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LA COLLECTION

1 > Latome 2 > La radioactivit 3 > Lhomme et les rayonnements 4 > Lnergie 5 > Lnergie nuclaire : fusion et fission 6 > Le fonctionnement dun racteur nuclaire 7 > Le cycle du combustible nuclaire 8 > La microlectronique

> INTRODUCTION > Des mines duranium au stockage des dchets

DE LA RECHERCHE L I N D U S T R I E

du combustible nuclaire
AVANT LE RACTEUR : LA PRPARATION DU COMBUSTIBLE DANS LE RACTEUR : LA CONSOMMATION DU COMBUSTIBLE APRS LE RACTEUR : LE RETRAITEMENT LES DCHETS NUCLAIRES
Commissariat lnergie Atomique, 2002 Direction de la communication Btiment Sige - 91191 Gif-sur-Yvette cedex www.cea.fr ISSN 1637-5408. Des mines duranium au stockage des dchets 7 > Le cycle du combustible nuclaire Des mines duranium au stockage des dchets 7 > Le cycle du combustible nuclaire

> Le cycle

> SOMMAIRE

> INTRODUCTION
Lextraction du minerai uranifre seffectue dans des mines ciel ouvert ici, les mines de Mc Clear (Canada) ou en galeries souterraines.

Cogema

Le cycle du combustible nuclaire

Cogema/P. Lesage

AVANT LE RACTEUR : LA PRPARATION DU COMBUSTIBLE Lextraction de luranium du minerai La concentration et le raffinage de luranium Lenrichissement de luranium Diffrentes mthodes denrichissement

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De lextraction de luranium au stockage des dchets radioactifs, le cycle du combustible nuclaire comporte une multitude doprations industrielles.

DANS LE RACTEUR : LA CONSOMMATION DU COMBUSTIBLE 9 La prparation des assemblages de combustible 10 La consommation de luranium 235 10 La dgradation du combustible 11 APRS LE RACTEUR : LE RETRAITEMENT Les objectifs du retraitement Lextraction des produits de fission Le recyclage des matires combustibles

Le combustible us est entrepos dans une piscine de refroidissement sur place. Il y restera trois ans.

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LES DCHETS NUCLAIRES 16 La production de dchets nuclaires en France 17 Le tri et le stockage des dchets radioactifs 18 La recherche sur les dchets vie longue 19

n combustible est une matire qui fournit de la chaleur en brlant. Les plus connus sont le bois, le charbon, le gaz naturel ou le ptrole. Par analogie, luranium, utilis dans les centrales nuclaires, est appel combustible nuclaire car il dgage aussi de la chaleur mais cette fois par fission et non par combustion. Le combustible nuclaire, aprs son utilisation dans le racteur, peut tre retrait afin den extraire les matires nergtiques recyclables. Cest pourquoi on parle de cycle du combustible nuclaire. Ce cycle regroupe lensemble des oprations industrielles suivantes : extraction de luranium des mines ; fabrication du combustible ; utilisation dans le racteur ; retraitement du combustible dcharg du racteur ; traitement et stockage des dchets.

introduction
Le combustible nuclaire fournit par unit ou masse, par kilo par exemple, beaucoup plus dnergie quun combustible fossile (charbon ou ptrole). Utilis dans un racteur eau sous pression, un kilo duranium produit 10 000 fois plus dnergie quun kilo de charbon ou de ptrole dans une centrale thermique. De plus, le combustible restera longtemps (plusieurs annes) dans le racteur, contrairement aux combustibles classiques qui sont brls rapidement. Le combustible nuclaire est aussi diffrent des autres parce que luranium doit subir de nombreuses oprations aprs son extraction et avant son utilisation dans le racteur. Pour simplifier, nous parlerons, dans les pages qui suivent, du combustible nuclaire utilis dans les racteurs eau sous pression (REP). En effet, les centrales nuclaires constitues dun ou plusieurs REP sont les plus rpandues dans le monde (voir livret Le fonctionnement dun racteur nuclaire).
7 > Le cycle du combustible nuclaire

Conception et ralisation: Spcifique - Photo de couverture: CEA/Roquemaure - Illustrations: YUVANOE - Impression: Imprimerie de Montligeon - 09/2002

Des mines duranium au stockage des dchets

7 > Le cycle du combustible nuclaire

Des mines duranium au stockage des dchets

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UNE FOIS EXTRAIT DE LA MINE, LURANIUM EST PURIFI, CONCENTR ET ENRICHI.

> AVANT LE RACTEUR : LA PRPARATION DU COMBUSTIBLE

Avant le racteur: la prparation du combustible


Uranium naturel Stockage dfinitif

Cycle simplifi actuel du combustible nuclaire en France

Entreposage
Uranium appauvri en U 235

Fabrication du combustible

Combustible Mox
UO2 + PuO2

Enrichissement
Uranium naturel pur

Combustible UO2
Uranium enrichi en U 235

Conversion

Concentration Extraction de minerai


Uranium recycl

Plutonium Racteurs REP neutrons thermiques

Combustible UO2 uss

Combustibles Mox uss Dchets Usines de retraitement

Entreposage

3% des combustibles uss 0,5% de luranium naturel extrait

Entreposage

LEXTRACTION DE L URANIUM DU MINERAI


Luranium est un mtal relativement rpandu dans lcorce terrestre (50 fois plus que le mercure par exemple). Comme la plupart des mtaux, il ne sextrait pas directement sous sa forme pure parce qu ltat naturel il se trouve, dans des roches, combin dautres lments chimiques. Les roches les plus riches
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Cogema/P. Lesage

en uranium sont les minerais uranifres (cest-dire contenant de luranium), telles, par exemple, luraninite et la pechblende. Le cycle du combustible nuclaire commence donc par lextraction du minerai uranifre dans des mines ciel ouvert ou en galeries souterraines. Les principaux gisements connus se trouvent en Australie, aux tats-Unis, au Canada, en Afrique du Sud et en Russie.
7 > Le cycle du combustible nuclaire

> AVANT LE RACTEUR : LA PRPARATION DU COMBUSTIBLE

> AVANT LE RACTEUR : LA PRPARATION DU COMBUSTIBLE

Pour augmenter leur teneur en uranium, les roches du minerai sont concasses et finement broyes. Le concentr obtenu est appel yellow cake.
LA CONCENTRATION ET LE RAFFINAGE DE L URANIUM
La teneur du minerai en uranium est en gnral assez faible. En France, par exemple, chaque tonne de minerai contient de 1 5 kg duranium (soit entre 0,1 et 0,5%). Il est donc indispensable de concentrer luranium de ces minerais, ce qui se fait le plus souvent sur place. Les roches sont dabord concasses et finement broyes, puis luranium est extrait par diverses oprations chimiques. Le concentr fabriqu a laspect dune pte jaune appele yellow cake. Il contient environ 75 % doxyde duranium, soit 750 kg par tonne.
Luranium est un mtal qui soxyde trs rapidement au contact de loxygne de lair, se transformant en oxyde duranium.

Le concentr duranium ne peut pas tre utilis tel quel dans les racteurs nuclaires. Loxyde duranium doit dabord tre dbarrass des impurets par diffrentes tapes de purification (raffinage). Trs pur, il est ensuite converti en ttrafluorure duranium (UF 4) constitu de quatre atomes de fluor et dun atome duranium.

dun racteur nuclaire). Or, dans 100 kg duranium naturel, il y a 99,3 kg duranium 238 et 0,7 kg duranium 235, soit 0,7 % seulement duranium 235 fissile. Lopration consistant augmenter la proportion duranium 235 est appele enrichissement.

LENRICHISSEMENT DE L URANIUM
Pour alimenter les REP, il faut disposer dun combustible dont la proportion duranium 235 se situe entre 3 et 5 %, car seul cet isotope de luranium peut subir la fission nuclaire libratrice dnergie (voir livret Le fonctionnement

Pour alimenter les racteurs nuclaires, luranium naturel doit tre enrichi en uranium 235.
Usine COMINAK de traitement du minerai au Niger.

Lenrichissement est une opration difficile car, comme tous les isotopes dun mme lment, luranium 235 et luranium 238 se ressemblent beaucoup et ont quasiment les mmes proprits chimiques (voir livret Latome). Cependant, il est possible de les diffrencier grce leur lgre diffrence de masse. En effet, luranium 235 est un tout petit peu plus lger que luranium 238. Cest pourquoi, actuellement, lenrichissement de luranium est bas sur la diffrence de mobilit due cette faible diffrence de masse. De tous les procds denrichissement tudis jusqu prsent, deux ont t dvelopps lchelle industrielle : la diffusion gazeuse et lultracentrifugation.

Foration montante en terrain congel dans la mine de McArthur (Canada).

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Cogema/O. Martel

Cogema/Cameco

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> AVANT LE RACTEUR : LA PRPARATION DU COMBUSTIBLE

> DANS LE RACTEUR : LA CONSOMMATION DU COMBUSTIBLE

TROIS OU QUATRE ANS : CEST LA DURE DUTILISATION DU COMBUSTIBLE DANS UN RACTEUR NUCLAIRE.

DIFFRENTES MTHODES DENRICHISSEMENT La diffusion gazeuse


Avant son enrichissement par ce procd, le ttrafluorure duranium, obtenu aprs extraction du minerai et raffinage, sera transform en hexafluorure duranium (UF6) qui a la proprit dtre gazeux partir de 56 C. Le procd par diffusion gazeuse consiste faire passer lUF6 ltat gazeux travers une multitude de barrires qui sont des membranes perces de trous minuscules. Les molcules dhexafluorure duranium 235, plus lgres que celles dhexafluorure duranium 238, traversent un peu plus rapidement chaque barrire, ce qui permet denrichir peu peu luranium.
Alle de diffuseurs lusine Georges Besse dEurodif.

Mais tant donn la masse trs voisine des deux isotopes, le ralentissement de luranium 238 est trs faible par rapport celui de luranium 235. Cest pourquoi, en France, dans lusine denrichissement de luranium (usine Eurodif de Tricastin dans la valle du Rhne fournissant plus du tiers de la production mondiale duranium enrichi), lopration doit tre rpte 1 400 fois pour produire un uranium assez enrichi en uranium 235, alors utilisable dans des centrales nuclaires classiques.

Dans le racteur: la consommation du combustible

Lultracentrifugation
Un autre procd denrichissement de luranium est utilis moins grande chelle par le groupe europen Urenco (Allemagne, Pays-Bas, GrandeBretagne): cest lultracentrifugation. Ce principe de sparation utilise une centrifugeuse qui, telle une essoreuse salade tournant grande vitesse, projette plus vite sa priphrie lhexafluorure duranium 238 que lhexafluorure duranium 235 quelle contient. La trs lgre diffrence de masse entre les deux molcules permet ainsi daugmenter petit petit la concentration en uranium 235. L encore, de nombreuses tapes successives sont ncessaires pour obtenir un enrichissement suffisant.
Mdiathque EDF/C. Pauquet

Cogema/P. Lesage

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7 > Le cycle du combustible nuclaire

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7 > Le cycle du combustible nuclaire

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> DANS LE RACTEUR : LA CONSOMMATION DU COMBUSTIBLE

> DANS LE RACTEUR : LA CONSOMMATION DU COMBUSTIBLE

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Pour une centrale, plus de 40 000 crayons sont prpars pour tre rassembls en fagots de section carre, appels assemblages de combustible.
zirconium, les gaines, dont les extrmits sont bouches de manire tanche pour constituer les crayons de combustible. Pour une centrale, plus de 40 000 crayons sont prpars pour tre rassembls en fagots de section carre, appels assemblages de combustible. Chaque assemblage contient 264 crayons. Le chargement dun racteur nuclaire de 900 mgawatts (millions de watts) ncessite 157 assemblages contenant en tout 11 millions de pastilles.
CEA/M. Faugre

La prparation des assemblages de combustible


Bouchon soud

Pastille doxyde duranium Hauteur: 4 mtres Grille de maintien des crayons

Assemblage de combustible

Bouchon soud CRAYON DE COMBUSTIBLE

LA CONSOMMATION DE L URANIUM 235


Chaque assemblage de combustible contient 264 crayons, lesquels renferment les pastilles doxyde duranium.

LA PRPARATION DES ASSEMBLAGES DE COMBUSTIBLE


Aprs enrichissement, lhexafluorure duranium est converti en oxyde duranium sous la forme dune poudre noire. Celle-ci est comprime puis fritte (cuite au four) pour donner des petits cylindres denviron 1 cm de long et gros comme des petits morceaux de craie, appels pastilles. Chaque pastille, qui ne pse que 7 g, peut librer autant dnergie quune tonne de charbon (1 million de grammes). Les pastilles sont enfiles dans de longs tubes mtalliques de 4 m de long en alliage de
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Les assemblages de combustible, disposs selon une gomtrie prcise, forment le cur du racteur. Chacun va y sjourner pendant trois ou quatre ans. Durant cette priode, la fission de luranium 235 va fournir la chaleur ncessaire la production de vapeur puis dlectricit. En effet, luranium 235 est fissile. Cela signifie que, sous leffet de la collision avec un neutron, son noyau se casse (fissionne) en produits de fission radioactifs tout en librant de lnergie. En revanche, Les atomes dont les noyaux sont instables sont dits radioactifs. luranium 238, Ces noyaux se transforment qui reprsente naturellement en dautres noyaux en mettant des rayonnements pourtant 97 % de (voir livret La radioactivit). la masse duranium enrichi, ne se casse pas lors de labsorption dun neutron. Cependant, certains noyaux duranium 238 capturent un neutron et se transforment en plutonium 239, lequel est fissile comme luranium 235 : cest pourquoi on
7 > Le cycle du combustible nuclaire

dit que luranium 238 est fertile. Une partie du plutonium 239 peut fournir de lnergie par fission des noyaux. Une petite partie se transforme aussi en dautres isotopes du plutonium par capture de neutrons.

LA DGRADATION DU COMBUSTIBLE
Au fil du temps, le combustible va subir certaines transformations qui le rendent moins performant : consommation progressive duranium 235 ; apparition de produits de fission (absorbant les neutrons, ces produits perturbent la raction en chane). Au bout dun certain temps, le combustible doit donc tre retir du racteur mme sil contient encore des quantits importantes de matires nergtiques rcuprables, notamment luranium et le plutonium. Ce combusDes mines duranium au stockage des dchets

tible us est galement trs radioactif en raison de la prsence des produits de fission. Les rayonnements mis par ces atomes radioactifs dgagent beaucoup de chaleur et, aprs son utilisation, le combustible us est donc entrepos dans une piscine de refroidissement prs du racteur pendant trois ans pour laisser diminuer son activit (voir livret La radioactivit).

Le combustible us est entrepos dans une piscine de refroidissement sur place. Il y restera trois ans.
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LE RETRAITEMENT CONSISTE RCUPRER LA MATIRE UTILISABLE, LE PLUTONIUM ET LURANIUM, ET ISOLER LES DCHETS RADIOACTIFS NON RCUPRABLES.

> APRS LE RACTEUR : LE RETRAITEMENT

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Aprs le racteur: le retraitement

Certains pays retraitent eux-mmes leurs dchets, dautres sous-traitent cette opration en dehors de leurs frontires, en France notamment.
LES OBJECTIFS DU RETRAITEMENT
Le retraitement consiste : rcuprer la matire encore utilisable, le plutonium et luranium, pour produire nouveau de llectricit. Cest le recyclage des matires nergtiques contenues dans les combustibles uss; trier les dchets radioactifs non rcuprables. Certains pays nont pas opt pour le retraitement, par exemple, la Sude et les tats-Unis. Dans ce cas, les combustibles uss sont considrs comme des dchets et sont directement stocks aprs leur retrait du racteur. Les pays ayant choisi davoir une usine de retraitement sont la France, la Grande-Bretagne, la Russie et le Japon. Dautres pays comme lAllemagne, la Suisse et la Belgique font retraiter dans dautres pays (notamment en France). mais laisse intacts les morceaux mtalliques (gaines). Ceux-ci seront stocks comme dchets nuclaires. Des traitements chimiques successifs sur le combustible en solution permettent de sparer le plutonium et luranium des produits de fission. Ces derniers seront intgrs dans des verres spciaux (vitrification) et stocks comme dchets nuclaires. Luranium et le plutonium, qui reprsentent

L EXTRACTION DES PRODUITS DE FISSION


Lors de leur arrive dans lusine de retraitement, les assemblages de combustible uss sont de nouveau entreposs dans une piscine. Ils sont ensuite cisaills en petits tronons, lesquels sont alors introduits dans une solution chimique qui dissout le combustible
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Cogema

Cogema/P. Lesage

Une fois spars, les produits de fission sont intgrs des verres spciaux et stocks comme dchets nuclaires. 7 > Le cycle du combustible nuclaire

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> APRS LE RACTEUR : LE RETRAITEMENT

> APRS LE RACTEUR : LE RETRAITEMENT

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Luranium rcupr pourra encore tre enrichi plus de 3 % et suivre une voie analogue celle dun combustible ordinaire.
Chargement de cur dans la centrale nuclaire de Daya Bay (Chine).

96 % de lensemble, sont spars et conditionns sparment.

LE RECYCLAGE DES MATIRES COMBUSTIBLES


Lutilisation du plutonium issu du retraitement fait lobjet de nombreuses tudes, notamment au CEA. De nouveaux combustibles composs dun mlange doxyde duranium et oxyde de plutonium (appels Mox, de langlais Mixed Oxides) sont dj utiliss dans certains racteurs (REP) dEDF. De plus, en ce qui concerne luranium rcupr au cours du retraitement et qui est encore lgrement plus riche que luranium naturel (environ 1% duranium 235), il pourra tre nouveau enrichi plus de 3% et suivre une voie analogue celle dun combustible ordinaire.

Coupe de combustible Mox colorise. Des mines duranium au stockage des dchets

Cogema/G. Liesse

CEA

7 > Le cycle du combustible nuclaire

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LE MODE DE STOCKAGE DES DCHETS
NUCLAIRES DPEND DE LA DURE DE LEUR RADIOACTIVIT.

> LES DCHETS NUCLAIRES

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Les dchets nuclaires

LA PRODUCTION DE DCHETS NUCLAIRES EN FRANCE


Toute activit humaine gnre des dchets. La croissance dmographique et industrielle saccompagne dun accroissement du volume de dchets traiter, conditionner, recycler ou stocker lorsque le recyclage nest pas possible. Lindustrie nuclaire nchappe pas la rgle. Cependant, ces dchets ne constituent quune part minime des dchets produits par la socit. titre de comparaison, la quantit

annuelle de dchets industriels produits en France, par habitant, est de 2 500 kg (dont 100 kg de dchets toxiques) contre 1 kg environ de dchets nuclaires. Dans ce kilo, seuls 10 g sont des dchets de haute activit. La quantit nest cependant pas le seul aspect prendre en compte ; la toxicit est aussi trs importante. Cest pourquoi les recherches sur le traitement et le stockage de ces dchets font lobjet de nombreuses tudes.

LES TROIS CATGORIES DE DCHETS RADIOACTIFS


Catgorie A
Dchets vie courte (priode de moins de 30 ans) de faible et moyenne activit. Rayonnement bta et gamma. Radioactivit comparable la radioactivit naturelle dici 300 ans. > Origine : laboratoires, mdecine nuclaire, industrie (agroalimentaire, mtallurgie, etc.), usines nuclaires (objets contamins : gants, filtres, rsines, etc.).

Dchets industriels par an et par habitant: 2500 kg

Dchets nuclaires moins de 1 kg (0,04%)

Catgorie B
Dchets vie longue (plusieurs dizaines de milliers dannes) de faible et moyenne activit. Rayonnement alpha.

Moins de 100 g de dchets B + C

Catgorie C
Dchets vie longue et haute activit et dgagement de chaleur pendant plusieurs centaines dannes. Rayonnement alpha, bta et gamma.
CEA/E. Joly

> Origine : retraitement des combustibles uss issus des centrales nuclaires (cendres de la combustion).

Dont moins de 10 g de dchets C

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7 > Le cycle du combustible nuclaire

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7 > Le cycle du combustible nuclaire

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> LES DCHETS NUCLAIRES

> LES DCHETS NUCLAIRES

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Au bout de 300 ans, 90 % des dchets ont perdu leur radioactivit.

Les dchets nuclaires sont produits toutes les tapes du cycle du combustible nuclaire : extraction minire, enrichissement de luranium, fabrication des assemblages, exploitation des racteurs, retraitement. Ils sont aussi engendrs lors du dmantlement des installations nuclaires. Sy ajoutent les dchets radioactifs produits par les centres de recherche (CEA), ainsi que les industries et hpitaux utilisant des lments radioactifs.

(cette opration sappelle la transmutation), mais galement ltude des procds de conditionnement et lentreposage de longue dure en surface ou en subsurface ( quelques dizaines de mtres sous terre). En attendant une dcision finale, ils sont entreposs en surface La Hague et Marcoule.

LA RECHERCHE SUR LES DCHETS VIE LONGUE


La rduction du volume et de lactivit des dchets solides et liquides est au premier rang des objectifs de recherche et dveloppement qui comprennent : la recherche, effectue au CEA, de solutions permettant la sparation et la transmutation des lments radioactifs vie longue prsents dans ces dchets ; ltude, au CEA, de procds de conditionnement et dentreposage de longue dure en surface ou en subsurface ; ltude des possibilits de stockage rversible ou irrversible dans les formations gologiques profondes, notamment grce la ralisation de laboratoires souterrains, effectue par lAndra. La protection de lhomme et de son environnement est une composante majeure des travaux des chercheurs et ingnieurs du CEA, qui apportent un soin particulier la mise au point de procds et technologies visant diminuer sans cesse les risques lis la radioactivit. Au quotidien, une mme attention vise la gestion des dchets lis leurs propres activits de recherche.
Des mines duranium au stockage des dchets

En 2006, le parlement franais se prononcera sur le mode de gestion dfinitif des dchets nuclaires vie longue.

LE TRI ET LE STOCKAGE DES DCHETS RADIOACTIFS


Tous les dchets radioactifs ntant pas identiques, ils sont classs selon deux critres en vue de leur stockage : leur niveau dactivit, cest--dire lintensit du rayonnement, qui conditionne limportance des protections utiliser contre la radioactivit; leur priode radioactive, qui permet de dfinir la dure de Priode radioactive dun radiolment : temps au bout duquel la moiti des atomes leur nuisance de ce radiolment initialement prsents potentielle. a disparu par dsintgration. On distingue ainsi les dchets selon leur dure de vie et leur activit. Les dchets vie courte, de faible et moyenne activit. Ils reprsentent 90 % des dchets radioactifs produits en France. Au bout de 300 ans, ces dchets ont perdu presque toute leur activit (voir livret La radioactivit). Ils sont compacts dans des fts en acier ou en bton qui sont stocks dans des centres de stockage de surface. Il en existe deux en
Des mines duranium au stockage des dchets
CEA

Chane blinde de vitrification des produits de fission.

Conditionnement des dchets dans une matrice en bton.

France, La Hague (Manche) et Soulaines (Aube). Leur gestion est assure par lAndra (Agence nationale pour la gestion des dchets radioactifs). Les dchets vie longue et/ou de haute activit (10 % du volume total). Leur dcroissance radioactive stend sur plusieurs milliers voire centaines de milliers dannes. Ils sont couls dans du bitume ou du verre. En France, leur devenir fait lobjet dune loi vote en 1991. Lune des options envisages est le stockage en formation gologique profonde. Elle sera tudie grce la ralisation de deux laboratoires souterrains. Les autres options sont leur transformation, en racteur nuclaire, en dchets radioactifs vie plus courte
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CEA/Foulon

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