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LA COLLECTION

1 > Latome 2 > La radioactivit 3 > Lhomme et les rayonnements 4 > Lnergie 5 > Lnergie nuclaire : fusion et fission 6 > Le fonctionnement dun racteur nuclaire 7 > Le cycle du combustible nuclaire 8 > La microlectronique

> De la fission la raction en chane > INTRODUCTION

DE LA RECHERCHE L I N D U S T R I E

> Le

fonctionnement dun racteur nuclaire


LA FISSION NUCLAIRE LES COMPOSANTS DUN RACTEUR NUCLAIRE LES DIFFRENTS TYPES DE RACTEURS

Commissariat lnergie Atomique, 2002 Direction de la communication Btiment Sige - 91191 Gif-sur-Yvette cedex www.cea.fr ISSN 1637-5408.

De la fission la raction en chane

6 > Le fonctionnement dun racteur nuclaire

> SOMMAIRE

> INTRODUCTION
Les fondateurs du premier racteur dessai : Lew Kowarski ( gauche) et Frdric JoliotCurie ( droite). Ci-contre, le btiment du premier racteur dessai Zo.

Le fonctionnement dun racteur nuclaire

LA FISSION NUCLAIRE Les atomes fissiles Lnergie libre par la fission Les neutrons et la raction en chane

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Le premier racteur nuclaire a t construit en 1942, aux tats-Unis. Six ans plus tard, un racteur similaire fonctionne pour la premire fois en France.

LES COMPOSANTS DUN RACTEUR NUCLAIRE 7 Le combustible 8 Les barres de contrle, pigeuses de neutrons 9 Le caloporteur, un transporteur de chaleur 9 Le modrateur, un ralentisseur de neutrons 10 Le gnrateur de vapeur, un changeur de chaleur 10 LES DIFFRENTS TYPES DE RACTEURS Diffrentes familles de racteurs Les racteurs eau sous pression (REP) Les racteurs neutrons rapides (RNR) Les racteurs caloporteur gaz (RCG)

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Mdiathque EDF

Chargement du racteur et fermeture du couvercle de la cuve au Centre national de production dlectricit (CNPE) de Civaux (tranche 1).

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Gros plan dun cur de racteur.

ne centrale lectrique est une usine qui produit de llectricit. Il existe des centrales thermiques, des centrales hydrauliques et des centrales nuclaires. Toutes sont bases sur le mme principe : faire tourner une turbine couple un alternateur qui fabrique de llectricit. La diffrence de fonctionnement se situe au niveau de lentranement de la turbine. Dans les centrales hydrauliques, leau des barrages actionne la turbine. Dans les centrales thermiques classiques, un combustible fossile (charbon, gaz naturel ou ptrole) est brl pour transformer de leau en vapeur capable dentraner la turbine. Dans les centrales nuclaires, les noyaux duranium remplacent le combustible fossile. En se cassant, ces gros noyaux librent de lnergie nuclaire, qui sera utilise pour produire de la vapeur deau laquelle, de la mme manire que dans les centrales thermiques, peut activer la turbine. Le premier racteur nuclaire est construit en 1942, aux tats-Unis, par Enrico Fermi. Il est

introduction
constitu dun empilement de 6 tonnes duranium mtallique, 34 tonnes doxyde duranium et 400 tonnes de graphite. La pile de Fermi (appele ainsi cause des empilements) gnre une puissance de 0,5 watt seulement. En France, le premier racteur dessai Zo, est construit par le CEA dans son centre dtudes de Fontenayaux-Roses. Cette pile fonctionne pour la premire fois le 15 dcembre 1948. En 1953, sa puissance est porte 150 kW et elle cesse de fonctionner en 1976. Depuis, le btiment Zo a t transform en muse de lAtome. Aujourdhui, les racteurs des centrales nuclaires franaises dlivrent de 900 1450 mgawatts* dlectricit. La chaudire nuclaire prsente dans les racteurs constitue la partie de la centrale nuclaire fournissant la chaleur ncessaire la production de vapeur deau. Les autres lments (turbine, alternateur, etc.) sont communs toutes les centrales.
* Mgawatt : un million de watts.

Conception et ralisation: Spcifique - Photo de couverture: EDF - Illustrations: YUVANOE - Impression: Imprimerie de Montligeon - 09/2002

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LA FISSION DUN ATOME DGAGE UNE NERGIE QUI SE TRANSFORME EN CHALEUR. LE PRINCIPE
DU RACTEUR NUCLAIRE EST DE LA RCUPRER POUR EN FAIRE DE LLECTRICIT.

> LA FISSION NUCLAIRE

Chaque fission libre deux trois neutrons dnergie leve se dplaant 20 000 km/s.

La fission nuclaire

LES ATOMES FISSILES


Le noyau de certains gros atomes a la proprit de se casser en deux sous leffet dune collision avec un projectile bien choisi. En loccurrence, le neutron est un projectile particulirement bien adapt. En effet, sans charge lectrique, cette particule a la facult dapprocher suffisamment prs le noyau, charg positivement, sans tre repousse par des forces lectriques. Le neutron peut alors pntrer lintrieur de ce noyau et le briser en deux morceaux. Il ne sagit pas dune explosion du noyau sous leffet du choc mcanique avec le neutron, mais dune cassure interne dclenche par larrive de ce neutron supplmentaire. Cest le rsultat du bouleversement induit lors de lintgration du neutron arrivant dans le noyau, sous laction de la force nuclaire (voir livret Lnergie nuclaire : fusion et fission). La fragmentation du noyau est appele raction de fission. Un atome ayant la facult de se briser en deux lors dune collision est dit fissile. Les plus connus dentre eux sont luranium 235 et le plutonium 239. Les deux morceaux obtenus aprs la fission dun gros noyau sont les produits de fission. Ils sont la plupart du temps radioactifs.
Les atomes dont les noyaux sont instables sont dits radioactifs. Ces noyaux se transforment naturellement en dautres noyaux en mettant des rayonnements (voir livret La radioactivit).

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CERN Geneva

LNERGIE LIBRE PAR LA FISSION


La raction de fission dun noyau saccompagne dun grand dgagement dnergie. Les deux produits de fission emportent une grande partie de cette nergie sous forme cintique: ils sont jects avec une grande vitesse (8000 km/s). Ils Lnergie cintique est lnergie se frayent un dun corps en mouvement. Elle augmente avec sa masse et sa chemin parmi les vitesse. Une voiture roulant trs grande vitesse a plus dnergie autres atomes en cintique que la mme voiture les bousculant roulant petite vitesse. En effet, si la premire percute un objet, les car ils constituent dgts seront plus importants que de gros projecsi ctait la seconde. De mme, une petite voiture a moins dnergie tiles. Au cours de quun camion roulant la mme ces chocs, ils pervitesse. dent rapidement leur vitesse (et donc leur nergie) en chauffant la matire environnante et sarrtent dans la masse duranium. Leur nergie de dpart se trouve finalement transforme en chaleur: localement,
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> LA FISSION NUCLAIRE

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GRCE SES DIFFRENTS COMPOSANTS,
LE RACTEUR NUCLAIRE EST MME DE RCUPRER ET DE TRANSFORMER LA CHALEUR.

Raction en chane contrle dans les racteurs nuclaires

Neutron.

la temprature de luranium augmente. Le principe dun racteur nuclaire consiste rcuprer cette chaleur pour la transformer en lectricit.

LES NEUTRONS ET LA RACTION EN CHANE


Chaque fission produit aussi en moyenne deux trois neutrons dnergie leve qui se dplacent trs grande vitesse (20 000 km/s) parmi les atomes duranium. Lnergie emporte par les neutrons reprsente une faible partie de lnergie totale libre lors de la fission, lessentiel de cette nergie tant emport par les produits de fission. Mais les neutrons tant de masse faible par rapport aux produits de fission, leur vitesse est trs grande. Projectiles de petite dimension, neutres lectriquement, les neutrons vont pouvoir se propager relativement loin avant dinteragir avec un autre noyau datome. Sil sagit dun atome duranium 235, ils donneront ventuellement lieu une nouvelle fission. Les deux ou trois neutrons librs lors dune fission vont pouvoir provoquer leur tour de
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Dans un racteur nuclaire, la raction en chane est matrise afin de maintenir un rythme de fissions constant.
nouvelles fissions et la libration de nouveaux neutrons et ainsi de suite cest la raction en chane. Dans un racteur nuclaire, la raction en chane est matrise pour maintenir un rythme de fissions constant. Cest--dire que sur les deux ou trois neutrons librs lors dune fission, seul lun dentre eux en provoque une nouvelle, les autres tant capturs. Un quilibre doit tre atteint : une fission donne une fission, qui donne une fission, qui donne une fission, etc. (et non pas une fission donne deux fissions qui donnent quatre fissions, qui donnent huit fissions, etc.). La quantit de chaleur libre chaque seconde dans la masse duranium est ainsi parfaitement contrle.
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Les composants dun racteur nuclaire

Framatome

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> LES COMPOSANTS DUN RACTEUR NUCLAIRE

> LES COMPOSANTS DUN RACTEUR NUCLAIRE


Cur dun racteur nuclaire
Fluide caloporteur chaud Barre de contrle Modrateur Barre de combustible duranium

Alors que les barres de commande pigent les neutrons, le caloporteur extrait la chaleur du racteur.

LE COMBUSTIBLE
Le combustible dune centrale nuclaire contient des atomes fissiles dont on va extraire de lnergie par fission. Les principaux atomes fissiles sont luranium 233, luranium 235, le plutonium 239 et le plutonium 241. Seul luranium 235 se trouve ltat naturel. Cest donc le plus souvent lui qui est utilis comme combustible dans les centrales nuclaires. Le combustible nuclaire est plac dans le cur du racteur (voir livret Le cycle du combustible nuclaire).

Cuve dun racteur


Cest une enceinte mtallique tanche en acier renfermant le cur du racteur, les structures de supportage de ce cur et les structures de guidage des grappes de contrle. Tube guide du circuit primaire

LES BARRES DE CONTRLE, PIGEUSES DE NEUTRONS


Dans un racteur, le contrle permanent de la raction en chane est assur grce des barres de commande, galement appeles barres de contrle, absorbantes de neutrons qui sont, par exemple, base de bore. Ces barres sont mobiles dans le cur du racteur : elles peuvent tre remontes ou extraites en fonction du nombre de neutrons absorber. Elles permettent de piloter le racteur. De plus, en cas dincident, lenfoncement complet, ou chute, de ces barres au sein du combustible stoppe presque instantanment la raction en chane.
C. Pauquet/Framatome

Couvercle

Colonne dentretien

Fluide caloporteur froid

Entre deau du circuit primaire

Cuve

Commande de barre de contrle

Chargement de cur de racteur.

CEA

Sortie deau du circuit primaire

LE CALOPORTEUR, UN TRANSPORTEUR DE CHALEUR


Lnergie libre sous forme de chaleur lors de la fission des noyaux duranium 235 doit tre rcupre pour servir la production dlectricit. Ce rle est assur par le caloporteur. Comme son nom lindique, il sagit dun fluide transporteur de chaleur. En circulant autour des barreaux duranium, ce fluide joue deux rles : prendre la chaleur du combustible pour la transporter hors du cur du racteur, et maintenir la temprature de celui-ci une valeur compatible avec la tenue des matriaux. Le combustible est entour dune gaine mtallique formant un botier tanche afin de lisoler du fluide caloporteur. Cette prcaution vite que le combustible, qui est trs chaud, soit
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Simulation de neutronique.

Assemblage combustible Instrumentation interne


Les crayons de combustible renferment de loxyde duranium. De la fission la raction en chane 6 > Le fonctionnement dun racteur nuclaire

directement en contact avec le caloporteur, ce qui pourrait provoquer des ractions chimiques entre les deux. Elle empche aussi que des particules du combustible puissent passer dans le caloporteur et sortir ainsi de la cuve du racteur. En fait, ce ne sont pas les particules duranium qui seraient les plus gnantes si elles passaient dans le caloporteur, mais les produits de fission qui sont radioactifs.
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Framatome/Rey Robert

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> LES COMPOSANTS DUN RACTEUR NUCLAIRE

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LES DIVERSES COMBINAISONS POSSIBLES ENTRE COMBUSTIBLES, CALOPORTEURS
ET MODRATEURS DTERMINENT LA FILIRE LAQUELLE APPARTIENT LA CENTRALE.

Transport dun gnrateur de vapeur.

Le modrateur ralentit les neutrons afin quils rencontrent les atomes et provoquent une fission.
neutrons thermiques. Les neutrons sont freins lorsquils traversent une matire compose datomes dont les noyaux ne les absorbent pas. En effet, comme des boules se dplaant sur une table de billard o se trouvent dautres boules, les neutrons perdent de la vitesse en rebondissant sur les noyaux. Ce ralentissement se produit rapidement lorsque les obstacles sont des noyaux lgers, de masse voisine de celle des neutrons, tels que ceux dhydrogne. La matire constitue par ces atomes est appele le modrateur. Pour un bon fonctionnement du racteur, combustible et modrateur doivent tre alterns : combustible, modrateur, combustible, modrateur

Les diffrents types de racteurs

Framatome/G. Liesse

LE MODRATEUR, UN RALENTISSEUR DE NEUTRONS


Outre le combustible gain, le caloporteur et les barres de contrle, la plupart des racteurs comportent ce que lon appelle un modrateur (voir schma page 9). Le rle de ce dernier est de ralentir les neutrons qui sont souvent trop nergtiques pour provoquer efficacement une nouvelle fission. Ces neutrons, du fait de leur grande nergie, se dplacent grande vitesse (20 000 km/s). Ce sont des neutrons rapides. En effet, lorsque les neutrons ont une trop grande vitesse, ils passent trop vite proximit des atomes duranium et les ractions de fission sont difficiles obtenir. Elles sont rares. Pour que les ractions de fission se produisent plus facilement, et en plus grand nombre, il faut donc ralentir considrablement les neutrons, dune vitesse de 20 000 km/s jusqu une vitesse de lordre de 2 km/s. Ces derniers sont alors appels neutrons lents ou
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LE GNRATEUR DE VAPEUR, UN CHANGEUR DE CHALEUR


Le caloporteur schauffe au contact du combustible. Il sort du cur du racteur une temprature leve, entre 300 et 550 C. Ce caloporteur est ensuite utilis pour chauffer leau dans un appareil appel gnrateur de vapeur et la porter bullition pour produire de la vapeur. Cette vapeur entrane ensuite une turbine couple un alternateur produisant de llectricit. la sortie de la turbine, la vapeur se condense en eau dans un condenseur refroidi par leau dune rivire. Les gnrateurs de vapeur nexistent pas dans les centrales eau bouillante (REB) o la vapeur est directement produite dans le cur. Il ny a pas de centrales de ce type en France.
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> LES DIFFRENTS TYPES DE RACTEURS

> LES DIFFRENTS TYPES DE RACTEURS

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Les racteurs eau sous pression produisent prs de la moiti de llectricit dorigine nuclaire dans le monde.
DIFFRENTES FAMILLES DE RACTEURS
Une centrale nuclaire est destine produire de llectricit partir dun combustible nuclaire. Cependant, mme si le principe de fonctionnement est identique dans toutes les centrales nuclaires, il existe plusieurs familles de racteurs, que lon appelle filires. Quatre constituants principaux sont ncessaires pour concevoir un cur de racteur : un combustible dans lequel se produit la fission ; un fluide caloporteur qui transporte la chaleur hors du racteur ; un modrateur (sauf pour les racteurs neutrons rapides) qui permet de ralentir les neutrons ; des barres de commande qui contrlent la raction en chane. Pour ces constituants, notamment les trois premiers, il existe plusieurs possibilits. Par exemple, le caloporteur peut tre gazeux (gaz carbonique) ou liquide (eau). Cependant, parmi toutes les combinaisons possibles entre les diffrents combustibles, caloporteurs ou modrateurs, seules certaines ont t retenues et ont donn lieu des ralisations industrielles. Les principales sont dcrites dans le tableau page suivante.

LES DIFFRENTES FAMILLES DE RACTEURS


FILIRES Racteur UNGG (Uranium naturel graphite-gaz) Premire filire dveloppe en France. Tous les racteurs de cette gnration ont maintenant t arrts, le dernier en 1994. Racteur CANDU Filire dveloppe au Canada. Racteur RBMK (Reactor Bolchoe Molchnastie Kipiachie ou en franais Racteur bouillant de grande puissance) Ces racteurs constituent 40 % du parc nuclaire de lancienne Union Sovitique (par exemple, Tchernobyl). Racteur eau bouillante (REB) Filire dveloppe aux tats-Unis, au Japon et en Sude Racteur eau sous pression (REP) La filire la plus classique dans le monde occidental. Elle est galement dveloppe en ex-URSS sous le nom de VVER. Racteur neutrons rapides (RNR) La caractristique de ces racteurs Uranium enrichi est quils ne comprennent pas de ou plutonium modrateur: les neutrons restent rapides. Un prototype en France: le racteur Phnix (250 MWe). Aucun Sodium liquide. Ne ralentit pas les neutrons COMBUSTIBLE Uranium naturel (0,7 % duranium 235) MODRATEUR Carbone solide (graphite) CALOPORTEUR Gaz carbonique

La centrale nuclaire de Civaux (Vienne).

Uranium naturel Uranium enrichi 1,8 % duranium 235

Eau lourde* Carbone (graphite)

Eau lourde sous pression Eau bouillante

Uranium enrichi 3 % duranium 235 Uranium enrichi 3 % duranium 235

Eau ordinaire entrant en bullition dans le cur

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Un principe de fonctionnement identique dans toutes les centrales nuclaires, mais plusieurs familles de racteurs.
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Eau sous pression maintenue ltat liquide. Leau sous pression est la fois le modrateur et le caloporteur.

*Eau lourde : eau constitue de molcules deau dont latome dhydrogne est un atome de deutrium, isotope lourd de lhydrogne (voir livret Latome).

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> LES DIFFRENTS TYPES DE RACTEURS

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Schma de principe dun racteur eau sous pression


Gnrateur de vapeur (changeur de chaleur) Barres de commande Cuve Pressuriseur Turbine Alternateur

Vapeur deau Eau en bullition

Certains racteurs utilisent lhlium comme caloporteur, qui transporte la chaleur hors du racteur et stabilise sa temprature.
Racteur neutrons rapides, Phnix.

LES RACTEURS EAU SOUS PRESSION (REP)


Caloporteur chaud (320 C) Cur du racteur Condenseur Refroidisseur: rivire ou mer ou arorfrigrant

Racteur nuclaire
Pompe Caloporteur froid (280 C) Pompe

Centre national de production dlectricit de Cruas - btiment du racteur sonde de chargement des barres combustibles dans la cuve ouverte.

LES RACTEURS NEUTRONS RAPIDES (RNR)


Les racteurs neutrons rapides ont t conus pour utiliser la matire fissile (luranium et le plutonium) comme combustible nuclaire, plus compltement que dans les racteurs neutrons thermiques. Le fluide caloporteur peut tre un mtal liquide, tel le sodium (Phnix) ou un gaz (lhlium). Ils prsentent les avantages de pouvoir fabriquer de la matire fissile (surgnrateur) ou, au contraire, incinrer des dchets (actinides) vie longue.

Photothque EDF/P. Brenger

La filire des racteurs eau sous pression est la plus rpandue dans le monde. Ces racteurs produisent environ la moiti de llectricit mondiale dorigine nuclaire. En France, tous les racteurs nuclaires, mis part Phnix, sont des REP : 34 dlivrent une puissance de 900 MWe (mgawatts lectriques), 20 une puissance de 1 300 MWe et 4 une puissance de 1 450 MWe.

LES RACTEURS CALOPORTEUR GAZ (RCG)


Lutilisation de lhlium comme caloporteur permet denvisager une gamme de racteurs cycle direct (lhlium haute temprature alimente directement, sans changeur intermdiaire, le groupe turbo-alternateur) avec un rendement thermodynamique lev. Ils ont dj t tudis dans le pass, mais bnficient aujourdhui des trs importants progrs accomplis en matire de turbine gaz. Ils sont susceptibles de permettre la ralisation dunits de petite taille (de 100 300 MWe), conomiques et sres. Ce type de racteur est galement susceptible de fonctionner avec des neutrons rapides et donc de prsenter alors les avantages complmentaires des RNR.
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Les racteurs neutrons rapides nutilisent pas de modrateur.


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