la Fort Magique, maintenant ? Le blaireau Adolphe avait observ d'une mine mditative la vaste tendue vgtale les engloutissant de toute sa masse, avant de rpondre. Il doit pleuvoir souvent, par ici. Les arbres sont immenses ! Le ciel n'tait plus visible tant taient dmesures les futaies des gants, les troncs l'image de colonnes d'corces brunes s'tirant vers le znith. La terre tait noire et humide et la mousse avec de hautes herbes abondait, le terrain faisait des bosses et des -plats en portant toujours plus loin leur chemin, Roland de Roncevaux finissant par cogiter voix haute. Je me demande, aprs coup, si la Fort Magique, tant partout et nulle part dans le royaume avec des frontires invisibles, ne pourrait pas en dfinitive nous loigner de notre cible C'est bien possible, en effet, convint le chne-lige en accdant au dtour d'un chemin, comme le reste de ses amis, une plaine dgage d'herbe odorante, cerne par un cercle d'arbres normes. Mais l'inverse est tout aussi vrai ! Il y avait de l'autre ct de la petite valle des demeures de bois aux vives couleurs accroches sur les flancs des grands arbres, et des cris d'enfants s'en chappaient. Les maisons taient relies les unes aux autres par des chemins de bois et de cordes, Roland de Roncevaux et Aldric ralisant trs vite la nature du petit hameau. De l proviennent les enfants, probablement. Ils continurent avancer vers l'agglomration rustique, situe une hauteur leve, et dj des enfants les avaient vus au loin et leur faisaient des signes sur leurs passerelles ou bien leurs balcons. Le groupe de voyageurs passa au large car il leur tardait de retrouver leur chemin dans le royaume de France, toujours press de rejoindre Fontaine-de-Vaucluse, et l'ombre pesante des futaies retomba sur eux lorsqu'enfin ils eurent franchi la valle herbeuse. Des champignons colors de rouge et d'orange jaillissaient de l'herbe tendre et des abeilles bourdonnaient dans la lumire : l'atmosphre de la vaste sylve tait pntre de calme et de mystre. nouveau les gants de la fort firent cercle autour d'eux, et le blaireau Adolphe signifia chacun un silence loquent en faisant les gros yeux, leur route passant sous le tronc creus d'un chne gigantesque. Au loin le chemin poursuivait travers un arbre diffrent, et cela ne manqua pas d'bahir Pierrot, pourtant condamn au silence.

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N'entendez-vous pas un bruit singulier, arien et liquide la fois ? assura le blaireau pour justifier le mutisme exig. Non, rien, vraiment, finit par reconnatre Roland de Roncevaux qui pourtant s'tait vant plus d'une fois d'avoir l'oreille fine. Moi non plus, acquiesa Aldric en se passant un doigt songeur dans sa courte barbe rousse. Et si je sonnais du cor pour annoncer notre prsence ? Cela nous pargnerait peut-tre de fcheuses surprises Vous n'y pensez pas, peut-tre des individus hostiles auraient-ils vent alors de notre prsence, nous ne pouvons pas faire fi de cette faon de notre attitude discrte dans cette fort. Il nous faut fuir d'ici au plus vite, et nous pourrons d'un bon pied repartir vers Fontaine-de-Vaucluse. Tenez, vous entendez ? Cette rumeur Derrire ces ajoncs, l Adolphe le blaireau s'tait dirig vers le lieu en question, Pierrot le mettant en garde. Prends garde toi, Adolphe ! Puis il y eut un " Plouf " sonore, et chacun se prcipita derrire le rideau vgtal pour dcouvrir dans l'ombre des gants de la Fort Magique le blaireau se relevant avec peine d'un cours d'eau scintillant. En dfinitive, tu as fini par prendre un bon bain, toi aussi, Adolphe ! clata de rire Roland de Roncevaux. Aldric se mit rire son tour, suivi de Nicolas et du chne-lige. Le blaireau aprs avoir fait une grimace en constatant les dgts finit par sourire, puis il se joignit au concert de bonne grce.

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Chapitre

Dans l'ombre des colosses arboricoles, Roland de Roncevaux et le guerrier Aldric, le blaireau Adolphe avec Nicolas l'cureuil et le chne-lige Pierrot paraissaient dmesurment petits. Ils avanaient toujours plus dans la vaste sylve et le dais des arbres constituait un plafond de bois et de verdure bien au dessus des ttes. Plus d'une fois ils avaient suivi un chemin se faufilant entre les vastes racines des gants, surgissant du sol l'impromptu : et souvent galement ils avaient fait route travers les champs d'herbes folles et les haies pineuses, les sous-bois ombreux dans l'ombre desquels s'battaient des daims et des lapins de garenne gris, taciturnes et mfiants. La Fort Magique entretenait peu de rapports en dfinitive avec celle de France, avaient d reconnatre les trois amis aprs avoir observ de leurs propres yeux plus d'une crature fantastique hantant ces lieux. Et sa gographie trs spciale avait fini par inquiter la troupe. Cette sylve enchante pourrait bien nous loigner par trop de notre destination, expliquait Roland de Roncevaux en mettant sa main droite en visire au-dessus de ses yeux, afin de dcouvrir un chemin capable de les tirer de cet endroit singulier. Et le royaume de France a perdu assez de temps comme cela, renchrit le blaireau Adolphe en approuvant le neveu princier. Mais les arbres gants de la Fort Magique peuplaient les alentours jusqu' l'horizon, et des fils de lumire dore tombaient des cieux arborescents en clairant chichement l'humus du sous-bois. Le plafond vgtal se faisait toujours plus dense, et la pnombre gagnait en intensit. Allons bon, grogna le blaireau en constatant la diminution progressive de la luminosit, nous allons bientt tre privs de lumire, et ce, en plein jour. Si nous restons encore longtemps ici, nous n'aurons plus de notion de jour ou bien de nuit. Peut-tre y gagnerons-nous des proprits magiques, comme tous les habitants de l'endroit, minauda le petit cureuil gris en sautillant aux environs, prs du ft norme d'un colosse l'corce rugueuse s'tirant vers la vote vgtale.

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Pour ma part, je me passerais volontiers de qualits magiques, mme de haut rang, assura le blaireau Adolphe vers le noble Roland et le guerrier franc Aldric. Je sais seulement combien l'obscurit menace, nous serons dans de beaux draps lorsque nous n'y verrons plus rien autour de nous. Roland de Roncevaux allait expliquer ses compagnons pourquoi les circonstances ne devaient pas tre prises au tragique, car tout voyage comporte un dsagrment voire mme plusieurs, mais le petit cureuil Nicolas avait ppi de l'autre ct de l'arbre, avec une motion et une excitation palpable dans l'aigu. Adolphe sursauta, Pierrot le chne-lige faisant de mme avant d'effectuer posment le tour du tronc massif et de s'exclamer. Sapristi. Et bien quoi, interrogea le blaireau Adolphe prs des deux humains, sans pour autant bouger de place. Sapristi, rpta songeusement le chne-lige, motivant la curiosit du reste de ses compagnons en les faisant se dplacer de l'autre ct du tronc. Contre le ft l'corce ravine et crevasse, creuse par les intempries, une certaine hauteur un escalier aux marches larges se droulait et s'entortillait le long du tronc, jusqu' atteindre l'extrmit suprieure de l'arbre et s'y perdre compltement. La plate-forme sur laquelle l'cureuil avait pu accder possdait un escalier mobile dont la rampe pouvait tre dplie jusqu'au sol, mais visiblement rien n'avait t fait pour qu'elle puisse tre actionne depuis la surface. Nicolas, mon garon, reconnut le blaireau, vous venez de faire une importante dcouverte. Redescendez, maintenant, et ne nous faites plus perdre davantage de temps. Un instant, s'interposa Roland de Roncevaux en fixant l'trange construction de bois s'entortillant le long du ft vers les hauteurs du feuillage dense. Un instant. Plat-il ? s'enquit le blaireau Adolphe en ouvrant de grands yeux. Il pourrait nous tre utile d'avoir sur les alentours une vue dgage. Or, la hauteur et la dimension des arbres, comme vous le voyez, nous en empche, dclara le noble Roland. Si nous pouvions suivre ce chemin de bois vers les hauteurs, une telle chose deviendrait possible, nous pourrions alors voir o termine la Fort Magique Et donc, o recommence enfin la fort de France, comprit le blaireau Adolphe en adoptant une posture rflchie. Astucieux, effectivement.

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Le noble Roland est un membre minent de notre quipe, s'emporta sous le coup de l'motion le chne-lige en agitant ses branches. Tous ensemble, nous sauverons le royaume. Fais descendre l'escalier, Nicolas. Puis, l'cureuil gris dans les hauteurs n'ayant pas entendu les paroles d'invite de Pierrot, la troupe entire se mit crier vers lui, crant une belle clameur dans la Fort Magique, l'ombre des grands arbres. Leurs voix avaient rsonn dans les sous-bois pntrs par une ombre graduelle, le chne-lige ne pouvant s'empcher de parler. Nicolas pourra-t-il dcouvrir le moyen de faire descendre cet escalier de bois jusqu' nous, il nous faut estimer notre position avant la tombe de la nuit. Peut-tre n'y a-t-il pas de danger ici durant la nuit, lcha le guerrier Aldric la tignasse rousse et la barbe fournie. Je n'ai pas d'inquitude, pour ma part. Le chne-lige allait rpliquer combien pour sa part il en allait de mme, afin de ne pas s'attirer les foudres de son ami Adolphe le blaireau, lorsque des piaillements de victoire rsonnrent depuis les hauteurs et avec une lenteur toute mcanique un escalier constitu de branches minces et taille en planches se droula jusqu' eux, touchant le sol herbeux avec un bruit mat. Bien jou, mon garon, le flicita voix-haute le noble Roland en direction de l'cureuil gris, celui-ci les attendant sur la plate-forme d'accs en les fixant de ct, ses petits yeux brillant de satisfaction contenue. Voil un brave ! se rjouit le chne-lige en montant son tour les marches, suivi de prs par Adolphe. Je n'aime pas a, coupa sombrement le blaireau en observant le sol de la Fort Magique s'loigner sous eux. Voyons, pourquoi dis-tu cela ? le gourmanda le chne-lige en voyant le noble Roland et Aldric continuer leur progression vers les hauteurs. Nous allons nous servir de ceci comme observatoire, et mieux informs nous nous dplacerons ensuite coup sr vers le royaume de France. J'entends bien, grognonna le blaireau, mais j'eusse prfr voir notre observatoire plus prs du sol, voil tout. Le chne-lige avait pouff, et ses branches s'taient agites par saccades durant leur ascension derrire le reste de la troupe. Tu aurais sans dout voulu qu'il ait la hauteur d'une taupinire ? Et voil ! tempta Adolphe en effectuant un brusque mouvement des pattes antrieures, les agitant comme celles d'un humain. Quelle

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ironie mordante ! Et pourquoi pas ? On y voit trs bien, du haut d'une taupinire, tu sais ! Et on n'est pas plus idiot pour autant ! Le groupe avait fini par atteindre une autre plate-forme en mme temps que les premires branches apparaissaient. Il se trouvait des bancs de bois sur une espce de place dgage, avec de petits btiments au milieu d'une agitation bruyante. Le blaireau Adolphe avait repris en apart pour son ami, avant de rejoindre le niveau suprieur. Et puis les taupinires possdent sur bien des objets levs un avantage remarquable Lorsqu'on y tombe de haut, la chose est rarement mortelle, glissa le chne-lige vers Adolphe. Ah, avoua le blaireau avec un voile de dsappointement, tu le savais dj Des rais de lumire s'abattaient par les interstices des feuillages, et sur les branches d'arbres la largeur effrayante des demeures taient poses, faites d'herbes et d'pines entrelaces, de feuilles aux dimensions diverses et d'corces entremles de bois. Il y avait des parapets protecteurs prs des chemins pour empcher quiconque de tomber dans le vide, et des passerelles pour aller d'une branche une autre, par-del le vaste vide. Les hauteurs des arbres gants n'taient pas visibles, mme si des chemins montaient doucement vers les futaies, par les ouvertures o l'on distinguait enfin un ciel bleu pur et des nues rostres, le tout allant sur la fin de la journe. Des Petites Gens habitaient ici, comprit immdiatement le blaireau Adolphe en observant la petitesse physique et la gentillesse des habitants, d'ailleurs l'un d'eux s'tait dirig dans leur direction de faon joviale. Nous vous observons longuement depuis notre royaume, et nous nous demandions quand enfin nous pourrions avoir la visite de si nobles htes. Nous avons eu du mal trouver la porte d'entre, expliqua Roland de Roncevaux. Le petit homme, un gnome alerte et disert, affirma s'appeler Simon et sa communaut tait celle de l'Idale dans la Fort Magique. Dans la petite troupe chacun se prsenta son tour et le dnomm Simon secoua la tte en s'accoudant la rambarde de bois d'une plate-forme proche, sur laquelle chacun s'appuya galement afin de mieux distinguer le paysage, splendide par ailleurs puisqu'ils avaient une vue plongeante sur la Fort Magique et ses sombres dessous. Les vnements du royaume de France sont tristes, nous, les Petites Gens, nous connaissons bien votre pays et nous l'aimons beaucoup.

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Nous allons vers Fontaine-de-Vaucluse, poursuivit le noble Roland de Roncevaux, afin de rompre le charme de l'Azor avec celui d'une source bien franaise. Je ne connais pas cette localit du royaume franais, dit Simon avec une mine afflige. Mais dans la Fort Magique nous avons nos soucis aussi, vous savez. Nous en avons entendu parler, et une vieille dame nous avons promis notre aide, si cela venait tre possible, ajouta pour sa part le blaireau Adolphe en se tenant la rambarde des deux pattes, car il souffrait de vertige. Mais votre ignorance de l'emplacement de Fontaine-de-Vaucluse est ennuyeuse, convint le noble Roland. Il va nous falloir repartir immdiatement, alors, car le temps nous est compt avec ces mchants hommes du Slnaute de l'Imprium. Allez vers le Pr aux Prles, suggra Simon en dsignant des passerelles de bois s'enfonant sous les ramures en une direction bien prcise. Il s'y trouve des elfes du village de Gallion et ils ont beaucoup de savoir, ce sont de rels voyageurs. Nous tions surtout monts jusqu'ici pour distinguer la portion de Fort Magique o nous nous trouvons, reprit Roland de Roncevaux, puis, dsignant les hauteurs vgtales il reprit : nous serait-il possible de monter jusqu'en haut afin de dcouvrir les limites de la Fort Magique ? Le gnome Simon se mit rire et d'autres gnomes de son village son coute s'taient mis rire aussi, avant de rpondre d'une mme voix. Bien sr, bien sr ! Puis ils se mirent rire de nouveau, leur raction n'augurant rien de bon pour Roland de Roncevaux mais ce dernier prfra garder ses doutes pour lui, tandis qu'ils rejoignaient un chemin de bois montant vers les hauteurs en se lovant autour d'un tronc, norme et vaste. Fatiguant, aussi. Adolphe le blaireau, comme bien souvent, tempta le premier. Peste, peste, et re-peste ! Ce chemin est bigrement long ! La surface est-elle loin encore ? Non, lui souffla le chne-lige Pierrot tout mu d'escalader ainsi un de ses semblables, d'une taille si dmesure. Le groupe continuait toujours monter et finalement une vaste luminosit vint eux depuis les hauteurs, sous un ciel immensment bleu dans lequel flottaient des nuages bas. La petite troupe mergea sur un promontoire au sol de rondins et surmont sur sa moiti d'un toit en pente. L'autre moiti tait l'air libre, et Roland de Roncevaux avec

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Aldric s'approcha de la rambarde en montrant un souci vident. La Fort Magique s'tendait de partout, jusqu' l'horizon. Le blaireau Adolphe avait siffl. Mazette. Je comprends pourquoi les Petites Gens s'taient esclaffs. O trouver les limites de la Fort Magique dans cet ocan d'arbres ? interrogea le chne-lige. Nous voil bien embts ! Regardez, la lune descend vers nous ! s'exclama l'cureuil gris en montrant quelque chose derrire eux. Pierrot le chne-lige hurla avant mme de s'tre retourn, crant un beau charivari sur le promontoire. Un trange appareil flottait dans les airs, constitu par une nacelle en osier large et plate, suspendue par des filins un norme globe dor. Un homme curieusement vtu s'y trouvait, et il les apostropha avant de leur lancer une corde, Roland de Roncevaux la saisissant avec -propos et dextrit. Bientt, lorsque le filin eut t solidement nou un rondin de bois l'appareil norme se rapprocha, et chacun s'carta avec respect afin de laisser accder son propritaire. Sa voix tait flte et pointue, il jacassait sans arrt avec un dbit excessivement rapide, aussi chacun eut d'abord du mal comprendre ses paroles. Quelle quipe, messieurs ! C'est un plaisir de rencontrer enfin des habitants aprs un si prouvant voyage ! Me sera-t-il permis un bref repos ici ? J'ai besoin de retrouver la terre ferme au moins pour une pause ! Il discuta ainsi durant un long moment, car il devait souffrir de solitude sans mme s'en rendre compte, ralisa Pierrot avec compassion, et il prtendit s'appeler Jrmie lorsque les membres du groupe firent les prsentations. Leur garement dans la Fort Magique le chagrina. Voyez-vous, je suis le Cartographe Officiel du magicien Bloor, et j'ai t charg de rpertorier toutes les frontires de la Fort Magique. mon grand dam j'ai d reconnatre l'impossibilit de cette tche, en raison de l'incessante mobilit de ses contours. Je retournais chez moi afin d'en informer mon matre Bloor. Pourquoi ne m'accompagnez-vous pas dans son Manoir d'Eau ? Il se trouve juste la Frontire Intrieure (puisque les Frontires Extrieures sont mouvantes) et il sera enchant de recevoir vos hommages. Voil une excellente nouvelle, reconnut Roland de Roncevaux, ragaillardi par un si heureux retournement de situation. Et votre matre nous permettra de quitter cette Fort Magique, vous pensez ? Je l'en crois capable, leur affirma le cartographe aux petites lunettes rondes et la silhouette vote, habill de pied en cap dans une longue robe argente et chauss de poulaines en cuir rouge.

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Il tait presque chauve, mais son visage jovial tait dvor par un franc sourire en montrant d'un geste son appareil volant. Vous repartez bientt ? lui demanda le chne-lige Pierrot en contenant de son mieux une certaine nervosit. Immdiatement, si vous le dsirez, assura le cartographe Jrmie. J'allais retourner au palais puisque ma mission est impossible. Vous pouvez m'accompagner maintenant mme. N'en dites pas plus, nous arrivons, claironna Roland de Roncevaux avec l'approbation muette d'Aldric. Mais aucun des deux n'avait observ la mine effare du blaireau Adolphe, et le regard craintif du petit Nicolas. Le chne-lige, lui, en avait les branches toutes retournes. Vous tes sr, mon feuillage ne gnera pas votre vhicule volant ? s'enquit le chne-lige vers le cartographe officiel. Je peux suivre votre engin distance depuis le sol, vous savez. Mais non, soyez sans craintes, le rassura ce dernier en activant un fourneau mystrieux faisant s'lever son engin d'osier, dans lequel avait pris place la petite troupe. Ne tardons pas, l'aprs-midi touche sa fin et je veux parvenir au manoir dans la soire ! Le filin fut dnou par Aldric qui grimpa ensuite souplement bord, les trois amis de la fort de France voyant avec apprhension les feuillages immenses de la Fort Magique s'loigner sous eux, puis dfiler l'allure calme de leur engin. Je n'aime gure tre trop loign du sol, moi, finit par lcher le blaireau en louchant vers la surface de verdure, se tenant avec gne au rebord de la nacelle. Je suis comme toi, Adolphe, lui avoua Pierrot, mais reconnaissonsle nous avanons plus vite, et le royaume de France ne peut attendre davantage. Le pril est grand pour l'avenir de notre Petite Valle, souvienst'en. J'espre pouvoir la retrouver saine et sauve, en tout cas, soupira Adolphe. Le soleil d'or s'approchait lentement du couchant, crant l'horizon un bouillonnement color et indistinct dans un cortge de nues. Un autan tide soufflait de l'est par travers, et faisait se dporter lgrement leur nef, "mais sans danger aucun pour leur scurit", affirma le cartographe du magicien Bloor. La Fort Magique s'ployait sous eux, elle paraissait n'avoir pas de limites : pourtant dans le lointain une chane de montagnes couvertes de neige se rvlait, et le blaireau Adolphe sursauta. Ne

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serait-ce point les montagnes de l'Auvergne ? Il s'en avisa au cartographe Jrmie, celui-ci en retour grattant son crne chauve. C'est bien possible, aprs tout, mais je ne saurais en tre certain. Je vous l'ai dj dit, les Frontires Extrieures de la Fort Magique sont mouvantes, peut-tre nous en approchons-nous. Mais si ce sont les Monts Anciens, cela n'aurait rien voir. Attention, il va nous falloir bifurquer. Tiens, c'est curieux, la nef ne rpond pas bien Cela vient d'en bas, couina l'cureuil Nicolas, tenez, regardez, sur les cimes des arbres, des personnes nous lancent des flches. Effectivement des traits maintenant innombrables prenaient la direction de leur nef, et Jrmie le cartographe s'affola. Ces mchantes gens ne doivent pas toucher notre ballon ! expliqua-t-il. Il nous faut prendre de l'altitude ! Il se mit en devoir de rejeter l'extrieur de petits sacs emplis de sable, et Adolphe entreprit de l'aider. Mais des sifflements sinistres se firent jour au-dessus de leurs ttes, et le cartographe Jrmie s'arracha les cheveux, du moins les rares lui restant encore. Ces vilaines personnes ont trou notre ballon ! Nous allons nous craser ! Machinalement Adolphe continua jeter des sacs de lest, mais les frondaisons se rapprochrent dangereusement et les premires branches firent tanguer leur nacelle d'osier. Les flches continuaient pleuvoir et Roland de Roncevaux s'tait exclam vers le cartographe Jrmie. Qu'allons-nous faire, maintenant ? Tomber ! lui rpondit le cartographe. La nef s'agitait de plus en plus et un enchevtrement de branches normes les scinda en plusieurs groupes. Pierrot le chne-lige allait parler au noble Roland lorsque leur nef d'osier se retourna dans un craquement sinistre, et une dgringolade gnrale survint. Le blaireau Adolphe hurla l'image de tous les autres, et termina sa chute un peu plus bas en un endroit de l'arbre un acacia splendide et millnaire o une branche noueuse se divisait en Y. L'cureuil Nicolas gmissait non loin de lui, et tout heureux de n'tre pas seul en une pareille msaventure Adolphe alla le rejoindre avant d'entendre bien plus haut presque en surface, en fait son ami le chne-lige aux bruyantes lamentations. Je suis coinc ! geignait-il. Les deux amis agirent sans mme se concerter et ils montrent d'une branche l'autre dans les ramures de la Fort Magique jusqu' l'emplacement de leur compagnon, bien mal en point effectivement. Ils le dgagrent avec douceur, tant la frayeur de Pierrot tait intense, et le

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blaireau ncessita de toute sa patience et son amiti pour parvenir le calmer enfin. Voil, tout va bien maintenant. Tu es dgag, et nous sommes l tes cts. Comme tout bons amis doivent le faire, lui assura l'cureuil Nicolas. Il est agrable de vous revoir, s'pancha d'un seul coup le chnelige, je croyais vous avoir perdu jamais. C'est une terrible msaventure, en vrit ! Cette nef arienne tait vraiment trop dangereuse, et ce cartographe excessivement confiant dans son invention, marmonna le blaireau Adolphe. Ce n'tait pas de sa faute, le dfendit l'cureuil gris, des inconnus ont perc le ballon avec des flches, et O sont Roland et Aldric, le gentil Jrmie ? demanda enfin le chne-lige en regardant autour de lui. Les branches feuillues venaient de s'agiter prs de l, aussi le chnelige s'exclama avec une joie non dissimule : Enfin vous voil ! Nous avons eu trs peur de vous avoir gars ! Mais ce n'tait pas Roland de Roncevaux qui venait de surgir avec le guerrier franc Aldric, encore moins le cartographe Jrmie. Il s'agissait de blaireaux renfrogns arms de btons et d'arcs en bois d'bne, avec des carquois de flches et de courtes pes mtalliques. Ils marchrent dans leur direction, et instinctivement l'cureuil gris se rfugia dans les branches du chne-lige, lui-mme se dissimulant derrire le blaireau Adolphe. Plac aux avant-postes malgr lui, Adolphe ne se dmonta pas, et, au sein du feuillage bruissant sous le vent, il lana. Vous devriez avoir honte d'agir de cette manire. La nef volante de Jrmie a t dtruite, et nous avons perdu nos compagnons. Je leur souhaite d'avoir survcu votre bassesse. C'est vrai ! renchrit le chne-lige vers les blaireaux hostiles. Et puis nous avions t informs de vos mchancets par les habitants de la Fort Magique, vous savez. Ce n'est pas bien, pas bien du tout. Silence ! Une voix rauque et profonde avait fus, et Adolphe comme Pierrot s'tait t mortifi par l'arrogance et la morgue du blaireau venant de s'exprimer, visiblement leur chef. Celui-ci s'tait avanc, il tait de plus grande taille, mme si d'une courte tte, et arborait une expression martiale avec un air hautain hrissant d'emble Adolphe. Il tait bard de cicatrices sur son corps, dont une traversait sa face velue de blaireau, et cela ne laissait pas de lui donner un air agressif.

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Qui tes-vous ? interrogea le chef des blaireaux. Nous pourrions bien vous retourner la question, dclara posment Adolphe, mais malheureusement, comme nous l'avons dj dit, nous avons entendu parler de vous, et de votre comportement dans la Fort Magique. Vous n'avez pas en tre fiers. Nous voyageons avec d'autres amis, rvla le chne-lige Pierrot en ne voulant pas laisser seul son compagnon Adolphe au milieu du groupe de guerriers. Nous recherchons la source de Fontaine-de-Vaucluse, mais nous nous sommes gars dans la Fort Magique. Et nous n'arrivons plus en sortir, ajouta l'cureuil gris. Avec le cartographe Jrmie, nous pensions trouver de l'aide auprs de son matre le magicien Bloor. Le groupe de blaireaux et mme son chef taient partis d'un rire vibrant, leur suprieur se tenant le ventre. C'est une plaisanterie, le magicien Bloor est actuellement assailli par nos troupes, et cela ne fait pas de doutes, l'heure actuelle son manoir est tomb sous l'attaque de nos vaillants blaireaux. Je suis pour ma part Andrinople. Les trois amis se prsentrent pareillement, et le blaireau Adolphe reprit vers leur chef. Nous savions dj votre nom. Le dnomm Andrinople avait pris part Adolphe, il semblait le tenir particulirement en estime. Pourquoi un blaireau comme toi se trouve-t-il avec de si basses personnes ? Andrinople dsignait de la patte le chne-lige et l'cureuil gris, prs de l, ceux-ci les fixant sans dire mot encercls par les guerriers d'Andrinople. Si tu me reconnais pour chef, tu te couvriras de gloire avec nous, nous sommes la conqute de la Fort Magique et ensuite nous irons vers le royaume de France. Adolphe avait sursaut, paraissant avoir t touch par un clair. Le royaume de France ? Mais j'habite l-bas, dans la Petite Valle ! Hon-hon. Andrinople avait approuv de la tte avec un sourire goguenard. Tu commences comprendre. la faveur des troubles rgnant lbas leur roi Charlemagne est en guerre avec la lune, ou peut s'en faut, ai-je ou-dire tout, absolument tout, sera nous. Tu pourras tre gouverneur de la Petite Valle, si tu le veux. Et si tu me sers, naturellement.

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La dernire phrase d'Andrinople s'tait termine dans un chuintement menaant, la cervelle d'Adolphe, dj en surchauffe, menaant de se mettre en bullition. Et si je ne te sers pas ? L'expression faciale d'Andrinople, le chef de l'arme blaireau, s'tait faite ruse. Alors Tu seras fait prisonnier, et amen avec les tiens au camp n3, dans une rgion proche d'ici. la fin des hostilits tu seras rduit au grade de non-blaireau, c'est--dire de serviteur de la nation blaireau. Mais je n'en doute pas, tu accepteras mon offre. Tu es un blaireau, comme nous tous ici. Et nous avons dcid de nous librer et de n'tre plus opprims jamais par les habitants de la Fort Magique. Adolphe avait eu une expression abasourdie, avant d'clater bruyamment. Mais c'est de la folie ! Opprims par qui ? Au royaume de France, les blaireaux sont respects et nul ne leur fait jamais de tort, mme lorsque parfois certains d'entre eux vont trop loin. Et dans la Fort Magique, il n'en va pas autrement. Adolphe tait emport par la colre et ses yeux brillants jetaient des clairs. Ses mouvements taient vifs et saccads, sa voix grondait. Toutes les personnes rencontres jusqu'ici taient des gens de bien, jamais ils n'avaient eu affaire au mal avant de croiser votre route. Vous, et vous seuls, avez suscit par votre attitude une telle hostilit. Un silence pesant s'tait mis planer sur la petite assemble, dans les branchages immenses des arbres de la Fort Magique, et devant la raction mitige des blaireaux arms le chne-lige, dont l'corce se dtachait par bribes de son tronc, suite la succession d'avanies, se rapprocha d'Adolphe et lui chuchota. Prends garde, Adolphe, ne te laisse pas emporter par les lans de ton coeur. Il est des personnes prenant dplaisir entendre la vrit, car ils sont trop profondment enfoncs dans l'erreur. Il ne te dplairait pas de rejoindre tes amis dans le camp de prisonniers n3 ? s'enquit le blaireau Andrinople, sa garde rapproche faisant cercle autour des trois amis. Il a toujours t question pour vous de priver les miens de libert, siffla le blaireau Adolphe, au risque d'enlever aux habitants de la Fort Magique celle que vous cherchez pour vous. Comme si la libert des blaireaux pouvait exister seulement dans l'oppression des peuples de la Fort Magique. Pauvre nation blaireau.

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Il suffit ! avait hurl Andrinople en dsignant les trois amis d'un geste vif. Couvrez-les de chanes et emportez-les au camp n3 ! Mais nous n'avons pas de chanes, s'inquita un des gardes. Ficelons-les avec de la corde, expliqua un autre. Nous n'en avons pas non plus ! Cessez vos simagres ! tempta Andrinople en prenant des accents de stentor. Menez-les au camp 3 en prenant un air menaant, et souvenez-vous de grogner de temps autre ! Tut tut tut, dclara calmement Adolphe en faisant un geste de dngation vers Andrinople, crant un mouvement de recul chez les blaireaux sur le point de les emmener. Rien de tout cela ne peut tre fait, car tout comme la tradition blaireau m'en donne le loisir, je vous lance un dfi, le dfi de la Maraude, jeune paltoquet. Il y avait eu un silence profond dans la troupe des blaireaux, et mme Andrinople s'tait recul. Il avait hoquet avant de reprendre. N'en croyez rien, il n'est pas de taille. Menez-les l o je vous ai demand, et n'en parlons plus. Nous avons encore des rgions conqurir. Non, non, refusa le garde le plus proche de la scne, il en a tout fait le droit. Et nul ne peut ddaigner un pareil dfi au risque de se voir refuser toute autorit au sein de la communaut blaireau. Tu le savais, Adolphe ? demanda le chne-lige vers ce dernier. Moi ? videmment, lui rpondit dans un souffle le blaireau, avant de s'avancer face l'attention gnrale. Andrinople est un intrigant et un ambitieux, il vous manipule afin de mieux parvenir ses fins, toutes son propre bnfice. Cela, je vous le dis en ami. Ce n'est pas vrai ! le contredit un blaireau hirsute, proche de l. Il m'a promis la haute main sur la totalit des fraises sauvages de la Fort Magique ! Quoi ? s'tonna un autre blaireau, tenant la main une longue lance en bois blanc. Mais moi aussi il me l'a promis ! Il m'avait recommand de n'en parler personne ! Andrinople, je vais me retirer avec mes amis prs d'ici, et demain, la premire heure, nous nous affronterons la Maraude ici mme. Le vainqueur aura l'emprise sur les troupes blaireau, le perdant devra partir. demain. Sur ce il fit demi-tour, et, suivi par un chne-lige ttanis et un cureuil gris nerveux il se perdit dans les environs feuillus, une troisime voix s'levant derrire eux en provenance d'un petit blaireau venu en dernier. Il ne s'tait pas exprim encore.

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Si je comprends bien, je n'aurais pas la proprit exclusive des fraises sauvages de la Fort Magique, c'est a ? Hein ? C'est a ? Adolphe clata d'un rire sarcastique et grinant.

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Chapitre

Vous ne tenez pas trs bien sur vos pattes, on dirait, gloussa le blaireau Andrinople aprs avoir assn une pousse violente Adolphe, son adversaire. Le soleil se levait timidement dans la clairire de la Fort Magique, des panaches de vapeur s'exhalant des mines renfrognes du dtachement blaireau. Entre les arbres vastes et majestueux il y avait l les blaireaux fidles Andrinople et ceux confessant une certaine sympathie pour Adolphe les plus nombreux avec galement le chne-lige Pierrot et le petit cureuil gris Nicolas. La nuit prcdent le duel lanc par Adolphe Andrinople avait t courte, et, lorsque des vagues d'or avaient commenc lcher les hauteurs des frondaisons, Adolphe dans un fourr o il avait pass la nuit s'tait brou avant de rveiller ses amis, assoupis prs de l. Ils taient ensuite alls vers le lieu du combat, et, depuis, la Maraude, cette forme ancestrale de combat chez les blaireaux, avait commenc. La Maraude est une confrontation situe dans le primtre d'un cercle, trac sur le sol l'aide d'une craie ou d'un bton. Chaque adversaire doit pousser l'autre hors du cercle, et le premier s'affaler l'extrieur est dclar vaincu. En l'occurrence, Adolphe avait eu un dbut difficile et Andrinople lui donnait du fil retordre. Plusieurs fois dj Adolphe avait manqu s'crouler l'extrieur du cercle, et le chne-lige Pierrot s'inquitait. Courage, Adolphe, tu y es presque ! Le reste des blaireaux encourageait Andrinople et galement Adolphe, l'cureuil Nicolas rpondant son compagnon travers le brouhaha. Adolphe ne semble pas suffisamment arm pour rsister, ses pattes manquent d'appui sur le sol et il ne bouge pas assez. De plus, il devrait mettre profit le poids de son corps lorsqu'il pousse Andrinople et il ne le fait pas, se privant ainsi de l'avantage de sa masse, pourtant suprieure celle d'Andrinople. Le chne-lige avait fix le petit cureuil sautillant avec une franche stupfaction.

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Mais comment sais-tu tout a, toi ? L'cureuil Nicolas s'tait rengorg, dissimulant sa modestie derrire sa large queue en panache. Nous, les cureuils, nous livrons parfois de rudes batailles pour sauver nos provisions de noisettes, lorsqu'elles sont dcouvertes par un tiers, et je peux me vanter d'avoir une certaine exprience en la matire. Dans ce cas, file aider ce pauvre Adolphe, il va bientt se retrouver hors de la Fort Magique si le combat continue ainsi ! Le chne-lige n'avait pu s'empcher de hausser la voix, et effectivement Adolphe tait dans une situation dlicate. Le petit Nicolas s'tait faufil jusque vers son ami travers les blaireaux braillards, et il lui avait souffl rapidement quelques conseils, Adolphe relevant la tte aprs avoir repris son souffle. Ne t'arrte jamais de tourner autour de lui ! Esquive ses assauts ! couinait l'cureuil gris en se laissant emporter par la fivre du combat. Autour d'eux les clameurs allaient bon train et maintenant une assemble entire de Petites Gens et de blaireaux, d'animaux des bois se tenait autour du combat livr par les deux blaireaux. Aprs avoir pass de mauvais moments Adolphe, suivant en cela les conseils prodigus par Nicolas, avait vu sa position s'amliorer, au grand bonheur des spectateurs ayant pris parti pour sa cause. Adolphe s'tait redress et il avait men plusieurs attaques manquant envoyer Andrinople hors du cercle : le chne-lige s'tait mordu les branches devant cette opportunit manque. Misricorde, il s'en est fallu de peu ! nouveau les deux adversaires s'taient fait face, et la tension tait bien prs de monter son maximum lorsque Andrinople se jeta sur Adolphe. Il s'ensuivit un roul-boul magistral, l'cureuil Nicolas se prcipitant l'oreille d'Adolphe (en mauvaise posture une fois de plus) pour lui souffler d'ultimes conseils. Les deux belligrants volurent en un tourbillon de poussire, et le chne-lige Pierrot crut voir dans le tumulte cre la silhouette de l'cureuil effectuer la vitesse de l'clair une sarabande mystrieuse. Puis la voix aigre de l'cureuil gris rsonna, et les clameurs cessrent en mme temps que se dposait au sol la poussire souleve par le combat. Les traits de la Maraude taient partiellement effacs suite l'intensit du duel, mais le blaireau Andrinople avait franchi la ligne de manire flagrante. Il y eut des clameurs tonnes, puis les blaireaux flicitrent leur nouveau chef, le trs surpris et tonn Adolphe. Chacun lui assna de petites tapes dans le dos, seul Andrinople pestait et enrageait haute voix.

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Merci, merci, se contentait de dire Adolphe ceux venant le fliciter. Il y a eu une tromperie inadmissible ! se plaignait Andrinople l'un de ses anciens lieutenants. Je n'ai pas pu perdre le combat face un tel rival ! Ma carrire militaire Je veux dire, la grandeur de la nation blaireau doit grandir et s'panouir encore ! Il suffit ! Adolphe avait gagn en stature et il avait gonfl sa poitrine en fixant son rival dchu. Il suffit, rpta-t-il un ton plus bas. Les rgles de la Maraude sont inaltrables chez les blaireaux, et clairement chacun peut en voir le rsultat, tu as t projet hors de son enceinte. Ma victoire est acquise, je ne permettrai personne d'en douter. Un profond silence plana sur l'assemble, chaque blaireau comprenant combien son avenir immdiat dpendait des paroles de leur nouveau chef. Le soleil dor continuait monter sur la Fort Magique et dans la clairire les Petites Gens s'taient mis l'cart en compagnie des animaux des bois afin de laisser les blaireaux choisir leur avenir. Et bien ? demanda un blaireau indcis son nouveau matre, Andrinople restant terr dans un coin. Allons-nous continuer envahir les champs et les prs de la Fort Magique, et jusqu' quand ? Moi, je suis fatigu, lana un blaireau maintenant dlivr du fardeau d'Andrinople et de sa volont belliqueuse, et je voudrais retourner chez moi. Le monde est notre porte, si vous vouliez seulement oublier les rgles de cette stupide Maraude Andrinople en dpit des circonstances ne se donnait pas encore pour vaincu, mais trs vite Adolphe avait repris la situation en main. La Maraude appartient la grande tradition blaireau et l'on n'y peut rien, elle fait partie intgrante de notre culture. Je te le rappelle d'ailleurs titre de curiosit, l'exil est le sort promis ceux ayant chou la Maraude, mais je ne veux pas tre cruel, car la Maraude nous vient de temps loigns, o les blaireaux taient rustres et sans manires. Nous, les blaireaux, nous avons volu maintenant et notre race a grandi. Adolphe avait tois ses compagnons blaireau d'un regard circulaire, et il y avait dans son maintien et son allure l'aura d'un tribun taciturne. Les temps o une seule personne dcidait de son propre chef quelle ironie ! du sort de tous sont rvolus. Je remets entre vos pattes, frres blaireau, le sort et l'avenir de cette tragdie de la nation blaireau,

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entame sous l'gide d'Andrinople. Ceux voulant continuer la campagne militaire doivent lever une patte, et s'ils constituent la majorit je les mnerais au bout de l'horizon, sans faillir. Les blaireaux souhaitant retourner dans leurs foyers afin de vivre en paix croiseront les bras : si leur opinion l'emporte je dmissionnerai immdiatement de mon sige de hirarque et chacun vaquera ses affaires. Un instant s'coula, durant lequel chaque blaireau observa son voisin avec presque de la crainte, chacun ayant t habitu jusqu' maintenant suivre l'unique volont d'Andrinople. De fait, ce dernier avait lev la patte avec une expression dcide, et d'autres blaireaux imitrent son attitude. Mais le coeur d'Adolphe se mit battre plus fort lorsqu'il ralisa que bien plus nombreux encore taient les blaireaux croisant leurs pattes sur leur poitrine velue avec une expression maussade, tant les campagnes d'Andrinoples leur pesaient. Clairement, les pacifistes dpassaient en nombre les bellicistes chez les blaireaux, et avec une voix mielleuse Adolphe reprit la parole. Le peuple blaireau a parl, je suivrai sa volont comme je vous l'avais promis : chacun peut s'en retourner chez lui, et puisse le bonheur marcher dans vos pas jusqu' vos demeures. Ayant parl de cette manire dtache et calme Adolphe s'en alla vers le chne-lige Pierrot et le petit cureuil gris Nicolas, les blaireaux s'en retournant par petits groupes dans des directions diffrentes, mais tous avec une expression satisfaite. Rares taient ceux secouant la tte devant la dfaveur du choix populaire, mme si Andrinople, visiblement, grinait encore des dents. Je persiste le penser, j'ai t jou, crachait-il d'nervement contenu. Ne soyez donc pas mauvais joueur, le gourmanda d'un ton badin Adolphe en dsignant les derniers blaireaux restant encore auprs d'eux, si le bonheur des blaireaux tait votre unique objectif n'importe quel rsultat doit vous satisfaire, du moment qu'il complat la majorit. Dans le cas contraire votre opinion seule comptait, et alors votre duplicit ne peut s'en prendre qu' elle-mme Adolphe laissa sa phrase en suspens et Andrinople prfra s'en aller clopin-clopant vers des fourrs proches, o il se perdit. Le trio compos par le chne-lige et l'cureuil gris, Adolphe, s'tait reform avant de s'engager dans les ombres de la Fort Magique en devisant de fort bonne humeur, rjoui par l'heureuse tournure des vnements. Adolphe, je suis trs fier de toi, tu as dlivr le peuple de la Fort Magique du pril pesant sur lui, assura le chne-lige.

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J'ai craint un instant de voir Andrinople prendre le dessus, reconnut toutefois Adolphe en se tournant vers ses amis. Mais jamais je n'ai dout de la victoire finale. Le petit cureuil gris sautillait devant eux entre les fougres et les hautes herbes, parfois il se retournait pour les fixer avec ses yeux brillants et rieurs, paraissant cogiter mille et une penses amusantes. Il me semble pourtant bien avoir vu Nicolas s'activer dans le remuemnage cre par tes soins, murmura songeusement le chne-lige, le groupe avanant sur un petit chemin de terre. Et tu as soulev toute cette poussire aprs avoir t conseill par Nicolas, non ? Le chne-lige tait rjoui et il sautillait sur ses racines avec allant : Adolphe le blaireau balaya d'un geste les sous-entendus de son ami. J'ai fait perdre ses repres Andrinople en modifiant son environnement immdiat, c'est tout. Nicolas est trs connaisseur dans ce domaine, il dfend ses noisettes avec l'nergie d'un lion, et l'intelligence d'un stratge ! Ce mme Nicolas s'est activ la vitesse de l'clair sur le trac de la Maraude, ses limites n'auraient-elles pas t subrepticement modifies ton avantage ? Sottises, bougonna Adolphe en secouant les paules, Nicolas sur leur chemin s'arrtant prs d'une fougre plantureuse. Cela dit, personne n'a pens en vrifier les contours et c'est heureux. Tous deux partirent d'un franc clat de rire et avec un enthousiasme retrouv les trois amis poursuivirent leur route. Elle s'allongea et menaa de durer, le soir venant sans leur faire croiser personne, hormis quelques blaireaux en goguette. Alors seulement ils entendirent une rumeur bavarde derrire de hauts fts majestueux, car les arbres taient toujours aussi grands dans la Fort Magique. Les voil ! s'cria le chne-lige, gardant toujours au coeur le secret espoir de retrouver leurs compagnons au plus vite, le noble Roland et le guerrier franc Aldric. Peut-tre le cartographe du magicien Bloor sera-t-il l aussi, couina Nicolas en se prcipitant derrire les vastes colonnes vgtales. Mais leur attente fut due dans le soir finissant, car il ne s'agissait pas du tout de leurs amis, dont ils avaient t spars par les pripties de l'existence. C'tait un campement de Vagabonds, on distinguait encore leur nef craquele dans un angle de la petite clairire, abme par son passage entre les hautes futaies. Adolphe poussa un soupir renfrogn suite sa dception, mais dj une vieille femme se dirigeait vers eux. Serait-ce bien ici le royaume de France ?

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Nous venons des Montagnes de Pourpre, expliqua une autre femme d'ge moins lev, et depuis la lune nous avons fait un grand voyage afin de fuir le Slnaute. Elle tenait un enfant dans ses bras, et le chne-lige agita ses branches devant l'enfant pour le faire rire, avant de rpondre. Nous avons dj rencontr des gens de votre terre, et non, vous n'tes pas dans le royaume de France. Il y eut des mines dsappointes et des cris de dception lorsque le blaireau Adolphe s'interposa. En fait, ce n'est pas tout fait exact, Pierrot, mon ami. La Fort Magique une partie d'entre elle, tout du moins se trouve bien dans le royaume de France, d'ailleurs, nous cherchons le rejoindre nousmmes. a, c'est vrai, acquiesa l'cureuil gris Nicolas depuis les branches basses du chne-lige o il s'tait rfugi, par mesure de prcaution. Les Vagabonds portaient des vtements d'apparence colore et criarde, mais ils avaient tous l'air en bonne sant dans l'ombre des gants de la Fort Magique. Ils ne devaient pas tre plus d'une douzaine, Adolphe s'approchant de la nef volante avec une franche curiosit. Un vieillard s'tait avanc afin d'en mieux expliquer les dtails la petite troupe. Cette embarcation se meut par la force de sa voilure et de ses rameurs, si les vents solaires nous sont dfavorables. Mais il existe de forts courants ariens et cosmiques entre la Terre et notre lune, aussi nous n'avons pas eu besoin d'user de nos bras. Le petit voilier tait de forme oblongue et constitu d'un bois craquel et sec. Il avait une curieuse teinte pourpre fonce, et l'homme s'en expliqua. C'est du bois marslien. Aussi nous faut-il l'alourdir avec de grosses pierres lors de chaque escale, afin de l'empcher de retourner vers son lment naturel, la terre marslienne. Effectivement des rocs gristres avaient t trans jusque dans son ventre, et les affaires des Vagabonds placs hors de la nef dans des sacs informes, contre lesquels dj dormaient des enfants. Les hommes avaient allum un bon feu et les flammes orange et or dessinaient des colorations mystrieuses sur les visages de chacun. Qu'allez-vous faire ? demanda le chne-lige aux Vagabonds prs de lui, dans la nuit tombante. Nous allons poser nos bagages ici, nous sommes fatigus d'une si longue traverse, avoua un Vagabond la fire moustache et aux habits brochs d'or. Nous trouverons le royaume de France bien assez tt : pour

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l'instant, cette Fort Magique, puisque vous l'appelez ainsi, ne me parat pas dsagrable. Les Petites Gens de l'endroit sont trs gentils, ils vivent dans les arbres et eux aussi viennent de traverser une grande preuve, tout comme vous. Elle a pris fin dernirement, grce la tnacit de notre ami Adolphe. Celui-ci avait touss car il n'aimait pas tre mis en avant de cette faon, puis le blaireau s'tait exclam. Nicolas m'est venu en aide, mais regardez plutt ! Adolphe avait tendu sa patte vers l'extrmit du val, et le noble Roland avec le guerrier franc Aldric suivi du cartographe Jrmie taient apparus en leur faisant de grands gestes du bras. Le chne-lige avait hurl de joie et le petit Nicolas s'tait mis sautiller sur place. Les rejoindre prit seulement un instant : les effusions furent chaleureuses, chacun tait content de retrouver ses amis en bonne sant, et surtout sains et sauf depuis la terrible chute de leur ballon. Les explications fusrent, et de longues minutes furent ncessaires pour dmler l'cheveau verbal des uns et des autres. Nanmoins, partir des paroles haches du noble Roland chacun comprit le caractre inoffensif de leur dgringolade, mme si avec quelques bosses, et leur prgrination dans la Fort Magique avait t sans consquence. Les blaireaux aprs avoir abattu notre aronef de faon si mchante nous ont retrouvs ensuite, dclara le cartographe Jrmie en rajustant ses lunettes sur son nez, mais ils avaient perdu toute forme d'agressivit. Ils parlaient seulement de retourner enfin chez eux, et d'un rituel particulier. Roland de Roncevaux avait entrouvert les pans de son manteau sombre comme pour se donner de l'air. Son pe battant contre son flanc, il avait rajust une mche de ses cheveux noirs sur son front en se tournant du chne-lige vers le blaireau Adolphe. Cette attitude chez eux, d'abord si agressifs, nous a surpris, assurat-il, mais en dfinitive nous voil runis ! C'est Adolphe le responsable de cette mtamorphose chez les blaireaux, vous savez, il a dfi leur chef Andrinople la Maraude et La voix du chne-lige avait pris des accents chuintants et avant que les humains ne demandent davantage d'explications, Adolphe s'tait exclam. Foin de tout ceci ! Le plus important, c'est de pouvoir repartir d'un bon pas hors de la Fort Magique, la recherche de Fontaine-de-Vaucluse l'eau miraculeuse !

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Chacun avait acquiesc devant de si nobles paroles, mais le cartographe Jrmie s'tait repris. Mon matre dans ses ateliers saura certainement trouver la manire idale pour quitter la Fort Magique, et ne serait-ce pas un navire volant ? Le cartographe officiel du magicien Bloor dsignait la nef marslienne du groupe de Vagabonds, et l'un d'entre eux, leur chef sans doute, s'tait avanc pour leur en confirmer la nature. Nous allons la dtruire bientt car c'est pour nous un signe sacr, indiquant nos anctres l'irrversibilit de notre chemin, cela signifie galement La voix de l'homme tait gutturale et rauque, mais le cartographe l'avait interrompu d'un geste. J'entends bien, mais pourriez-vous nous rendre un service immense ? Le Vagabond lunaire avait eu une expression hsitante en fixant tour tour chacun des membres du petit groupe, avant de demander. Lequel ? Le cartographe Jrmie avait regard de nouveau la nef, puis ses nouveaux amis. Donnez-nous votre bateau volant, puisque vous vous apprtez le dtruire. Nous avons perdu mon ballon, et le temps presse pour mes amis. Le sort du royaume de France est en jeu. Aprs tout Pourquoi pas ? L'homme venait d'tre abord par une vieille femme, et cette dernire lui avait murmur brivement l'oreille des paroles en un sabir inintelligible. L'homme avait souri avant d'approuver de la tte. C'est dcid, prenez notre bateau si vraiment vous le dsirez, cela nous portera bonheur. Le Vagabond avait souri, engageant le petit groupe, d'abord circonspect dans sa majorit, monter bord. Le cartographe Jrmie jubilait et Adolphe tout en finissant par accder la volont du Vagabond lunaire maugra. Cet homme possde dcidment la passion de voler ! Il quitte un engin et aussitt en retrouve un autre ! Puissions-nous toucher bon port de meilleure faon qu'avec la prcdente embarcation ! Ne vous inquitez pas ! Le cartographe du magicien Bloor avait souri vers les deux amis en leur clignant de l'oeil, aidant ensuite le Vagabond enlever deux lourdes

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pierres du fond de la cale. La voile grise tait replie et noue le long de la vergue et les rames poses sur le fond de la nef. ct du cartographe tait le guerrier franc Aldric, et derrire sur le banc de bois il y avait la haute silhouette de Pierrot le chne-lige avec le noble Roland et l'cureuil gris bondissant d'un bastingage l'autre. Prend bien garde ne pas tomber, Nicolas ! le prvint le chne-lige pendant la lente monte de leur embarcation, libre d'une partie de son lest. Au-dessous d'eux les Vagabonds lunaires leur faisaient de grands signes d'adieux depuis leur nouvelle patrie terrestre, et Adolphe ne put s'empcher de soupirer. Finalement, ce sont de braves gens. Je regrette d'avoir mdit sur leur compte. Je le savais, tt ou tard, ton bon sens reprendrait le dessus, affirma le chne-lige plac prs du cartographe, profitant d'une brise lgre celui-ci avait dpli la voile triangulaire vers l'est. Si les vents nous sont favorables nous arriverons bientt dans le Manoir d'Eau de mon matre, le magicien Bloor, leur expliqua le cartographe. Il saura, j'en suis persuad, vous indiquer comment quitter la Fort Magique et rejoindre au plus vite votre destination dans le royaume de France. Les grands arbres de la Fort Magique formaient un tapis moutonneux sous leur trave, et dans le soir finissant la vote sombre se parait d'toiles. Il frachit, les humains se pelotonnant dans leurs habits : le feuillage de Pierrot tremblait et murmurait dans le vent. Des oiseaux nocturnes s'lancrent depuis les ramures proches, et bientt la nuit fut l. Une lune gibbeuse se leva d'entre les bois et des nues accoururent des quatre horizons pour l'escorter, bientt de splendides constellations illuminrent leur route cleste et le chne-lige s'inquita. Tarderons-nous encore arriver chez votre matre ? Il est des heures auxquelles il n'est pas convenable de se prsenter chez un hte, nous ne voudrions pas nous montrer indlicats Voire inconvenants, ajouta le blaireau Adolphe vers le cartographe Jrmie. Nous pouvons trs bien faire halte dans une clairire pour la nuit, avec un grappin comme ceux-ci je me fais fort d'arrimer notre barque prs de cette rassurante terre ferme, et Ne vous donnez pas cette peine, les rassura Jrmie dans un grand clat de rire, les toiles d'argent m'ont guid souvent durant les nuits de mes expditions, et jamais elles ne m'ont trahi. De plus mon matre est un homme bon, son accueil Mais dj nous approchons des limites de

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son domaine, voici les Trois Coriandres, comme elles sont belles ! Nous ne sommes plus perdus, confia-t-il au reste de l'quipage. J'en suis le premier rassur, convint le chne-lige en s'astreignant percer de son mieux la muraille opaque de la nuit les environnant de toute part. Il se rapprochait dans les tnbres trois hautes pierres gristres veines d'un argent phosphorescent, mergeant d'une butte pele : autour d'elle la Fort Magique reprenait ses droits, et bientt les trois pierres de forme si caractristique s'loignrent irrmdiablement. Le relief s'il continuait tre plat commenait tre agit de soubresauts, et de petites collines rondes dfilrent sous eux, baignes par l'clat de la pleine lune. Des champs cultivs firent leur apparition et de grands jardins, plusieurs demeures de pierre et de brique, assoupies pour la nuit, mergrent du linceul nocturne. Enfin le cartographe sursauta en tendant un index tremblant vers l'avant, l'oeil brillant et la voix haletante. Voil la demeure de mon matre le magicien Bloor, le Manoir d'Eau ! Une masse indistincte se profilait depuis un petit groupe de collines rondes couvertes de plusieurs de ces arbres immenses de la Fort Magique, mais ces arbres gants n'taient pas l en aussi grand nombre qu'ailleurs, aussi pouvait-on y distinguer un sol herbu relativement dgag, des chemins vicinaux et de petits hameaux paisibles engoncs dans la verdure. Une rumeur confuse provenait de la demeure du magicien, et le premier le chne-lige s'en avisa vers le cartographe Jrmie, rejoint en cela par le noble Roland et le guerrier franc. Jrmie aprs avoir ni le fait dut finalement en convenir, et il s'en tonna voix haute, leur bateau volant fendant en sifflant l'air froid de la nuit. Vous avez raison, des combats se droulent autour de la maison et les Cungondes paraissent avoir fort faire contre des blaireaux ? Bon sang ! s'exclama Adolphe en se tapant le front, se souvenant alors des paroles du blaireau Andrinople, en lesquelles il s'tait vant d'avoir mis par l'intermdiaire de ses soldats le sige autour de la demeure du magicien. Mon dieu ! renchrit le chne-lige Pierrot en observant dans la nuit des combats sporadiques entre des blaireaux fatigus revtus d'armures de cuir et de heaume en bois, et de grandes poupes de chiffons et de papiers colors jaillissant par intermittence de la maison encercle afin de rpliquer aux assaillants. Prcipitamment le cartographe Jrmie lana des filins sur les arbres gants les plus proches, et il fit jouer son habilet manipuler des cordes

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jusqu' ce que son navire volant finisse par se rapprocher du sol. Une fois parvenu une hauteur raisonnable il sauta terre, et Roland de Roncevaux avec Aldric aux cheveux roux et natts l'aidrent lester l'embarcation afin de l'obliger se poser. Des blaireaux patibulaires et endormis s'taient dirigs en une patrouille lasse vers le groupe. Adolphe avait eu un geste premptoire vers ses congnres, ces derniers sursautant en dcouvrant un des leurs dans l'quipage du navire. Pourquoi tant de tumulte ? demanda Adolphe d'un ton cassant. Nous essayons de donner l'assaut contre cette btisse, comme nous l'a ordonn Andrinople, rvla l'un des blaireaux, porteur d'une lance en bois blanc avec une pointe en pierre taille. Andrinople n'est plus le chef de la troupe expditionnaire blaireau, dclara Adolphe en adoptant une allure martiale. Moi, Adolphe, je l'ai dfi il y a peu la Maraude et j'ai remport le combat. Alors, les paroles du magicien Bloor taient vraies ! souffla l'un des soldats velus et gouailleurs, en ouvrant de grands yeux. Nous pensions une manoeuvre pour faire cesser les combats ! Il n'en est rien, dit le chne-lige en agitant ses branches dans la nuit noire, prs des arbres gants de la Fort Magique. J'ai mis la poursuite des oprations militaires sous la volont suprme des blaireaux eux-mmes, poursuivit Adolphe, et la grande majorit des blaireaux a dcid de lever le camp et de rentrer. Chaque blaireau avait approuv silencieusement de la tte, comme si tout un chacun aurait fait de mme en un tel scrutin, puis l'un des blaireaux aux avant-postes, car d'autres s'en taient venus attirs par la venue des trangers, s'tait emport. Mais alors, la prise du Manoir d'Eau n'a plus de sens ! Nous pouvons rentrer chez nous puisque nous en mourrons tous d'envie ! Exactement, couina de sa voix flte l'cureuil Nicolas, d'autres l'ont dj fait avant vous et la nouvelle se rpand dans tous les corps d'arme blaireau dissmins aux quatre vents : la guerre blaireau est termine, et le nouveau chef Adolphe a dmissionn afin de redevenir un simple blaireau. Comme tant d'autres, approuva Adolphe en fixant un trange quipage quitter le Manoir d'Eau pour s'en venir au devant d'eux. Enfin, voici des gens connaissant exactement les nouvelles du front ! La voix grave et basse du magicien Bloor il devait s'agir de lui s'tait dirige vers le groupe htroclite et chacun put distinguer un grand personnage dgingand et bariol, portant des vtements

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bouffants et hauts en couleurs avec un turban surmont d'une aigrette et une cape de velours moire flottant derrire lui, un pantalon de soie fine et des mocassins de daim blanc. Je suis le Magicien Bloor, et depuis un moment je savais dj grce aux nouvelles de l'ther la dfaite d'Andrinople, et la sagesse de son successeur, si phmre fut son rgne. Seigneur, commena le cartographe Jrmie en s'inclinant bien bas devant son matre, ce blaireau et ses amis se trouvent l'instant mme devant vous, je me suis permis de les mener ici car ils poursuivent une qute noble et ardue, de grandes connaissances leur sont ncessaires pour quitter la Fort Magique. Ce n'est en effet pas vident, reconnut le Magicien Bloor dont le visage en lame de couteau et aux traits fins, aux lobes d'oreilles percs d'anneaux d'or, allait du chne-lige aux humains de France et terminait sur Adolphe et le petit cureuil Nicolas. Eh bien, lcha l'un des blaireaux faisant partie du corps d'arme d'Andrinople, il semblerait que ces prouvantes campagnes viennent de trouver leur terme. Oui, ajouta un autre, je craignais de n'en pouvoir jamais observer la fin. Nous repartons heureux d'une telle issue, nous regrettons d'avoir d agir ainsi, avoua un autre blaireau vers le magicien Bloor, dj en chantant tue-tte le reste de la troupe pliait ses affaires en riant et en jouant, comme des enfants. Mais l'honneur blaireau exigeait notre allgeance Andrinople, avec joie nous obissons son successeur. Personne ne dirigera la communaut blaireau, alors ? s'enquit un dernier, dont l'paule s'ornait d'une maigre besace. Chaque blaireau doit apprendre se prendre en charge et agir selon ses principes, expliqua Adolphe vers le dernier des blaireaux restant encore sur place. Voil de nobles paroles, elles se doivent d'tre rcompenses par un bon repas dans mon Manoir d'Eau, affirma le magicien Bloor rjoui par la tournure des vnements. Ensuite les Cungondes vous mneront en vos chambres, et demain nous examinerons de plus prs votre problme. La petite troupe dcida l'unanimit de faire ainsi.

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Chapitre

La nuit avait pass dans un souffle pour le groupe d'amis, et dans la grande salle de la maison du magicien Bloor les Cungondes, de grandes poupes de tissus et de chiffons, de papiers multicolores, s'taient affaires pour restaurer Roland de Roncevaux et Aldric, le blaireau Adolphe avec le chne-lige, l'cureuil gris Nicolas. Un clair soleil transparaissait travers les fentres aux rideaux de dentelle, et les Cungondes s'agitaient en allant d'un convive l'autre. La pice tait vaste et claire d'une luminosit presque palpable, car les briques de la demeure paraissaient tre faites d'une matire translucide l'aspect glatineux, laissant filtrer la lumire du dehors lorsqu'il n'y avait pas de tenture ou bien de meubles contre les parois. Roland de Roncevaux avait repouss son bol de porcelaine devant lui, et ses amis au terme du copieux djeuner avaient fini par l'imiter. Eh bien, avait lanc Roland de Roncevaux pour qui visiblement la nuit de repos avait t profitable, voil une bonne chose de faite ! Je l'avoue, ce petit-djeuner est venu point nomm, acquiesa le blaireau Adolphe. Et la paillasse de fougres o j'ai dormi m'a procur un agrable sommeil. Moi aussi, ppia l'cureuil Nicolas dont la prsence tait diminue par la proximit avec le chne-lige Pierrot. Ce dernier tait arriv du dehors au dbut du repas, et videmment n'avait touch rien. Mais il n'avait pu s'empcher de renchrir quand mme. Moi, j'ai plant mes racines dans le sol fertile, et j'ai dormi dlicieusement jusqu' ce matin. Je suis frais et disponible, d'ailleurs Mes invits ont fait honneur au djeuner de mes Cungondes, je vois, c'est bien, trs bien ainsi ! Le magicien Bloor escort du cartographe Jrmie venait de faire irruption dans la grande pice, et le cartographe avait eu un signe amical pour ses amis du groupe. Le magicien Bloor avait mis des habits d'argent et d'or, avec une longue robe veloute orne de symboles, des sandales de cuir et un bret gris velout sur le ct de la tte. Il semblait de trs

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bonne humeur aprs l'chec de l'attaque des blaireaux le jour prcdent, et paraissait dispos communiquer chacun sa bonne humeur. Il s'tait assis sur une chaise apporte par les Cungondes, s'adressant plus particulirement Roland de Roncevaux. Jrmie m'a longuement parl de vous, et de votre dsir. Oui, assura le neveu de l'empereur de France. Nous cherchons quitter au plus vite la Fort Magique dans laquelle nous sommes gars, nous devons en effet rejoindre la source de Fontaine-de-Vaucluse. Le retour de mon oncle Charlemagne, et donc la survie de notre royaume, en dpend Le magicien Bloor avait eu une expression concentre, avant de se lever d'un bond. Les limites de la Fort Magique ne sont pas clairement dfinies, Jrmie tait justement en mission d'exploration pour cela, reprit le magicien vers les amis. Puisque vous avez termin votre collation, suivez-moi dans mon bureau, nous y serons davantage commodes pour rflchir tout ceci. Tous suivirent le magicien Bloor et le cartographe Jrmie dans une pice l'cart de l'trange demeure : les parois en taient de briques bleu ple ou outremer, vert meraude, et la lumire s'coulant travers leur opalescence confrait l'endroit une coloration surprenante. Enfin par de vastes couloirs tous parvinrent en une large et haute pice, tapisse de livres vnrables et de grimoires, de parchemins poussireux en des tagres montant jusqu'au plafond. Il y avait l des fauteuils de cuir et de tissu avec des tables basses, et sur l'une d'elles le magicien Bloor tala une carte dlave aux couleurs presque effaces, dont les traits taient pourtant encore visibles. Voil, affirma le magicien en rajustant son bret sur sa tte. Nous avons ici les principales caractristiques de la Fort Magique o nous nous trouvons, du moins en tait-il ainsi la dernire fois que mon anctre en traa les grandes lignes, il y a plusieurs gnrations. J'ai rcemment tent d'en rafrachir les donnes mais vous connaissez le sort rserv par le destin mon cartographe attitr. O nous trouvons-nous exactement ? s'enquit le chne-lige Pierrot, dont la vaste masse de feuillage occupait une grande place. L, expliqua le magicien Bloor en pointant le doigt sur une portion de la carte. Pierrot avait fix en silence les gribouillis mystrieux ornant le parchemin vnrable et le blaireau Adolphe avait fini par lcher.

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Je vois bien, mais il nous serait plus profitable, en dfinitive, de quitter la Fort Magique une bonne fois pour toutes. Oui, reconnut Jrmie le cartographe en frottant son menton, je le pense galement, mais vous n'tes pas sans savoir combien les frontires de la Fort Magique sont mouvantes et passagres. Le magicien Bloor s'tait dirig vers une tagre emplie de livres anciens et en tait revenu avec un ouvrage couleur bordeau. Il l'ouvrit avec soin aprs avoir vigoureusement souffl sur la couverture. Il est dit ici, dans les trs anciennes lgendes, comment on peut quitter la Fort Magique avec de la volont, car la Frontire se drobe aux aventuriers farouches. Le magicien Bloor avait regard en levant les yeux le petit groupe rassembl autour de lui dans la grande bibliothque, et le noble Roland s'tait emport le premier. Pourrait-on m'expliquer de quelle manire, exactement ? Eh bien, dit le magicien Bloor en se redressant et en faisant les cent pas dans la vaste pice, les mains croises derrire son dos, la conclusion en est simple. Pour quitter la Fort Magique, il ne faut pas vouloir en partir. Car si vous essayez consciemment d'en atteindre les limites, perptuellement elles se droberont vous. Pierrot le chne-lige avait fix le blaireau Adolphe et Aldric le guerrier franc avec incrdulit. Mais on ne peut pas s'en aller, alors ? Toute l'astuce de la chose est l ! Le magicien Bloor avait tap de son poing sur le plat de sa main, en proie une vive excitation. Une ide venait de le traverser. Il vous faut marcher dans la fort en tant intimement persuad de n'en vouloir partir jamais. Alors, invitablement et de manire opportune, la Frontire de la Fort Magique apparatra et vous vous retrouverez tout naturellement dans le royaume de France. Le petit groupe paraissait abasourdi devant cet expos. Le cartographe Jrmie pour sa part s'tait joint aux convictions de son seigneur magicien. Bien videmment ! Ne partez plus de la Fort Magique, et ds demain, si l'envie de voyage vous a abandonn, la ligne frontire surviendra sans faute. Mais surtout, il vous faut tre intimement persuad des qualits incomparables de la Fort Magique, et chrir bruyamment chacun de ses bois et de ses arbres gants. Extasiez-vous sur ses chemins de fleurs ! Louez ses sources et ses fougres emperles de rose cristalline ! Et, surtout, surtout, proclamez haut et fort, tous les vents, combien

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jamais l'ide de vouloir fuir la Fort Magique ne vous effleurerait un seul instant ! Roland de Roncevaux avait secou la tte avec une expression lasse, imit bientt par Aldric la barbe rousse, portant toujours son cor de chasse sur sa poitrine et une courte pe dans son baudrier. Le chnelige et le blaireau Adolphe, Nicolas l'cureuil gris avaient fait de mme. Voil bien une tche au dessus de nos forces, assura Roland de Roncevaux au magicien Bloor. Car le souci du royaume de France nous mine et nous ronge nuit et jour, jamais nous ne pourrons nous livrer une pareille comdie. Je pense comme lui, approuva le blaireau Adolphe en abaissant la tte avec tristesse. Allons, mes amis, un petit effort, si douloureux soit-il, se rcria le cartographe Jrmie vers les voyageurs, ne vous serait-il pas profitable en dfinitive pour le bien du royaume de France ? Mais de nouveau les voyageurs avaient secou la tte, et le magicien Bloor irrit par l'enttement de ces gens si absurdement amoureux de leur terre et de leur royaume s'emporta. Mais pourquoi diable tenez-vous tant, en fait, rejoindre Fontainede-Vaucluse ? Roland de Roncevaux avait touss afin de s'claircir la voix. La raison en est simple et peut-tre Jrmie n'a-t-il pas eu le temps de vous en expliquer totalement les dtails. Notre monarque Charlemagne est sous l'emprise de la magie d'une source lunaire, l'Azor. Oui, acquiesa le magicien Bloor en prenant une expression concentre. En raison de cela notre bon Charlemagne ne veut plus rejoindre ses terres de France, avec l'eau magique de Fontaine-de-Vaucluse, nous voulons rompre le charme et lui rappeler les douceurs et les beauts de son pays. Vous voulez donc effectuer une forme de contre-sort, grogna le magicien en habits d'argent et d'or. Intressant. Trs intressant. Une bonne dame de la fort franaise leur a rvl cette mdication magique, indiqua le cartographe Jrmie aprs n'avoir visiblement pas eu le temps ou la prsence d'esprit d'expliquer de tels dtails son matre le magicien. Voil pourquoi nous devons absolument rejoindre Fontaine-de-Vacluse, reprit le noble Roland en faisant de grands gestes des bras dans la pice, puis de l il nous faudra aller vers la lune, et trouver un stratagme afin de parvenir jusqu' notre empereur Charlemagne.

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Vous allez pouvoir aussi bien rejoindre la lune ds maintenant, dclara le magicien Bloor en refermant son ouvrage prcieux et ancien avec un claquement sec. Ds maintenant ? s'tonna le chne-lige Pierrot, sur les branches duquel s'tait une nouvelle fois perch l'cureuil Nicolas. Mais comment pourrions-nous agir ainsi ? Il nous faut d'abord trouver un pont ou bien un chemin de terre menant jusqu' la lune, et Peut-tre pas, lcha le magicien Bloor, seul le vide est entre la lune et notre vieille Terre, et souvenez-vous de votre bateau volant, il conviendra merveille, si son atterrissage prs d'ici n'a pas t trop rude. Bon sang, mais oui ! s'emporta le blaireau Adolphe en tapant de son poing ferm sur sa patte. Eh ! Une seconde ! Vous oubliez que nous n'avons toujours pas l'eau de cette mirifique Fontaine-de-Vaucluse ! Nous n'avons mme pas pu quitter encore les enchantements de la Fort Magique, renchrit l'cureuil gris Nicolas, ses petits yeux noirs brillant dans le feuillage touffu du chne-lige. Justement, mes amis, leur sourit le magicien Bloor avec une expression complice, vous allez pouvoir viter ces tapes fastidieuses. Il leur fit signe de les suivre, et chacun y compris le cartographe Jrmie lui embota le pas dans le vaste couloir aux murs translucides, car ses moellons taient transparents et comme constitus de diffrentes couleurs. Ma maison, voyez-vous, se nomme le Manoir d'Eau, et ce avec raison. Le cartographe Jrmie s'tait frapp le front avec contrition, il venait de se remmorer un dtail important et le magicien Bloor rit en gloussant devant la dconfiture du cartographe. Ce bon Jrmie voit o je veux en venir, dit-il vers le groupe de voyageurs, mais nous sommes arrivs l'endroit idoine, si je me souviens bien. Ici Ou tait-ce plutt un peu plus loin ? Non, soliloqua-t-il pour lui-mme, il s'agissait bien d'ici Cungonde ! Cungonde ! s'criat-il d'une voix forte dans le recoin du couloir tourment o le groupe s'tait retrouv. Menez-moi donc une petite amphore de terre cuite avec un bouchon de cire, je vous prie. Le couloir o ils se trouvaient faisait un coude avant de mener des terrasses, mais dans le renfoncement il n'tait pas ncessaire d'user du lustre de cristal suspendu au plafond : les briques claires de diffrentes teintes laissaient filtrer la lumire du petit matin, et le magicien Bloor avait repris. Oui, ma maison dtient une grande particularit, voyez plutt

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Le magicien avait pass un index ple travers la brique la plus proche, et chacun dans la troupe s'en tait tonn. Comment cela se peut-il ? pesta le blaireau. Cette maison n'est pas solide, elle est btie avec du vent ! Non, avec de l'eau, prcisa le magicien Bloor avec un fin sourire. Voyez-vous, j'ai t un grand voyageur et je possde une marotte amusante, jugez-en plutt : je collectionne l'eau, l'eau de diffrents lieux et endroits. Le magicien Bloor avait eu un geste large en dsignant la totalit de sa demeure. Lorsque j'ai t fatigu des errances et des longs priples, j'ai dcid de poser mes bagages dans le coeur de la Fort Magique. Puis je me suis servi de ma collection pour difier ma demeure. Ainsi, voyez-vous, poursuivit-il en montrant une brique aprs avoir soulev une tenture, ici est de l'eau de la Mer d'Hyge, elle est lgrement sale et de coloration rose clair, presque carne, ne trouvez-vous pas ? Le cartographe Jrmie avait pris soin d'couter le magicien avec les voyageurs de France, comme si son matre pour la premire fois depuis bien longtemps prenait enfin le temps de parler de sa passion secrte. L, nous avons l'eau d'un lac minuscule et secret, je l'ai dcouverte dans de hautes montagnes. L'eau dtient un bleu profond, presque irrel, n'est-ce pas votre avis ? Certes, certes, j'en conviens, murmura nerveusement le blaireau Adolphe. Le reste de la troupe, de la mme faon, tait galement sur des charbons ardents. Et ici, ici, expliqua le magicien en retirant dlicatement de son emplacement une brique vert d'eau, la grande pleur, on l'aurait pu croire transparente, est de l'eau de Fontaine-de-Vaucluse, o je me trouvais il y a bien longtemps, alors que je n'tais encore qu'un adepte en magie, auprs de mon vieux matre. Je le savais ! s'exclama d'une voix pointue Adolphe, dont les yeux brillaient en fixant la prcieuse brique d'eau. C'tait le dbut de ma collection, elle a pour moi une valeur inestimable, affirma le magicien Bloor en regardant la petite troupe avec tristesse, mais pour sauver le royaume de France je vous la donne avec joie. Roland de Roncevaux malgr son avidit visible s'tait repris, car la politesse et la bonne ducation taient chez lui des prceptes inns. Si cela reprsente pour vous un objet de si grande valeur, nous ne saurions vous contraindre vous en dfaire.

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Nous irons Fontaine-de-Vaucluse comme convenu, ajouta le guerrier franc Aldric en louchant vers la brique, et Vous m'avez aid et sauv mon Manoir d'Eau de l'attaque des blaireaux d'Andrinople, trancha le magicien en prenant une petite amphore de terre cuite apporte par une Cungonde aux couleurs barioles, grande poupe de tissus et de papier se mouvant par l'entremise des enchantements de Bloor. Tenez, j'en avais deux briques, les voici toutes entires dans cette amphore. Il avait secrtement dli la magie retenant l'eau et cette dernire s'tait dverse avec un chuintement cristallin dans l'orifice en terre cuite. Les amis fixrent le magicien obturant ensuite hermtiquement l'amphore d'un bouchon de cire claire, puis le chne-lige recueillit l'amphore avec des branches tremblantes, comme un trsor accord par les faveurs du destin. Dans une ouverture bante de son tronc, ancienne cache d'un loir, Pierrot avait engouffr la prcieuse amphore et de ses feuilles sches il avait protg cette dernire de son mieux. Vous n'avez plus d'eau de Fontaine-de-Vaucluse dans votre collection, monseigneur, lui rvla le cartographe Jrmie, car il savait combien ce geste cotait au mage. Votre prochaine besogne sera d'aller dans la Fort Magique et de me rapporter deux briques d'eau d'une source cache, muni d'un charme que je vous confierai, assura ce dernier. Puis le Magicien Bloor se tourna vers la petite troupe d'amis. Vous venez de faire l un grand bond en avant, je souhaite de tout mon coeur une russite totale pour votre entreprise, lana-t-il en les raccompagnant jusque sur le perron de sa demeure. Voyez-vous, leur confia-t-il avec des yeux embrums par l'motion, je naquis voici longtemps dans le doux royaume de France. Le Magicien Bloor et le cartographe Jrmie, entours de plusieurs Cungondes l'expression indchiffrable, s'taient rassembls pour leur souhaiter au revoir, et en prenant place dans l'embarcation perdue au sein des arbres gants, prs de la petite clairire o ils s'taient poss durant la prcdente nuit, Roland de Roncevaux ne put s'empcher de faire preuve d'enthousiasme, tant leur acquit rcent tait prcieux. Haut les coeurs, les amis ! Ne vous avais-je pas dit de ne jamais vous dcourager ? Dans la difficult un compatriote bienveillant nous est venu, il nous a fait un don prcieux, au-del de toute mesure. Surtout, veillons ne pas garer cette amphore, mit en garde le blaireau Adolphe, tout en prenant place dans la nef volante lgue par les Vagabonds de la lune.

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Le petit navire s'tait vu dplier sa voile triangulaire par le guerrier roux la courte barbe, Aldric, et pour signifier le signal du dpart et marquer lui aussi sa joie il avait sonn de son cor de cuivre, lequel battait toujours sur sa poitrine. La Fort Magique s'loignait sous eux, l'cureuil gris perch comme son habitude dans les branchages du chne-lige, d'une valeur inestimable par le bien prcieux dissimul dans sa masse. Roland de Roncevaux avait pris la direction du vent et saisissant le gouvernail d'une main ferme il avait mis le cap vers les cieux, l'extrmit desquels brillait un chaud soleil. Aldric le guerrier franc s'tait plac ct du blaireau Adolphe aprs avoir repli le cordage servant amarrer le navire arien, et leur bateau s'levait toujours plus. Un plafond de nuages vint leur rencontre, la Fort Magique s'tendant toujours sous le ventre de leur embarcation. Le premier, l'cureuil gris dont la vue perante n'tait plus dmontrer s'tait cri. La Frontire de la Fort Magique ! La voil ! Mais oui ! avait renchri le chne-lige en se penchant par-dessus bord, faisant tanguer la lgre embarcation. Le Magicien Bloor avait raison, en dfinitive ! Aussitt aprs avoir oubli cette maudite ligne frontire elle est apparue sans tarder ! gloussait Roland de Roncevaux dont le regard tait dj tourn vers le ciel. Une muraille bleue et scintillante coupait la Fort Magique dans le lointain, et cette limite s'levait jusqu'au znith. Adolphe le blaireau s'tait mis grognonner contre l'ironie du sort, puis il se souvint combien il leur avait t favorable, et il prfra se taire. D'ailleurs, la beaut du spectacle cleste autour d'eux l'incitait agir ainsi, et garder pour lui ses rflexions. La Fort Magique s'amenuisait de plus en plus, et des brumes impntrables masquaient leur vision. Durant un court moment, leur navire arien en route vers le znith se retrouva plong en une authentique pure de pois, et chacun conserva un silence prudent jusqu'au retour d'un ciel immense et bleu, dploy autour de leur nef. Le silence tait total et la vote se parait de sombre, l'horizon l'astre solaire avait fini par rapparatre. Une ombre se fit jour au dessus de leur tte, et les passagers du bateau volant levrent la tte avec un bel ensemble. Serions-nous dj prs de la lune ? Pierrot le chne-lige tait interrogatif, et surpris tout la fois. J'en doute, il nous reste encore bien du chemin parcourir, jugea Roland de Roncevaux en rduisant la voilure, car les vents de l'endroit taient violents et il provenait de la Terre une bise forte poussant leur nef par le travers, du bas vers le haut.

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L'armature de leur bateau craquait de toute part, comme si elle tait sur le point de se rompre. Il y avait encore dans le fond quelques pierres utilises par les Vagabonds en guise de lest, elles se trouvaient pour l'heure ranges le long de la trave. Les voyageurs continuaient gagner de la hauteur, des nuages gris chargs de pluie venant par l'est. Le spectacle de la terre se masquait graduellement, mais dans les hauteurs un calme apaisant rgnait. L'ombre noire au-dessus de leurs ttes allait grossissant, et Aldric le guerrier franc la rousseur affirme s'exclama en la dsignant de l'index, lorsqu'ils s'en furent suffisamment rapprochs. Terre ! Terre ! Nous approchons d'une le ! Effectivement il s'agissait bien de cela, et Roland de Roncevaux s'tonna seulement demi de rencontrer durant leur priple une le au milieu du ciel. On aurait cru une colline meraude arrache de force quelque continent terrestre, il y avait de longues grappes de lierre prolifrant sur ses bords et des arbres touffus poussant tout le long de son extrmit, car l'le tait de forme vaguement circulaire. Elle arborait une minence sur l'un de ses cts, avec une herbe verte, presque noire tant le rayonnement solaire tait diffrent dans les hauteurs clestes, et une silhouette leur faisait de grands signes des bras du haut d'une butte. Un naufrag ! ralisa le chne-lige depuis le ct de l'embarcation o il s'tait plac. Il nous faut l'aider ! C'est bien le moment de ralentir ainsi notre progression, quand le royaume de France est au bord du gouffre, vitupra le blaireau. Mais il ne dit rien lorsque Roland de Roncevaux manoeuvra le gouvernail avec habilet, Aldric orientant leur voilure de manire aider l'accostage. Leur navire dcrivit une large courbe, et bientt leur trave frla un bosquet d'arbres crevasss et gs, puis le filin lanc par Adolphe finit par se prendre dans de hautes ramures. Aldric avec l'agilit d'un marin stellaire consomm s'tait laiss glisser terre, et il avait ensuite tir sur la corde afin de rapprocher le plus possible l'embarcation du sol. Bientt, toute la petite troupe avait pos le pied sur le sol de l'le arienne, et ils firent marche vers la portion de l'lot o avait t aperu le naufrag. Combien il a d rencontrer de difficults dans sa solitude ! s'inquitait le chne-lige Pierrot. Et nous n'avons pas d'eau, ni de nourriture pour lui venir en aide ! C'est d'ailleurs d'une grande imprudence, lcha demi-mot Roland de Roncevaux. Il nous faudra profiter de cette escale pour amasser l'un et l'autre.

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Mais le naufrag avait march jusqu' eux, et Roland de Roncevaux avait carquill les yeux en le dcouvrant. Horace ! Si je m'attendais vous revoir dans de telles circonstances ! Il s'agissait bien du lunaire Horace, en compagnie duquel il avait eu maille partir avec une mchante sorcire, l'origine de leur mtamorphose en hiboux Il y avait une ternit de cela, lui semblait-il. Le lunaire avait serr dans ses bras Roland de Roncevaux, et les cheveux longs et blancs de l'homme contrastaient avec ceux, courts et sombres, du neveu princier. Horace possdait toujours ce regard pntrant confr par ses yeux d'argent tirs en amande, mais il avait les traits tirs comme s'il avait eu souffrir d'une longue priode de solitude. Il ne paraissait pourtant pas en mauvaise sant, mais ses vtements taient chiffonns et sales, il les portait depuis longtemps aurait-on dit. Ami, comment es-tu arriv ici ? finit par lui demander Roland de Roncevaux aprs avoir longuement treint le lunaire. Horace avait prsent brivement ses hommages la petite troupe et il expliqua. J'ai voyag dans le royaume de France afin de mieux connatre ses gens et ses coutumes, et empreint d'une grande tristesse, cause de l'tat de guerre rgnant entre la France et l'Imprium lunaire, je m'en suis retourn chez moi grce un oiseau Midoo puissant et robuste. Voil bien une astucieuse faon de voyager, et de relier ainsi la terre la lune, avoua l'cureuil Nicolas en plissant ses petits yeux malins devant le naufrag cleste. Elle s'est pourtant rvle boiteuse, lui assura le lunaire Horace, car nous affrontmes des vents contraires, ma monture volatile et moi, durant notre route vers la lune et nous dmes nous arrter ici pour faire une pause. Je m'endormis sous un pommier, affirma Horace, aprs avoir attach l'oiseau Midoo avec soin, mais ce dernier rongea sa longe durant mon sommeil et s'envola. Misre ! compatit le blaireau Adolphe. En effet, reconnut Horace. Je me retrouvais coinc ici, et ce durant de longs jours. Je dsesprais de pouvoir tre secouru jamais, et puis je vous ai vu au loin. Vos soucis sont termins, Horace, lui dit Roland de Roncevaux en lui assnant une bourrade amicale sur l'paule, car nous vous prendrons bien volontiers avec nous. Nous avons enfin de l'eau de Fontaine-deVaucluse, savez-vous ? Une bonne dame m'a affirm son efficacit contre

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le sortilge liant notre empereur la lune, nous esprons ainsi le ramener chez nous. Nous sommes en route pour dlivrer notre royaume des mchantes gens, dclara le chne-lige avec enthousiasme, puis voyant la tristesse du lunaire Horace Pierrot se reprit : mais vous n'en tes pas, nous le savons parfaitement, et d'autres lunaires doivent tre comme vous trs gentils, bien sr. Ne soyons pas intolrant, mon bon Pierrot, le reprit Adolphe avec gravit. Parfois, des personnes de votre race peuvent tout moment se comporter ngativement, et votre honte est immense. J'en suis le tmoin. Ainsi, vous tes ici depuis plusieurs jours, lana tout trac vers le lunaire Horace le guerrier franc Aldric en jetant sur les environs un regard circulaire. N'avez-vous pas souffert de la faim ou de la soif ? Si ce n'est de solitude ? Pour la solitude en effet j'en ai souffert, et beaucoup, expliqua Horace en excutant un geste las. Mais il y a prs d'ici un lac d'eau claire, car il pleut, parfois, et des arbres fruitiers, mme sauvages, m'ont permis d'apaiser ma faim. Voil bien un trange lieu ! confessa Roland de Roncevaux en faisant quelques pas sur le sol de mousse lastique. Puisque nous nous sommes arrts ici, faisons une courte pause, les amis, et profitons-en pour amasser des fruits et de l'eau, si nous le pouvons. Roland de Roncevaux s'tait adress ses compagnons, et ces derniers se dispersrent sur l'lot perdu au milieu du ciel sans autre forme de discussion. Pierrot le chne-lige tait abasourdi par la beaut de l'endroit, et l'cureuil Nicolas ne l'tait pas moins. Le soleil entamait sa courbe descendante sur l'arc de l'horizon, et le bleu du ciel s'assombrissait au znith. Un vent paisible s'tait lev, et prs de l des arbres gris-argent frissonnaient sous le vent de l'endroit. Il y avait des oiseaux l'autre extrmit de l'le, Pierrot le chne-lige s'en tonnant. Tu te rends compte du long voyage entrepris par ces rouges-gorges jusqu' pouvoir nicher ici ? Nicolas ? Nicolas ? Le chne-lige la masse imposante balanait ses branches basses de gauche droite en essayant de retrouver le petit cureuil, et non loin de l, sur le sommet d'une butte rocheuse, l'cureuil le hla. Je suis l ! Pierrot le chne-lige avait escalad pniblement l'aide de ses racines la faible dclivit et finalement il atteignit sa destination, un lac troit l'image d'une larme saphir se trouvait en effet devant eux.

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Ici le lunaire chou devait pouvoir contenter sa soif, avana le petit cureuil gris en agitant en cadence son panache de queue, touffue et pais. Mais ne trouverons-nous rien manger ? Il me semble distinguer dans le petit bois quelque chose pouvant t'intresser, rpondit le chne-lige en montrant de sa branche le bosquet. Le lunaire Horace continuait en contre bas discourir avec Roland de Roncevaux, tout la joie de se revoir aprs tant de pripties, et le guerrier franc Aldric s'tait mis en devoir de remplir une outre de peau avec l'onde pure du lac. Le soir continuait tomber, et une une des toiles scintillantes l'clat adamantin, dans la haute atmosphre de l'endroit, pointaient dans le ciel bleu nuit. En gambadant et sautillant Nicolas s'tait perdu entre les arbres, jusqu' piailler d'excitation. Des noisetiers ! Il y a des noisetiers, et mme des pommiers ! Je vois galement d'ici un amandier, jugea le blaireau Adolphe en marchant lentement prs du chne-lige. Sans prendre la peine de se concerter, car ils taient tous deux de bons et vieux amis, le chne-lige avec le blaireau Adolphe dcidrent de faire le tour de l'le arienne pour se dgourdir les pattes ou bien les racines. Devisant de choses et d'autres, ils allrent ainsi jusque sur le bord de l'le. De cette faon ils franchirent le rideau d'un bosquet, traversrent un champ inclin sur sa moiti et stri d'une herbe douce et parfume, puis ils franchirent un sentier caillouteux ne menant nulle part. Lentement ils revinrent leur point de dpart en laissant derrire eux leur navire solidement amarr, et voyant les humains encore occups discuter et Nicolas absorb par sa rcolte de fruits secs, Adolphe s'assit sur une souche d'arbre et Pierrot l'imita. L'air tait calme et doux dans la lumire du jour dcroissant. Les ultimes rayons du soleil dardaient leur clat sur l'avers de l'le et les feuillages des arbres de l'endroit y gagnaient une somptueuse aura. Franchement, Adolphe, cet endroit est enchanteur. Tout y est si calme, si serein. Pierrot le chne-lige prit le temps de dtailler de nouveau les environs, savourant l'le dserte comme on dguste un dlicieux dessert. Adolphe ? Le chne-lige se tourna vers son ami, puis sourit en silence. Adoss contre sa souche et les pattes croises sur son ventre, la gueule entr'ouverte, Adolphe dormait. Et ronflait de plus en plus fort.

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Chapitre

Tenez-vous bien au plat-bord, les amis, conseilla Roland de Roncevaux tandis que le sol lunaire se faisait chaque instant plus proche. Au dessus de leurs ttes les nues aux reflets mauves laissaient distinguer l'arc ferique de la Terre, dclinant au fur et mesure de leur avance. Le soleil d'or irradiait sur les champs d'herbe blanche, et l'horizon une muraille de monts cristallins s'tirait vers le znith. La nef volante se rapprochait toujours davantage de la surface de l'Imprium lunaire, et le blaireau Adolphe aprs avoir brivement observ si des hommes du Slnaute ne venaient pas vers eux raffermit sa prise sur le bastingage. Ni Horace le lunaire, ni le guerrier franc Aldric ne paraissaient gure plus rassurs. Le chne-lige Pierrot tait coll contre le blaireau, semblant vouloir s'imbiber un tant soit peu de la force morale irradiant de ce dernier. L'cureuil Nicolas tait invisible, pour sa part, probablement dissimul dans le fouillis des branches du chne-lige. Finalement le navire volant racla contre une tendue de graviers et de cailloux bleus et blancs mls, et avec un franc soulagement Adolphe sauta terre ou mieux dit, sur la lune le premier aprs l'immobilisation du petit navire. Ouf ! C'est peut-tre un petit pas pour vous, mais c'est un grand pas pour moi ! Adolphe le blaireau ne se tenait plus de joie d'avoir pu ainsi abandonner la position inconfortable de marin malgr lui, et aprs avoir lest de manire convenable leur bateau les humains de la troupe s'taient rjouis bruyamment, eux aussi. Horace le lunaire avait tendu le bras vers le proche horizon. Ce sont les Monts Alsaciens, la bourgade de Valadonnya se trouve place derrire, on peut l'atteindre par la Passe des Rums. Ce hameau abrite galement une imposante garnison de Plthores, vous au Slnaute, je ne saurais trop vous recommander par consquent de l'viter. Roland de Roncevaux avait rajust ses vtements aprs une si longue traverse, prenant le temps de dtailler les environs lunaires. Un petit bois de chnes et de frnes, de peupliers argents faisait frissonner ses

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ramures sous un vent lger, chacun prenant la direction de la petite fort presque malgr lui. Le lunaire Horace tout en marchant avait eu une expression songeuse, et tourmente. Le noble Roland avait lu dans ses penses en pntrant sous les ramures chuchotantes de rumeurs vgtales, le sol tapiss de feuilles mortes touffant le bruit de leurs pas dans de petits craquements secs. Tu vas devoir partir, Horace, comprit Roland de Roncevaux. Le lunaire avait hoch de la tte, sans cesser aucun moment de marcher. Oui, des affaires m'appellent prs d'ici, et cause de mon isolement sur l'le arienne j'ai pris du retard. Il y a des gens de mon entourage inquiets pour moi, je le sais. Aldric la barbe rousse avait approuv de la tte, imit en cela par le reste de la petite troupe. Il n'est pas sage de laisser des familiers dans la crainte, approuva le chne-lige, et toujours il faut leur donner de nos nouvelles. Horace, pars, mon ami, si vraiment il le faut, lui assura le noble Roland en continuant de fixer les environs avec un mlange de curiosit, de respect et de crainte rvrencielle. Nous avons atteint la lune, et bientt nous arriverons jusqu' notre empereur Charlemagne. Tout va pour le mieux, tu peux et tu dois penser galement toi. Horace le lunaire la haute silhouette et aux longs cheveux blancs avait dsign la direction oppose aux Monts Alsaciens. Prenez par l, et vitez avec soin les Palais de Fruits du Slnaute, sur la Face Eclaire. Ne marchez pas non plus sur l'Avers Noir de la lune, il est la proprit des sorcires Amazoons, et aucune relation n'est tolre entre les deux peuples. Nous nous en souviendrons, lui dclara le blaireau, le lunaire l'allure aristocratique prenant dj une voie divergente. Horace avait cri d'une voix forte vers eux une dernire fois. Toujours le Slnaute se dplace d'un palace un autre, et nul ne sait o se trouve votre empereur Charlemagne, du moins ma connaissance : veuille la chance et le hasard vous venir en aide ! Sur ces bonnes paroles le lunaire Horace s'engagea sous le couvert d'arbres la ramure touffue puis il disparut, Roland de Roncevaux se tournant vers les siens. Messieurs, nous nous trouvons enfin pied d'oeuvre. Il avait eu un geste large en dsignant les environs. Quelque part sur la lune est mon oncle le trs aim Charlemagne. As-tu toujours sur toi notre trsor le plus prcieux ?

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Roland de Roncevaux voulait videmment parler de l'eau de Fontainede-Vaucluse, lgue eux par la gentillesse du magicien Bloor, et Pierrot le chne-lige aprs avoir discrtement tt d'une branche l'amphore de terre cuite dissimule dans sa cache lui rpondit voix basse. Bien sr, voyons ! Dans ce cas il nous faut aller de l'avant, et laisser au hasard de notre route le soin de nous faire rencontrer enfin notre seigneur, proclama Roland en prenant la tte de la petite troupe, cette dernire s'en allant sa suite aprs avoir camoufl savait-on jamais leur embarcation arienne sous des branchages et des amas de verdure. Allons donc par ici, car Horace, ce bon ami, nous a fortement dconseill de franchir les Monts Alsaciens. Les deux humains escorts du blaireau et du chne-lige, du petit cureuil gris gambadant dans l'herbe lunaire, partirent sur un chemin forestier presque effac par les annes et s'insinuant entre des tendues herbeuses avant de se perdre vers une valle carte. Le sentier paraissait continuer au-del, plant d'arbres gris argent au coeur d'une vgtation exubrante. Parfois, il me semble rver, murmura songeusement Pierrot vers le revche Adolphe, qui marchait derrire les deux hommes tout en fixant avec srieux les folles cabrioles du petit Nicolas, prs de l. Nous avons accompli une grande partie de notre voyage, et obtenu sans coup frir cette eau de Fontaine-de-Vaucluse. Tu te rends compte, Adolphe ? Le chne-lige s'tait tourn de toute sa masse vers le blaireau, sans cesser d'avancer pour autant, et ce dernier avait rpliqu d'un ton grognon. Ce n'est pas le moment d'tre dans la lune, puisque nous y sommes, justement ! Il nous faut raison garder et nous abstenir de toute conduite infantile, voire purile, susceptible de pouvoir nuire notre affaire. Souvenons-nous en, les animaux du royaume de France nous ont demand de ramener en ses terres notre souverain, Charlemagne, et Sapristi ! Quoi, quoi ? interrogea le chne-lige en ne dcouvrant rien d'extraordinaire nulle part, seulement un paysage lunaire et somptueux profusion. Mais l-bas, bon sang ! Ne serait-ce pas un dtachement de ces mystrieux Plthores, contre lesquels Horace nous a mis en garde ? Un bruit de branchages et de ramures brises venait vers eux perpendiculairement, en effet, et dj Roland de Roncevaux et Aldric s'taient jets contre le sol en intimant le plus grand silence au reste de la troupe.

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Nicolas l'cureuil avait disparu avec une facilit dconcertante, et Pierrot s'tait statufi prs du chemin, ressemblant comme deux gouttes d'eau un banal chne-lige, dont l'corce par endroits se dtacherait. Adolphe s'tait coul dans l'herbe odorante parseme de prles et de jonquilles, de boutons d'or. Pierrot frissonna, trembla, puis ses feuilles s'agitrent de faon compulsive, provoquant un bref rappel l'ordre du blaireau Adolphe. Un groupe de cavaliers s'en venait, l'heure n'tait pas aux jrmiades. Il y eut un bruit diffus de branches brises, et une conversation nerveuse vint jusqu' eux, des cavaliers la cuirasse brillante de cuir et de bois prcieux passant tout prs de l, sur le sentier cart, proches les toucher. Les hommes taient des lunaires jeunes et plutt solidement charpents, des soldats de mtier, jugea le blaireau Adolphe en jetant un regard souponneux et prudent entre des aigrettes vgtales violaces. Ils arboraient des boucliers de soie tendus sur une armature mtallique et de longues lances, des glaives fait d'une matire minrale, trs proche du cristal. L'un d'eux portait un tendard aux armes du Slnaute, et leurs montures taient des quids la blancheur soyeuse et la crinire argente, avec sur le front une courte corne adorne d'or et d'argent. Les chevaux lunaires hennissaient sourdement, et leurs matres de leurs mains gantes masquaient leurs naseaux, craignant visiblement de dvoiler leur prsence. Silence, mon beau, intimait l'un des soldats, un de ces Plthores tant redouts par Horace, car le Slnaute a pris les informations de son enchanteur trs au srieux. Moi, je n'y crois pas, disait un autre de la guilde arme des Plthores. Jamais des terriens ne pourront venir sur la lune ainsi, ils ne sont pas assez malins ni courageux pour cela. Nous, les lunaires, sommes bien diffrents, assurment. Entendant ces paroles empreintes de forfanterie et de prtention le blaireau Adolphe sentit son sang bouillir dans ses veines, puis il se rappela avec -propos combien Horace leur ami tait diffrent de ces fats. De plus, ils taient arms et en nombre suprieur au leur. D'ailleurs, les bonnes dames elles-mmes n'avaient-elles pas demand Roland de Roncevaux et Aldric d'viter toute forme de violence physique ? Adolphe se le tint pour dit, et tendit plutt l'oreille afin de mieux entendre la conversation des Plthores. Poursuivant leur discussion, ils s'loignaient maintenant avec lenteur de leur cache impromptue. Pourtant, le Slnaute s'est montr impressionn par les dires de son mage, poursuivait l'un. Ils auraient quitt la terre de manire

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certaine afin de ramener la raison leur empereur de France, Charlemagne. Il y eut des rires dans la patrouille de Plthores, et la suite devint un murmure difficilement audible. Les humains comme Roland de Roncevaux et Aldric ne purent parvenir couter davantage, mais Adolphe et le petit Nicolas, dans l'herbe, les escortrent discrtement afin de mieux entendre. La difficult de la tche obligea pourtant le blaireau cesser son avance le premier, contrairement Nicolas. Avantag par sa petite taille, il poursuivit sa mission d'information, Adolphe rvlant de manire succincte son maigre savoir. Le chne-lige tait encore outr du ton pjoratif utilis par les Plthores. Quels mchants hommes ! Comment peut-on tre cruel et mprisant ce point ? Ce sont seulement des soldats, au fond, le rassura Adolphe en sursautant aprs le retour prcipit de l'cureuil Nicolas, encore tout excit et la queue frtillante. Je les ai suivis de mon mieux, affirma-t-il. Jusqu' l'extrmit de ce champ, si j'ai bien observ, rpondit le chne-lige en prtant la plus grande attention aux dires de l'cureuil. Ils ont prtendu le royaume de France sur le point de tomber sous le joug du Slnaute, ppia Nicolas, et chacun montra autour de lui une mine consterne. Mais ils ont galement dit ceci ! Adolphe avait escalad les paules d'Aldric afin d'tre plac au premier rang, et Roland de Roncevaux pesta bruyamment contre l'emportement du chne-lige qui lui prenait sa place de tout son tronc. Malgr cela, chacun put percevoir la joie vibrante de l'cureuil lorsqu'il reprit de sa voix pointue. Le royaume de France rsiste encore, par une poigne de villes et toutes ses forts, et ils en sont trs surpris. HOURRA ! s'exclama la petite troupe d'une mme voix. Bon sang, je le savais ! trpignait le blaireau Adolphe. Par chaque fort, il a dit ! ajoutait le chne-lige au comble de l'allgresse. Nos amis des bois et des champs poursuivent eux aussi le combat ! Mais ce n'est pas tout, reprit le petit cureuil avec une expression malicieuse, ils ont galement affirm que le monarque Charlemagne possderait actuellement une rsidence lunaire dans la rgion N'auraient-ils pas prcis avec exactitude o ? s'enquit Roland de Roncevaux en se rongeant les ongles. Cela nous aiderait grandement !

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Nous soutenir dans notre dessein est de peu d'importance pour les Plthores du Slnaute, je le crains, grina le blaireau Adolphe. Il n'empche, ces nouvelles sont relativement bonnes, je trouve ! Pas vous ? Le blaireau s'tait retourn vers ses amis, mais l'cureuil avait enchan. Ils n'ont pas fait tat de la localisation prcise de Charlemagne, mais durant leur loignement j'ai pu entendre le mot "Woolgarden". Woolgarden ? interrogea Roland en fronant les sourcils. Oui, confirma Nicolas en agitant nerveusement sa queue en panache, simplement cela, Woolgarden! Eh bien, nous en savons dj suffisamment pour poursuivre l'aventure avec davantage de courage et de vaillance, lana Roland de Roncevaux vers les siens. La troupe reprit sa marche prudente sur le territoire de l'Imprium, aux mains du Slnaute, et elle s'engouffra en un bosquet touffu dont les arbres taient serrs les uns contre les autres de manire extrmement dense, Roland jugeant le passage trop malais pour les Plthores et leurs chevaux. Le sol tait tapiss d'aiguilles de pin diaphanes et de feuilles mortes, avec une profusion de pins lunaires et de peupliers, d'rables et aussi d'arbres lancs au tronc torsad, couronns par un toupet vgtal du plus bel effet. Le soleil en atteignant l'orbe de midi tamisait les couleurs de l'endroit en leur confrant une aura ferique, Adolphe le blaireau s'essoufflant bientt vouloir escalader une butte. O donc allez-vous, compagnon ? lui demanda Aldric la barbe rousse, en constatant l'loignement du blaireau. Je reviens sans faute, n'ayez crainte, leur assura ce dernier, j'essayais comme nous l'avons dj fait une fois de gagner une position leve, afin de distinguer au mieux les environs. Grognant et soufflant Adolphe s'tait astreint escalader un tronc tordu agripp une pente douce, car le terrain allait en montant sur le devers, et enfin aprs des efforts pnibles Adolphe arriva sur la plus haute branche du frne. Adolphe se mit en devoir d'informer ses compagnons rests plus bas. Je suis enfin parvenu mon objectif, les amis ! Adolphe est un claireur accompli, estima le chne-lige rest prs de l'cureuil gris Nicolas. J'aurais pu monter moi aussi en haut de cet arbre, couina Nicolas comme pour s'excuser. Oui, mais tu n'y as pas pens, expliqua avec une patience infinie le chne-lige, voil pourquoi Adolphe est un vaillant combattant des

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forts de France et toi, Nicolas un cureuil infatigable, certainement, conclut Pierrot saisi par le subit dsir de ne froisser aucun de ses camarades. Il y a des bosquets jusque vers l'ouest, dtailla Adolphe vers ses compagnons rests plus bas. Des collines luxuriantes de vgtation l'est et au nord Et vers le sud ? Ne voyez-vous vraiment rien vers le sud ? lui cria Roland de Roncevaux depuis un rocher moussu sur lequel il s'tait calmement assis pour attendre le retour du blaireau. Rien de rien ! Il y a un paulement rocheux avec une poigne d'arbres maigrichons, un champ d'herbes lunaires et puis c'est tout ! Descendez donc de votre perchoir, mon bon, lui suggra Roland de Roncevaux en adressant Aldric, goguenard, un franc sourire. Volontiers, acquiesa le blaireau, je commenais tre las de cette position leve. Voyez-vous, poursuivit-il vers ses amis une fois revenu leur niveau, j'abhorre la fatuit et aspire seulement une position humble et pour ainsi dire, modeste. Oui, je sais, cela peut paratre incongru de la part d'un explorateur indomptable comme moi, mais Roland de Roncevaux avait dsign du doigt une chaumire de bois et de paille engonce dans la vgtation de l'endroit tel une gemme dans une veine rocheuse, et Adolphe avait sursaut en dcouvrant la chose. Le rideau d'arbres plac devant nous l'avait masqu, mais depuis mon sige de pierre je l'avais remarqu, votre position en hauteur vous empchait de la voir Oh, ah, lcha le blaireau. Vous m'en direz tant ! Il n'empche, je vous ai fourni un panorama dtaill de l'endroit ! Et nous vous en sommes gr, croyez-le bien, dclara Roland de Roncevaux en se levant de son sige ptrifi et en prenant la direction de la petite maison. Nous vous en sommes gr. Il finit par arriver avec une feinte nonchalance, agaant secrtement le blaireau Adolphe devant une porte de bois branlante, et aprs avoir frapp la porte de son poing ferm une voix chevrotante, celle d'une personne de grand ge, se fit entendre derrire la cloison. Que voulez-vous ? Nous sommes de pauvres gens ! Roland de Roncevaux carquilla les yeux car visiblement les habitants de l'endroit ne comptaient pas lui ouvrir, puis il se reprit avant de parler la porte, littralement. Nous sommes des voyageurs de passage, dans votre beau pays, et nous nous sommes dit

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Ne connatriez-vous pas un important personnage rsidant aux alentours ? intervint son tour le blaireau Adolphe, puisque le petit groupe s'tait dirig vers la maison tapie dans la vgtation lunaire. Oui, un grand monarque tout baubi devant les beauts de votre astre lunaire, affirma le chne-lige Pierrot. Nous ne savons rien de cela, et nous ne voulons rien en savoir. Nous ne voulons rien avoir avec des trangers ! Mais enfin, voyons, les supplia le chne-lige en dployant ses branches, nous sommes de braves gens, et J'ai dit ! marmonna une voix sche derrire le battant. Partez, ou bien j'appelle les Plthores ! Ils sont nombreux dans la rgion, et tous aux ordres de notre Slnaute bien-aim ! Le monarque de l'Imprium est particulirement apprci de son peuple, semble-t-il, glissa le guerrier franc Aldric vers Roland. Il peut difficilement en tre autrement, le Slnaute n'est pas rput pour l'onctuosit de son caractre, avoua le neveu princier. La cit la plus proche est Woolgarden, allez-y et l'on vous y renseignera sans faute ! termina la voix chevrotante de l'autre ct du battant de porte. Woolgarden ? Roland de Roncevaux s'tait redress en caressant son menton avec une expression intresse. Voil une nouvelle rjouissante, puisque ces Plthores, au dire de ce bon Nicolas, en faisaient justement mention ! Par o est cette Woolgarden ? Adolphe tait plaqu contre la porte ferme, afin de mieux percevoir la rponse des vieillards arc-bouts de l'autre ct. Par l ! Par l ! lui rpondit le couple, toujours invisible. J'entends bien, grogna le blaireau, mais comme je ne les vois pas cela ne m'avance gure ! La petite troupe s'tait loigne de la demeure dissimule par la vgtation, et Adolphe avait dsign au hasard, faut-il le prciser la direction d'une tendue dgage. Ce couple de vieillards pusillanimes voulait sans doute parler de cette direction-ci, je suppose Allons, Adolphe, ne soit pas si sottement rancunier, le reprit le chne-lige en le houspillant de l'une de ses branches. Ces gens sont seuls dans la fort lunaire, et l'endroit est infest de soldats du Slnaute. Ils sont inquiets, et par consquent, mfiants. Peut-tre en feras-tu autant lorsque tu auras atteint leur ge !

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Srement pas ! se dfendit Adolphe en suivant le groupe dans la nouvelle voie, vers Woolgarden. Je serais serein et sage, puissant et noble, affable et disert, serviable et peut-tre mme, avenant. Veuille Dieu nous permettre de pouvoir assister une telle mtamorphose, gloussa Roland de Roncevaux en riant bruyamment avec Aldric. Je vous remercie pour votre ironie, elle blesse d'ailleurs mon amourpropre, mais l'important n'est pas l, persifla le blaireau : soyez plus modrs dans vos transports, sous peine d'alerter ces Plthores malfaisants. La mue est entame, sachons nous taire afin de ne pas la perturber, chuchota Roland vers le chne-lige en mettant un index devant sa bouche, en signe de profond silence. Pierrot le chne-lige faisait de grands efforts pour ne pas rire son tour, et Adolphe enchana aussitt vers Roland de Roncevaux. Idiot ! Sombre crtin ! Le sol se faisait pentu au fur et mesure de leur avance et ils arrivrent une colline, plante de vgtation clairseme et d'arbres divers, sur la nature desquels l'cureuil Nicolas s'extasia maintes reprises. Ils redescendirent enfin l'avers de la colline avant d'en escalader une autre ensuite, et commenaient clairement tout du moins pour certains d'entre eux, habitus exhaler un mauvais caractre vident se lasser lorsque le soldat franc Aldric toujours nanti de son insparable cor de chasse marcha vers un autochtone, un berger isol l'ombre d'un groupe d'arbres, tout en surveillant du coin de l'oeil une trentaine de moutons, parpills prs de l. Eh bien, mon bon, nous avons l une belle journe, ne trouvez-vous pas ? lana le guerrier franc vers le berger afin de briser la glace. Vous n'tes pas d'ici, jugea l'homme dj avanc dans l'ge, en remontant sur son front son chapeau de paille. Le berger tait de taille moyenne et portait un pantalon de toile claire avec une ceinture de tissu et de curieuses chaussures en cuir d'origine vgtal. Il portait un caftan de peau de mouton sur un chandail grossier aux dessins gomtriques et ses traits marqus portaient l'empreinte de la lune et de ses langueurs hypnotiques, avec des yeux rveurs et un front haut, des cheveux blancs coups court, une bouche molle s'affaissant sur ses extrmits. Il avait un accent lgrement nasillard, bien plus marqu que celui d'Horace. Vous devez tre des terriens, si je ne me trompe.

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Dans le groupe chacun marqua un temps d'arrt, se demandant intrieurement s'il devait tourner les talons ou bien feindre l'indiffrence. Roland de Roncevaux ragit le premier, en authentique leader. C'est exact, vous tes observateur. Nous sommes la recherche d'un monarque de la terre, Charlemagne, dont on nous a assur la proche prsence. Il rgne sur un beau pays portant le nom de France, enchana son tour le chne-lige en agitant ses branches afin de mieux appuyer ses paroles. Le berger avait secou la tte, aprs avoir siffl son chien en s'aidant de ses doigts. Je n'ai pas connaissance de ces choses, je suis trop occup par ma tche de berger, voyez-vous. Le blaireau Adolphe tiqua en coutant les paroles du berger. Il avait vritablement un accent tranant et long couper au couteau. Lhomme avait poursuivi, tripotant un curieux sifflet de bois aprs l'avoir sorti de sa poche. Mais j'ai des amis proches d'ici, ils pourront vous aider, sans doute. Je vais les appeler. Le berger avait port le sifflet ses lvres, mais Adolphe d'un geste brusque lui avait enjoint de s'arrter. Ce n'est pas la peine, nous sommes bien assez dgourdis pour nous dbrouiller par nous-mmes, au fond. Le berger avait paru surpris par la volte-face inattendue du blaireau, mais le reste de la petite troupe l'tait encore bien davantage. Adolphe, le gourmanda Roland de Roncevaux, cet homme aimable peut nous faire gagner un temps prcieux ! Tes paroles sont draisonnables, Adolphe ! lui reprocha son tour le chne-lige Pierrot. Le berger en loignant de ses lvres son sifflet de bois blanc avait eu un air narquois, mais le blaireau tait inflexible. Il s'tait loign, et avait fait signe ses amis de le suivre, ces derniers obtemprant de mauvaise grce. Adolphe avait press le pas, et la petite troupe s'en tait repartie vers le bosquet d'arbres lunaires et de chtaigniers, de peupliers murmurants le plus proche. Derrire eux, le sifflet de bois avait retenti par trois fois. Vois la bonne volont de cet homme, poursuivit le chne-lige vers son ami le blaireau, il va appeler ses camarades malgr tout. Faisons demi-tour pour ne pas l'obliger, et Adolphe avait crach et vitupr bruyamment en mme temps.

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Mais seriez-vous donc tous devenus subitement idiots ? Cet homme est un informateur des Plthores, voire directement du Slnaute de l'Imprium, rveillez-vous ! Ou plutt, courez ! Le blaireau avait acclr de nouveau l'allure et jetant un regard inquiet derrire eux Roland de Roncevaux avec le reste du groupe l'avait imit. Il y avait des hennissements chevalins dans la plaine et des cris, un murmure confus de voix ml des cliquetis d'armes. Adolphe a raison, hlas, et il nous faut lui rendre cet honneur, sa suspicion nous a sauv la vie, si toutefois nous parvenons nous glisser entre les doigts des Plthores de l'Imprium. Cette fois-ci le dtachement de soldats les avait reprs, dj les cavaliers s'taient lancs vers eux en criant et hurlant. Une vole de flches s'tait abattue aux alentours, et le guerrier franc Aldric aprs s'tre saisi de son glaive court s'tait vu rabrouer par Roland de Roncevaux. Non ! Oublierais-tu notre promesse faite aux bonnes dames ? Il nous faut nous tirer de ce mauvais pas pacifiquement ! Nous sommes perdus, lcha le chne-lige en voyant leur groupe tre encercl par une horde de Plthores surexcits. Nicolas s'tait rfugi dans le feuillage du chne-lige, mais chacun s'tait dress avec courage. Adolphe le clairvoyant en observant combien sa vigilance avait eu peu d'effet se morigna. Comment notre belle aventure peut-elle se terminer ici, si prs du but ? Il tomba face contre terre et sanglota de chagrin au milieu du fracas de la bataille. Bonnes dames, je vous en supplie, si vous ne me sauvez pas avec les miens, sauvez au moins mon pays. Je ne demande rien d'autre ! Un grand silence se fit autour de l'endroit, une paisse brume s'levant du sol. Les Plthores furent littralement engloutis par le brouillard, et il subsista seulement des assaillants un cho diffus et spectral de voix et de cris touffs, de hennissements effrays. Roland et le guerrier franc, le chne-lige avec l'cureuil gris parurent abasourdis devant le retournement miraculeux des vnements. Une apparition thre venait de jaillir du sol. Elle tait ravissante et belle, fminine l'image de l'astre lunaire dont elle manait, ses grands yeux verts dtaillant le blaireau Adolphe, encore couch sur le sol de dsespoir. Enveloppe d'une multitude de voiles, ses longs cheveux noirs ploys autour d'elle lui constituaient une couronne royale. Ses traits taient fins et gracieux, son regard perait le blaireau Adolphe jusque dans sa chair et au-del, atteignant l'me par la profondeur de son regard.

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Adolphe, mes soeurs de la Terre m'avaient parl de vous, et aussi de toi. De Moi ? Le blaireau tait effar et avait pos une patte velue sur sa poitrine, ne parvenant pas le croire encore. La bonne dame avait poursuivi. Elles vous avaient recommand moi, et puisque vous n'avez toujours pas abandonn la voie du coeur, je vous suis venue en aide. Jusqu' prsent j'tais dans le doute, vous concernant son regard vert d'eau avait balay le cercle des amis, toujours immobiles au centre d'un brouillard pais , mais ton attitude, Adolphe, a fait dfinitivement pencher la balance. Les Plthores n'ont pas boug de place, mais vous vous trouvez maintenant dans la Plaine Douce. J'ai accompli ton premier souhait, Adolphe, puisque tu m'as suppli devant ma pierre, mais il vous incombera d'accomplir le second. La bonne dame s'tait leve au-dessus du sol et lentement les charpes de brume s'taient dissipes. Sachez cependant ceci, ne quittez jamais la voie du coeur. Celle des armes vous mnera aux larmes et au sang, au chagrin. La voie du coeur, elle, apportera vous et tous les vtres sa richesse prcieuse : la paix, la srnit, et surtout, l'Amour pur et limpide, l'image des sources de votre vieille France. La bonne dame avait laiss les amis soulags dans la Plaine Douce, mais avant de partir enfin elle avait tendu un index ivoirin en direction d'Adolphe. Je t'ai observ, Adolphe, depuis ton arrive sur la lune et je connais la vrit de ton coeur. Adolphe tait abasourdi par la prsence de la bonne dame, tourne plus particulirement vers lui. Je sais ton existence et j'ai vu ton destin, ton dbut, et ta fin : ne crains plus, dsormais. Ta prire devant ma pierre a troubl mon coeur, et je veillerais dsormais sur toi, pour toujours et en tous lieux. Tu pourras te recommander de moi, parle-moi lorsque bon te semblera, mais n'oublie jamais, au plus fort des difficults, le blaireau sincre et triste qui a pri pour son pays. Mon nom est Aterni : mon regard est pos sur toi jamais. La Plaine Douce frmissait autour d'eux, le soleil dor illuminait un champ de pommiers sauvages, prs de l. Le groupe de voyageurs tait seul, le ciel tait vide. Mais les amis d'Adolphe durent le secouer plusieurs fois pour le retirer du songe dans lequel il paraissait plong.

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Chapitre

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La Plaine Douce touchait son terme, l'herbe blanche perdait en brillance et la terre se faisait plus sche, des rocs affleuraient ici ou l entre des massifs broussailleux et dans le vent lger des arbres silencieux dployaient leurs branches. Derrire eux s'talait le lieu calme o la mansutude de la bonne dame les avait transports : devant se dressait un territoire inconnu au relief nettement plus abrupt, mme si dans sa rudesse il ne manquait pas d'une certaine beaut. Une fort sombre se tenait sur la droite, avec des arbres aux teintes diverses dans lesquelles prdominaient le vert meraude et l'argent de plusieurs essences d'arbres, typiquement lunaires, jugea avec l'oeil averti du connaisseur l'cureuil Nicolas. Face la fort tait une suite de monticules peu levs mais dots d'artes tranchantes et saillantes, d'une noirceur de jais. Entre les deux se trouvait une troite bande de terre poussireuse et claire, s'largissant ensuite en une tendue dgage derrire le bosquet et les pierres noires. Il y avait de part et d'autre des fleurs la corolle torture et aux couleurs pastel. Le blaireau Adolphe, aprs avoir hum avec prcaution plusieurs d'entre elles, s'en dclara rjoui. Voil bien les senteurs les plus dlicates m'ayant t donnes humer, les amis, humez, humez-les donc, je vous prie. Ce serait avec joie en d'autres circonstances, mais nous n'avons pas le temps de nous distraire ainsi, se dfendit Roland de Roncevaux alors que le guerrier franc Aldric s'tait rang l'opinion du blaireau Adolphe. Si la bonne dame nous a sauv la mise, je vous le rappelle, nous nous en sommes trouvs galement considrablement loigns de la cit de Woolgarden, vers laquelle nous marchions la recherche de mon oncle. Nous avions de fortes suspicions sur sa localisation, rappela alors malicieusement le chne-lige, mais aucune certitude. Roland de Roncevaux s'tait remis en route et le chne-lige lui avait embot le pas, avant d'tre suivi par l'cureuil sautillant et vif puis le guerrier franc, le blaireau Adolphe enfin.

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Il n'empche, l'tude du terrain, pour toute opration de reconnaissance en territoire hostile, est mon sens une condition essentielle de russite, lcha avec un certain dpit Adolphe. Je le crois volontiers, lui rpondit Roland de Roncevaux en cartant de la main des branches basses gnant leur avance sur l'troite bande de terre. Mais nous avons fait un long chemin depuis notre arrive dans les Plaines Douces, je m'en serais voulu de briser ainsi le rythme de notre petite colonne. Autant pour moi, consentit le blaireau en approuvant de la tte, car je partage amplement votre point de vue. Halte. La voix claire du guerrier franc Aldric avait fus derrire eux, et aussitt Roland de Roncevaux puis Adolphe s'taient immobiliss comme devant un pril imminent. Leur rencontre avec les Plthores du Slnaute de l'Imprium avait marqu les esprits. Aldric dsignait du doigt une construction situe sur le ct, entre les rocs noirs et brillants aux artes vives, et tout leur affaire ni le neveu princier ni le blaireau de France n'avaient observ une vole de marches l'clat moir s'enfonant dans la terre lunaire, par une ouverture identique une gueule dente. C'est effrayant, ne put s'empcher de lcher le chne-lige en frissonnant de toute sa ramure. Intressant, trs intressant, jugea son tour Roland de Roncevaux en quittant le sentier pour s'en approcher et dtailler au mieux la chose. C'tait un petit btiment de forme carre adoss un renflement de terre, il comportait sur sa devanture un linteau quadrangulaire et noir l'image des roches alentour, soutenu par un pilier de chaque ct. Des escaliers aux larges marches s'enfonaient sous terre, et chacun du petit groupe s'tait pench avec curiosit au-dessus de l'ouverture lorsqu'une voix pointue en mergea, prcdant de peu la silhouette caractristique d'un membre des Petites Gens. Et bien, qu'attendez-vous ? Le bateau va partir d'un instant l'autre, mon travail de timonier ne m'oblige pas aller chercher les voyageurs moi-mme ! Ce n'est pas srieux, vraiment ! Le nain portait une casquette dote d'une large visire et un costume brandebourgs et passementeries, des chaussures brillantes et une courte barbe blanche avec un anneau d'argent son oreille gauche. Il mangeait ses mots continuellement en parlant, et chacun avait d s'astreindre un srieux effort afin de pouvoir le comprendre. Vous venez ?

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Le nain s'en tait reparti vers les sombres escaliers en les interpellant, et le neveu princier rpondit favorablement, aprs un instant d'hsitation. Nous arrivons ! Le groupe avait suivi dans l'obscurit le nain mystrieux, et le chnelige n'avait pu s'empcher de murmurer vers Roland de Roncevaux. Allons-nous vers l'aventure tout en fermant les yeux de surcrot, comme je le crains ? Roland de Roncevaux avait acquiesc avec un zeste de nervosit, une paisse pnombre les environnant totalement. C'est un fait, mais il nous faut nous loigner rapidement d'une possible avance des Plthores du Slnaute, et un navire nous permettra d'avancer plus vite. C'est du moins mon opinion. Une vaste cavit souterraine venait de faire son apparition, une mer sombre se droulant jusque dans le lointain, claire sur sa surface d'onyx aux vagues nacres de rayons lumineux provenant des hauteurs rocheuses. Sur un embarcadre branlant une nef la voile triangulaire se balanait sur les flots, le capitaine se tournant de nouveau vers eux lorsqu'ils furent arrivs prs du navire. Vous avez de quoi payer, au moins ? Adolphe et le chne-lige, l'cureuil gris eurent une grimace maussade, et Aldric aprs avoir fouill dans ses poches jura bruyamment. Seul Roland de Roncevaux parvint tirer de sa bourse une pice d'or. Un sol d'or du royaume de France vous conviendra-t-il ? J'aurais mieux aim un lunaire bien de chez nous, mais enfin, grommela le nain en empochant malgr tout la pice. Chacun se disposa au mieux dans la nef, et aprs avoir dtach la corde retenant le navire l'embarcadre ils s'loignrent vers l'inconnu, en une mer calme. Provenant de l'ouverture un vent paisible soufflait, et leur permit d'avancer aisment. Leur timonier n'tant pas trs loquace, malgr la pice d'or empoche, Adolphe jugea bon de le questionner. Vous avez l un beau mtier, pour sr. Le nain avait approuv doctement en allumant une pipe de bois, lchant plusieurs bouffes d'une fume bleutre. Le chne-lige et l'cureuil Nicolas toussrent discrtement mais leur capitaine ne parut pas s'en mouvoir outre mesure. Mon pre faisait le mme, capitaine au long cours sur la Mer Noire, parfaitement, monsieur. La Mer Noire, ainsi s'appelle cet ocan souterrain ?

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Exactement, avait approuv le nain en tirant une nouvelle bouffe odorante de sa pipe en bois. Elle se trouve sous les Collines Noires, et travers elles nous allons vers les Ouvertures. De l vous pourrez allez o bon vous semble dans l'Imprium grce aux thosocles, comme vous en avez l'intention, je suppose. videmment, videmment, dit aussitt Roland de Roncevaux, et plusieurs de ses amis bord jugrent bon de lui donner raison bruyamment. Nous avons le projet de faire un grand bond en avant, et nous pensons votre navire capable de nous y aider au mieux. Vous avez frapp la bonne porte, messieurs, leur assura le nain en tirant une nouvelle bouffe de sa pipe en bois. Il raffermit sa prise sur le gouvernail, et, par un courant marin puissant, leur nef prit de l'allure aprs avoir laiss derrire elle l'ouverture lumineuse donnant accs ce monde lunaire et souterrain. Il y avait de grands oiseaux fendant les airs entre la vote la hauteur fluctuante, jugea avec crainte Adolphe et la mer, le nain riant en observant dans la pnombre la peur diffuse du groupe. Allons, ce n'est rien, les oiseaux ici ne sont pas bien mchants, ce n'est pas comme ceux de la Fort Ptrifie, je vous assure. Vous franchissez la Mer Noire pour la premire fois, si je comprends bien ? Oui, reprit Roland de Roncevaux en essayant de percer les tnbres devant eux, vers lesquelles les guidait avec une adresse certaine leur capitaine, nous sommes des voyageurs. Leur timonier avait opin du chef sans dire un mot, occup maintenir le cap. travers l'obscurit touffante des rayons lumineux peraient la vote en crant des auroles d'or sur les vagues sombres, des tintements semblables ceux d'une cloche d'airain se faisant entendre au loin. Le blaireau Adolphe renifla dans la direction en question, essayant d'en deviner la provenance. Aurais-je des hallucinations auditives, maintenant ? Je jurerais entendre un bruit de cloche, devant nous. Le nain sans lcher la barre d'une main rit bruyamment en tenant sa pipe en bois de l'autre, dvoilant des chicots de dents noircis par la nicotine du tabac. Vous n'tes pas le jouet d'une illusion, mon gars, simplement une patrouille de Plthores s'en vient vers nous inspecter le navire, rien d'anormal depuis la monte au pouvoir de notre Slnaute. Aussitt chacun dans le navire avait blmi et le capitaine des Petites Gens tiqua en observant leur raction.

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Auriez-vous des comptes rendre aux hommes du Slnaute ? Si c'est le cas ne vous attendez aucune mansutude de ma part, je dteste les bandits de grand chemin et les malandrins, les gens sans honneur. Nous ne sommes pas de mchantes gens, se dfendit le chne-lige d'une voix rendue frle par la crainte. Nous essayons seulement de rejoindre notre monarque, l'empereur Charlemagne, afin de librer le royaume de France. Le nain avait sursaut, sans lcher toutefois son gouvernail. Le royaume de France ! J'ai longtemps vcu au royaume de France ! Souffrirait-il de soucis ? En peu de mots les amis avaient inform leur capitaine des funestes vnements, et ce dernier avait frapp son front du plat de sa main. Il avait donn un violent coup de barre, leur nef sur les vagues sombres faisant une brusque embarde, des clats de voix commenant les interpeller depuis le lointain. Mais le nain des Petites Gens tait un bon marin, bientt ils furent loin du navire des Plthores et un lot clair par un rayon lumineux s'approcha d'eux. Il abritait un pic escarp montant jusqu' la vote, et tout en accostant au plus vite le capitaine leur expliqua la marche suivre. Allons, escaladez cet lot jusqu'en haut, vous aboutirez dans un palais dsert, o parfois je me cache des Plthores, moi aussi. De mon ct, je vais entraner ces sbires derrire moi jusqu' les perdre au loin, ils ne me retrouveront pas, soyez-en sr. toute allure le guerrier franc Aldric et le chne-lige, l'cureuil Nicolas s'taient mis grimper la pente raide menant la surface. Seul le blaireau Adolphe tait rest bon dernier afin de poser une question leur capitaine. Pourquoi faites-vous cela ? Pourquoi ne nous dnoncez-vous pas ? D'autres ont eu moins de scrupules Je m'en doute ! gloussa le nain en donnant un grand coup de barre son navire afin de reprendre le large. Mais j'ai gard des attaches dans la Fort Magique, et votre aventure est dsormais clbre l-bas. Bonne chance ! Dans l'obscurit de la Mer Noire le bateau s'tait loign, et une grande nef pareille une galre avait fait force rames en le suivant au plus prs. De leur ct les amis s'taient placs de l'autre ct du piton rocheux montant vers les hauteurs, et aprs un temps jug consquent par le neveu princier, Roland de Roncevaux relcha son souffle et fit un geste d'invite vers le guerrier franc et Adolphe, Pierrot, l'cureuil gris.

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Ne perdons plus de temps dsormais ! Ces maudits Plthores semblent nous suivre la trace, y compris sous la surface de la lune ! Leur tnacit est incroyable, grogna pour lui-mme le blaireau Adolphe, tout en suivant avec difficult le reste de la troupe s'acheminant le long d'un petit chemin, sinuant et tourbillonnant. Esprons qu'il ne leur viendra pas ide de nous rechercher nouveau en surface! En silence dsormais ils firent de leur mieux pour rejoindre la vote rocheuse, et, effectivement, comme le leur avait affirm le capitaine des Petites Gens, ils dbouchrent en une tendue herbeuse et blanche soigneusement coupe ras, avec des massifs de fleurs lunaires perdus dans le tapis vgtal. Il y avait des bouquets d'arbres l'essence prcieuse dissmins en plusieurs endroits, et un amas de rocs disposs artistiquement duquel jaillit le groupe, car l'ouverture de la Mer Noire dbouchait justement l. Il y avait de hauts murs au loin afin de protger l'endroit, et des massifs de mres noires et rouges, parfois violettes, plantes prs d'un vaste palais tout en onyx blanc et pourpre, en murs de marbre et en tuiles de rocs noirs. Des bannires aux armes du Slnaute claquaient sur des poivrires en encorbellement, et des balcons ouvrags ornaient les riches faades. Il y avait des jardiniers une poigne occups entretenir et bcher les jardins de l'endroit, Roland de Roncevaux, tout en essayant comme le reste de la troupe de rester dans un anonymat prudent, se frottant le menton avec un ennui non dissimul. Ahem. Ce palais n'est pas dsert, ou bien il a cess de l'tre, c'est bien notre chance. Ne serait-ce point l un de ces fameux Palais de Fruits du Slnaute ? Le blaireau Adolphe avait frott son menton velu son tour en fixant les environs avec davantage d'attention. Ma foi, il semblerait, en effet. Cet aimable capitaine ne se rappelait sans doute plus cette fcheuse particularit, je suppose, mais peut-tre est-ce simplement le manoir d'un hobereau local, et S'interroger ainsi en vain, pour rien, est une pure sottise, leur reprocha le chne-lige Pierrot en se dandinant sur l'cheveau tnbreux de ses racines, alors justement qu'un de ces gentils messieurs Monsieur ! Monsieur ! Au grand effroi de ses amis devant une telle imprudence, le jardinier le plus proche aprs avoir t interpell s'tait approch. Il les salua poliment en soulevant son chapeau de paille c'tait un lunaire de haute taille l'expression fatigue, avec des cheveux courts et blancs et des vtements amples maculs par le travail de la terre puis il leur dit.

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Vous tes un peu en avance : l'invitation pour la grande Pavane de ce soir commencera seulement dans quelques cycles. La grande Pavane Oui, bien sr, lui rpondit Roland de Roncevaux en roulant des yeux furibonds vers le chne-lige, toujours inconscient de son acte tmraire. Mais nous avons hte de rencontrer un grand personnage, voyez-vous, et Je m'en doute, sourit avec indulgence le jardinier, tenant toujours la main sa binette de bois clair, mais le Slnaute vient uniquement lorsque sonne l'heure de la premire Pavane. Jamais avant. Le Slnaute ? Le Slnaute ? s'enquit le guerrier franc Aldric avec une expression berlue. Vous voulez dire le monarque de l'Imprium, il doit venir ici bientt ? Certainement, acquiesa le jardinier en haussant ses sourcils clairs d'tonnement. Le Palais de la Mre Noire a t choisi par le Slnaute pour abriter la grande Pavane du mois d'Or, d'illustres invits sont attendus pour ce soir. Mais vous tes un peu en avance : je ne saurais trop vous recommander d'attendre le reste des convives dans la Salle des Amis, l-bas. Il leur montrait de son index ivoirin une aile du Palais de Fruits, et les amis jugrent bon de se diriger vers l'endroit en question tout en dlibrant entre eux rapidement. Les jardiniers aprs avoir lev la tte vers le groupe s'en taient retourns leurs tches, et des soldats posts l'entre du Palais de Fruits leur firent acclrer l'allure. Ils entrrent sous un porche luxueux en pierres de lune, et le premier Roland de Roncevaux s'assit sur l'extrmit d'un sige recouvert de soie carlate, Aldric se plaant face lui afin de mieux discuter. Si de prime abord Roland avait voulu reprocher au chne-lige sa hardiesse, une autre ide, bien meilleure, lui tait venue. Pierre, mon ami, finalement ton initiative peut nous rapporter beaucoup. Ah ! Tu vois ! dclara avec aplomb le chne-lige vers le blaireau Adolphe, toujours grognon sous les lambris prcieux de la grande salle. Il n'empche, tu as t d'une imprudence folle, et l'avenir, lui rpliqua vertement le blaireau, j'aimerais assez que tu me demandes d'abord mon avis. Ah mais non ! Ah mais non ! se dfendit vertement Pierrot en agitant ses branches en signe de rprobation manifeste. J'ai t investi par nos amis des forts de France moi aussi, comme toi, et j'estime avoir largement le droit de m'exprimer !

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Mes amis, cessons l cette querelle inutile, elle n'a pas de lieux d'tre, chuchota Roland de Roncevaux en se penchant vers ses camarades. Examinons plutt la situation dans son ensemble. Nous tions il y a peu encore dans la Mer Noire, en qute d'une hypothtique cit, et par un coup du sort extraordinaire nous voici aux premires loges d'une fte organise par le Slnaute. Voyez-vous o je veux en venir ? Roland de Roncevaux avait eu une expression madre en fixant tour tour chacun de ses compagnons de voyage, Adolphe ne pouvant s'empcher d'ructer le premier. Certes, videmment. Il va nous falloir nous clipser en quittant ce palais surveill par une horde de lunatiques arms, car si nous rencontrons le Slnaute de l'Imprium, notre libert pourrait bien devenir trs vite un lointain souvenir. Nous dirons adieu notre souhait de dlivrer le royaume de France avec notre empereur, ajouta l'cureuil Nicolas en agitant sa queue touffue tel un ventail. Mais justement ! s'emporta Roland en postillonnant sous l'effet de l'excitation. Justement ! De grands personnages de la socit seront invits probablement pour cette Pavane, et si mon oncle fait partie des convives, nous pourrons le rejoindre et lui administrer l'antidote magique apport depuis la Terre ! Tout simplement ! Voil un plan hardi et, ma foi, plutt bien trouss, jugea le blaireau Adolphe en ne pouvant s'empcher de faire la moue. Pourquoi cette grimace ? lui reprocha le neveu princier en distinguant son expression mditative. Auriez-vous une objection formuler ? Cela me semble un peu dangereux, reconnut le premier Aldric en grattant sa barbe rousse, de plus en plus fournie au fil de leur expdition. Exactement, renchrit Adolphe, de plus, il va nous falloir en mme temps nous cacher du Slnaute, il doit avoir un portrait dtaill de chacun d'entre nous depuis nos rcents dboires avec ses Plthores Cette difficult n'est pas insurmontable, les amis, car j'ai un plan, expliqua le neveu en prtant attention une rumeur provenant du dehors. Des convives vtus d'habits somptueux s'en venaient, et un brouhaha inhabituel faisant sursauter chacun, la totalit de la salle s'en tait sortie aux nouvelles. La soire tait l et des parfums dlicats se rpandaient depuis les jardins alentour, observa le blaireau Adolphe avec un soupon de plaisir, le spectacle de la Terre voguant superbement dans les cieux lui arrachant un soupir de nostalgie, vite rprim. Les invits filtrs avec soin par des hommes en armes chaque membre du groupe remercia

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mentalement le capitaine de la Mer Noire, pour son aide impromptue s'approchaient d'une estrade o des musiciens lunaires s'taient mis jouer d'instruments curieux, en bois et terre cuite, dont ils tiraient des mlodies et des notes juges par le chne-lige trs "pittoresques". Des personnes se regroupaient par affinits, et non loin d'eux prs d'une table o des boissons diverses avaient t disposes dans des coupes ciseles, tait un homme trs entour. De haute taille, d'expression svre et dcide, il portait une calotte de tissu blanc dcore d'une rsille dore et tait vtu d'une longue robe aux manches amples, dont l'aspect flottant et luxueux la fois lui donnait grande allure. Instinctivement chacun s'tait raidi et aussitt aprs l'avoir vu Roland de Roncevaux avait jur en se mettant sous l'ombre d'un arbre, les musiciens reprenant de plus belle des airs mlancoliques du cru. On entendait rsonner le tintement clair des gobelets d'onyx et des cornes boire, des hanaps prcieux, et les rires se mlaient aux chants. Des groupes de danseurs se formaient prs de lampions multicolores, sous l'clat clignotant des toiles dans le ciel. Cet homme est tout bonnement le Slnaute de l'Imprium, l'homme par qui tous les malheurs de la France sont arrivs, affirma Roland en le dsignant discrtement du doigt de sous le couvert d'un rable. J'ai vu son portrait dans des documents officiels, et les descriptions faites correspondent point par point son image. Vilain bonhomme ! souffla le chne-lige en prenant garde toutefois ne pas tre dcouvert. Mchant monsieur ! poursuivit le petit cureuil Nicolas, avant l'intervention du blaireau. Allons, ces enfantillages n'ont pas de sens, finalement le plan de notre ami Roland, mme s'il est prilleux, se rvle tre en dfinitive le seul possible, dans les circonstances difficiles o nous nous trouvons. Exactement, assura Roland de Roncevaux en sortant ensuite de sous les ramures, car le Slnaute entour de sa cour s'en tait parti vers le lieu prs de l'estrade des musiciens o se tenait la Pavane. Jamais mon oncle n'a apprci spcialement les danses, et encore moins le rythme et la cadence complique de cette dernire. S'il se trouve ici, il doit se situer obligatoirement Roland de Roncevaux avait pouss un cri touff, provoquant l'effroi de la petite troupe essayant de passer inapercue au milieu des convives. Le neveu princier s'tait retourn vers les siens avec une franche fbrilit. Il est l ? Votre oncle est l, n'est-ce pas ? comprit le blaireau Adolphe avec des yeux brillants. Oui ! Il est l !

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Chacun s'tait tourn avec frnsie dans la direction indique par Roland de Roncevaux, et au milieu des flonflons et des convives rendus grillards par la musique et les alcools, tous observrent avec une stupfaction teinte de vnration la silhouette vnrable du trs noble Charlemagne, empereur du royaume de France et de la totalit de ses forts. Il tait de taille massive et vtu de pourpoints royaux, avec une barbe courte et noire, huile, et des traits mlancoliques, des yeux gris et vifs avec de nombreuses rides sur le front. Il avait un chapeau de feutre larges bords, une cape tombant en une profusion de plis sur ses pieds chausss de courtes bottes. Ngligemment, il picorait des friandises sucres sur un plat tincelant, une table, et Roland de Roncevaux suivi de ses amis l'aborda en essayant d'tre le plus discret possible. Mon oncle ? Mon oncle ? Me reconnaissez-vous ? Je suis Roland de Roncevaux, votre neveu ! Ceci car le facis de l'empereur exprimait une certaine hbtude, crant le trouble chez les envoys du royaume de France. Nous sommes vos fidles sujets, marmonna voix basse le blaireau Adolphe. Et nous ressentons un grand amour pour vous, lui dit le chnelige, intimid devant la prsence de l'auguste personnage. Mais ce dernier avait cill des yeux en les fixant tour tour, comme s'il ne les connaissait pas. C'tait d'ailleurs la vrit, du reste, pour le chnelige et le blaireau Adolphe, l'cureuil gris, mais pas pour Aldric et Roland de Roncevaux. Vous m'en voyez flatt, convint-il avec une expression de gne, cela dit nous n'avons pas t prsents, messieurs Roland de Roncevaux avait liss ses habits nerveusement et il essaya de s'astreindre au calme, tant la situation le dpassait. Mon oncle, je suis votre neveu, Roland, vous souvient-il de moi ? Vous tes l'empereur du royaume de France, votre pays se trouve dans un grand pril ! Monseigneur, gronda d'une voix sourde le guerrier aux cheveux roux, Aldric, votre place n'est pas ici, festoyer avec votre ennemi, mais bien plutt avec les vtres dfendre notre terre ! Mais que dites-vous ! L'empereur Charlemagne en avait relch une friandise d'motion, ses noirs sourcils arqus d'tonnement : il avait pinc ses lvres avant de reprendre. Le Slnaute est un ami, il m'accueille dans son beau pays de la lune. D'ailleurs Je n'ai pas de neveu ! Ni ne suis monarque d'aucune

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sorte ! Au dbut, il est vrai, j'avais l'esprit assez troubl, mais ce brave homme de Slnaute malgr mon dnuement a bien voulu me traiter comme un frre, et les beauts lunaires depuis ravissent mon coeur. Mon oncle, s'exclama Roland de Roncevaux sur le point d'clater en larmes, je ne peux croire la magie des sources de l'Azor efficiente ce point ! Auriez-vous oubli vos attaches et vos amis, votre famille et votre devoir d'empereur ? Majest, il vous faut vous reprendre, le royaume de France a besoin de vous ! lui dclara le chne-lige en prenant sur lui de secouer l'empereur du bout de ses branches. Mais voulez-vous bien me lcher ! s'emporta l'empereur en haussant la voix, faisant se tourner vers eux plusieurs convives. Je ne comprends rien vos paroles, vous me rappelez trop les troubles tranges d'autrefois, avant l'aide des hommes de science du Slnaute. Mon oncle ! le supplia Roland de Roncevaux, mais ce dernier ne le reconnaissait toujours pas, plong en une rverie particulire. N'auriez-vous point soif, mon brave, essaya de lui proposer le blaireau en prenant un air finaud. Nous avons sur nous une eau miraculeuse et sans pareille, le croirez-vous, elle vient de la lointaine Terre ! Non ! Non ! Je dois boire uniquement l'eau de l'Azor, elle seule peut chasser mes troubles, c'est une eau mdicinale, et puis d'ailleurs vous m'importunez ! Laissez-moi tranquille ! Majest, essaya de lui expliquer le chne-lige en voyant combien la situation tait en train de leur chapper, cette eau de l'Azor est enchante, elle vous gare l'esprit, de plus Venez, fuyons ! hurla le blaireau Adolphe en distinguant un groupe de lunaires en armes se diriger vers eux. Rejoignons la sortie la plus proche ! Tout est perdu, se lamenta le chne-lige en prenant la tte afin de dgager la voie pour ses amis. Pas forcment, poursuivit le blaireau, je doute qu'ils surveillent les sorties avec autant d'acuit que les entres, dans ce Palais de Fruits. Le tronc puissant, dont des plaques de lige se dcollaient par endroits, laissait derrire la course chevele de Pierrot un sillage suffisant pour Roland et son ami Aldric, le blaireau Adolphe et l'allure erratique du petit Nicolas, mais la masse du chne-lige suffit peine pour repousser les hallebardes scintillantes des lunaires posts devant une entre secondaire. La chance les servit, puisque le dtachement tait peu important et ils purent s'loigner sans encombre jusqu' dboucher dans la

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plaine lunaire, prs d'un petit bois d'arbres argents secouant leurs branches membrues sous la brise lunaire. Prenons par les bois ! Prenons par les bois ! s'essoufflait Adolphe en se souvenant trs bien du dtachement parti leur rencontre, durant la Pavane. Ils poursuivirent leur course dans le bosquet l'herbe claire et tendre, pitinant sans piti des prles et des jonquilles l'or clatant. Ils franchirent des fosss et traversrent des clairires, s'avanant toujours plus dans une sylve impntrable. Ils descendirent un ravin puis remontrent la pente, se perdirent au coeur de sous-bois feuillus puis enfin, n'en pouvant plus, ils s'accordrent une halte afin de reprendre leur souffle. Chacun tendit l'oreille dans l'attente d'ventuels poursuivants, mais visiblement ils avaient russi semer les lunaires lancs leurs trousses, si jamais ils avaient pu les suivre jusque-l. Aldric au teint rougeaud suite l'effort de la course s'tait assis sur une pierre, Roland de Roncevaux avait les traits dfaits et semblait tre la proie d'une dception immense. Pierrot le chne-lige gardait un silence gn, le petit Nicolas tant pour l'heure invisible. Voyant combien le dfaitisme risquait de miner le moral de la troupe, le blaireau essaya de ranimer les esprits. Nous avons dj fait un grand pas en avant, mme si les apparences pourraient faire croire un chec. Mais c'est bien le cas ! assura le chne-lige dont l'optimisme tait au plus bas. Dfions-nous des apparences, amis, tel n'est pas le cas, ainsi Adolphe le blaireau cessa de parler en voyant les traits de Roland de Roncevaux. Hagard et fourbu, il avait pos son visage sur son bras repli et ainsi masqu la vue de chacun, il pleurait, son paule secoue de sanglots.

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Chapitre

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Aussi je me suis dit : Adolphe, mon garon, tu dois ragir. Parfaitement. Le blaireau d'un ton pos s'adressait ses compagnons de route rests en arrire, et plus particulirement Roland de Roncevaux et Aldric, placs prs du chne-lige avec obstination. Mais voyons, Adolphe, lui rpondit d'un ton fatigu le chne-lige, car il commenait tre las de la prgrination entame par son ami blaireau, il nous faut regarder les choses en face et admettre la difficult, tout le moins, de la situation actuelle. Mon oncle est sous l'emprise d'un envotement, il ne nous reconnat plus, ni moi ni Aldric, marmonna tristement Roland, les bras ballants. En entendant prononcer son nom le guerrier franc avait secou la tte en gmissant. Je ne vois pas comment nous pourrions retourner en notre faveur une affaire aussi mal engage, conclut Roland de Roncevaux en lissant de la main ses cheveux noirs, fixant la fort lunaire dans la crainte de ces fameux Plthores. Ainsi vous me conseillez d'abandonner, tout comme vous vous apprtez le faire, sans doute, vitupra vers ses amis le blaireau en pointant dans leur direction un regard furieux, et d'oublier le royaume de France et ses malheurs ? Jolie faon de penser, messieurs ! Sans prendre garde aux protestations outres du reste de l'expdition, le blaireau Adolphe avait repris. Mais moi je suis un blaireau, et chez les blaireaux on ne baisse pas les bras, non monsieur. Jusque et surtout dans l'adversit la plus redoutable, nous serrons les poings en relevant le menton, l'oeil fier et l'allure martiale, marchant sans faiblir vers l'horizon salvateur et Misricorde ! Tout son discours le blaireau s'tait affaiss dans une espce de foss, et le chne-lige avait tendu une branche secourable vers le blaireau en le reprenant, mollement il est vrai.

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Tu vois, Adolphe, tu nous sermonnes en ngligeant le plus lmentaire des devoirs, celui de regarder devant toi. Que cela vous serve de leon, l'avenir, lui assura Roland de Roncevaux en le gourmandant de l'index, mais il s'assit ensuite sur un roc gristre vein d'un lichen rouille en soupirant. Visiblement, ni Aldric ni Roland de Roncevaux n'avaient le coeur rire, et cela risquait de durer longtemps. En fait, je suis agit par de grands projets, expliqua le blaireau Adolphe en remettant pied, ou mieux dit la patte, sur la surface terreuse de l'endroit. Durant la nuit je n'avais pas sommeil et j'en ai profit pour rflchir. Il ne faut pas jeter le manche aprs la cogne, me suis-je dit. Judicieuse devise, acquiesa Roland de Roncevaux. Je trouve aussi, approuva Adolphe avant d'enchaner : et si au lieu d'essayer de retrouver le noble Charlemagne par tous les moyens, nous tentions de le faire venir nous, simplement ? Pour nous viter ainsi de fastidieuses et prilleuses recherches ? s'enquit le chne-lige. Exactement ! dit le blaireau en frappant de son poing ferm dans sa patte. Comment pourrions-nous faire cela ? vrai-dire je ne sais pas, reconnut Adolphe en prenant une pose mditative, mais cela constitue dj un objectif prfrable pas d'objectif du tout, et Si nous bouchions plutt ces fameuses Sources de l'Azor, suggra Aldric. Le noble Charlemagne serait oblig de boire notre eau de Fontaine-de-Vaucluse, non ? Cette ide est grotesque, dclara Roland de Roncevaux en se levant son tour, comme pris d'une ide. Je suggre au contraire d'enlever mon oncle et de le mener de force jusque dans le royaume de France, puis l Je doute de l'approbation du Slnaute ces manigances, messieurs, affirma paisiblement la voix neutre du lunaire Horace, mergeant dans la clairire o s'tait rfugi le groupe. Il prsenta ses hommages, tandis que chacun tardait se remettre de l'motion constitue par sa brusque venue. Le lunaire Horace portait des habits de prix avec des ornements de dentelle et de velours, de soie, son pourpoint avait des perles de nacre en divers endroits et ses chausses de cuir blanc taient moires avec des mocassins en tissu velout. Il arborait un chapeau large bord en paille claire, et sourit devant l'bahissement gnral. Vous aurais-je quelque peu perturb, les amis ?

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L'expression d'Horace tait sincre et son expression avenante, comme toujours. Roland de Roncevaux n'avait pas oubli son camarade lunaire, la grande taille et au teint ple, aux longs cheveux blancs encadrant un visage ovale sculpt dans le marbre. Il le serra contre lui, longuement, heureux de le revoir malgr les difficults des circonstances. Bon sang, si je m'attendais vous revoir ! s'exclamait le blaireau en lui dcochant une grande tape dans le dos. Moi de mme, assurment ! lui avoua le chne-lige, revigor par l'arrive d'Horace. Je vous ai vu hier soir la Grande Pavane du Slnaute, rvla le lunaire, mais vous tes partis en trombe et je n'ai pu vous aborder. Le monsieur tait un terrien ? Il tait de vos amis ? Les compagnons se regardrent mutuellement avec effarement avant de raliser qu'Horace ne connaissait pas du tout l'identit de leur empereur. Ce monsieur est mon oncle, le noble Charlemagne, soupira Roland de Roncevaux repris par son accs de langueur. Il est l'empereur du royaume de France, et je suis son neveu. Oh. Horace le lunaire avait approuv de la tte, commenant comprendre l'tendue de sa bvue. Il est la proie d'un sortilge lanc par les mages du Slnaute, et a oubli les devoirs de sa charge. Il m'a mme oubli moi, son neveu, et Aldric, bien d'autres proches encore, poursuivit Roland de Roncevaux d'une voix brise. Et pendant ce temps, les troupes de l'Imprium saccagent mon pays de France. Ainsi, c'tait donc a lcha le lunaire mi-voix. C'est--dire ? demanda Aldric en passant ses doigts machinalement dans sa barbe rousse. Les manigances des enchanteurs du Slnaute autour de votre oncle durant la Pavane, je ralise, prsent Mais baste ! Le lunaire Horace s'tait redress, dtaillant la troupe aux membres dfaits et abattus. Je n'ai pu vous contacter durant la Pavane d'hier au soir, comme je vous l'ai expliqu, aussi j'ai activ mes gens pour vous retrouver discrtement, il s'entend, car je savais dj combien le Slnaute vous apprcie peu et voil enfin nos retrouvailles. Je tenais vous parler. Et pourquoi faire ? La voix de Roland de Roncevaux tait distraite, il se tenait le menton d'une main, le regard perdu dans le vague.

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Et bien, pour vous inviter dans ma maison, voyons. Mes annes de errance sont termines, puisquenfin le Destin m'a souri. Vous revoir m'a fait plaisir, je suis venu vous proposer mon hospitalit. Diantre ! Que vous a donc apport le destin ? interrogea le chnelige dont les branches s'taient mises frtiller devant l'information. La Condottire de Lanlgorth, dit le lunaire Horace en un large sourire. Sous les seuls ordres de la Dame Blanche, dtentrice de la Ceinture. Mais venez, venez avec moi : je vous expliquerai en route. D'abord dubitative et surprise, car si personne n'avait remarqu Horace au milieu des convives durant la fatale soire d'hier soir, chacun se rjouissait de le revoir, la petite troupe se rassembla autour du lunaire. Aprs tout, pourquoi pas, expliqua Roland de Roncevaux aux siens. Nous aurons bien besoin de nous retrouver en un endroit paisible pour rflchir sur la suite des oprations. Et surtout, il nous faut pour cela tre dlivrs des Plthores du Slnaute, assura le blaireau en approuvant de la tte. Ainsi, vous voil ennobli, mon cher, lana-t-il vers le lunaire marchant en tte, il les guidait le long d'un troit chemin. Avez-vous dans la Pavane, hier au soir ? Et je ne vous ai pas vu ! se lamentait le chne-lige en agitant ses branches dans le minuscule sentier. Je suis confus, vraiment ! Cela n'a pas d'importance, sourit le lunaire en se tournant vers ses amis, vous aviez d'autres chats fouetter, je le comprends maintenant. Et oui, j'ai dans la Pavane avec une charmante cavalire Je suis assez amateur de danse, vous savez. Ayant dit cela le lunaire avait cart de la main une branche basse gnant leur progression, et le blaireau avait eu un clin d'oeil coquin en direction du lunaire. Ah, l'heureux fripon ! Adolphe ! n'avait pu s'empcher de le rprimander Pierrot d'un ton choqu. Veux-tu ! Tes propos sont extrmement importuns, et je te signale Allons, il n'y a pas de mal se taquiner entre amis, les rassura le lunaire. Mais nous y voici. Dans un endroit dgag l'herbe lunaire abondante et cercle de broussailles, comme dissimul aux regards, tait un carrosse de bois brillant parfum et cir, avec des baies blouissantes aux fentres et des lumignons tincelants sur ses angles. Ses grandes roues de bois cercles de cuivre brillant donnaient fire allure au vhicule, et Roland de Roncevaux avec Aldric sifflrent d'admiration en dtaillant le quatuor d'alezans attels devant.

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Mazette ! Voil de bien belles btes ! reconnurent les deux hommes en flattant le poitrail et les naseaux des quids. L'homme portant un fouet et charg de conduire le carrosse tait un lunaire vnrable au grand chapeau et la veste crotte de poussire, il adressa un discret signe de la main au lunaire Horace et fit claquer son fouet afin de prparer le vhicule au dpart. Horace avait ouvert luimme la double porte d'entre sur le ct, et tout en engageant ses invits pntrer dans l'intrieur capitonn et luxueux, il dit Pierrot le chne-lige. tant donn vos dimensions, mon ami, vous serait-il possible de tenir compagnie Timothe, mon cocher fidle ? Il n'est pas trs causant mais a vcu dans les forts de la lune depuis toujours. Oh, vous m'en voyez ravi, babilla le chne-lige en se plaant sur la banquette de devant, prs du vieil homme. Vous aimez les arbres ? Le cocher avait eu un grognement muet, puis, faisant claquer son fouet, les chevaux s'taient lancs sur la route sillonne d'ornires. Le ciel tait clair et la Terre trnait en son royaume, le soleil ne lui faisait pas encore ombrage mais cela ne saurait tarder. Horace aprs avoir observ la position confortable du chne-lige avait referm la porte battants. Les environs lunaires dfilaient autour d'eux l'allure rapide de leurs chevaux. Oui, les amis, dclara-t-il sans ambages ses derniers, vous revoir la Pavane m'a fait plaisir, mme si nous ne pmes nous rejoindre, et j'ai eu le dsir de vous revoir et de vous montrer combien les choses ont tourn de manire heureuse pour moi. J'tais devenu un errant sans foyer lorsque je vous rencontrai sur la Terre, et voici, je suis le seigneur de Lanlgorth par la volont de la Dame Blanche ! Le carrosse sur le sentier lunaire bord d'arbres argents la chevelure sylvestre brinquebalait et talonnait parfois rudement, entre les claquements de fouet du cocher et ses injonctions gutturales envers les chevaux. Les environs taient envahis de vgtation et en mme temps d'une clart toute lunaire. La plaine s'tendait sans fin vers l'est, remarqua le blaireau Adolphe depuis le fauteuil de velours capitonn o il se trouvait, avec le guerrier franc et Roland de Roncevaux, le lunaire Horace devant eux. Le soleil se levait en dclenchant dans l'exubrance arbustive environnante des clats purpurins et des brillances inattendues, comme de fulgurantes lueurs. La poussire de l'endroit s'levait en scintillant derrire leur quipage et faisait planer un nuage chatoyant dans l'atmosphre. Horace s'tait pench vers le petit groupe, dehors le chnelige s'essayant jacasser avec le silencieux cocher.

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Vous savez Le lunaire Horace fut interrompu par un claquement de fouet sonore du cocher Timothe, puis le tout nouveau matre de Lanlgorth reprit mots couverts. Hier au soir le Slnaute tait furieux de vous savoir sur ses terres, et il a lanc ses Plthores vos trousses afin de vous nuire. Bah ! minimisa le blaireau Adolphe, en dpit de leurs prcdentes avanies. Il n'a pas attendu la Grande Pavane du Palais de Fruits pour cela, vous savez ! Nous commenons avoir l'habitude, c'est d'ailleurs pour chapper ses sbires que par le plus grand des hasards nous sommes parvenus cette Pavane. Nous avons essay de ramener l'empereur Charlemagne la raison, en vain. Vous connaissez la suite. Oui, acquiesa le lunaire, videmment vous serez en scurit dans mon manoir. J'ai fait preuve de la plus grande discrtion pour vous retrouver. Justement, comment y tes-vous parvenus ? s'tonna Roland de Roncevaux durant l'largissement de leur route, les bois perdant en profondeur et obscurit. Les Plthores n'y sont pas arrivs ! Le lunaire Horace avait rejet la tte en arrire et sa longue chevelure blanche avait oscill au rythme de son clat de rire. Rajustant son chapeau il avait baiss la glace de sa portire et prodigu un regard scrutateur vers le ciel. Il ne saurait plus tarder, maintenant, je pense. Vous parlez de quelqu'un ? demanda le blaireau Adolphe comme si leur ami lunaire avait perdu son bon sens. Mais de mon perroquet Wilfried, voyons ! rvla-t-il en regardant de nouveau vers les nues blanches du ciel. Ah, le voici ! Il avait peine termin sa phrase et dj un volatile au plumage bleu et blanc avait fait irruption dans la cabine et volet de gauche et de droite avant de se poser sur l'index tendu du lunaire Horace. Ce dernier tait hilare devant l'moi caus par le volatile dans l'troit habitacle du carrosse. Fichu perroquet ! s'tait exclam le blaireau Adolphe agac par le mange erratique de l'oiseau. Fichus terriens ! rpondit en retour le perroquet en fixant posment le blaireau. Le perroquet Wilfried avait un plumage bleu et des plumes blanches, le tout faisant ressembler son ramage un ciel tapiss de nuages. Son bec tait d'un rouge profond, et ses yeux noirs cercls d'or continuaient scruter le blaireau avec attention.

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Grossier personnage ! lui rpliqua sans se dmonter Adolphe. A-ton jamais vu un oiseau aussi malpoli ? Vous croyez peut-tre pouvoir me donner des leons, aprs m'avoir manqu de respect ainsi ? lui reprocha le perroquet. Vous ne manquez pas d'air ! Il ne manque pas de personnalit non plus, gloussa Roland de Roncevaux vers le lunaire Horace. En fait il s'agit du mage ancestral du manoir de Lanlgorth, expliqua Horace en observant le duel entre Adolphe et le perroquet Wilfried d'un air amus. Il a adopt l'enveloppe corporelle d'un oiseau par conviction personnelle il y a bien longtemps, je crois. Comme c'est trange, lcha le guerrier franc Aldric qui en dpit du mauvais tat de la route apprciait particulirement le moelleux capitonn des siges de velours. Entre le perroquet Wilfried et le blaireau l'atmosphre tournait l'orage. Perroquet dcolor ! disait Adolphe. Blaireau mal dgrossi ! se dfendait le volatile. Roland de Roncevaux et le lunaire Horace essayrent de calmer les ardeurs, mais en vain. Il suffit ! s'emporta Adolphe en pointant sa patte ferme vers le perroquet. Si vous n'tiez pas un bte perroquet, je vous aurais dj corrig pour votre insolence ! Ah oui ? prora Wilfried en s'abaissant vers son interlocuteur depuis le rebord du sige o il s'tait perch. Sachez-le, je peux adopter une forme humaine si ncessaire, puisque tel tait mon tat il y a bien longtemps. N'avez-vous pas cout les paroles du seigneur de Lanlgorth ? Le seigneur de ? interrogea le blaireau Adolphe avant de raliser le sens de sa question. Non, je n'en ai pas eu le loisir. J'tais vilipend par un perroquet bavard, et rustre de surcrot. Mmpf ! grognonna le perroquet en hrissant sa crte de plumes sous le coup de la colre, vite rprime car la pique du blaireau tait par trop visible. Mmpf ! rpta-t-il avant de poursuivre. J'tais autrefois un humain, comme vos amis : mais voici longtemps j'adoptai l'apparence d'un oiseau. Je me dsolidarisai de la race humaine cause de sa vilenie, et je me considre prsent comme un perroquet de plus. Et quel perroquet ! grina entre ses dents le blaireau Adolphe. Plat-il ? Wilfried avait ouvert ses larges ailes bleues et blanches en regardant le blaireau de travers.

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Je disais : vous faites un bien beau perroquet, mentit-il avec une gourmandise visible. Aussi, rien ne m'empche de revtir mon ancienne apparence et de vous corriger, si vraiment l'envie d'un duel vous taraude, poursuivit le perroquet en adoptant un ton faussement doucereux. L'ide est sduisante, fit mine de rflchir le blaireau en levant les yeux vers le plafond de leur cabine. Mais je tiens vous prvenir, je suis assez vieux, le mit en garde le perroquet Wilbur. Rien ne ne saurait vous mettre l'abri de ma colre, et surtout pas les annes, se rengorgea le blaireau. Je suis un combattant d'lite, la Maraude, j'ai dfait un dictateur et bris un empire. Adolphe ! le reprit le chne-lige Pierrot depuis son poste avanc, prs du cocher. N'oublie pas les circonstances de ta victoire ! a c'est vrai ! avait couin le petit cureuil gris plac commodment entre le cocher et Pierrot. Oui, bon, maugra Adolphe en essayant de glisser sur ce malencontreux dtail, mais j'ai gagn, et dans ces sortes de choses la victoire est la seule chose vritablement importante. Et surtout, enchana le perroquet Wilfried en concluant sa pense, je serais nu. Pardon ? Le blaireau Adolphe avait sursaut, le reste des voyageurs dans la cabine clatant de rire. Mais quelle horreur ! videmment, avez-vous dj observ dans la nature un oiseau en costume et chausse de cuir ? Soyons srieux, s'il vous plat ! Le perroquet Wilfried le dtaillait comme si dcidment son adversaire en duel tait trs peu raisonnable. Dans ce cas, je dcrte unilatralement une trve applicable immdiatement, pour ne pas dire tout de suite, marmonna le blaireau en ne pouvant s'empcher de songer au ridicule de la situation. Seigneur ! Cette dclaration de paix est trs bien venue, assura le lunaire Horace en dsignant l'extrieur de l'index, puisque justement nous voici rendus. Bienvenue au manoir de Lanlgorth. D'un bond le cocher avait mis pied terre afin d'ouvrir les portes latrales, et chacun put descendre dans la cour pave de dalles demies arrondies constituant le sol de la cour. De larges grilles en fer forg avaient t franchies, dj des serviteurs en livre les refermaient au loin. La btisse tait de forme carre, avec des jardins bien agencs dans le fond de

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la proprit. Un double escalier de marbre permettait d'accder la demeure, dont la faade tait troue de baies vitres en nombre respectable. Des ailes taient dvolues aux gens de maison et aux invits, sembla-t-il au petit groupe, des tours d'angle purement dcoratives ornant les coins dans le respect d'un temps pass guerrier et rvolu. Roland de Roncevaux et Aldric levaient le nez avec admiration devant la superbe btisse, le chne-lige prcd du petit Nicolas suivant dans la cour. Le perroquet Wilfried avait volet autour du groupe en criaillant plus particulirement en direction d'Adolphe, ce dernier ragissant sans tarder. Silence, perroquet perfide. Allons, les amis, revint vers eux le lunaire Horace aprs avoir pntr l'intrieur afin de donner les ordres adquats. Entrez donc dans la salle des invits, nous y attendrons l'heure du repas en toute quitude. Le petit groupe accda la volont de leur hte sans rechigner, et des murs lambrisss les accompagnrent jusqu' ce qu'ils accdent la salle en question, une vaste pice claire par des portes-fentres aux rideaux de dentelle carts, afin de l'clairer au mieux. Il y avait une grande table cire et brillante en son centre et des boiseries sur les murs, quelques meubles bas et des peintures de paysages lunaires. Des friandises avaient t dposes dans des corbeilles d'osier, certains se servirent et d'autres non. L'cureuil Nicolas fut le premier bondir et sautiller sur la table, au grand amusement du blaireau Adolphe et du chne-lige, sagement assis sur leurs siges. Face eux taient Roland et le guerrier franc Aldric, ce dernier mchonnant tranquillement un succulent pralin, dont Nicolas disait le plus grand bien. C'est un dlice, les amis ! affirma le petit cureuil gris en revenant prs du chne-lige, dont il ne s'loignait jamais trop longtemps. Ces enfants sont adorables, dclara le chne-lige vers le reste des convives avec un sourire indulgent. N'est-ce pas, Adolphe ? Tout fait, convint le blaireau de fort bonne humeur, puisque le perroquet Wilfried avait disparu. Moi aussi j'ai t jeune, et j'ai commis des fredaines ne plus pouvoir les compter. Ainsi, vous voil seigneur de Lanlgorth ? articula Roland de Roncevaux en achevant de savourer une madeleine parfume au citron. Tout fait, acquiesa le lunaire Horace. Et les circonstances n'en sont pas banales, je dois le reconnatre. Mais puisque le repas n'est pas encore servi, coutez donc plutt. J'tais le dernier de ma ligne et par consquent dpourvu de tout hritage, vous vous en doutez. Vous tes d'ascendance noble, comprit le blaireau Adolphe en se penchant sur la table cire.

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Pas du tout, ma famille est une famille paysanne du terroir lunaire, bien de chez nous, comme on dit. J'ai toujours arpent les chemins et les petits sentiers de mon comt natal, puis mes vagabondages me menrent sur la Terre. Ayant dit cela Horace s'tait servi un pichet de vin ambr et ptillant, Roland de Roncevaux et Aldric ne se faisant pas prier pour l'imiter. Lorsque je revins j'tais bien dcid m'tablir sur un arpent de terre et travailler dans les champs lorsqu' Montesol, j'eus une conversation bton rompu avec un inconnu. Parlant des affrontements entre l'Imprium et les royaumes de la Terre, j'eus la hardiesse d'ouvrir mon coeur et de lui dire combien tout cela me rpugnait, combien j'avais eu me louer des terrestres avec lesquels je m'tais li. Vous, entre autres. Il eut un claquement de langue et d'un ton bourru Adolphe se tourna vers le lunaire. J'ose l'esprer, la gnrosit de votre coeur ne vous aura pas attir l'inimiti des autorits. Justement, non, car cet homme tait un Lige de la Dame Blanche, et depuis le dcs du prcdent seigneur de Lanlgorth il tait la recherche de son successeur. Les Condottires de la Dame Blanche appartiennent toutes elle, et elle seule : leur totalit constitue la Ceinture de l'Imprium, elles forment en effet une large bande prs de la Frontire. Horace le frachement nomm matre de Lanlgorth avait montr de la main une tendue invisible, par-del les portes-fentres donnant sur l'ouest. Au-del se dresse l'Envers, le territoire des sorcires Amazoons. Mais mon autorit se trouve ici, dans ce manoir. La Dame Blanche aprs avoir entendu mes paroles rapportes par son Lige les apprcia fort et me jugea capable de rgir Lanlgorth en son nom, ce que je fais depuis lors. Il avait port un toast la Dame Blanche, et Roland de Roncevaux et Aldric l'imitrent de bon coeur, tant ils se rjouissaient de l'heureux vnement survenu leur ami. Le chne-lige et le blaireau Adolphe, l'cureuil Nicolas avaient applaudi bruyamment. Vos proches ont d tre surpris par votre toute nouvelle promotion, dit le blaireau Adolphe en se servant une amande grille, sur une corbeille proche. Ils l'ont t, en effet, reconnut Horace, mais aprs avoir visit mon manoir et les terres alentour ils sont retourns cultiver les terres de nos pres, les moissons n'attendent pas. On est ainsi, chez moi. Nous ne perdons jamais le sens des valeurs.

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Il y eut un bruit de clochettes provenant des cuisines, un fumet apptissant se rpandant dans l'air. Le matre de Lanlgorth, Horace, avait tap dans ses mains avec enthousiasme. Et un bon repas fait justement partie de ces valeurs. Allons vers la salle des repas. Ce manoir est immense mais je sais o elle se trouve, dsormais, mme si au dbut je me suis perdu plus d'une fois, avoua-t-il. Il s'tait lev pour guider ses htes lorsque venant de l'extrieur une sonnerie produite eut-on dit par une conque marine rsonna plusieurs reprises, longuement, et un bruit semblable celui d'un quipage en dplacement se fit entendre dans la cour. Des laquais en tenue taient accourus prcipitamment, mais Horace le lunaire avait dj compris. Messieurs, expliqua-t-il ses amis du royaume de France, la Dame Blanche a manifest le dsir de venir au manoir, je ne sais pourquoi. Vous allez donc avoir le privilge de lui tre prsent. J'en suis heureux pour vous, mais ma surprise est grande, je l'avoue. La plus grande des portes-fentres donnant sur les jardins venait d'tre ouverte prcipitamment par le cocher venu la hte, et dj de jeunes dames revtues de robes la puret cleste venaient de faire leur apparition, la suite de la Dame Blanche. Cette dernire apparut entoure d'hommes austres et farouches bards de protections anneles et brillantes sur leurs jambes, leur torse et mme leurs bras, porteurs de boucliers d'argent et d'pes cuivres dans des baudriers de cuir. La Dame Blanche tait comme tous les lunaires de haute taille, et ses longs cheveux touchaient presque le sol en une pluie la blancheur parfaite. Elle portait une tiare prcieuse sur son front et ses yeux avaient le bleut des mers chaudes, avec une petite bouche carlate en forme de coeur et des pommettes saillantes, des joues creuses : elle avait une robe de lin clair noue autour de son corps et des manches amples et longues, dont l'lgance et la noblesse tait indniables. Malgr eux, chacun du groupe d'amis ne put s'empcher d'tre impressionn par l'allure et l'aura de la lunaire portant le titre de Dame Blanche. Sans paratre pourtant remarquer les terriens elle s'tait adresse directement Horace en pointant sur lui un index ivoirin, le frachement promu seigneur de Lanlgorth. Horace de Lanlgorth, l'heure est grave et les temps troubles, puisque le Slnaute de l'Imprium a commis un outrage irrparable l'alliance immmoriale des Condottires de la Ceinture. Depuis hier, il a mis le sige devant la Condottire de Mrchens, travers ses abominables Plthores.

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Je ne peux y croire ! avait murmur Horace. Les Condottires sont des domaines sacrs sous l'gide de la Dame Blanche, vous seule en dtenez les clefs, ma dame ! Et pourtant il en est ainsi, le Slnaute a dcid d'outrepasser les coutumes ancestrales de la Face claire, aussi je viens vous poser la mme question qu'aux autres dirigeants des Condottires. La voici : acceptez-vous de mener la troupe Lige des Condottires afin de lever le sige des Plthores devant Mrchens ? Il faudra galement dchoir le Slnaute de toutes ses prrogatives, l'aide d'un Sacrement dont je vous ferais part. J'coute votre rponse. Un silence touffant s'tait cr dans la grande salle baigne de soleil, Horace devant la soudainet de la proposition faite ne pouvant s'empcher de blmir, suffoquant presque. Belle dame, je ne suis pas un homme de guerre. Cet honneur Je suis indigne d'un tel privilge. Horace le lunaire tait tomb genoux sous le coup de l'motion, la Dame Blanche se frottant les mains en reprenant d'une voix claire et nette. Parfait. Les autres seigneurs des Condottires ont accept avec joie, faisant fi des dangers et des prils. Vous seul avez refus, conscient de vos faiblesses et de l'normit de la tche. Je vous juge donc apte diriger les Liges jusqu' la victoire finale, la bataille pourra uniquement se clore par la venue du Slnaute pieds et poings lis en mon palais de l'Ile Sereine. Je vous y attends sans faute, au plus tard dans une semaine. La Dame Blanche s'apprta faire un demi-tour virevoltant suivie de ses dames, les Liges allant ressortir galement dans la cour, o tait le char d'apparat de la Dame Blanche, lorsque cette dernire remarqua les amis du royaume de France, rests silencieux jusque-l. Ainsi, vous tes l, les terriens. J'ai de mauvaises nouvelles pour vous, dit la Dame Blanche en continuant de marcher rapidement vers l'extrieur baign de lumire, prenant la peine de se retourner vers la petite troupe une dernire fois. Le royaume de France est tomb sous le joug du Slnaute depuis deux jours.

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Chapitre

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La troupe Lige s'tait immobilise en une clairire carte de la fort lunaire qu'ils taient sur le point de traverser, et les chevaux la courte corne s'taient brous en secouant leurs cavaliers, les soldats de la Dame Blanche sous les ordres du lunaire Horace, frachement promu seigneur de la Condottire de Lanlgorth. Prsentement Horace de Lanlgorth tait nerveux, au milieu des cliquetis d'armes et du vacarme produit par les chariots de guerre, tirs par des buffles noirs et blancs aux cornes arques. Les Liges avaient revtu leurs armures de combat et astiqu leurs glaives, faisant briller les longues lances et mme les fanions distinctifs des lgions. L'air tait bruissant des rumeurs d'une arme en marche, et aussi d'une poussire cristalline et pre souleve dans le ciel indigo par les sabots des chevaux. Le soleil s'approchait de midi, une longue route tant ncessaire encore pour parvenir prs des terres de Mrchens, o le Slnaute avait dploy ses Plthores contre toutes les traditions lunaires. Des collines verdoyantes aux claires falaises, par endroits, ondoyaient vers l'est. Horace, fbrilement, avait relev la protection de verre noir au-dessus de ses yeux afin d'amliorer sa vision, et sa cuirasse de cuir aux incrustations d'airain lui donnait fire allure. Il portait une cape de satin pourpre fonce et des manchons d'onyx cisel sur les avant-bras, avec des jambires de mtal aux cercles imbriqus les uns dans les autres. Son cheval baie piaffait nerveusement en sautillant sur place, effray et ouvrant de grands yeux devant le tintamarre belliqueux rsonnant de partout. Nos routes se sparent ici, Horace, proclama sobrement Roland de Roncevaux en posant une main compatissante sur le bras de son ami. Je savais votre dpart proche, affirma Horace dont le rle attribu lui par la Dame Blanche, celui de chef de guerre des Liges, dplaisait au plus haut point. Mais j'esprais pouvoir vous garder un peu encore auprs de moi. Vous avez un dictateur renverser, expliqua le chne-lige, triste lui aussi de devoir se sparer de leur compagnon, et nous un empereur remettre sur son trne au plus vite.

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Le royaume de France est tomb les armes la main, leur rappela Horace, les prparatifs des Liges allant s'acclrant alentour, durant la courte pause. C'est vrai, reconnut Adolphe en faisant le geste de chasser une pense dsagrable, mais la fidlit du peuple de France et des animaux de la fort envers leur souverain est inbranlable, aussi pensons-nous pouvoir renverser le cours des choses en ramenant le noble Charlemagne dans son palais. Puissiez-vous dire vrai, leur souhaita mlancoliquement Horace en regardant autour de lui la drobe. C'est en tout cas mon voeu le plus cher, pour ma part mon rle de gnral m'horripile, mais par fidlit la Dame Blanche je tiendrai mon rang jusqu'au bout. Le sort en est jet ! conclut-il avec une sombre rsolution dans le regard, les claireurs envoys par lui vers l'avant revenant en poussant des clameurs. Ami, dit Roland de Roncevaux en s'loignant, nous allons te quitter au plus mauvais moment, tu as cruellement besoin de notre prsence. Mais le serment fait aux bonnes dames tait clair, toute forme de violence doit tre bannie de notre mission, tu le sais. J'emporterai avec moi le souvenir d'amis trs cher, si jamais le destin m'est dfavorable, et l'estime profonde de la Dame Blanche, dont je resterai le plus fidle serviteur. Mais nous nous reverrons. Sur ces mots fatidiques Horace de Lanlgorth avait remis en place devant ses yeux une mince lamelle de verre noir en guise de protection, donnant d'un geste le signal du dpart. Le groupe repartit afin de laisser le champ libre aux Liges dans leur bataille contre les Plthores, puisque apparemment un dtachement de ces derniers venait droit sur eux. La troupe Lige avait form un bloc compact avec des fantassins se protgeant derrire leurs boucliers, de longues hallebardes pointes vers l'avant, et dj des cavaliers emmens par Horace de Lanlgorth s'taient clipss par les cts afin de prendre leurs ennemis revers. La fort lunaire se referma sur le groupe des terriens, Adolphe trottinant en silence derrire ses compagnons. travers les ronces et les bois de l'endroit les amis s'loignrent au plus vite du lieu des combats, et pass un moment le chne-lige sursauta en ralisant un fait pourtant vident. Mais dites-moi, une seconde, o allons-nous donc ? Cela me semble pourtant vident, dclara Roland de Roncevaux en essuyant son front emperl de sueur, aprs cette marche ininterrompue, nous essayons de

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J'allais le dire, poursuivit le blaireau Adolphe encore mu par leurs adieux Horace de Lanlgorth, nous voudrions, au mieux Il bafouilla puis prit une mine contrite, car il n'en savait pas davantage. Mon impression tait justifie, les gronda le chne-lige en les dsignant d'une branche rprobatrice, nous ne savons pas o nous allons, mais nous essayons pourtant d'y arriver au plus vite. Au tard venu, les os, nona avec -propos Adolphe, car il aimait bien parfois prendre des airs pontifiants. Et quoi cela nous avance-t-il ? Dans les circonstances actuelles, rien, avoua avec bonne volont Adolphe, mais il faut le reconnatre, cette maxime est juste et bien pense, conome de mots mais non pas de sens. Je la trouve trs pertinente. Je te l'accorde volontiers, consentit le chne-lige, mais je pense pour ma part convenable de cerner les priorits avant une poursuite inutile, puis de tout mettre en oeuvre ensuite pour pouvoir les atteindre. Au centre du groupe le chne-lige avait crois ses branches basses contre son tronc, de faon presque humaine. Roland de Roncevaux et Aldric s'taient fixs mutuellement avec une ombre de surprise, le blaireau Adolphe se grattant le menton, pour sa part. Au fond, Pierrot, mon bon Pierrot, tu n'as pas tort, reprit-il enfin. Nous allions au hasard, et les entreprises ainsi ficeles ne parviennent jamais bien loin. Certes, c'est vrai, approuva son tour Aldric le guerrier franc, dont la barbe rousse allait s'allongeant au fil de leur quipe. Je suis d'accord galement, ajouta Roland de Roncevaux, aussi vaisje fixer le premier objectif, et nous verrons bien si nous sommes tous d'accords. Je pense raisonnable, l'heure actuelle, de vouloir retrouver mon oncle, afin de tenter de le ramener la raison une dernire fois. Bien dit, l'encouragea Adolphe avec un geste brusque, il nous faut faire preuve de persvrance, saperlotte ! Peut-tre le triste sort du royaume de France, tomb sous la coupe du Slnaute, pourra-t-il lui provoquer un choc capable de rompre le sortilge de l'Azor ? Ou alors cela pourra affaiblir le malfice, et notre eau de France, miraculeuse, pourra aisment conclure la manoeuvre ! s'enthousiasma le chne-lige en babillant de joie. Voil un plan digne de notre pays, et de notre valeureux Roland de Roncevaux ! Chacun lana des vivats vers le neveu princier, capable de mettre au point un plan si ingnieux, et avec maintenant davantage d'allant tous allaient se remettre en route dans la direction prcdente, Pierrot le chne-

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lige en tte, lorsque l'cureuil Nicolas houspilla tout ce beau monde de sa voix pointue. Non, non, nous ne pouvons pas partir encore. Et pourquoi cela ? s'tonna le chne-lige, brlant maintenant d'impatience de toucher au but. Si nous connaissons dsormais l'objectif, nous ne savons toujours pas la direction, couina l'cureuil gris dont les petits yeux ptillaient. Tu as pourtant raison, Nicolas, je me suis laiss emporter par mon enthousiasme, semble-il, reconnut contrecoeur le chne-lige. C'est malin, grina Adolphe vers l'cureuil gris. Et o se trouve donc la direction, puisque nous n'en savons rien, la position de l'empereur de France tant cache ? S'il nous faut marcher au hasard, il nous faut aller l o tombera la noisette, trancha l'cureuil minuscule au regard vif, perptuellement agit de soubresauts et la queue en panache. Plat-il ? Adolphe s'tait pench vers le petit cureuil gris, l'unisson du reste de ses compagnons. D'ailleurs, Roland de Roncevaux et Aldric manqurent bien se percuter de la tte. Lorsque chez les cureuils nous devons nous fier au hasard, nous demandons l'aide de la noisette, expliqua le petit Nicolas en montant dare-dare le long du tronc de Pierrot, le chne-lige. Et on se saisit d'une noisette, comme celle-ci il avait joint le geste la parole en leur montrant une noisette dore et apptissante souhait puis on la lance. L o pointe la noisette, le Hasard nous appelle grands cris. C'est ainsi, par chez nous. Il avait lanc en l'air la noisette en question, et cette dernire par un hasard malencontreux se coina entre un lambeau d'corce du chne-lige et son tronc, causant chez Pierrot un certain embarras. Hum. Recommence, mon petit, tu n'as pas lanc la noisette suffisamment loin. Et ne sois pas nerveux ! Reste calme. L'cureuil Nicolas s'excuta, et cette fois-ci la noisette roula longuement sur l'herbe lunaire, blanche et argente par endroits, avant de pointer obstinment vers l'ouest, la grande satisfaction d'Adolphe. Le Hasard nous demande de pitiner Roland de Roncevaux pour marcher vers notre but, je m'excuterai s'il le faut, car notre dessein prime sur tout le reste. La remarque du blaireau tait naturellement ironique, Roland de Roncevaux se joignant au groupe pour aller ainsi dans une direction diamtralement oppose celle suivie jusqu' lors. Le petit Nicolas prit

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cependant la peine de rcuprer sa noisette pour la mettre en lieu sr dans sa cache, entre les innombrables replis de Pierrot le chne-lige. Ils marchaient depuis dj un bon moment lorsque des cris rsonnant devant eux, ils s'avancrent travers bois pour dcouvrir un trange personnage tenant en main une cage d'osier, dans laquelle se dbattait vainement un elfe lunaire, ail et lumineux, minuscule. L'homme tait petit et ventru, avec une bedaine se dvoilant entre les pans d'un lourd manteau de velours sombre, il avait un teint de peau jauntre et des cheveux noirs, gras et filasse, un chapeau haut de forme sur la tte et de petits pieds engoncs dans des poulaines de cuir, un pantalon de toile recouvrant ses jambes. L'inconnu aux traits pais arborait des lvres charnues : elles se tordirent en un rictus pouvant s'apparenter un sourire. Il dvoila des dents larges et cartes, tout en dsignant d'une main l'elfe prisonnier, aux cris pointus et presque inaudibles, tant ils montaient dans les aigus. Dziar le Malin ne revient jamais les mains vides, lorsqu'il s'en va en chasse la recherche d'elfes lunaires. Il rit de nouveau en exhibant ses dents malsaines, et le groupe d'ami le dtesta d'emble, tant il se rjouissait de sa prise, cette dernire pleurnichant vainement contre les barreaux d'osier de sa prison. tes-vous de la rgion ? L'homme s'tait tourn vers eux en continuant de marcher vers un chariot de bois proche, cach la vue des compagnons par l'exubrance de la vgtation. Roland de Roncevaux se crut oblig de nier. Non, pas du tout, nous venons Des Montagnes Azurennes, loin d'ici, conclut le blaireau en voyant bien l'imprudence de Roland de Roncevaux, tout prs de dvoiler leur identit de terriens. Nous sommes des voyageurs, et nous proposons nos services ceux nous en faisant la demande. Vraiment ? s'tonna l'homme en ouvrant de grands yeux, aprs avoir plac la cage d'osier prs de lui sur le banc du conducteur. Et quelle sorte de service offrez-vous ? Roland de Roncevaux fixait le blaireau Adolphe avec une certaine roublardise, car ce dernier, aprs son intuition subite, se trouvait maintenant bien embt. Un service de scurit, assura le chne-lige en prenant l'initiative de la conversation. Nous sommes des soldats, voyez-vous, et nous louons nos bras, voire nos branches ou nos pattes, au plus offrant. Lorsque nous aurons rassembl suffisamment d'argent, nous

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retournerons au pays cousus d'or et d'argent. Ouaip ! termina-t-il en affectant une intonation faussement vulgaire. L'homme avait souri largement, comme si une pareille philosophie lui convenait en tout point. Il est bon de rencontrer des compagnons partageant vos ides ! Moi-mme, avec d'autres amis, nous sommes des magiciens gages au service du Slnaute il prit une expression ruse en se penchant vers eux et nous l'avons aid subjuguer la volont d'un important roi de la Terre ! Vraiment ? Adolphe, malgr son irritation avait feint d'tre intress. Comment une telle chose pourrait-elle tre possible ? interrogea candidement Roland de Roncevaux en se rapprochant son tour de l'homme, sur le point de houspiller une vieille mule tirant son chariot aux grandes roues pleines. Nous sommes de puissants enchanteurs, et avons us d'une source d'eau magique pour activer notre malfice, rvla l'homme. Elle se trouve d'ailleurs prs d'ici, l'Azor. Ce nom ne me dit rien, avana le chne-lige Pierrot en prenant un ton neutre, masquant un dbut de colre de son mieux. Mais voil, le Slnaute a envoy la majorit de ses troupes Plthoriques loin d'ici, et nous, les magiciens son service, nous nous sentons peu en scurit. Pourquoi ne nous protgeriez-vous pas contre les ennemis de l'Imprium ? Curieusement, beaucoup de gens nous dtestent, nous, les magiciens gages Voulez-vous connatre le fond de ma pense ? Roland de Roncevaux avait bondi prs du magicien, et Aldric le guerrier franc avec un grand clat de rire en avait fait autant. Nous acceptons votre proposition, nous discuterons de nos moluments plus tard. Et bien c'est d'accord, mes compagnons se lamentent souvent de notre solitude durant nos voyages. Cela dit, je tiens vous le prciser, une certaine discrtion est exige de nous, et par consquent de vous aussi Il va de soi ! Adolphe le blaireau avait pris place derrire la carriole, et au rythme lent de la mule le chne-lige s'tait mis marcher prs de l'attelage. Adolphe semblait effar d'entendre de pareilles vidences. Le chnelige se sentit oblig d'en rajouter.

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La discrtion est notre devise, nous les mercenaires azurens ! Tenez, moi, devinez un peu mon identit, pour voir ? Mais vous tes un chne-lige, ma foi ! Le magicien gages avait cill des yeux en fixant plus attentivement Pierrot. Et bien, non, justement ! Je suis un sapin ! Discrtion, discrtion ! Tout est l ! La carriole s'tait engage sur un petit chemin lunaire s'cartant des bois et elle avait pris une direction dtourne. Je rends honneur votre sens du camouflage, je pensais vraiment avoir devant moi un chne-lige. Mais vous ne portez pas d'armes ni de pourpoints ? Pas de glaive et encore moins de coutelas ? Le magicien Dziar regardait maintenant mieux chacun des amis du groupe, et Roland de Roncevaux se crut oblig de dtailler. Dans nos montagnes natales, on se bat main nue. Tout usage d'arme est considr comme une preuve de faiblesse et de couardise. Telles sont nos mthodes. Ah. L'homme paraissait abasourdi par ces rvlations progressives. Des tres sont morts de frayeur, pour nous avoir vus l'oeuvre, affirma le blaireau Adolphe. Paix leur me, dit sobrement Aldric le guerrier la rousse chevelure, et la barbe tout aussi flamboyante. Je comprends avoir affaire maintenant des guerriers d'exception, reprit le magicien gages en usant d'une voix affable, mais s'il vous convient, nous allons faire un lger dtour avant d'arriver au campement. Et pour quoi faire ? s'enquit Roland de Roncevaux en s'astreignant ne pas montrer son inquitude. Nous nous trouvons prs des sources de l'Azor, et j'ai besoin de remplir une amphore de terre cuite avec cette eau miraculeuse, dclara le magicien. La route suivie par la carriole s'incurva encore et par-del une petite colline tapisse d'une herbe scintillante sous l'clat du soleil elle parvint devant un bassin de pierre grise, une onde jaillissant gros bouillons de sous la surface de la lune. Le magicien Dziar s'tait empar d'une jarre de terre cuite ressemblant fort la leur, nota mentalement Adolphe en affectant un regard distrait et aprs s'tre pench sur le bassin il en avait empli son rcipient, en obturant la surface hermtiquement avec de l'toupe. Il replaa sous son sige en un sac de velours sombre la

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prcieuse amphore, et, claquant de la langue, il ordonna la mule tirant son chariot de se remettre en route, le groupe parvenant au bout de quelques minutes seulement au campement des magiciens sous les ordres du Slnaute de l'Imprium. Des tentes barioles et peinturlures de couleurs vives taient places dans un vaste primtre, o plusieurs chariots identiques celui du magicien Dziar taient disposs. Des enchanteurs aux costumes exotiques et singuliers vinrent les saluer, et en peu de mots leur mentor avait expliqu ses confrres le pourquoi de leur venue. Les magiciens gages, d'aspect rbarbatif, l'image sinon plus du magicien Dziar, approuvrent de la tte la dcision de ce dernier. Les routes ne sont pas sres, par ici, la Dame Blanche s'est dresse contre notre mcne et elle bnficie du soutien de la population locale, expliqua l'un des enchanteurs, affubl d'une longue robe violine et d'un chapeau pointu en forme de cne multicolore. Nous saurons vous dfendre contre ces mchantes gens, leur promit Roland de Roncevaux en affectant une mine froce et patibulaire, y russissant au-del de toute esprance puisque le petit cureuil Nicolas monta se rfugier dans les plus hautes branches du chne-lige. Allons, allons ! tenta de le rassurer celui-ci, mais en vain. Il leur fut dsign une tente miteuse et rapice souhait, et ils allrent s'asseoir devant avec le chne-lige en guise de poteau indicateur, Roland de Roncevaux le premier ouvrant le conseil, au milieu du camp des magiciens gages. Les amis, un singulier retournement de situation vient de se produire, et j'espre bientt vous prouver combien ma rapidit d'esprit nous a apport un avantage dcisif. Certes, certes, reconnut le chne-lige la bonne volont indfectible, puisqu'il donnait raison tous et toutes, pourvu que la demande lui eut t faite avec les manires. Nous allons pouvoir retrouver l'empereur de France au plus vite, car il se trouve souvent dans le sillage du Slnaute. Bien jou, Roland ! le flicita voix basse le blaireau, prenant garde ne pas attirer l'attention des gens dambulant aux alentours. Mais pas du tout ! s'empourpra Roland de Roncevaux en constatant la balourdise de ses partenaires, Aldric y compris, puisqu'il montrait une mine dpite. Ou plutt, pas seulement ! Ami, pourrais-tu tre plus clair ? lui demanda Adolphe en ne comprenant pas l'attitude du neveu princier.

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C'est trs simple, assura Roland de Roncevaux en se penchant vers ses amis, son visage arborant les traits du conspirateur. Les magiciens gages travaillent avec le Slnaute, et sont responsables du malfice ayant caus la perte de notre pays. L'cureuil Nicolas tait redescendu des branches du chne-lige pour mieux entendre la conversation, l'arbre volubile gardant un silence religieux. Adolphe tait songeur en coutant les propos du neveu princier : et le guerrier franc la tignasse rousse et la longue barbe aussi. L'eau de l'Azor, source croise par nous il y a peu, est administre priodiquement mon oncle pour des raisons purement mdicales, vous avez entendu comme moi l'explication alambique fournie notre empereur, rappela posment Roland de Roncevaux. Or, le magicien Dziar vient de se fournir de nouveau la source, l'administration du sortilge ne saurait plus tarder se produire. Voyez-vous maintenant o je veux en venir ? J'ai compris ! s'exclama bruyamment le blaireau Adolphe en tapant dans son poing ferm, veillant un regard distrait de quelques voisins. liminons cette fichue amphore, et il ne pourra pas tre inflig notre empereur cette eau enchante ! Non, non, chuchota Roland de Roncevaux en agitant ngativement l'index, avant de prendre un air rus : faisons discrtement l'change de notre eau de Fontaine-de-Vaucluse avec celle de l'Azor. Nos amphores de terre cuite sont semblables, ou presque, Dziar ou un de ses acolytes ne saura rien de l'change, j'en suis certain. Roland de Roncevaux prit un air modeste, Aldric se grattant le crne. Le petit Nicolas, Adolphe et le chne-lige prirent le temps de souffler avant de rpondre. Voil tout bonnement une stratgie gniale, j'irais mme jusqu' dire lumineuse ! jugea d'une voix blanche le blaireau Adolphe, car au fond de lui il aurait aim avoir eu une pareille ide le premier. Tu vois, Nicolas, murmura doucement Pierrot en montrant le neveu princier d'une branche l'attention du petit Nicolas, , , c'est un humain. Un vrai. J'envie l'homme charg de faire l'change des rcipients, lana Adolphe en regardant Aldric le franc, pour lui il ne faisait pas l'ombre d'un doute que celui-ci convenait idalement pour cette mission. Je suis prt, gronda sourdement le guerrier franc en prenant une expression dcide, mme s'il ne s'exprimait pas souvent en raison d'un caractre sombre et taciturne, il aimait tout particulirement le royaume de France, son pays de naissance.

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Heureux gaillard ! soupira Adolphe en lui tapotant amicalement l'paule. Je suis fier de vous. En fait, un humain n'est pas le mieux adapt pour une telle mission, je pense, les tres humains sont assez mfiants entre eux, toussota Roland de Roncevaux en mettant son poing ferm devant sa bouche pour masquer sa gne. Un animal conviendrait mieux, il attirerait moins l'attention. Mais Pierrot ne pourra jamais ! s'emporta Adolphe en vituprant d'abondances. Nous frisons le grotesque, messieurs ! Et Nicolas est bien trop petit, enfin ! Je suis heureux de vous voir accepter la mission avec autant d'nergie, Adolphe, lcha Roland de Roncevaux en serrant le blaireau contre son coeur. Tous nos voeux vous accompagnent, et pensez prendre l'amphore de Fontaine-de-Vaucluse avant de partir. Rjouissezvous, nos penses sont avec vous. Mais votre corps reste ici, grina Adolphe, dsaronn par un tel revirement de situation. Qui donc va faire des rondes de surveillance, afin de justifier notre embauche comme milicien ? l'interrogea Roland de Roncevaux. Allons, voyons, Adolphe ! Le blaireau revche soupira puis se reprit, essayant de bomber le torse lorsque le chne-lige se pencha vers lui. Je vais t'escorter discrtement, on ne fait jamais attention un arbre et je serais seulement un de plus dans ce campement. Lorsque tu me feras signe, aprs avoir saisi l'eau de l'Azor dans son rceptacle, je te ferai don de notre amphore afin de raliser l'opration. Tu es d'accord ? C'est une excellente initiative, vraiment, reconnut le blaireau revigor par le coup de pouce du chne-lige. Partons en patrouille tous les deux, ou du moins faisons semblant de l'tre. Nous trouverons l'endroit o le magicien a laiss l'amphore, puis nous agirons de manire innocente. Les deux amis avec le petit Nicolas dissimul comme toujours dans ses branches s'en allrent donc en patrouille, comme ils l'avaient suggr au reste du groupe, et Roland de Roncevaux avec Aldric dcidrent de faire pareil afin de ne pas veiller les soupons. Ainsi le blaireau et le chne-lige firent deux tours du campement avant d'aviser enfin la carriole de bois place prs d'une curie sommaire, o avait t laisse la mule blanche. Il se trouvait plusieurs vhicules, en fait, mais celui du magicien Dziar tait d'une teinte indfinissable et donc trs particulire. Immdiatement les deux amis se rapprochrent du sige du

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conducteur, puisque sous la banquette de bois avait t dissimule la prcieuse amphore d'eau magique. Le coeur battant le blaireau Adolphe finit par dcouvrir l'objet mille fois prcieux, et sans se retourner il allait demander au chne-lige de lui donner dans son rceptacle leur eau eux lorsque rsonna la voix aigre du magicien Dziar. Il tenait par sa longe sa mule blanche, et s'apprtait visiblement remonter sur sa carriole. Pourquoi ne surveillez-vous pas les abords du camp, comme le font dj vos amis ? Le magicien Dziar semblait tonn de leur prsence dans les curies, sans toutefois tre exagrment surpris. Nous avons cru observer un rdeur par ici, commena le blaireau Adolphe, gagnant en assurance au fur et mesure. Aussi sommes-nous venus vrifier si votre vhicule ne se trouvait pas en danger d'tre drob. Oh, cela ne me gnerait pas particulirement, dclara le magicien en harnachant sa mule, d'autres magiciens montant leurs btes, voire une charrette en prenant la mme direction. Mais cela il tapota le sac de velours noir o tait place l'amphore de l'Azor je tiens par-dessus tout. Voyez-vous, cette eau est trs importante pour nous, je vous en ai dj parl. Je vous donnerai davantage de dtails une autre fois. J'y compte bien, marmonna le blaireau in petto. Prvenez vos amis de venir avec moi, nous sommes appels par le Slnaute de l'Imprium sa cour, dans le Palais de Fruits le plus proche. Allons, faites vite ! Les routes lunaires nous sont hostiles et nous avons besoin de protecteurs. Le blaireau montant en rechignant sur la charrette du magicien, le chne-lige s'en tait all informer leurs compagnons de la nouveaut survenue. Lorsque la carriole de Dziar s'en repartit avec d'autres sur la route choisie par les magiciens gages pour rejoindre le Palais de Fruits local, Roland de Roncevaux et Aldric avaient dj escalad le vhicule brinqueballant, le chne-lige essayant de suivre le rythme de son mieux. Adolphe le blaireau faisait de grands gestes pour intimer son compagnon Pierrot d'acclrer l'allure, mme si ce dernier s'y essayait grandpeine. Allons, rapproche-toi encore ! lui intimait le blaireau, Roland de Roncevaux lanant en retour d'un ton dsinvolte. Il n'y a pas urgence, au fond : le cortge est suffisamment visible par lui-mme, d'autant que le Palais est assez proche, selon les dires des enchanteurs du campement.

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Pourquoi tenez-vous tant voir Pierrot si prs de nous ? s'enquit le guerrier franc Aldric, un tantinet agac par le changement de situation. Vous n'avez donc pas compris ? Adolphe avait souffl cela d'un ton confidentiel, et les deux amis, Roland et Aldric, s'taient regards avec surprise. Les circonstances pourraient de prime abord vous paratre contraires, mais pour ma part je n'en crois rien. Nous nous trouvons en fait dans une position idale pour raliser l'change d'eau, comme il avait t dcid initialement. La troupe d'enchanteurs monts sur des chevaux rapides, lunaires et encorns, le reste sur diverses charrettes, s'acheminait par les routes grand bruit, tournant tantt vers la droite puis escaladant un col, avant de contourner une colline vert ple et de franchir un rideau d'arbres. Une btisse somptueuse de marbre clair, rose crme et lilas faisait son apparition au loin, avec des murailles ornementales d'onyx et des parois d'albtre cisel, des grilles de bois sculpt aux grandes fentres balcon. Il s'y trouvait des tours d'angle effiles et cristallines et de vastes jardins au devant, plants d'arbres fruitiers et plus particulirement de poiriers. Il s'est effectivement produit un changement dans nos plans, murmura vers ses compagnons Roland de Roncevaux, car ils taient placs l'arrire de la carriole, le magicien Dziar tenant rester seul afin de guider la course placide de la mule. Pourriez-vous nous expliquer votre stratgie, Adolphe ? C'est trs simple, assura ce dernier en fixant d'un oeil acr le sac de velours noir contenant l'amphore, sous le sige de leur conducteur. Selon moi, l'cureuil Nicolas, aid par sa taille rduite, doit s'introduire sous le sige et dnouer la ficelle entravant le sac, puis je me glisse sous le banc et procde l'change, Pierrot m'ayant donn en catimini l'amphore de Fontaine-de-Vaucluse. Il nous faut faire vite, alors, affirma Aldric en passant les doigts dans sa barbe rousse, la venue des magiciens gages au palais du Slnaute est le signe d'un ensorcellement toujours plus grand de notre empereur de France. Trs possible, avoua Adolphe en se retournant vers leur ami le chne-lige, celui-ci commenant s'essouffler force de vouloir suivre le train de leur chariot, en queue de cortge. Allons, plus vite, paresseux ! Tu vas faire chouer mon plan ! Je fais de mon mieux, haleta le chne-lige en prenant toujours plus de retard.

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Adolphe le blaireau pesta bruyamment en constatant l'entre des magiciens dans le Palais de Fruits, et le blaireau tait sur le point d'exploser lorsque avec un cri touff Roland de Roncevaux attira l'attention d'Aldric et de ses amis. Dans un coin de la cour de verdure et encercl par une troupe de Plthores satisfaits, taient des Liges de la Dame Blanche entravs par des liens, penauds et vaincus. Et aussi leur ami Horace de Lanlgorth, le visage hagard et tumfi, couvert de chanes devant la mine rjouie du Slnaute de l'Imprium.

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Chapitre

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Aussi prenez bien garde rester en dehors de tout ceci, leur dit le nain revtu d'une lourde pelisse et d'un casque pointes lui couvrant presque le nez, tant il tait trop grand pour lui. Nous nous lancerons l'assaut lorsque je ferais rsonner le cri de la chouette hulotte, et il n'y aura pas de piti. Nous veillerons ne pas nous mler aux combats car le souhait des bonnes dames tait clair, assura Roland de Roncevaux en se retournant vers les siens, afin de recueillir leur approbation, cette dernire ne tardant pas arriver. Pas de violence ni de coups dans la dlivrance du royaume de France, rappela le chne-lige Pierrot en levant une branche en signe d'attention. Et pourtant la situation ne nous est gure favorable, actuellement, grimaa le blaireau Adolphe en dtaillant travers les ouvertures du feuillage l'image dsolante de leur ami lunaire Horace, ployant sous les chanes, au loin. Autour du petit groupe plac l'cart, en ce Palais de Fruits o pullulaient les Plthores, les prisonniers Liges taient nombreux, et en bonne place se trouvait le seigneur de la Condottire de Lanlgorth, Horace, envoy par la Dame Blanche afin de dlivrer la seigneurie de Mrchens. Les vnements avaient tourn en sa dfaveur, et chacun s'tait dsol la vue de leur camarade en si fcheuse posture. Il y avait encore peu de temps l'cureuil Nicolas avait observ de curieuses ondulations dans les fourrs buissonnants de la demeure princire, et trs vite les compagnons de Roland de Roncevaux avaient dcouvert un membre des Petites Gens dtaillant les lieux, la vrit ne tardant pas apparatre de la bouche mme de l'claireur, puisque telle tait sa fonction. L'affront fait la Dame Blanche, puis aux sylphes lunaires doit tre lav, expliqua le nain rougeaud vtu de fourrure et de cuir, aprs avoir ralis combien la curieuse compagnie partageait leurs soucis et leurs espoirs. Les sylphes ont appel leurs cousins les zibbelins et les turbulines, les Satrapes de l'endroit se sont joints nous, et lorsque je jugerai

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l'instant favorable un assaut en rgle, je pousserai l'appel de la chouette hulotte, puis tout sera dit. Sylvain le sylphe, notre tout petit ami, sera libre enfin. Et le Slnaute, chti comme il convient. Le ton du nain tait ferme et sans appel, mais Roland de Roncevaux se souvenant avec amertume du sort rserv aux guerriers francs par les Plthores, et aussi aux Liges de la Dame Blanche, ne put s'empcher d'exprimer son inquitude. Les Plthores du Slnaute ont prouv leur valeur plus d'une fois, vous savez. Vous pensez vraiment pouvoir russir l o les Francs de mon pays et les Liges ont chou ? Le nain portant le nom de Krull avait eu un mince sourire, sa bouche s'tirant de manire significative. Oui, nous possdons en effet quelque chose de trs particulier, et ni les Francs, ni les Liges ne le dtenaient durant leurs attaques. Krull le nain paraissant tellement sr de lui avec une moue juge prtentieuse par Roland, ce dernier ne put s'empcher de demander encore. Pourrais-je savoir ce dont il s'agit, si ce n'est pas trop indiscret ? Je parle tout bonnement de la Chance, ni vous ni les Liges ne l'avez eu, tout simplement, mais nous, oui. Roland et le guerrier franc Aldric, Pierrot avec le blaireau Adolphe se montrant interloqu devant une telle proclamation, Krull toujours dissimul par les hautes herbes du Palais de Fruits reprit. Tenez, je la garde dans ma poche, regardez ! Les amis eurent beau carquiller les yeux, le nain Krull tenant les mains jointes comme s'il portait de l'eau, personne ne put rien distinguer, mme pas l'ombre d'un reflet furtif. Je dois tre aveugle, se lamenta voix basse le chne-lige, car les personnes en dehors de leur petit cercle vaquaient de toutes parts, en ce Palais de Fruits o l'humeur tait au beau fixe, aprs la dfaite des Liges de la Dame Blanche. C'est en raison de l'invisibilit bien connue de la Chance, mais elle n'est pas immatrielle, je puis vous l'assurer, dclara le nain Krull, Roland de Roncevaux s'apprtant poser une dernire question au nain. Ainsi, la capture de votre minuscule ami le sylphe par le magicien Dzian a motiv votre dsir d'attaquer ce Palais de Fruits ? Oui, tout fait, affirma le nain en hochant de la tte, manquant perdre son casque pointe par la mme occasion. Et vous allez lancer vos troupes bientt ? s'enquit Aldric la barbe rousse par pure curiosit.

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Oh, pas avant la tombe de la nuit, avoua le nain sans cesser de tenir la Chance, indiscernable, dans le creux de ses mains disposes en coupe, les troupes Plthores sont encore trop nombreuses mon got et bientt une partie d'entre elles obligatoirement s'en repartira, ce soir, donc Nicolas le petit cureuil s'en tait venu observer la Chance du nain Krull, et intrigu par la conversation des humains il ppia en direction du chne-lige. Ils ne vont pas dlivrer le sylphe encore, alors ? Non, pas encore, mon petit, rassure-toi. Le chne-lige n'ignorait pas la crainte du petit cureuil du fracas et de l'agitation, aussi Pierrot s'tait-il senti oblig d'apaiser son ami. C'est quoi, exactement, l'appel de la chouette hulotte ? Eh bien, prit le temps de rflchir Pierrot en secouant ses branches, c'est, comment dirais-je, un cri long et modul avec de brefs accents chuintants, ressemblant un peu ceci, vois-tu Le chne-lige avait plac ses branches dans un angle curieux et de manire surprenante, aid par le vent et le mouvement de ses feuilles, le chne-lige avait reproduit l'appel avec une ressemblance mritoire, poussant le dsir de perfection jusqu' le moduler sur la fin. Par l mme, il provoqua deux choses. D'abord, l'cureuil Nicolas flicita vivement le chne-lige en ppiant d'admiration, ce dernier bafouillant avec gne, car il avait une grande horreur des louanges flatteuses et des dithyrambes. Puis un grand vacarme se fit entendre aux portes du Palais de Fruits, le nain Krull levant les bras au ciel devant la catastrophe. Un inconscient a reproduit l'appel de la chouette hulotte ? L'attaque ne devait pas avoir lieu avant la tombe de la nuit ! Au vu de l'agitation se saisissant des Plthores, courant en beuglant d'un angle du palais vers un autre, un fait pourtant s'imposait d'vidence : le chne-lige avait forc les vnements, et ces derniers avaient oblig les lgions du Slnaute modifier leur plan de dfense en consquence. Immdiatement, au coeur du chaos engendr par l'appel de la chouette hulotte, le monarque de l'Imprium s'tait vu protger par sa garde personnelle, hautes silhouettes bardes de mtal noir et de protections rflchissantes, avec de curieuses coiffes coniques et des boucliers brillants, les magiciens gages s'tant dj parpills en ppiant dans les environs. Des chelles de bois avaient t disposes depuis l'extrieur contre les murailles d'onyx aux incrustations d'albtre et de lapis-lazuli et des nues virevoltantes d'elfes luminescents joints des myriades de zibbelins et de turbulines se rpandirent dans les jardins fleuris et parfums,

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les Satrapes noirauds monts sur des marmottes riant et gazouillant en vitant les traits sifflants des Plthores. Le nain Krull pourtant s'tait mis gmir, ses bottillons de cuir soulevant des tourbillons de poussire cristalline dans son dpit. L'attaque est prmature, elle est beaucoup trop prmature ! Je vous assure ! Et votre Chance ? Roland de Roncevaux avait remarqu le brusque changement d'attitude chez le nain, celui-ci ne faisant plus mine de la porter avec soin comme il l'avait fait jusqu' maintenant : aussitt aprs la remarque du neveu princier un franc dsespoir s'tait saisi de l'claireur. Ma Chance ! J'ai perdu ma Chance ! Bravo, Pierrot, tu n'y es pas all de main morte ! Le blaireau Adolphe tait ulcr et le chne-lige, penaud. Je suis dsol, bafouilla-t-il tout bas. Le nain Krull s'tait mis quatre pattes et au milieu de l'agitation gnrale, puisque des escarmouches se droulaient tout autour d'eux dans l'enceinte du Palais de Fruits, il s'tait mis en devoir de retrouver son bien. Elle n'a pas pu tomber bien loin ! Aidez-moi, je vous en supplie ! Tout le monde essaya de lui porter secours, les Liges en voyant le renfort inopin des Petites Gens et des sylphes de l'endroit tentant de rompre leurs chanes, mais en vain. Au loin Horace de Lanlgorth avait fini par apercevoir ses amis terriens au centre du Palais de Fruits de son ennemi, et abasourdi le pauvre Horace ne parvenait pas en croire ses yeux. Roland de Roncevaux tait nerveux. La situation leur chappait par trop, les Plthores une fois le premier instant d'affolement pass commenaient se regrouper et repousser les assaillants. Un groupe de zibbelins batailleurs avait t accul contre le mur chatoyant d'un kiosque, au milieu du jardin royal. Il nous faut retrouver cette Chance immdiatement ! Mes amis sont au plus mal, gmissait Krull. Puis il observa avec attention, en trcissant les yeux, comment le chne-lige aprs avoir trbuch de ses racines contre une fontaine avait repris son quilibre de justesse, et Krull hurla. La Chance ! Votre stupide ami a la Chance ! Mais comment aurait-il pu s'en emparer ? On ne la voit mme pas ! s'insurgea Adolphe en fixant le nain avec agacement, en effet malgr sa colre contre son camarade gaffeur il n'aimait pas le voir rabrouer ainsi.

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Elle a d s'accrocher ses branches ! Il existe seulement un moyen de le dcouvrir ! rugit le nain, rouge d'excitation. Menons-le vers les Plthores, s'il porte la Chance il ne lui arrivera rien de fcheux ! Le groupe avait pouss bon gr mal gr le chne-lige, bien marri par ces circonstances dsagrables, vers les soldats du Slnaute, Pierrot se retournant avec inquitude vers le nain. Et si par extraordinaire je ne la portais pas ? Nous observerons cela immdiatement, le rassura le nain en lui tapotant le tronc. Usant du chne-lige tel un bouclier vgtal, le groupe s'en alla au hasard afin de vrifier effectivement si le malheureux Pierrot ne transportait pas la Chance emmle dans ses branchages, et sans en avoir le moins du monde l'intention la petite troupe cra ainsi un beau charivari dans le Palais de Fruits. Les Plthores, pourtant prompts au combat et robustes dans les duels au corps corps, se montrrent surpris par la masse feuillue de cet arbre courant sur ses racines de manire erratique dans le palais seigneurial. Plusieurs tentes de la soldatesque se virent renverses par le chne-lige, ce dernier tout d'abord se rpandant en excuses confuses avant que la chose ne prenne une tournure autrement plus srieuse. En effet si les magiciens gages et les Plthores du Slnaute s'taient regroups en une masse compacte protgeant le trne du monarque de l'Imprium s'ajoutant en surnombre sa garde rapproche le chne-lige pouss par ses amis avait travers une tente de trop, et elle recouvrit presque compltement la masse de l'arbre. Je n'y vois rien ! se plaignit Pierrot toujours houspill par le nain Krull. Continuez avancer, je ne suis pas certain encore que vous ne l'ayez pas dans vos branches ! Les elfes et les nains, les lutins de la lune avaient profit de la situation confuse pour dlivrer le petit sylphe ail et luminescent de sa cage, ragaillardissant d'autant Krull. Enfin une bonne nouvelle, les amis ! lana le nain. Notre camarade est libre ! Les Liges ont rompu leurs entraves et ils ont repris la bataille ! hurla de sous la toile de tente moire Roland de Roncevaux, Pierrot le chnelige poursuivant sans faiblir les dgts dans l'enceinte du Palais de Fruits. Horace de Lanlgorth a t soulag de ses chanes ! Il s'est plac la tte des Liges ! poursuivit le guerrier franc Aldric aprs avoir soulev avec prcaution un pan de toile.

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La course folle et erratique du chne-lige, bien contre la volont de ce dernier, avait coup en deux les forces des Plthores et ceux-ci maintenant reculaient en protgeant le Slnaute, le monarque de l'Imprium prenant place prcipitamment dans un carrosse de bois d'bne tir par des chevaux lunaires la corne caractristique. Les Plthores s'taient regroups autour de leur dirigeant et dsormais acculs, ils avaient fait mine de se retirer. Je ne vois rien, je vous dis ! continuait crier le chne-lige. Tout est parfait, continuer courir ! lui rpondit le nain Krull, bien certain dsormais de son fait : la Chance se trouvait prise dans les branches du chne-lige. L'arbre maladroit avait encore beaucoup faire selon lui pour venir en aide par sa trajectoire erratique aux insurgs, mais le destin malicieux en dcida autrement, car, avec un bruit de branches froisses et de verre bris, le groupe dissimul par la toile de tente entra en contact avec un des murs du Palais de Fruits, un concert de clameurs douloureuses finissant par se faire entendre sous le large tissu. Le premier, Roland de Roncevaux mergea prs de la masse feuillue du chne-lige, repoussant de ct les lambeaux dchirs de la tente. Observant la rapidit significative avec laquelle les vnements avaient chang de cap, le neveu princier siffla entre ses dents. Aldric le guerrier franc venait de le rejoindre en palpant son front contusionn, une bosse consquente tait en train d'y prendre naissance. Roland de Roncevaux prodigua un regard circulaire. Les troupes elfiques ressemblaient un essaim lumineux bourdonnant de-ci de-l au hasard de leur vol, et les nains casqus et cuirasss arms de maillets de bois et de lourds boucliers d'airain distribuaient coeur joie des coups et des horions sur les rares Plthores restant encore dans le Palais de Fruits maintenant abandonn par son occupant lgitime, le Slnaute. Entre les ranges de poiriers les Liges de la Dame Blanche continuaient faire des prisonniers et les plaaient en rang, les elfes de la lune ftant la dlivrance de leur petit compagnon par un ballet arien et musical. Roland de Roncevaux avait dsign du pouce la scne. Jamais je n'aurais cru la capture du petit sylphe par le magicien gages du Slnaute capable de dclencher un pareil toutim. Et les magiciens gages, au fait ? interrogea le blaireau Adolphe aprs avoir jailli son tour de la masse de feuillage du chne-lige, ce dernier se plaignant encore. Ae ! Ouille ! J'ai mal aux branches ! Les magiciens gages sont partis la va-vite avec les Plthores du Slnaute, lorsqu'ils ont ralis votre appartenance au camp de la Dame

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Blanche, expliqua le nain Krull en poussetant sa cotte de mailles et ses jambires de cuir. En tout cas, la preuve est faite : votre ami Pierrot dtenait bien la Chance dans ses branchages. Rendez-la-moi donc, mon bon, termina-t-il vers ce dernier. Mais je ne l'ai pas ! bla Pierrot en continuant d'ausculter ses branches afin de vrifier si aucune ne s'tait malencontreusement brise ou rompue. Et puis d'abord, s'interposa le blaireau Adolphe, si vritablement la Chance tait avec Pierrot, n'aurait-il pas vit le mur du Palais de Fruits contre lequel nous nous sommes crass ? Le nain Krull avait adopt une posture songeuse. C'est exact, ma foi. Il a d la perdre en route. Adolphe avait eu vers le chne-lige un regard furibond. C'est bien de toi, a ! Le chne-lige soupira avec lassitude. Vous me fatiguez ! Allons, dclara le nain Krull la cantonade, aidez-nous rcuprer la Chance du peuple elfique, si jamais le Slnaute aprs notre dpart venait occuper de nouveau ce palais, peut-tre pourrait-elle lui bnficier son tour. Sombre prsage, reconnut Roland de Roncevaux en secouant la tte. Tous se mirent quatre pattes dans les jardins parfums - quoique pitins par la bataille pique - afin de rcuprer la Chance gare par mgarde, et seulement alors vint vers eux Horace de Lanlgorth, le lunaire escort de ses Liges triomphants. Chercheriez-vous donc l'issue de la bataille, messieurs ? Elle est positive, je peux vous l'assurer ! gloussait le lunaire Horace en plissant ses yeux argents de contentement. On lui avait retir son attirail de combat aprs l'avoir fait prisonnier, mais sa joie n'en tait pas moins grande d'avoir pu malgr tout triompher, avec l'aide conjointe du peuple elfique et de ses amis franais. Des Liges vinrent l'aider remettre quelques lments de protection sur ses jambes et son torse, le lunaire Horace aprs s'tre de nouveau coiff de son heaume de combat reprenant. Une trahison nous avait contre toute attente fait perdre la bataille de Mrchens, votre aide inespre nous a permis de remettre les choses en place, puisque le Slnaute vient d'essuyer sa premire dfaite. Je ne saurais trop, amis, vous remercier assez pour votre aide prcieuse.

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Les Liges s'taient leur tour harnach avec soin, d'aucuns partageant visiblement les paroles de leur chef Horace, dsign eux par la Dame Blanche. Oui, mais les bonnes dames ne vont-elles pas nous reprocher d'avoir pris part la bataille, s'inquita le guerrier franc Aldric, saisi aprs coup d'un remord rtrospectif. a, c'est vrai, le risque existe, et il n'est pas ngligeable, renchrit le chne-lige aprs s'tre mis lui aussi rechercher la Chance perdue du peuple elfique. Mais pourquoi donc nous faudrait-il tre soucieux ? lcha le blaireau Adolphe avec agacement. cause de notre comportement irresponsable et totalement irrflchi ? Cela n'a rien voir avec une attitude belliqueuse ou hostile. C'est indubitablement exact, assura le nain Krull au teint ros sous son casque de bronze. Seule la Chance de mon peuple en est responsable, et il nous faut maintenant la retrouver. Je comprends votre moi, reprit Horace de Lanlgorth, mais pour ma part avec les Liges je dois m'en aller dlivrer enfin la Condottire de Mrchens, puisque les Plthores ont t dfaits. La bataille est loin d'tre termine et un jour nouveau vient de se lever pour nous, les hommes de la Dame Blanche. Les Liges avaient pouss une acclamation de joie la suite des paroles empreintes de courage et de volont du lunaire Horace. le voir s'exprimer ainsi on aurait cru avoir affaire un tribun redoutable doubl d'un chef de guerre, tant sa dtermination et son nergie farouche taient impressionnantes, du moins tait-ce la conviction partage par tous les membres du petit groupe. Les Liges avaient t rejoints par d'autres Liges provenant du dehors, car la nouvelle de leur victoire s'tait bruite avec clrit, et le Palais de Fruits aux vergers de poiriers impeccablement aligns avait finalement t vid de leur prsence. Seuls subsistaient dans les environs la troupe de serviteurs du palais et le peuple elfique, s'affairant chercher encore et toujours dans les hautes herbes et les vergers environnants la Chance de leur peuple, en vain. Enfin aprs plusieurs heures et l'aide infructueuse de Roland de Roncevaux et du guerrier Aldric, de l'cureuil Nicolas et du chne-lige, du blaireau Adolphe, ce dernier se releva d'un massif de fougres denteles en grognant voix haute. a suffit, j'en ai assez. Je suis fatigu de chercher quelque chose d'invisible et immatriel la fois.

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Roland de Roncevaux tait rouge d'puisement l'image du guerrier franc, et plusieurs elfes luminescents aux ailes de tulle approuvrent bruyamment les paroles du blaireau. Vous avez raison, finit par avouer contrecoeur le nain Krull, cette tche est difficile et pour aujourd'hui il nous faut renoncer. Toutefois une dlgation d'elfes restera aux environs afin de discerner sa prsence, si cela peut tre possible, ou bien pour la reprendre un fcheux si un importun venait s'en emparer par mgarde. Il avait fait un signe vers les elfes et les zibbelins, les Satrapes piaillants occups jusqu' prsent scruter chaque arbre et buisson, et avec un secret soulagement les soldats de la troupe elfique s'en repartirent par o ils taient arrivs, le coeur en joie puisque non seulement leur ami le petit sylphe avait t dlivr de sa prison infme, mais en plus le mchant Slnaute venait d'essuyer une cuisante dfaite. Le nain Krull durant le dpart de ses amis s'tait retourn vers la troupe des envoys du royaume de France. Ne viendrez-vous pas notre village ? Vous y seriez fts comme des hros puisque vous nous avez grandement aids, j'en suis conscient. Roland de Roncevaux avait eu un geste de dngation vers le nain et ses amis, ces derniers se joignant sa demande avec un dsir vident. Je vous remercie vivement au nom de tous les miens, mais voyezvous nous avons un autre espoir, celui de convaincre enfin notre empereur de France, mon oncle Charlemagne, de revenir en son royaume afin de le dlivrer du joug de l'oppresseur. Oui, expliqua le blaireau Adolphe, les Plthores ont envahi et soumis notre pays, selon les propres dires de la Dame Blanche, et il nous pse de revenir chez nous afin de retrouver nos foyers. Dans l'enceinte du Palais de Fruits il y eut chez la troupe elfique un moment de silence, puis sans ajouter un mot chacun fit demi-tour vers son destin. Une dernire fois le nain Krull les salua d'un geste empreint de respect, puis les amis du royaume de France se retrouvrent seuls. Roland de Roncevaux regarda autour de lui. Il n'y avait aucune trace de son oncle Charlemagne aux environs, comme il le craignait. Adolphe avait lu dans ses penses. La dfaite des Liges tait peut-tre imprvue, et les invits du Slnaute n'ont pas eu le temps d'tre contacts. Le chne-lige avait regard distraitement l'enceinte du palais avec ses longues ranges de poiriers et ses massifs de fleurs, sa demeure somptueuse en briques de verre et d'mail avec ses multiples toitures prs des arbres de cristal et d'argent.

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C'est possible. Le groupe se dirigea pas lents vers la sortie du palais, un petit elfe couleur vert d'eau voletant vers eux, apparemment un retardataire. Il sautillait d'aigrette de fleur en corolle dans la fin de l'aprs-midi lunaire o ils se trouvaient, et lorsque le petit elfe ail un sylphe, lui aussi ? s'interrogea mentalement le blaireau Adolphe sans parvenir trouver la rponse fut parvenu devant eux il s'immobilisa, ses ailes s'agitant sans trve. On aurait dit un enchantement color, songea Adolphe avant que le petit elfe n'interrompe ses rflexions en prenant la parole. Notre ami Krull nous a expliqu combien vous dsiriez rejoindre un grand roi de la Terre, gar dans nos contres. Oui, c'est en effet le cas, reconnut Roland de Roncevaux. Il n'tait pas dans le palais du Slnaute, poursuivit l'elfe virevoltant, mais une cigogne de Jasne, une rgion proche d'ici, nous a rvl avoir discut avec un tel personnage, il y a seulement deux jours. Quoi ! L'intrt de la troupe venait subitement de se rveiller. Il se trouve dans un domaine royal du Slnaute appel le Spaisse, c'est le coeur du pouvoir de l'Imprium. Roland de Roncevaux et Aldric venaient d'affaisser leurs paules. Cela compliquait singulirement leur tche. Il rside actuellement dans une petite chaumire, au coeur d'un parc royal, affirma le sylphe en s'en repartant dj. J'espre avoir pu vous aider, Krull vous passe le bonjour. L'elfe s'en repartait et le chne-lige s'tait poumon. Faites de mme pour nous ! C'est cela, oui, grogna le blaireau Adolphe en suivant ses camarades sous le porche d'entre du Palais de Fruits. Je ne sais rien de ce Spaisse, mais je le souponne d'tre trs surveill. Malgr tout les nouvelles taient relativement bonnes, finit par relativiser voix haute Roland de Roncevaux. Le soleil se couchait derrire des collines montueuses lorsque le groupe traversa un petit bois o la pnombre tait intense. L'cureuil Nicolas avait grimp dans les ramures protectrices du chne-lige, le neveu princier et le guerrier franc Aldric se plaant en tte, devant le blaireau Adolphe plong dans ses penses. Le soir venait doucement et les cigales stridulaient dans les fourres, des fleurs suaves et barioles dansant au rythme de l'autan : une fine poussire s'levait du sol au passage de la petite troupe, de rousses forts s'ployant vers le lointain. Une sphre bleu et verte se dcoupait dans le

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ciel, mais nul n'osa lever la tte pour distinguer sa magnificence et son immense beaut. Au terme d'une interminable journe de marche, puisante et harassante, la troupe s'tait repose en Vallaurie, aux portes de Jasne, leur avait rvl d'un ton bourru un pin noir. Dans une valle herbeuse en demi-cercle, sous des rochers moussus aux veines schisteuses constituant un surplomb digne d'une terrasse, tous s'taient dispos le soir venu un lit de fougres parfumes et d'herbes sches, chacun se prparant mettre le pied ou bien les pattes, voire les racines en Jasne le lendemain la premire heure. Roland de Roncevaux s'tait enroul dans ses vtements de voyage comme en une chaude couverture, Aldric se plaant non loin de l prs d'une souche d'arbre. Pierrot le chne-lige discutait voix basse avec le pin noir et l'cureuil Nicolas tait invisible, probablement devait-il dormir dans les branches du chne. Le blaireau Adolphe n'arrivait pas trouver le sommeil. Aprs s'tre tourn et retourn plus d'une fois d'un ct puis de l'autre, il avait d se rsoudre se lever puis faire les cent pas dans le petit bois, jusqu' atteindre la calme quitude et le silence d'un recoin cart, sous la nuit constelle. Prs d'arbres assoupis Adolphe remcha de sombres penses, et il ne sursauta mme pas lorsqu'une brillante apparition surgit prs de lui. Elle avait de longs cheveux noirs et tait revtue de voiles transparents l'image d'une desse dont le regard vert d'eau aurait pu transpercer le coeur de chaque mortel. Adolphe comprit qu'il s'agissait d'Aterni, la bonne dame lunaire dont l'amiti et l'estime lui tait acquise. Pourquoi cette tristesse, Adolphe ? Je suis triste, bonne dame, mon pays est dans la peine et nos efforts ne sont parvenus en rien soulager sa souffrance. La bonne dame se mit rire en faisant de la main un geste dlicat, et ce seul rire joint au mouvement charmant de l'apparition, mme si cela pourrait paratre surprenant dire, suffit attnuer le chagrin et l'amertume du blaireau. Nanmoins Aterni avait repris. Le sort de ton pays s'est amlior ds l'instant o vous avez mis le pied sur la lune, je peux vous l'assurer. Il tient seulement vous de faire revenir le bonheur sur vos terres. Mais il ne vous faut pas tricher, d'aucune manire. Le blaireau Adolphe arborait une expression interloque. Bonne dame, je ne comprends pas. Regarde, Adolphe, lui expliqua patiemment Aterni.

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Elle avait saisi puis dpos dans le creux de ses mains fines et dlicates quelque chose d'invisible sur l'paule du blaireau, et celui-ci sursauta en dcouvrant un petit oiseau de cristal, minuscule et ppiant. L'oiseau de la Chance, Adolphe, il se trouve perch sur ton paule depuis un bon moment. Le peuple elfique l'avait enferm dans une cage, et le Destin en faisant emprisonner le petit elfe son tour a voulu faire comprendre aux Petites Gens combien leur attitude tait dtestable. Et j'avais accus Pierrot de transporter la Chance ! Le blaireau venait d'assner une forte tape sur son front. Mais cet oiseau de la Chance pourrait nous permettre de dlivrer le royaume de France sans coup frir ! Le blaireau Adolphe en voyant la grimace de la bonne dame soupira. Vous parliez de cela, en nous demandant de ne pas tricher Exactement, Adolphe, le meilleur ne va pas aux tricheurs ni aux paresseux, mais aux mritants, tout simplement, ceux n'ayant pas eu peur de faire des efforts et de souffrir, parfois mme de pleurer, assura la bonne dame en ouvrant de grands yeux vers le blaireau, sans cesser de tenir dans ses mains l'oiseau de la Chance, comme en un dlicieux cocon. La Chance doit pouvoir favoriser quiconque lui plat, l'oiseau de la Chance est libre et sans entraves. Mais la dcision dpend uniquement de toi, Adolphe. Je t'coute. Le blaireau soupira d'un ton trangl, on l'aurait presque entendu respirer bruyamment plusieurs lieues la ronde. Il finit par pouvoir reprendre enfin la parole. Laissez-le recouvrer sa libert, bonne dame. L'gosme n'est pas une bonne chose, et j'ai ragi de manire impulsive. J'espre seulement que mon pays pourra redevenir libre et splendide comme l'oiseau de la Chance. La bonne dame avait entrouvert les mains et l'oiseau de cristal avait fil dans l'atmosphre de la lune. L'apparition thre au doux sourire s'tait vanouie en un tourbillon arien et Adolphe se retrouva seul. Curieusement et contre toute apparence, il se sentit soulag d'un grand poids. Et avec une immense envie de dormir, billa-t-il en plaant un poing velu devant sa gueule.

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Chapitre

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La petite troupe sous le soleil matinal s'escrimait escalader un versant pentu et herbeux, sa forte dclivit crant bien des soucis au chne-lige Pierrot, dont les racines terreuses drapaient sur la terre grasse. Sous le ciel de l'astre lunaire le blaireau Adolphe vint tendre une patte secourable son ami, et le petit cureuil Nicolas ppiant gaiement sur la pente, le chne-lige put enfin, en soufflant, poser ses racines sur l'extrmit de la butte. Une fort de htres et de bouleaux y sommeillait sous un vent piquant, des herbes folles accueillant les cabrioles de l'cureuil. Aldric et Roland de Roncevaux, le neveu princier, s'taient reposs de leurs efforts sur une souche d'arbre, et le blaireau Adolphe avait effectu sa pause au creux d'un fourr. Le chne-lige pour sa part semblait un arbre de plus dans la fort lunaire. Le ciel tait d'un bleut profond, des nuages bas et blancs, pareils de l'cume cleste, serpentant travers l'horizon d'un ple l'autre. La voix de Roland de Roncevaux tait fatigue, portant les stigmates de leur marche interminable depuis l'aube, dans le pays de Jasne, aux limites de Vallauris. Pourtant une lueur d'espoir transparaissait de manire vidente dans ses paroles. Nous avons bien march depuis ce matin, les amis, le Spaisse ne tardera plus apparatre devant nous. Il avait plac sa main droite en visire au-dessus de ses yeux afin d'essayer de mieux le distinguer, poussant un cri en dsignant une construction en contre-bas. Elle comportait des murs d'onyx et de briques crmeuses, presque transparentes, avec de vastes jardins ombrags desquels on parvenait distinguer malgr la distance des kiosques ouvrags et des zones ombreuses, des parterres de fleurs. Il doit s'agir effectivement du Spaisse, reconnut Aldric le guerrier franc, dont la barbe rousse s'allongeait au fur et mesure de leur prgrination. Si c'est bien le cas, cela signifierait le terme de notre aventure. N'est-ce pas ? Le guerrier franc avait essuy de son front les gouttes de sueur qui y perlaient en se tournant vers Roland de Roncevaux, et celui-ci avait

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hoch de la tte en baissant les yeux avec gne. Certaines ralits lui taient douloureuses admettre. Notre premire rencontre avec mon oncle Charlemagne a t un chec, et malgr l'aide des bonnes dames nous avons t incapables de le ramener la raison. Souvenons-nous, la magie des sources de l'Azor en est l'unique responsable, rappela le chne-lige avec -propos, car il voyait bien le dfaitisme s'installer peu peu dans leurs rangs. De plus, le Slnaute vient d'essuyer son premier revers face aux Liges de notre ami Horace de Lanlgorth, approuva le blaireau Adolphe en renfort. Les Plthores ne sont pas invincibles, nous le savons maintenant. Le neveu princier s'tait avachi sur le tronc d'un arbre lunaire abattu par les intempries, jetant au loin une poigne de cailloux afin de masquer son trouble. Il n'empche, nous devons envisager le pire. Le chne-lige avec l'cureuil Nicolas, le blaireau Adolphe et le guerrier Aldric avaient parfaitement saisi la gravit des paroles du neveu de Charlemagne. Ils s'taient rapprochs aussitt de ce dernier en constituant un cercle. C'est--dire ? Si notre dernire tentative choue, savoir ramener la raison mon oncle Charlemagne, poursuivit Roland de Roncevaux en cherchant ses mots avec difficult, chacun de nous sera libre d'agir comme bon lui semblera, puisque cela signifiera l'chec de notre mission. Pour ma part, je retournerai sur Terre, en France, afin de poursuivre le combat avec des partisans fidles et je librerai le royaume, j'en fais le serment. Il y eut sur le sommet de verdure battu par les vents, sous le ciel bleu de la lune, un moment de silence entrecoup seulement par les criaillements aigres des oiseaux volant dans les hauteurs. Puis le chne-lige avait fini par rpondre. Nous librerons aussi le royaume, nous, les animaux et les arbres de la fort de France. Mais nous userons de nos armes, et de notre sagesse ancestrale. Ainsi que de notre courage ! s'emporta le blaireau Adolphe en vituprant presque. Les blaireaux constituent une nation indiscipline et querelleuse, mais nous savons faire front lorsque les circonstances l'exigent, et nous joindrons nos efforts ceux des habitants de la fort. Allons, rien n'est perdu encore, affirma le guerrier franc Aldric d'un ton bourru, ses longs cheveux roux tombant sur ses paules en

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mches entremles. Il nous reste rejoindre le Spaisse encore, et peuttre aprs le dpart des magiciens gages du Slnaute, leur charme s'est-il puis, faute d'avoir t renouvel ? C'est pourtant vrai ! sursauta le chne-lige, pntr d'espoir. Je n'avais pas du tout song cette ventualit ! Le neveu princier s'tait redress dans la poussire lunaire, blanche et cristalline, s'coulant d'entre les souches d'arbres tordus et les massifs de fleurs exotiques, puis il avait pris la direction d'un petit chemin de terre sinuant prs de l. De toute vidence il avait repris du poil de la bte aprs la suggestion du guerrier franc, et il n'tait pas le seul. Le reste des compagnons de l'expdition s'tait lanc sur ses traces, et bientt le groupe laissa derrire lui une succession de collines, descendant le versant vers la vaste plaine o se dressait le Spaisse, le coeur du pouvoir de l'Imprium lunaire. L tait le sige du Slnaute, et les rnes de son pouvoir : la personne tenant le Spaisse tenait la Face Eclaire de l'astre lunaire. Souvenons-nous d'tre discret et modeste, effac, leur rappela Roland de Roncevaux en se tournant vers les siens, prs d'un arbre violac l'corce de sombre verre. Il nous faut viter d'tre reconnus par les Plthores, la prsence de mon oncle Charlemagne seule nous importe. Aprs l'avoir rencontr il nous faudra dpenser des trsors d'ingniosit pour l'amener boire l'eau de Fontaine-de-vaucluse, elle est toujours sous la garde vigilante de notre ami Pierrot, n'est-ce pas ? La question tait badine, mais vivement le chne-lige d'une branche inquite avait vrifi la prsence de l'amphore de terre cuite, avant de soupirer bruyamment. Oui, elle est bien l. J'avais cru un instant l'avoir gare. Des gens viennent vers nous depuis la plaine, dclara le guerrier Aldric en revenant informer les siens. C'est pourtant vrai, murmura Roland de Roncevaux en observant comme les autres une colonne de chameaux lunaires, au blanc ple et aux bosses couleur chocolat, chargs de ballots de marchandise et escorts par une poigne d'hommes revtus d'toffes multicolores. Ce doit tre des marchands, probablement. Tel tait bien le cas, effectivement, comme le leur confirmrent les chameliers lorsqu'ils finirent par se croiser un peu plus bas, presque au niveau de la plaine rase. Les troupes Liges ont entam une contre-attaque massive contre les Plthores du Slnaute, et l'on s'attend voir arriver les hommes de la

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Dame Blanche d'un jour l'autre, expliqua l'un des marchands, un poussah replet et dodu au regard bleu saphir et aux dents clatantes. Il portait l'image de tous les siens un curieux chapeau larges bords, avec une houppette pelucheuse sur le ct, et un de ses compagnons approuva de la tte en faisant s'agiter la houppette de son couvre-chef avec vigueur. Ce n'est pas bon pour les affaires, nous prfrons aller vers les rgions du sud en attendant une accalmie. changeant des salutations polies, la caravane continua gravir la passe menant loin de Spaisse et des bruits de combat, la petite troupe poursuivant sa route en sens inverse vers la plaine d'herbe rase. La vue portait des kilomtres, jusqu'aux contreforts lointains de pics enneigs et des monts rods, vers le levant. Le Spaisse tait immanquable, tellement il tait seul au coeur de la plaine. Difficile de le rejoindre sans tre dcouvert par ses dfenseurs, jugea Aldric en caressant pensivement son menton. Derrire eux la caravane marchande avec ses chameaux blancs avait rejoint le sommet de la passe, et bruyamment elle leur lanait un dernier appel, en un adieu poli. Les amis firent dans leur direction un signe de la main, mme s'ils doutaient de ce que les aimables marchands puissent les distinguer depuis les hauteurs o ils se trouvaient, puis tous s'engagrent sur les traces de Roland de Roncevaux travers un bouquet d'arbres lunaires. L'air embaumait des senteurs de chlorophylle et d'herbe frachement coupe, du pollen et de la terre lourde de l'endroit. Nicolas ! lana le chne-lige en cherchant le petit cureuil, car dj ce dernier s'tait lanc dans le bosquet avant de se perdre dans les branches basses du premier arbre venu. Veux-tu ! Ce n'est pas le moment de perdre un temps prcieux, grogna le blaireau Adolphe en plaant ses pattes derrire son dos. Nicolas ! rpta le chne-lige. Allons, voyons, ne le grondez pas, lui dit d'un ton bourru l'arbre le plus proche, un frne au feuillage imposant. Il est si jeune ! J'entends bien, lui rpondit le chne-lige tout heureux de pouvoir ainsi nouer la conversation avec un inconnu, mais le temps nous est compt, et Le royaume de France traverse un grand pril, comprenez-vous, assura Adolphe vers l'arbre, et maintenant la totalit des arbres du petit bosquet lunaire s'tait regroupe autour de Roland de Roncevaux et d'Aldric, du blaireau et du chne-lige, le petit cureuil Nicolas se trouvant dj dans les ramures d'un des arbres lunaires. Nous sommes la

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recherche de notre empereur Charlemagne. Nous sommes les envoys de la fort de France. Tous les arbres, les loups et les cerfs, les blaireaux et les cureuils sont avec nous. Parfaitement, mme les loirs et les marmottes, couina le petit Nicolas en mergeant d'un air espigle de sa cache. Les arbres placs autour d'eux s'taient reculs comme si la nouvelle tait bouriffante. Le premier arbre s'tre exprim dans leur direction avec tant de bonhomie avait repris. Cela, amis de la fort de France, vous assure notre considration et notre estime, n'est-ce pas ? interrogea-t-il vers ses compagnons placs prs de lui, et en effet ces derniers avaient approuv ses paroles en agitant leurs branches de manire vhmente. Et je dirais mme plus : nous partageons votre idal et nous vous assurons, du premier jusqu'au dernier ici, de notre totale solidarit avec votre cause. Je n'en attendais pas moins de vous, bafouilla avec une intonation mue le chne-lige. Mais prsent Nicolas est revenu, nous devons reprendre notre route vers le Spaisse, o selon nos informations se trouve notre bien-aim empereur Charlemagne. Sur ce le chne-lige avec Adolphe et le guerrier franc s'taient dirigs vers la plaine, mais les arbres avaient constitu une haie autour d'eux et ne s'taient pas dplacs le moins du monde pour leur permettre de passer. Pierrot le chne-lige lcha avec surprise. Mais enfin, voyons ? Roland de Roncevaux tait en grande discussion avec un pin lunaire aux aiguilles argentes, aussi le chne-lige s'apprta-t-il tancer leur camarade pour son cart coupable en de telles circonstances lorsque, accompagn du pin argent, le neveu princier s'en vint vers eux afin d'claircir l'embrouillamini. Les amis, aujourd'hui est pour nous, dcidment, un jour de chance, puisque ce sapin ici prsent Capitaine Clyff, pour vous servir, se prsenta ce dernier en se redressant firement. Le capitaine Clyff, disais-je donc, reprit le neveu princier avec une satisfaction vidente, vient de se faire le porte-parole des siens et de me confier ceci Nous, les arbres du Petit Bosquet lunaire, allons vous porter secours afin de vous rapprocher au mieux du Spaisse, dclara le sapin aux aiguilles d'argent d'un ton raide et guind, pour tout dire martial, jugea en silence le blaireau Adolphe en observant passivement le droulement

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des vnements. Car nous sommes solidaires de votre dtresse, vous les habitants du royaume de France et de ses forts. Ah, si tous les arbres du monde pouvaient se tendre la branche, soupira bruyamment le chne-lige. Cela ferait une belle clairire, ajouta le blaireau Adolphe. Nous avons souvent manoeuvr dans le territoire entourant le Spaisse avec notre troisime compagnie de tirailleurs, appele aussi "les tire-au-flanc" en raison de son enthousiasme excessif dans l'assaut, poursuivit le capitaine Clyff. La discipline est trop svre ! se plaignit un arbre. Les manoeuvres sont trop longues ! Le rata est dplorable, conclut un troisime. Silence, mes vaillants tigres lunaires ! trancha avec autorit le capitaine aux aiguilles argentes. Nous avons plus d'une fois eu maille partir avec les Plthores du Spaisse de l'Imprium, cause de notre inlassable activit militaire, mais cela ne nous fait pas peur ! Nous allons croiser le fer avec eux une fois encore. Cyril, le plus intrpide d'entre nous, ira narguer les Plthores lorsque nous manoeuvrerons proximit des murailles opalines du Spaisse. Hein ? s'tonna l'un des arbres dans le cercle vgtal entourant les amis de France, visiblement le Cyril en question. Le Spaisse a t bti au coeur de l'Imprium, et incidemment dans le domaine ancestral des arbres de la lune, la Fort Claire, les arbres sur la Face Cache constituant la Fort Noire, naturellement, expliqua en un apart succinct le capitaine Clyff aux amis de la Terre. De temps autre nous rappelons aux Plthores du Slnaute leur prsence indue sur notre territoire, et nous les laissons rester ici provisoirement par pure bont d'me, depuis des annes. Un instant, se rcria l'arbre portant le nom de Cyril, j'estime la dcision de notre capitaine inapproprie et pour tout dire, malvenue. Comment ? vitupra le sapin aux aiguilles d'argent. Remettriezvous en cause la juste fraternit de notre troisime compagnie de tire-auflanc avec la fort de France ? De tirailleurs, prcisa un bouleau dans l'assistance. Tout le monde avait compris, se renfrogna le capitaine Clyff. Je ne parlais pas de notre aide la fort de France et tous ses habitants opprims, se dfendit le dnomm Cyril, mais de l'lection du plus courageux d'entre nous : Archie ou bien Tangui, par exemple, conviendraient beaucoup mieux car leur opinitret et tnacit sont connus.

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Peut-tre, mais mon courage est moins dvelopp que le tien, puisque je suis un saule, pleureur de surcrot, s'exclama l'un des arbres viss. Justement, cela n'attirera pas l'attention des Plthores, affirma Cyril le chne, ils pourraient au contraire tre intrigus par ma mle assurance et ma dmarche martiale Moi non plus je ne me sens pas concern, renchrit un autre, maladroitement dsign par Cyril, et je suggre un vote l'assemble de la Fort Minuscule, afin de proposer une motion diffrente de celle prsente par Cyril. Obissez aux ordres, c'est un ordre ! temptait le capitaine aux aiguilles d'argent. S'il nous faut procder un vote, alors, nous devons d'abord dsigner un Matre de Crmonie afin de vrifier la bonne tenue de l'lection, estima un chne vnrable, le plus g certainement de la troisime compagnie lunaire. Qui va tre le Matre de Crmonie ? Pas encore Michel le frne, j'espre ? s'inquita une voix. Excusez-moi d'tre mticuleux dans le droulement des lections, laissa tomber froidement ce dernier, tout en se drapant dans sa dignit blesse. Il nous faut un candidat neuf et sans tche pour le poste de Matre de Crmonie, proposa Cyril, et part moi, je ne trouve personne capable de supporter une si lourde charge Ah non ! Ah non ! C'est hors de question ! vocifrait le capitaine Clyff. Mais va-t-on finir par m'couter, ici ? Je commence comprendre comment les Plthores ont pu btir le Spaisse en toute impunit au centre de la Fort Claire, grimaa le blaireau Adolphe vers le neveu princier et le guerrier franc Aldric. Nous ne sommes pas encore sortis de l'auberge, comme on dit chez nous. Allons, voyons, calme-toi, Nicolas, mon petit, murmurait le chnelige au petit cureuil gris, plor sur une branche basse de Pierrot. Nos amis sont en pleine discussion mais ils vont nous aider, et tout se droulera au mieux. Mais oui, voyons, Nicolas, le rassura son tour le blaireau Adolphe en n'en croyant pourtant pas le premier mot. Un silence solennel s'tait fait brusquement autour des amis de la Terre, car les arbres de la Fort Minuscule runis en concile tout autour d'eux, leur constituant en mme temps un rempart protecteur, avaient

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fini par s'apercevoir de la douleur et du chagrin du petit cureuil, face leur indcision. C'est malin, ce pauvre garon est en larmes, prsent ! maugrait le capitaine Clyff aprs avoir d faire face une mutinerie. coutez, rpondit en se raclant la voix le dnomm Cyril, je pense prfrable, pour l'heure, d'appliquer la lettre le plan de notre capitaine afin de permettre nos amis de pntrer au coeur du Spaisse. Ne l'oublions pas, nous avons toujours un pays, mais eux ont perdu le leur. Les arbres de la fort de France sont nos frres, sachons nous en souvenir Enterrons nos diffrends, enchana un autre arbre lunaire de bonne volont. Aussitt la troisime compagnie lunaire avait form un rectangle massif de troncs de toute taille et couleur, avec des ramures diverses et bigarres constituant un somptueux effet visuel, et sur les ordres bruyants du capitaine Clyff la troisime compagnie se mit en route sur la plaine lunaire au sol poudreux et cristallin, l'herbe courte et parfume. Au terme d'une brve marche les manoeuvres proprement dites commencrent, et les amis de France aprs s'tre disposs au centre du rectangle afin de bnficier d'une totale invisibilit durent se plier aux diffrentes formations adoptes par la troisime compagnie. Cette dernire tantt trottinait de gauche droite puis partait en ligne droite, avant de revenir sur ses pas en adoptant une trajectoire apparemment erratique, mais les rapprochant incidemment chaque fois du Spaisse, remarqua le chnelige, le mieux plac en raison de sa haute taille pour observer les environs. Enfin le capitaine Clyff aprs tre revenu l'intrieur de la formation lunaire souffla vers Roland de Roncevaux, Aldric et le chne-lige, le blaireau Adolphe et l'cureuil gris. Tenez-vous prt bondir lorsque je vous l'indiquerai. Nous allons tenter de crer une brche dans la muraille afin de vous faire entrer, et en mme temps notre intrpide Cyril dtournera avec son habilet coutumire l'attention des Plthores. Dj le chne Cyril avait quitt les rangs en promettant un vote sal lors de la prochaine runion plnire, et il avait apostroph un groupe de gardes Plthores en haut des remparts d'une voix faussement bonhomme. Eh, vous, l-haut ! Bon sang, c'est un comdien-n ! s'excitait le capitaine Clyff, visiblement admiratif devant le talent du chne Cyril. Faisons marche arrire et approchons-nous discrtement d'une porte latrale !

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Sur ce il sortit l'extrieur diriger les manoeuvres comme l'accoutume, feignant d'ignorer les beuglements vocifrants tombant des crneaux du Spaisse. Au loin des nues noires s'en venaient de l'horizon, et dj un craquement sinistre sur le ct fit bondir le capitaine Clyff. Vite, les amis, foncez par l'ouverture et tentez votre chance, passez le bonjour aux arbres de France de notre part, lorsque vous retournerez chez vous ! Prcipitamment Roland de Roncevaux et Aldric, le blaireau Adolphe avec le chne-lige coururent vers la muraille d'o pleuvaient des traits meurtriers et finissant d'enfoncer une porte cochre dj bien endommage le groupe pntra l'intrieur, le chne-lige s'lanant en tte afin de leur constituer un repoussoir contre toute mauvaise surprise. Devant eux s'ouvrait une vaste esplanade avec de grands btiments disposs en demi-cercle dans le lointain, les remparts protecteurs du Spaisse s'tirant jusque vers l'horizon, tant le coeur secret de l'Imprium lunaire dtenait des dimensions importantes. Il y avait des colonnades de marbre blanc divisant les vastes jardins en quadrilatres gaux, avec des pelouses parfaitement entretenues et des massifs de fleurs colores, des arbres lunaires aux couleurs et silhouettes typiques et d'autres d'essence terrestre, voire de mondes plus lointains encore. Depuis des baraquements en toile des troupes de Plthore jaillissaient en rangs serrs, le chne-lige soufflant vers le blaireau Adolphe tandis que le groupe d'amis essayait de rejoindre le couvert des arbres les plus proches. Notre prsence a t vente, dirait-on. Avec le vacarme cre par la porte d'entre fracasse, le contraire eut t tonnant, avoua Adolphe en rejoignant avec les siens un bosquet d'eucalyptus chuchotants, sous le ciel lunaire. Mais mme s'ils nous ont effectivement vu rentrer dans le Spaisse, nous ne sommes pas la cause principale de leur souci. Peux-tu tre davantage explicite ? demanda le chne-lige pendant le ballet incessant de l'cureuil Nicolas, sautillant d'une de ses branches basses une autre. Je ne comprends pas. Il y avait un nuage noir se dirigeant vers le Spaisse, lorsque nous sommes rentrs, gronda le guerrier franc Aldric en rajustant les pans de son manteau de cuir noir, et cela seul motive leur inquitude. Chacun fixa avec attention les remparts o s'activaient les Plthores hurlants, des troupes en nombre continuant surgir des baraquements tout en prenant position en divers endroits stratgiques du Spaisse. Soudain des cieux surgirent de grands oiseaux noirs porteurs de

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soldats en armures scintillantes, et le premier Roland de Roncevaux pointa le doigt vers l'envahisseur provenant des plaines lunaires en ralisant la nature de tout ceci. Les troupes Liges menes par notre ami Horace de Lanlgorth ont entam une attaque dcisive contre le sige suprme du Slnaute ! Misre, tout cela survient un bien mauvais moment pour nous ! se lamenta le chne-lige, toujours mal l'aise devant les scnes belliqueuses. Souvenez-vous bien, leur rappela doctement le blaireau Adolphe durant la course effrne du petit groupe vers le coeur des petits bois, afin d'viter tout affrontement direct, la Dame Blanche avait fix un ultimatum Horace, elle dsirait voir le Slnaute pied et poing li devant elle, cause de son manquement envers la Condottire de Mrchens. Nul doute, voir comment les Liges attaquent le Spaisse de toute part, que notre Horace de Lanlgorth soit un homme de parole, assura Roland de Roncevaux en hochant de la tte. Des chars de combat taient tirs par des licornes lourdement protges, des soldats Liges depuis leur position mobile dcochant des traits afin de permettre des fantassins en armure de prendre pied sur le Spaisse : le premier d'entre eux accder l'enceinte du centre nvralgique de l'Imprium tait Horace de Lanlgorth, chacun reconnaissant aisment ses hurlements d'encouragement et les grands moulinets de son pe de cristal deux mains : il avait une allure proprement froce et presque barbare. Allons, ne tardons plus retrouver mon oncle Charlemagne, les circonstances s'apprtent devenir difficiles, voire intenables, jugea Roland de Roncevaux en dtaillant les alentours avec une mine soucieuse. Les amis le suivirent travers un lacis de petits chemins s'insinuant dans la proprit, et visitant plusieurs btisses coquettes disposes dans la large enceinte du Spaisse ils dlaissrent le btiment central, o de violents combats se droulaient entre les Plthores du Slnaute et les Liges. Ils prirent la direction de chalets de bois et de mousse disposs au fond du Spaisse, derrire des jardins de verdure orns de kiosques ouvrags et dlicats. Dans les premires maisons ils ne trouvrent rien, ou plutt personne rpondant leur attente, seule la dernire abritait un important ambassadeur d'une nation d'outre-espace, dont le regard effray et les rponses gutturales ne purent rien apporter de significatif aux amis. Ainsi vint la dernire des demeures dont ils avaient fait le tour, et explorant la moindre de ses pices ils finirent par se retrouver bredouilles devant la faade, le coeur gros et l'esprit empli de confusion. Le noble

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Charlemagne demeurait introuvable et les combats se faisant de plus en plus proches, la situation tait intenable et n'allait pas tarder le devenir encore davantage. Chacun regardait son voisin avec peine et dtresse, personne n'osant s'avouer leur chec irrmdiable, mais brusquement les piaillements aigus de l'cureuil Nicolas attirrent leur attention, et marchant vers l'arrire de la maison ils eurent l'heureuse surprise d'y rencontrer l'empereur du royaume de France, mollement affal sur un fauteuil d'osier, long et bas, grignotant des raisins lunaires la couleur violette et ambre. Mon oncle ! s'exclama Roland de Roncevaux en se jetant ses pieds, baisant ses mains d'motion et de ferveur. Encore vous, grogna Charlemagne en faisant la moue, je crois vous avoir dj dit combien vous m'tes indiffrent, vous et vos compagnons. Mon oncle, si seulement vous vouliez m'couter Il suffit, jeune homme, le tana en fronant les sourcils l'empereur, se mettant sur son sant en adoptant une position plus commode, remettant sa grappe de raisin sur la table de jardin, devant lui. Je ne suis pas d'humeur badine aujourd'hui. Mon ami le Slnaute et ses gentils magiciens sont invisibles, tous mes compagnons de fte ont disparu. Je suis seul, absolument seul ! Le noble Charlemagne fixait avec de grands yeux ses interlocuteurs, comme si cette nouvelle avait quelque chose d'incroyable. Et de plus, j'ai soif. Cette simple phrase avait plong son auditoire dans une espce de catalepsie puissante, car seul le blaireau Adolphe parvint articuler un mot. Sire Mon bon ? L'empereur Charlemagne semblant favorablement dispos, cette foisci, le blaireau Adolphe s'enhardit jusqu' s'exprimer un rythme acclr. Nous disposons d'une eau minrale miraculeuse provenant d'un lointain pays. Cette eau est merveilleuse, sachez-le, elle apaise toutes les soifs et teins toutes les envies. Ce n'est pas cette eau douteuse dont vous prtendiez m'abreuver la dernire fois, au moins ? Non, non, lui affirma Adolphe avec une expression madre, il s'agit de tout autre chose : cette eau nous a t donne par un grand magicien !

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Alors, c'est diffrent, seuls des enchanteurs sont habilits me procurer ma mdication. Je la boirais bien volontiers, et vous noncerai mon verdict aprs. Je souffre d'une langueur mystrieuse, voyez-vous. Dire que l'affolement des amis atteignit son paroxysme serait un euphmisme. L'cureuil se mit sautiller jusqu' accomplir de jolies pirouettes, le guerrier franc Aldric jura bruyamment et le chne-lige se mit bredouiller un gargouillis mconnaissable. Seul le blaireau Adolphe parvenait conserver un semblant de calme dans le tumulte des injonctions et des cris provenant des alentours. Pierrot, vite, l'amphore ! piaillait d'un ton suraigu le blaireau, jusqu' faire ragir ce dernier enfin, le chne-lige extrayant de sa cache l'amphore contenant l'eau magique de Fontaine-de-Vaucluse. Mais l'nervement tait grand et l'excitation gnrale. Tenant l'amphore du bout des branches, le chne-lige s'en allait la tendre au blaireau lorsque plusieurs de ses racines noirtres trbuchrent sur une pierre moussue et le chne-lige s'abattit de tout son long, l'amphore s'envolant dans les airs parmi un cri d'horreur et d'effroi unanime. Avec un craquement sinistre le rceptacle de terre cuite s'crasa sur le sol, panchant son prcieux liquide. L'explosion survint aussitt aprs. Chacun perdit le contrle de ses nerfs et s'en prit violemment son voisin, sous le regard mdus du pauvre Charlemagne. tre idiot ce point-l, a devient du talent ! crachait le blaireau Adolphe en secouant la ramure de ce pauvre Pierrot, piqu au vif lui aussi. J'en ai par-dessus les branches de vos critiques perptuelles ! Si vous tes si dous, il fallait la garder sur vous ! L'cureuil Nicolas s'gosillait sa faon, et mme le guerrier franc Aldric avait d'amers reproches faire son suprieur Roland sur la faon dont il avait men leur odysse son terme. Tout cela forma un bruyant et vocifrant tumulte, la cacophonie atteignant l'incorrection, des phrases comme " Souffrez que je vous gifle " rpondant des noms d'oiseau. " Mchant fleuriste ", " Btes animaux " ou bien " Humains de mes deux " furent successivement employs. Pierrot le chne-lige, Roland de Roncevaux et Adolphe le surexcit constituaient respectivement les auteurs de ces insultes et leur emportement tait son comble, aussi ne purentils pas observer le changement d'attitude opr par l'empereur de France. Seul Aldric la rousse toison la remarqua. Il appela Roland de Roncevaux : Charlemagne la puissante stature et aux habits princiers paraissait s'veiller d'un long rve. Il les regardait avec surprise, fixant les environs avant de revenir sur le groupe prs de lui.

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Toute cette agitation, ce tumulte et ces cris, ces insultes Cela m'a rappel le royaume de France, mon beau pays, mon pays murmura d'un ton rveur l'empereur en caressant sa barbe. Roland de Roncevaux s'tait prcipit ses pieds en sanglotant, l'empereur le relevant avec douceur. Roland, mon neveu, o sommes-nous ? Vous tiez victime d'un puissant sortilge, mon oncle, lui rpondit ce dernier en levant vers lui un visage baign de larmes, et votre royaume est sous le joug du Slnaute. J'ai essay en vain de leur rsister, vous souvient-il ? En dsespoir de cause j'ai d vous retrouver, afin de librer avec votre soutien le royaume de France. Nous sommes ici sur la lune, mon oncle. L'empereur Charlemagne hocha de la tte songeusement en fixant les environs. Il me semblait bien Retournons chez nous, j'ai hte de retrouver mon palais, et mes terres grasses et lourdes de France. Mon peuple est avec moi. Il se soulvera et le royaume retrouvera sa dignit. Avec des cris de joie la petite troupe s'en repartit vers les murailles de Spaisse, cherchant une issue tandis que la bataille tait dj scelle : Horace de Lanlgorth la tte des Liges de la Dame Blanche avait remport la victoire, les derniers Plthores se rendant leurs vainqueurs en retirant leurs heaumes et leurs cuirasses avec des mines lasses et dfaites. La taille des lunaires tait grande, au-dessus de celle des terriens, et leurs traits ples et dlicats contrastaient fortement avec ceux des habitants de France. Nanmoins, les traits de ces derniers s'clairrent lorsque Horace de Lanlgorth, ravi par l'heureuse tournure des vnements, marcha vers eux grands pas. Nous pourrons prendre une nef volante des Vagabonds afin de retourner chez nous, mon oncle, j'ai promis ces derniers la mansutude de votre couronne leur gard, expliqua Roland de Roncevaux. S'ils nous permettent de retourner en France au plus vite grce leur artfact ma parole sera respecte, mme si vous en avez t le portevoix, mon neveu. Comment avez-vous pu oublier si aisment vos devoirs et votre charge, seigneur ? lui demanda enfin Aldric avec un regard lourd de reproches vers son empereur. Je me trouvais dans un rve, un mauvais rve, tout empli de visions merveilleuses et oniriques, de palais enchants et de cratures ariennes, assura l'empereur en saluant d'un geste courtois Horace de Lanlgorth s'en venant vers eux. J'tais dans la lune

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Quelle bataille, les amis ! s'emportait Horace de Lanlgorth en escortant avec quelques Liges la dmarche boiteuse le groupe vers la sortie du Spaisse. Vous tes parvenus vos fins, on dirait ? Tout va pour le mieux ! Le groupe avait dpass la muraille aux briques d'opales et d'argent, la mousse translucide. Le chemin principal tait encore loin, mais le sentier par un troit sillon y menait doucement. Le Slnaute vient de signer sa dfaite officielle et il se trouve sous bonne garde, je suis en mesure de le mener dans le palais de la Dame Blanche, sur l'Ile Sereine dans les temps impartis. Vous repartez donc chez vous ? Oui, notre empereur a recouvr la raison et le travail nous attendant sur Terre est immense, expliqua Roland de Roncevaux en pitinant la poussire cristalline de la lune, affleurant entre les herbes folles. Oh, pour les Plthores leur retour sur la Face claire est imminent, je peux vous l'annoncer d'ores et dj, les rassura Horace le lunaire dans un geste sans quivoque. Votre tche ne sera donc pas insurmontable, loin de l. Ma seule crainte est la suivante : la place de Slnaute de l'Imprium est dsormais vacante, et la tte des Liges je viens de conqurir le Spaisse. Comme vous le comprendrez aisment, je suis inquiet. Roland de Roncevaux avait souri. Vraiment ? Oui, poursuivit Horace de Lanlgorth en continuant d'accompagner le groupe vers plusieurs carrosses disposs prs de l, j'ai reu le commandement des Liges en refusant l'offre, si je repousse l'Imprium des mains de la Dame Blanche, ne va-t-elle pas me l'accorder sans davantage de manires ? Et maintenant, si au contraire je l'accepte ne va-t-elle pas sauter sur l'occasion pour me mettre sur le trne ? Voil mon souci, mais foin de tout cela, l'heure est la joie et la bonne humeur ! Prcdant le groupe d'amis Horace de Lanlgorth s'tait rapproch du blaireau Adolphe, ce dernier ayant press le pas vers les carrosses disposs gracieusement par les Liges leur intention. L'air du soir tait parfum par les arbres fruitiers du Spaisse, non loin de l. La coupe cleste tait piquete d'toiles scintillantes aux constellations moires, et dans l'atmosphre rose du soir se levait une sphre merveilleuse d'amarante et d'aigue-marine, de blancheur et de saphir intimement mls. Voulez-vous que je chante une complainte votre prouesse et courage ? demanda poliment le Condottire de Lanlgorth vers le blaireau.

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J'ai un assez beau brin de voix, durant mes errances, sur Terre, il m'est arriv de chanter pour de l'argent, vous savez. Alors ? Le blaireau darda vers le lunaire un regard malin aprs avoir tourn la tte, sans dcroiser ses pattes derrire son dos. a dpend. Vous payez combien ? Derrire eux l'clat de rire fut gnral.

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Du mme auteur sur Feedbooks Iron Duck (2012) Loin des obscures terres du Chaos sur Valhalla, perchs sur des pics rocheux et presques inaccessibles se dressent les Scytes des Immortels, bien au-dessus des Abysses avec ses terribles habitants, les Invisibles, ceux des Profondeurs. Priodiquement ils grimpent les pentes de l'Amasoutra, montagne divine supportant Valhalla, et ses habitants clestes n'ignorent pas qu'une fois de plus ils emporteront un habitant de Valhalla dans leur sombre royaume, aprs avoir franchi les murailles. Le dfenseur ancestral et protecteur de la Scyte a disparu depuis bien longtemps et les clestes de Valhalla sont dsarms. Ne se trouvera-t-il pas un tre courageux capable de se dresser face aux Invisibles des Profondeurs et de leurs cohortes? CHAMPIS (2012) Valentin pense tre d'une autre famille que celle o il se trouve, dans le petit village de Vielle-sur-l'Adour. Souvent plong dans d'interminables lectures qui font galoper son imagination, sa rencontre avec une entit bienveillante, l'Esprit dans les Choses, n'y changera rien, il pense tre un Champis, un enfant trouv dans un champ. Mais une nuit son Destin lui apparait en rve et l'enjoint d'affronter ses doutes au Pays des Enfants, o la vrit sur ses origines pourra lui tre rvle... Son Destin lui fait don d'une formule magique pour rejoindre ce royaume merveilleux et un jour, aprs quelques pripties, il foule durant son sommeil ce pays tant dsir. Projet Ailes de Fer (2012) Mille fleurs dans vos heures, le bonheur pour vos coeurs : moi, Quetzalcoatl, je viens implorer votre aide vous les hommes de la Terre, car je vous connais bien (n'ai-je pas t de vos dieux, autrefois ?) et je sais votre mana puissant. Mais afin de bien vous faire comprendre le pourquoi de ma venue jusqu' vous, il va me falloir revenir longtemps, longtemps en arrire. Voici. En un lointain pass je fus chass du berceau de ma race par mon sanglant rival, Tezcatlipoca, celui qui chrissait l'eau prcieuse des hommes par-dessus tout. Et moi qui prnais l'amour des fleurs et du beau, l'tude des arts et le respect de son prochain, je fus contraint de suivre

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l'exil des dieux, celui qui depuis l'aube des temps pousse les divinits dchues vers des dimensions loignes. A Solsticia (2012) Un ouvrage de fantasy onirique en deux parties rpondant l'une l'autre sur le thme du solstice d't et du solstice d'hiver, avec pour personnage principal le jeune Iolo dans la premire partie et la Petite Princesse Coeur-de-Pomme dans la seconde. Dans la premire moiti du livre le jeune Iolo aspire faire partie comme son grand-pre de la Ligue des Magiciens de la Terre, et dans la seconde moiti du roman la Petite Princesse Coeur-de-Pomme ne souhaite rien tant que de faire tourner en bourrique son chaperon, l'acaritre tortue au long col Jezabelle. Se comportant en cela comme toute adorable petite fille qui se respecte ! La prgrination de Timolon Balsgobius (2012) Ce livre traite de la mort tragique d'un pote, et de sa tentative pour retrouver son aime Bianca Rosa travers les ons et l'au-del. Il sera aid pour cela des anctres de sa ligne, qui s'enracine jusque sur la plante Sirius. Et de bien d'autres entits encore, mais toutes ne serons pas bienfaisantes, loin de l. Ce n'est que lorsque le pote aura pu rencontrer le Prince des Morts que pourra dbuter... La prgrination de Timolon Balsgobius. Les Gestes d'Arkaadia II (2013) "Les Gestes d'Arkaadia II" sont constitues par "Jean de la lune", "Les sentes d'Avalon" puis enfin "Oniria". Cette trilogie fait suite une premire trilogie, "Les Gestes d'Arkaadia". Dans l'opus que vous avez entre les mains une civilisation extra-terrestre et matriarcale, les Amazoons, viennent d'enlever sur Terre et plus prcisment au royaume de France cinq petites franaises, afin de faire de l'une d'entre elles leur Vierge Noire, incarnation physique de leur desse Lilith. Le noble Charlemagne enverra jusque sur la lune un bataillon de guerriers francs pour les rcuprer, mais... L'Appel des Morts (2013) C'est toujours ainsi que cela se passe. Dormant paisiblement dans votre lit de draps parfums et de soyeuses couvertures, vous marchez durant la nuit au pays des rves en faisant mille rencontres aimables lorsqu'une voix, presque inaudible, vient titiller vos

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oreilles et vous ramne imperceptiblement la ralit quotidienne. C'est tout d'abord une plainte, un murmure, un sifflement doux n'attirant pas le moins du monde votre attention. Puis cela se mue en un appel tenu, une suite de mots hachs qui par-del l'ther impalpable des espaces cosmiques finit par vous ramener vousmme et votre couche, o vous vous agitez nerveusement d'un bord l'autre de votre lit. Les Gestes d'Arkaadia (2013) Le jeune Iolo avec son asanthne le chat-cerise Balbillus a t convoqu par la Ligue des Magiciens de la Terre, dans le trs mystique et secret Sige Prilleux, en orbite autour de la Terre. Lui qui ignore encore son don, saura-t-il se montrer la hauteur de la mission qui lui est confie par Basilids le Gnostique? Leur arrive sur l'le de Norland, la recherche d'un mystrieux inconnu, sera le prlude d'une fabuleuse aventure qui les mnera aux confins de l'univers et du monde connu. Cette trilogie fantasy est chronologiquement antrieure aux "Gestes d'Arkaadia II", mme si elle a t publie - et rdige - ensuite. FAERIA (2013) Faeria constitue un florilge des diffrentes nouvelles que j'ai publi dans plusieurs zines et prozines du fandom sf francophone, blogs (un, en fait) et maintes anthologies l'mulation contagieuse. L'chantillonnage en est fort vari et va du rose bonbon au pourpre mordor, avec de fugitifs clats d'ambre et d'onyx par-ci par-l, comme vous ne manquerez pas de vous en apercevoir, j'en suis certain. J'espre que mes petits contes d'outre-temps et d'espace parviendront vous distraire. Sachez que pour ma part j'ai retir grand-plaisir les rdiger et les peaufiner, je souhaite qu'il en soit de mme pour vous. Bienvenue dans mon royaume ! Dans l'ombre de l'Aryenorden (2013) Sur sa couche en plumes dores de qwarks, sous le plafond cristallin de la Chambre Troisime de son manoir de Falu, Myriol le Magnifique s'agita et geignit, l'aube au soleil moribond, en ce vingtime on, teignant de pourpre carmin et de rose fuchsia les tendues de Haute Prairie et les eaux vives de la Ts, coulant prs de l. Les rideaux la dentelle arachnenne avaient t laiss carts depuis la soire prcdente, et lentement un flot de lumire

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l'incandescent rubis, provenant du soleil puis, se rpandait dans la chambre au dcor d'argent et au carrelage scintillant, ralis par un artisan de la lune en Diamants Diaphanes et Musicaux. Opration Commando (2013) La Petite Princesse Coeur-de-Pomme est enleve l'affection des siens par une arme d'envahisseurs brutaux et robotiques. Jusqu' l'empire lointain et froid de Mtall elle est emporte, mais c'est bien plus qu'il n'en faut pour impressionner Jezabelle, une tortue revche et le jeune chat Nudd, le livre Harold et surtout Andr 2115, un dserteur des robots militaires. Rien ni personne ne pourra entraver l'avance implacable du bataillon de libration: tremblez, malfaiteurs cyberntiques!

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