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Amor e dio

Winter dreams Brenda Trent

Fascinao n 70

dio, um dio intenso era o que Alice sentia por Damon Montaigne, o homem que arruinara
seu pai h muitos anos. E no ficaria na casa dele um minuto alm do que havia prometido a sua famlia, mas apenas o tempo necessrio para destru-lo e faz-lo pagar pelo mal que causara. Febrilmente, ela comeou a procurar as provas do crime, tentando no se impressionar com o magnetismo daqueles olhos negros. Pouco a pouco, porm, o amor insinuou-se em seu corao, transformando sua vida num inferno. Escrava da paixo, Alice debatia-se entre sua lealdade de filha e seu impulso de mulher, incapaz de encontrar o caminho da felicidade.

Copyright: 1981 by Brenda Trent

Ttulo original: "Winter Dreams" Todos os direitos reservados, incluindo o direito de reproduo total ou parcial sob qualquer forma. Essa edio publicada por entendimento com Silhouette Books, a Simon & Schuster Division of Gulf & Western Corporation, New York, N.Y., USA Silhouette, Silhouette Romance e colofo, so marcas registradas de Simon & Schuster Traduo: Jos Batista de Carvalho Copyright para a lngua portuguesa: 1984 Abril S.A. Cultural So Paulo Composto na Tipolino Artes Grficas Ltda. e impresso nas oficinas do Crculo do Livro S.A. Capa: Ilustrao Silhouette

CAPTULO I

Na Califrnia, num dia claro de janeiro, uma jovem loira subiu a escada do avio e cumprimentou a aeromoa. Tentando esconder sua tristeza, caminhou at a poltrona e sentou-se. Depois de afivelar o cinto, ficou olhando pela janela, enquanto esperava que o avio levantasse vo. O pesar pela morte recente da me ainda era muito forte. Alm disso, Alice Hawthorne estava cheia de incertezas em relao ao futuro. Lamentava profundamente ter prometido me que iria viver na casa de Damon Montaigne, em Danville. No entendia por que a boa senhora queria que tivesse qualquer tipo de ligao com aquele homem. No o via desde os dez anos de idade; assim, considerava-o como um estranho, e gostaria que as coisas continuassem dessa forma. Damon havia sido scio do pai de Alice, e algo muito grave acontecera entre os dois homens. O velho Allen Hawthorne ficara to amargurado que jamais tivera coragem de revelar filha o que havia ocorrido. Mudara-se com a famlia para a Califrnia e no estabelecera mais contato com o ex-scio. Tudo acontecera dez anos antes, e, por mais que Alice tentasse, no conseguia lembrar-se das feies de Damon. Recordava-se apenas de que era um homem enorme, e de que no era muito benquisto entre as pessoas que ela conhecia. Por isso achara to estranho aquele pedido de sua me, que, no leito de morte, lhe dissera: Damon fez dos cursos de secretariado um excelente negocio. Agora um homem rico. Sabe da nossa situao e quer que voc v morar na casa dele. Mas voc no pode esperar que eu... Por favor, no complique as coisas. No pude fazer muito por voc e, agora, esta a nica forma de lhe proporcionar algum conforto. Eu me arranjo garantiu Alice, esforando-se para conter as lgrimas. Posso muito bem trabalhar para ganhar a vida. Mas no precisa fazer isso, minha filha. Damon ofereceu-se para pagar os seus estudos, e no vejo por que no aceitar a oferta. O dinheiro do seguro que o seu pai nos deixou j acabou, e sei o quanto voc quer estudar. J fez demais quando deixou a escola para cuidar de mim. Eu queria cuidar de voc. Alm disso, estava apenas no segundo semestre. No sei por que desistiu. Essa sua idia de fazer veterinria um absurdo, mas, se o que quer, deve seguir em frente. Voc mesmo uma sonhadora,

igualzinha a seu pai. Nem imagina o quanto puxou a ele. Eu desisti de ser professora porque j existe muita gente nessa profisso. Quero fazer veterinria e garanto que no mudarei de idia. Muito bem. A Sra. Hawthorne suspirou fundo e fitou-a com olhos febris. Oh, eu ficaria to contente se voc fosse morar com Damon. Por favor, querida! No me deixe morrer sem me prometer que ficar com ele at completar vinte e um anos. Ser tudo mais fcil... Lembrando-se daquele dilogo, Alice no pde conter uma lgrima. Por mais absurdo que fosse o ltimo pedido de sua me, no podia deixar de atend-lo. Aborrecida, abaixou a cabea e enxugou a lgrima com as costas da mo. Aos vinte anos, achava um absurdo ter de viver na casa de um estranho que, alm do mais, no merecia confiana. Era difcil entender o sbito interesse que ele demonstrava por sua carreira. Infelizmente, talvez perturbada pela doena, sua me no percebera que Damon devia estar com segundas intenes. Por que queria, agora, que ela fosse morar em sua casa? Tanta generosidade vinha um pouco tarde. Alice preferia permanecer na Califrnia. De qualquer forma, estava decidida a no fazer mais do que havia prometido me. Dentro de quatro meses completaria vinte e um anos e iria viver por conta prpria. Com certeza, no seria difcil arranjar um emprego de meio expediente, que lhe permitisse continuar os estudos. J havia trabalhado durante algum tempo numa clnica veterinria e a experincia certamente contaria pontos a seu favor. Alis, s abandonara, aquele emprego porque precisara cuidar de sua me, j bem doente. Se no fosse o seguro deixado pelo pai, as duas teriam passado dificuldades ainda maiores. O mais irnico que enquanto elas tinham de contar os centavos Damon vivia na riqueza. Alice j o detestava, antes mesmo de encontr-lo. No ficaria na casa dele um minuto sequer alm do que havia prometido me. Disso no tinha a menor dvida. Aos poucos, uma idia foi se formando em sua cabea! J que precisava conviver durante alguns meses com Damon Montaigne, trataria de aproveitar a oportunidade para descobrir a verdade, desmascar-lo e, se possvel, faz-lo pagar pelo mal que causara a seu pai. Estava to absorvida por seus pensamentos que nem percebeu quando o avio levantou vo. Pouco depois, a aeromoa serviu o jantar, e algumas horas mais tarde o aparelho aterrissou em Atlanta, na Gergia. Ela embarcou num avio menor para cumprir a parte final da viagem, que a levaria a Danville, na Virgnia. A medida que o avio descia, aps percorrer uma distncia que lhe pareceu pequena, sobretudo em comparao com o trajeto da Califrnia Gergia, seu aborrecimento aumentava. No sabia como reconheceria Damon Montaigne, j que a nica coisa de que se lembrava que era um homem alto. Era impossvel ser identificada por ele, pois sara dali ainda menina e voltava agora uma mulher feita. Assim mesmo, Damon tinha garantido, ao telefone, que no haveria problema.

Quinze minutos mais tarde, no saguo do pequeno aeroporto, um homem grisalho e sobriamente vestido abordou-a: Srta. Hawthorne? Ele tinha um jeito humilde de falar e parecia bem mais velho do que ela esperava. Sim, Sr. Montaigne respondeu, procurando esconder sua surpresa. Pelo que sabia, Damon tinha cerca de vinte e um anos quando se associara ao pai dela. Agora, portanto, deveria estar com pouco mais de trinta. Talvez o remorso o tivesse envelhecido tanto... Oh, eu no sou o Sr. Montaigne esclareceu o homem, sorrindo. Ele precisou ir a uma reunio de negcios e me mandou esper-la. Meu nome George Willis. Por favor, espere aqui enquanto vou pegar sua bagagem. Alice sorriu agradecida, mas estava indignada. Ento Damon Montaigne a convidava para morar na casa dele, mas no tinha tempo de esper-la no aeroporto! Devia ser pelo menos um pouco corts com a filha do ex-scio! Alice sabia que, quando se formara a sociedade entre os dois, Damon tinha investido algum dinheiro, mas sabia tambm que a escola de secretariado fora idia de seu pai. Depois que saram de Danville, todos os projetos do velho Hawthorne resultaram em fracasso. Enquanto isso, Damon prosperava sem cessar, tirando proveito de uma idia alheia. Agora, com certeza, queria fazer alguma coisa para ficar com a conscincia tranquila. Bem, de qualquer forma, no estava disposta a colaborar para livr-lo de seu sentimento de culpa. Se fosse maltratada de alguma forma, partiria na mesma hora e iria viver por conta prpria. Pouco depois, George Willis reapareceu, trazendo as malas. Aqui estou. Est pronta para ir? Claro que sim respondeu rudemente, descarregando no pobre homem a raiva que sentia em relao a Damon. Mas logo se arrependeu. O senhor foi muito amvel em vir me buscar. Eu temia que no viesse ningum, ou que eu no reconhecesse... Os lbios finos de George abriram-se num sorriso. Oh, o Sr. Montaigne no deixaria que isso acontecesse. Ele um homem muito cioso das suas responsabilidades. "Responsabilidades!", pensou Alice, com crescente mau humor. "Ento, agora sou uma das responsabilidades do Sr. Montaigne! Afinal, j no sou criana e no preciso que ningum se responsabilize por mim."

J estava escurecendo quando o carro parou em frente a Willowstone. Era uma magnfica manso colonial, tpica dos Estados do sul, construda com o dinheiro que o algodo havia proporcionado, ainda na poca da escravatura. Mesmo sabendo, por intermdio de sua me, que Damon estava muito bem de vida, Alice espantou-se com tanta opulncia. A casa estava plantada no meio de uma extensa rea gramada e era cercada por rvores. Com o corao aos pulos, ela desceu do carro e seguiu George pelo pequeno caminho que levava porta de entrada, arrependida de no ter passado um pouco de p no nariz. Aquelas sardas a deixavam com um ar de menina, e o que ela mais queria, agora, era que Damon a respeitasse como uma pessoa adulta. George tocou a campainha. Alguns instantes depois, uma mulher baixinha e meio gorducha abriu a pesada porta. Ora, ora! Vejam se no a pequena Alice, que j no est to pequena assim! exclamou, num tom muito alto e com sotaque marcadamente sulista. Como vai a senhora? cumprimentou Alice, estendendo a mo formalmente. No se lembrava, mas era evidente que aquela empregada a tinha conhecido quando criana. Eu vou bem. Mas no fique a parada, minha filha. Vamos entrar. George, traga a bagagem da moa. Alice entrou no elegante hall, ricamente decorado com mveis antigos. Enquanto andavam, a mulher pegou-a pelo brao. Voc no cresceu muito, mas no h dvida de que ficou muito bonita. Est igualzinha sua me quando jovem. Ao ouvir a referncia me, Alice sentiu uma dor no corao, mas controlou-se. Obrigada agradeceu, polidamente. Ento voc no se lembra da velha Letti? continuou, com um sorriso largo. Sou a governanta de Damon. Seus pais costumavam traz-la para nos visitar, na poca em que a fazenda dos Montaigne estava em atividade. Voc era pequenininha e linda como uma boneca. claro que eu tambm era bem mais jovem, naquela poca... Bem, mas no fique envergonhada por isso. Venha, vou lev-la a Damon. Levando-a pela mo, a governanta atravessou um vasto salo, cheio de lustres e mveis reluzentes. Depois abriu uma porta e entrou na sala de jantar, ao fundo da qual havia uma enorme lareira de tijolos aparentes. Os olhos de Alice fixaram-se no homem moreno e simptico, sentado cabeceira da comprida mesa. Pela aparncia e pelo semblante descansado, nada

fazia crer que ele tivesse deixado de ir ao aeroporto por causa de algum compromisso de negcio. Aqui est ela anunciou Letti, orgulhosa. Voc se lembra de Damon, no , meu bem? Alice estava muito perturbada, tanto pela opulncia e grandiosidade do ambiente como pelo estranho magnetismo que havia nos olhos negros daquele homem. Mas, apesar disso, controlou-se e no perdeu a oportunidade para ironizar. Muito prazer, Sr. Montaigne. Vejo que j cumpriu o seu compromisso comercial. Ele deu uma longa tragada no cachimbo e, depois de soprar a fumaa, olhoua da cabea aos ps, com um largo sorriso. verdade, Srta. Hawthorne. E vejo que chegou em segurana. Fez boa viagem? Devo confessar que no esperava receb-la vestida como um rapazinho. Veio a cavalo? Alice baixou a cabea e deu uma rpida olhada na cala de brim e na camisa xadrez, em tons de azul. Havia escolhido aquela roupa porque, alm de ser o traje mais comumente usado pelos jovens da Califrnia, era timo para viagem. As botas marrons e de saltos altos, muito em moda, serviam-lhe para disfarar a baixa estatura. Levantou os olhos falseantes e viu que Damon continuava a olhar para suas botas. Sem esconder a raiva, ela jogou a jaqueta de brim num dos ombros e ps a mo na cintura. No estou vestida como um rapazinho. Pelo visto, o senhor no entende nada de moda feminina, e sabe menos ainda avaliar a idade das mulheres. Estou com vinte anos, se que ainda no sabe. Sou uma mulher adulta. O sorriso de Damon transformou-se, assumindo um ar zombeteiro, como se ele tivesse descoberto um jogo fascinante. Claro que , Srta. Hawthorne. Mas sente-se. Atrasamos um pouco o jantar para esper-la. Pois no deviam. No tenho inteno de causar qualquer transtorno. Alis, acho que o senhor tambm no pretende se aborrecer por minha causa, tanto que no foi ao aeroporto. Ser que a deixei magoada? Tenho certeza de que George explicou que eu tinha assuntos importantes para tratar. S me livrei deles h poucos minutos. Assim mesmo, fico contente em saber que no pretende causar aborrecimentos. Vou me lembrar disso no futuro. Agora, quero que saiba que, nesta casa, gosto que todos estejam mesa na hora certa, para as refeies. Ele estava perfeitamente calmo, ao contrrio de Alice, cujos olhos

fuzilavam. Pare de aborrecer a menina intrometeu-se Letti. Ela deve estar cansadssima. Com movimentos vagarosos, Damon colocou o cachimbo sobre a mesa e levantou-se. Alice quase perdeu a respirao. Tinha de admitir que nenhuma mulher ficaria indiferente ante aquele homem moreno, de quase um metro e noventa de altura. claro que deve estar cansada, minha querida murmurou, num tom de voz capaz de desarmar qualquer pessoa. D-me sua jaqueta. Num gesto quase automtico, Alice entregou-lhe a jaqueta, que ele passou a Letti. Depois, segurando-a pelo brao, fez com que se sentasse. Ela queimava de raiva, por estar sendo tratada como criana. E, o que era pior, sabia que efetivamente estava se comportando como uma criana assustada. S porque era rico e morava numa manso, Damon, com certeza, achava que podia dominar as pessoas sua volta. Mas Alice no se deixaria conduzir to facilmente. Afinal, sabia que a fortuna dele era fruto da idia de outra pessoa. Se perdesse a pacincia acabaria jogando-lhe essa verdade na cara. Vou ajudar voc com o jantar, Letti disse Damon, saindo da sala com a governanta. "Oh, como gostaria de ser a primeira pessoa a provar que ele trapaceou com meu pai! Para onde iria ento toda essa sua arrogncia, esse seu ar de quem dono do mundo?", pensou Alice, pondo-se a passear nervosamente pela sala. Mesmo que quisesse, no poderia deixar de ouvir as vozes que vinham da cozinha, atravs da porta aberta. Voc precisa tratar melhor aquela menina censurava Letti. No criei voc para ser to mal-educado. Afinal, o que que est acontecendo? A voz profunda de Damon soou com clareza: Ela tem de esquecer a dor. A vida continua. Sei que passou maus momentos, mas agora quero que se concentre apenas no futuro. Alice precisou fazer enorme esforo para controlar seu impulso de dizer umas verdades quele pretensioso. Afinal, o que que ele sabia sobre a dor que ela estava sentindo? Pouco depois, Letti entrou na sala, trazendo uma bandeja cheia de pratos cobertos. Damon apareceu logo em seguida, carregando uma grande travessa com um presunto assado, guarnecido com rodelas de abacaxi e cerejas. A governanta descobriu os pratos, dos quais se desprendeu um aroma irresistvel. As batatas coradas na manteiga, as ervilhas verdes com cebola frita, os

canaps com molho trtaro eram uma verdadeira tentao. Alimentando-se quase que exclusivamente de sanduches durante mais de uma semana, Alice sentiu que sua raiva desaparecia, superada pela fome. Com a boca cheia de gua, sentou-se, ansiosa para comear a provar todas aquelas iguarias. Apesar disso, porm, no deixou de surpreender-se ao ver que Letti tambm tomava seu lugar mesa, com grande naturalidade, parecendo ser considerada naquela casa mais como uma pessoa da famlia do que uma servial. Enquanto comia, com um apetite que s fazia aumentar, Alice respondia polidamente s perguntas de Letti. Quando Damon lhe dirigia a palavra, retrucava, porm apenas com monosslabos, e nem se dava ao trabalho de olhar para ele. Ao final da refeio, Letti foi cozinha buscar a sobremesa e o caf; fez-se ento um silncio pesado na sala. Foi uma situao to constrangedora que, quando voltou, a governanta percebeu e tentou alegrar o ambiente. Pudim de caqui com molho quente de limo, tudo feito em casa anunciou, sentando-se. Os caquis foram colhidos aqui mesmo, no nosso quintal. Voc j provou pudim de caqui, Alice? No, que eu me lembre. uma fruta que s d no inverno explicou Letti. A rvore floresce j no final do outono, mas a colheita s pode ser feita quando o tempo est bem frio, pois do contrrio o caqui tem um gosto amargo, que pega na lngua, sabe como ? A sobremesa estava to gostosa que Alice at se esqueceu do seu mal-estar. Preparava-se para servir-se de mais um pedacinho, quando Damon se levantou, encerrando o jantar. Letti lhe mostrar o seu quarto, Srta. Hawthorne. Alice ia dizer que ainda era cedo para recolher-se, mas a governanta falou antes: Por que no a trata por Alice? Damon pareceu um tanto desconcertado com a pergunta. A Srta. Hawthorne no me deu permisso para isso. Alm do mais, parece que eu no entendo muito de... mulheres jovens. No quero cometer outro erro, como o comentrio que fiz sobre as roupas dela. Pode me chamar de Alice murmurou, com um sorriso forado, e voltou-se para a governanta. Era evidente que no queria continuar o dilogo. Muito bem. De qualquer forma, Letti vai lhe mostrar o seu quarto. George j levou para l a sua bagagem. Se precisar de alguma coisa, s falar. Espero que o quarto lhe agrade.

Obrigada respondeu friamente, sem olhar para ele. Quer que eu ajude voc com a loua, Letti? Oh, no, meu bem! Voc deve estar morta de cansao. Reservamos para voc o quarto que foi da me de Damon. Acho que vai gostar, porque um lugar bem acolhedor. A boa mulher foi subindo a escada e Alice a seguiu, sem se despedir de seu anfitrio. Estava espantada com a riqueza e a grandiosidade daquele lugar. A manso devia ter, pelo menos, uma dzia de quartos. Damon Montaigne tinha mesmo sabido tirar proveito da idia do pai dela. Como se tivesse adivinhado seu pensamento, a governanta explicou: Temos aqui dezessete quartos. Damon mandou reformar a casa, depois que a me dele morreu... que Deus a tenha. Mas o estilo manteve-se o mesmo. A construo comeou pouco antes do final da Guerra Civil, quando Danville se tornou a ltima capital dos Estados confederados. Como voc v, Willowstone tem o seu lugar na Histria. Que fascinante! exclamou Alice, sinceramente emocionada. Eu nasci aqui, mas no sabia que Danville tinha tido um papel to importante durante a Guerra Civil. Oh, teve sim, minha filha. Esta cidadezinha serviu de acampamento para tropas, de entroncamento ferrovirio e at de campo de prisioneiros, onde ficavam os ianques. Tambm abrigou um grande hospital de campanha. E, durante algum tempo, Jeff Davis sediou aqui o governo confederado. s procurar por a que voc vai encontrar provas da nossa importncia na Histria dos Estados Unidos. No sei se voc sabe, mas fomos o primeiro municpio a ter luz eltrica em todo o pas. Letti falava com muito orgulho, e Alice ouvia-a com o mesmo sentimento. Quando chegaram porta da frente, a governanta calou-se, como que prevendo a reao de Alice. Abriu a porta devagarinho e mostrou-lhe um aposento maravilhoso. No fundo havia uma imensa cortina cor-de-rosa, escondendo uma janela. A cama em madeira trabalhada era confortvel e seguia o estilo colonial dos outros mveis da casa, slidos mas graciosos. O assoalho, de tbuas corridas, brilhava impecavelmente. Delicado papel com estampa de flores midas revestia as paredes. Alice olhou ao redor, extasiada, e teve a impresso de ter voltado no tempo. Parecia que, se abrisse a janela, veria passeando pelo jardim mulheres com vestidos compridos e chapus enormes, como no sculo passado. Aqui o seu banheiro mostrou Letti, trazendo-a de volta ao presente. lindo! Quer que eu a ajude a desfazer as malas?

Obrigada, no preciso. Prefiro fazer isso sozinha. Gostou do quarto? a coisa mais linda que j vi! Damon vai ficar contente quando souber disso. O que ele quer que voc se sinta em casa comentou a governanta, com um largo sorriso. Se precisar de alguma coisa, s me pedir. Meu quarto fica bem em frente ao seu. O de Damon no fim do corredor, perto da escada. Estou muito feliz com a sua chegada. Pode acreditar. Fiquei to magoada quando o seu pai... mas isso agora no tem nenhuma importncia. Durma bem, querida. Letti saiu do quarto e fechou a porta. Alice estava to espantada, que nem lhe desejou boa-noite. Sentiu vontade de sair correndo atrs dela e perguntar-lhe o que havia querido dizer. Aparentemente, ela sabia o que havia acontecido entre Damon e seu pai. Entretanto, pensando melhor, decidiu permanecer no quarto. Talvez no fosse boa idia insistir agora. Se Letti havia interrompido a frase, era, com certeza, porque no estava querendo revelar nada. Alm disso, no faltariam oportunidades. Quando no ouviu mais os passos da governanta, Alice sentou-se na cama e passou a mo na colcha de cetim. Willowstone era mesmo o oposto da casa de quatro cmodos que ela ocupara antes, com a me. Aquele quarto, ento, era uma maravilha! Pulando da cama, correu para trs do gracioso biombo, como se fosse despir-se para um amante apaixonado. Depois daquela breve brincadeira solitria, foi preparar o banho. Enquanto a banheira enchia, abriu uma das malas e pegou uma camisola e um penhoar. Achando melhor deixar para desfazer as malas no dia seguinte, comeou a tirar a roupa. Estava s de calcinha quando algum bateu porta. Um instante pediu, pegando a blusa, apressada. Porm, antes que tivesse tempo de vestir-se, Damon abriu a porta e entrou. Era inacreditvel! Como que ele podia entrar daquele jeito, sem ser autorizado? Desesperada, ela correu para o biombo, segurando a blusa e cobrindose o melhor que pde. Desastradamente, porm, tropeou nas botas, colocadas ao lado da cama, e caiu. Sentindo-se uma perfeita idiota e com o rosto vermelho de vergonha, decidiu vestir-se ali mesmo, no cho. Pelo menos, estava meio encoberta pela cama. Enquanto enfiava a blusa, levantou os olhos para Damon, sem esconder a raiva. Eu disse para esperar um instante! Antes que pudesse pr os pensamentos em ordem, foi posta de p por duas mos fortes. Sem saber o que dizer, ficou olhando para Damon. Os olhos dele passavam por seu corpo seminu, fixando-se primeiro nos seios, cujo contorno aparecia nitidamente, descendo, depois, at as coxas bem torneadas. A calcinha

transparente no escondia quase nada e Alice sabia disso, mas continuava a encarlo, calada. A presena daquele homem era como uma fora que a hipnotizava. Voc est bem? perguntou ele, finalmente. Eu disse para esperar um instante, quando voc bateu. Em vez de pedir desculpas, ele sorriu e, levantando uma das mos, ajeitou uma mecha do cabelo dela, que caa na testa. Assustada, Alice deu um passo atrs e curvou-se, protegendo-se com os prprios braos. Voc quer se aproveitar de mim! Foi para isso que me trouxe aqui? Jamais ouse me tocar novamente! Desculpe. A voz dele era mais fria que uma pedra de gelo. Eu no sabia que voc estava seminua, e tambm no ouvi quando me mandou esperar. Preciso conversar com voc. Conversar! ela repetiu, enfurecida, enquanto vestia o robe. Tem certeza de que era isso mesmo o que estava querendo, Sr. Montaigne? Alm disso ser que essa "conversa" no poderia esperar at amanh? Damon encarou-a durante alguns instantes, com um brilho estranho nos olhos. Depois, sem maiores explicaes, virou as costas e saiu do quarto. Alice estava a ponto de cair em prantos. Ele tinha agido como se violar a privacidade de uma pessoa fosse a coisa mais natural do mundo. Realmente, aquele homem devia ter um comportamento imprevisvel. O pior que a presena dele a deixava perturbada. Ainda tremendo, Alice foi para o banheiro e fechou a torneira. Em seguida despiu-se novamente, prendeu os cabelos e entrou na banheira, cheia de gua morna. Enquanto se ensaboava, ficou pensando no que havia acontecido. O que ser que Damon queria? Talvez, por t-la acolhido em sua casa, achasse que tinha o direito de transform-la em amante. E sua me havia pensado que ele estava interessado apenas em ajud-la! Bem, se a inteno dele era seduzi-la, estava muito enganado. Na prxima vez, levaria uma bofetada bem na cara! Revoltada, Alice ainda pensava naquilo tudo enquanto se enxugava. Damon no podia ter deixado de ouvir quando ela mandara esperar. Afinal, falara bastante alto. Ou ser que
no? Depois de vestir a camisola e soltar os cabelos, ela afundou na cama grande e gostosa, mas seus olhos estavam fixos na porta. A verdade que no se sentia segura em dormir ali. Depois de vrios minutos de tenso, levantou-se e foi at a porta. No tinha chave! Aquilo tambm deveria ser parte de um plano bem elaborado. S que Alice estava decidida a defender-se a qualquer custo. Resoluta, arrastou o biombo e colocou-o em frente porta. Assim, pelo menos, se Damon tentasse entrar, ela ouviria o barulho. Mas que homem repelente! No entanto... no entanto ela se sentia incrivelmente excitada quando estava ao seu lado. Jamais havia experimentado algo semelhante. Apesar do cansao e do conforto da cama, s uma hora mais tarde ela conseguiu pegar no sono.

CAPTULO II

O canto de dois passarinhos, pousados na janela, acordou-a na manh seguinte. Olhando em volta, Alice lembrou-se dos acontecimentos da noite anterior e ficou novamente envergonhada. No sabia se teria coragem de olhar no rosto de Damon. Por outro lado, sabia que no tinha como evit-lo. O que teria acontecido se no tivesse se afastado quando ele tentou acaricila? Uma coisa era certa: se no podia deixar que ele a tocasse, no podia confiar nele para mais nada. Por que a tinha chamado para morar ali? Por que aquele sbito interesse, depois de dez anos, agora que j era uma pessoa adulta? Talvez Damon estivesse pensando que, agradecida, Alice acabaria caindo nos braos dele. Ser que j no lhe bastava ter-se aproveitado de seu pai, agora queria us-la tambm? Depois de algum tempo, Alice concluiu que no ganharia nada em ficar deitada na cama. Alm disso, Damon tinha dito que queria falar com ela. Jogando o cobertor para um lado, pulou da cama e foi para o banheiro. Depois de lavar o rosto e escovar os dentes, vestiu o robe e desceu, apressada. Quando entrou na cozinha, encontrou Letti em frente ao enorme fogo. Bom dia. Estou atrasada para o caf? Nada disso, meu bem. Nesta casa, voc pode tomar o seu caf hora que bem entender. Damon s faz questo de hora certa no jantar. E o nosso amo e senhor no vem me fazer companhia? Quem, Damon? No. Ele tomou caf s seis da manh e j saiu. Saiu? Mas vai voltar para o jantar? Hoje, no. Teve de viajar a negcios. Vai ficar fora por duas semanas. Duas semanas? Aquela notcia surpreendente deixou-a ao mesmo tempo aliviada e confusa. Se precisava mesmo falar com ela, Damon deveria ter avisado que partiria na manh seguinte e que ficaria fora por duas semanas. Se soubesse disso, teria concordado em conversar com ele. Mas ser que ele realmente queria conversar? Do jeito como a olhara parecera estar disposto a muito mais do que simplesmente

falar sobre seu futuro. Balanando a cabea como para afastar suas dvidas, Alice sentou-se mesa e ficou olhando Letti preparar-lhe ovos com bacon. No estava acostumada a ser servida e, por isso, no se sentia muito vontade. Impaciente, levantou-se novamente e foi para perto d governanta. Quer canjica? Canjica? Que palavra engraada! O que isso? Letti riu de seu espanto e explicou: Canjica milho branco cozido com leite aucarado e canela em pau. um alimento muito apreciado pelos sulistas. No vou querer, no, obrigada. Pode ser nutritivo, mas no me apetece. O que eu queria mesmo que voc me ensinasse a fazer aquele pudim de caqui. uma delcia! Terei o maior prazer concordou a governanta, satisfeita com o elogio. Posso comer aqui mesmo na cozinha? Claro que pode. Nesta casa, voc pode fazer o que bem entender... Isto , desde que Damon concorde. Estou entendendo. Aquela ressalva confirmava sua idia sobre o temperamento arrogante e dominador de seu anfitrio. Talvez Letti soubesse dos planos de Damon em relao a ela. Pelo menos alguma coisa deveria saber, j que, naquela casa, era bem mais do que uma simples governanta. A oportunidade pareceu-lhe boa para perguntar. Fale-me sobre ele. Por que foi que me trouxe para morar aqui? J tendo terminado de servir a mesa, Letti sentou-se e sorriu. Porque um homem bom. E pode ter certeza de que eu sei o que estou dizendo. Cuido de Damon desde que ele era menino. Vim a ser governanta da famlia quando o pai dele estava se iniciando na indstria txtil. Era uma atividade to trabalhosa quanto a agricultura. Como a Sra. Montaigne ajudava o marido no trabalho, contrataram-me para cuidar da casa e do menino. Damon amava os pais, mas, com o tempo, ficou muito ligado a mim. Ele sempre foi o meu menino, e ainda . Alice ficou imaginando o que Letti pensaria do "menino" se soubesse de seu comportamento na noite anterior. Estava claro que ela adorava Damon e no acreditaria em nada que pudesse incrimin-lo.

Por que ele no se casou? perguntou de repente, mordendo uma bolacha com um pedao de bacon. No acredito que exista uma mulher capaz de domar aquele menino respondeu a governanta, rindo gostosamente, como se sentisse orgulho de tal situao. Pelo menos, deveria ser uma mulher de mais personalidade do que as que ele j conheceu. "E bem dura e insensvel, capaz de dobrar toda aquela insolncia", pensou Alice, achando que podia chegar mais perto do assunto em que estava realmente interessada, j que Letti se mostrava to disposta a falar. Onde ficam as escolas para secretrias que ele dirige? Ele no s dirige, querida, mas dono das escolas. A matriz aqui em Danville, mas h filiais na Flrida e na Georgia. Atualmente, est sendo instalada uma sucursal em Nova York. Damon tem muito tino para os negcios e respeitado por isso. Tenho muito orgulho dele. Algumas das melhores secretrias do pas passaram pelos bancos de suas escolas. Quando as aulas recomearem, tenho a impresso de que voc vai se integrar em alguma turma nova. O que Damon espera que a deciso parta de voc mesma. No tenho nenhuma inteno de ser secretria disse Alice, revoltada com aquela informao. Pretendo estudar veterinria. "Afinal, quem ele pensa que ? Primeiro me insulta. Depois invade meu quarto, sem pedir licena. Agora toma decises sobre o meu futuro sem ao menos me consultar. Mas incrvel! Ser que ele pensa que, s porque vim morar aqui, atendendo ao ltimo pedido de minha me, no tenho condies de escolher meu prprio caminho?" Veterinria? espantou-se a boa mulher. Ento voc quer ser mdica de animais? Mas isso trabalho para homem! Alice esqueceu a raiva por um instante e riu com prazer. J no mais assim. Hoje em dia, as mulheres esto em todos os campos de trabalho, e muitas delas so veterinrias. Alm disso, eu sempre gostei de animais. Gostar de animais uma coisa, e cuidar deles profissionalmente outra bastante diferente. Nem tanto. Em todo caso, pretendo aprender. Quero trabalhar com animais pequenos, bichinhos domsticos. Estou at pensando em arranjar emprego em alguma clnica daqui. Vai ajudar nos meus estudos. Letti fez uma expresso de contrariedade. Damon no vai querer que voc trabalhe enquanto estiver nesta casa. De

qualquer forma, no vai ter necessidade de dinheiro. Ele lhe dar tudo o que precisar. mesmo? S que eu no vou consentir. Pretendo fazer as coisas minha maneira. Por isso, no aceitarei o dinheiro dele. No quero nada alm de casa e comida. Mas que gnio, meu Deus! Meu sangue ndio est me dizendo que, quando Damon voltar, vamos ter guerra nesta casa. Ele no homem para ser contrariado em suas decises. "Nem eu!", pensou Alice, lembrando-se de que, at aquele momento, no havia descoberto nada sobre o que acontecera entre seu pai e Damon. Enquanto olhava para a governanta, imaginava qual seria a forma mais adequada de perguntar. Depois de alguns instantes, decidiu que o melhor mtodo seria mesmo atacar o assunto de chofre. O que foi que aconteceu entre Damon e meu pai? Por um breve momento, Letti ficou sria, em silncio. Depois abaixou os olhos para as mos fortes. Ningum lhe contou? No. Sei apenas que meu pai ficou to zangado com Damon que o nome dele no podia ser pronunciado na minha casa. Sei tambm que a Escola de Secretariado, da qual ele tira tanto dinheiro, foi idia de papai. A governanta levantou os olhos; seus lbios tremiam de emoo, que Alice no soube identificar se era medo ou vergonha. Tudo isso coisa do passado, meu bem, e o melhor esquecer. guas passadas no movem moinho. Por favor insistiu, no querendo perder a oportunidade. Preciso saber. J que voc no sabe de nada, no sei que vantagem vai ter em conhecer os fatos. Alice pousou o garfo no prato e segurou a mo da nova amiga, olhando-a fixamente. Por favor, conte-me tudo. muito importante para mim. Sentia que estava muito perto de desvendar toda a verdade. Letti baixou novamente os olhos e ainda hesitou por alguns segundos, antes de comear: No sei se o que posso lhe contar o que realmente aconteceu. Para ser franca, acho que ningum pode, a no ser Damon. Aqueles foram tempos difceis.

Os negcios iam mal e, para complicar, seu pai meteu na cabea que sua me... Oh, no insista, por favor. melhor voc perguntar a Damon. Dando o assunto por encerrado, a governanta levantou-se, pegou a loua e foi para a pia. Alice percebeu que no conseguiria arrancar-lhe mais nada. Ficou olhando os restos de comida sobre a toalha, pensativa. Aquela informao dada pela metade s aumentava mais as suas dvidas. Em que tipo de confuso sua me poderia ter se envolvido? "Bem, neste momento melhor no perguntar, mas pretendo voltar carga na prxima oportunidade", pensou com seus botes. Em seguida, resolveu quebrar o silncio pesado que se instalara na cozinha. Quais so os seus planos para hoje? Estava pensando em conhecer a cidade. No gostaria de vir comigo? Contente com a mudana de assunto, Letti deixou o trabalho e sorriu. Que pressa, meu Deus! Claro que posso lhe mostrar a cidade, porm s mais tarde. A faxineira chega s dez e poderemos sair assim que eu der umas ordens a ela. Antes disso, no quer conhecer o resto da casa? Ontem noite voc s teve tempo de ver a sala de jantar e o seu quarto. Eu adoraria. Talvez agora tivesse oportunidade de conhecer os aposentos do tirnico e dominador Sr. Montaigne. Tentando esquecer os problemas, Alice seguiu Letti at a sala de estar. O lugar era multo bonito e aconchegante. Peas de ferro e bronze decoravam a lareira, de tijolos vermelhos aparentes. Um sof grande e vrias poltronas, em estilo colonial, espalhavam-se confortavelmente, ladeados por quebra-luzes. Diversas banquetas altas, dispostas nos cantos, sustentavam vasos de plantas ornamentais. Uma das paredes ostentava um grande relgio cuco, que devia ter pertencido aos avs de Damon. Depois de alguns minutos, Letti conduziu-a para a biblioteca. Alice ficou impressionada com a quantidade de livros arrumados nas estantes enormes, de portas envidraadas. Havia obras em vrios idiomas e sobre os mais diferentes assuntos. Ser que eu posso pegar alguns livros para ler? Claro, minha filha. Escolha vontade. Aqui, voc s no pode mexer nas peas de xadrez preveniu a governanta, chamando-lhe a ateno para uma srie de tabuleiros dispersos pelo recinto; a posio das peas sugeria partidas interrompidas. Damon joga xadrez muito bem continuou ela, orgulhosa. Voc sabe jogar? No, acho que no. Mal sei mover as peas. Esse um jogo que exige muita concentrao e eu sou impaciente demais.

Eu tambm no sei. Damon que manaco por xadrez. Sempre que conhece uma pessoa, fica logo imaginando se encontrou um novo parceiro. Pode estar certa de que ele no vai ter em mim uma parceira. Letti sorriu e levou-a para cima, onde lhe mostrou o quarto de Damon. Alice ficou impressionada com o conforto e a elegncia. Antes de entrar, imaginava que o aposento seria to carrancudo e sufocante quanto o dono. Em vez disso, deparouse com um ambiente muito acolhedor, em tons de verde e marrom. Perto da janela havia uma escrivaninha e, ao lado da cama, uma mesinha com um tabuleiro de xadrez. Quando j estavam para sair, ela notou um grande arquivo de ao, num dos cantos. Com o corao aos pulos, reparou que, mesmo distncia, era possvel ler as etiquetas nas gavetas. O arquivo guardava documentos referentes s escolas de Damon. Talvez houvesse ali papis com mais de dez anos, contendo informaes interessantes. Se ela pudesse ter acesso quelas gavetas... Vamos, querida. Hein? Sim, claro! respondeu, despertando de seu devaneio. Acho que me distra. Enquanto saam do quarto, sua mente trabalhava rapidamente e ela decidiu que, to logo tivesse uma oportunidade, correria a vasculhar aquele arquivo. Depois que percorreram toda a casa, Alice foi para o quarto, trocar de roupa. Vestiu uma blusa branca com desenhos floridos e uma cala de brim verde, ficou na dvida se deveria pr uma blusa de l ou uma jaqueta de brim. Mesmo tendo passado a infncia ali, j no se lembrava de que, em janeiro, aquela terra era bem fria. Depois de dez anos, ela se tornara uma perfeita californiana. Olhando pela janela, para avaliar a temperatura, sentiu um calafrio. A grama estava branquinha, completamente coberta pela geada, o cu estava claro, mas algumas nuvens cinzentas comeavam a aparecer ao longe. Nas rvores, eram raras as folhas que, mesmo murchas, ainda desafiavam o inverno. Mesmo assim, era tudo muito bonito. Desejosa de participar daquele momento de beleza, Alice vestiu a jaqueta, apressada, e desceu correndo a escada. Quando passou por Letti, foi obrigada a parar. Acho melhor descer essa escada com mais cuidado, menina advertiu a governanta, agitando o dedo no ar. No quero v-la com uma perna quebrada. A vista da janela to linda! Vou dar uma olhada l fora. De fato, o dia est muito bonito. Mas acho que voc devia se agasalhar melhor. Est muito frio. Ansiosa como estava, Alice ignorou o conselho e correu para fora. Para

quem vinha de Los Angeles, uma cidade apinhada de gente e de automveis, poder apreciar aquela imensido de campos inabitados era realmente algo fantstico. Olhando para os lados, sorria sozinha, deixando-se dominar por uma maravilhosa sensao de paz. Embora a temperatura estivesse quase em zero grau, Alice sentia-se to contente que no tinha o menor frio. Descendo da varanda, caminhou entre as rvores velhas que guardavam a entrada da casa. Os galhos altos pareciam querer alcanar o cu e Alice sentiu-se pequenininha. Mesmo assim, a sensao que experimentava era de liberdade, como se fizesse parte do ambiente. Cerca de cem metros adiante, voltou-se e contemplou a manso. No dia anterior, com toda a emoo da chegada, no tinha tido tempo de admirar a beleza da construo: agora verificava que era uma casa no s bonita, como imponente, que s poderia pertencer a algum muito rico e poderoso. Acima da ampla varanda, havia uma sacada guarnecendo os aposentos do primeiro andar. Colunas brancas, contrastando com as paredes de tijolos aparentes, sustentavam o telhado da sacada e da varanda. A porta de entrada era em madeira macia, toda trabalhada. As paredes laterais, tambm em tijolos aparentes, estavam parcialmente cobertas por trepadeiras. Do telhado despontavam quatro chamins, que serviam s lareiras e ao fogo a lenha. Seguindo um caminho ladeado por magnlias, Alice contornou a casa e chegou aos fundos, onde havia pilhas de toras de madeira encostadas na parede. A mais ou menos vinte metros, erguia-se uma casinha, que devia ser habitada por George Willis, pois ele apareceu na vidraa e cumprimentou-a com um aceno de mo. Pouco adiante, passava um riacho, cuja gua estava parcialmente congelada. Um relinchar de cavalos chamou-lhe a ateno para duas cocheiras pintadas de vermelho e cercadas por muros brancos, esquerda da casa de Willis. Pensou em ir at l dar uma olhada, mas parou a meio caminho quando ouviu o barulho de um carro que se aproximava. Enquanto caminhava de volta manso, deparou-se com um enorme Cadillac prateado, estacionando ao lado das magnlias. A porta do carro abriu-se e uma mulher muito bonita, alta e elegante, desceu. Ao v-la, a recm-chegada parou e ficou olhando, curiosa. Bom dia cumprimentou a desconhecida. Quem voc? A voz era muito feminina, quente e sensual. Um sorriso radiante mostrava seus dentes perfeitos e impecavelmente brancos. Ondas de cabelos negros caamlhe sobre os ombros. E os grandes olhos violeta, cercados por longos clios pretos, estudavam-na com indisfarado interesse. Sou Alice Hawthorne informou, sentindo-se pequena diante da elegncia daquela mulher.

Enquanto as duas se analisavam reciprocamente, cada qual mais surpreendida com a presena da outra, Alice lembrava-se de uma reportagem que lera sobre as beldades dos Estados do sul. Como as mulheres da reportagem, aquela certamente sabia mostrar apenas a face que queria que os outros vissem, escondendo o que por acaso tivesse de menos atraente. Por fim, a recm-chegada rompeu o silncio e abriu os braos. Ah, sim! Voc deve ser a rf de Damon, a filha de Lena Hawthorne. Como que fui me esquecer? Para falar a verdade, eu no esperava que voc viesse. Alm disso, Damon no se deu ao trabalho de me avisar da sua chegada. "Que mulher mais pedante!", pensou Alice. "Por que estar querendo me humilhar? No sou a 'rf de Damon', e no admito que ningum me trate assim." Preparou-se para dar uma resposta malcriada, mas, depois de respirar fundo e contar at dez, resolveu no comprar briga com a desconhecida. S cheguei ontem noite. Damon mesmo um mal-educado. Devia ter-me telefonado. Alguma coisa nos modos daquela mulher indicava haver uma ligao muito ntima entre ela e o dono da casa. Se assim fosse, a presena de uma estranha em Willowstone certamente a desagradaria. Bem, talvez fosse apenas imaginao... Sou Cassandra Calaban apresentou-se. Agora j no era imaginao: a mulher olhava-a intensamente, como se quisesse ler suas reaes. Talvez esperasse que ela reconhecesse seu nome. Sentindo-se constrangida com aquele exame, Alice suspirou de alvio quando Cassandra deu o assunto por terminado e lhe estendeu a mo de dedos longos e unhas pintadas. Era necessrio reconhecer a elegncia e o charme da recm-chegada. Vestia um suter bege de cashmere e uma saia de l marrom; uma echarpe de seda lils, displicentemente enrolada ao pescoo, realava o estranho tom violeta de seus olhos. Sobre os ombros, trazia um casaco de pele trs-quartos. E usava botas de camura marrom, que lhe chegavam quase altura dos joelhos. Alice apertou a mo estendida, murmurando um "muito prazer" sem a menor convico. Voc no sabe mesmo quem sou? perguntou Cassandra, que, diante da negativa olhou-a bem nos olhos, demonstrando surpresa. Eu sou... amiga de Damon. Acho que precisamos nos conhecer melhor. Venha. Vamos entrar e pedir a Letti que nos prepare um caf. Com a curiosidade atiada, Alice seguiu-a, constatando, com espanto, que Cassandra agia como se fosse a dona da casa. Mal entrou no hall, ela levantou a

voz: Letti! Onde est voc? Quase imediatamente, a governanta apareceu no alto da escada. Pois no, Srta. Calaban? A maneira cerimoniosa da empregada, normalmente uma pessoa informal, foi um novo motivo de pasmo para Alice. Damon partiu sem problemas? Sim, Srta. Calaban. Traga caf para ns, na sala de estar. Ah, e traga-me tambm os relatrios financeiros que Damon deve ter deixado para mim. Pois no, Srta. Calaban. Por favor, fique vontade. Em poucos minutos estarei l. A governanta foi descendo a escada e, num breve instante, seus olhos encontraram os de Alice. Havia neles uma expresso fria e hostil, totalmente oposta ao habitual brilho amistoso e simptico.
Cassandra tocou no ombro de Alice e indicou-lhe o caminho da sala de estar. Quando entraram no enorme aposento, ela foi at um espelho grande que havia na parede, e ajeitou uma mecha preta que lhe caa na testa. Depois sentou-se e convidou-a a fazer o mesmo. Seus olhos brilhavam de curiosidade. Muito bem! Agora diga-me o que que o nosso Damon pretende fazer com voc. Ele no est acostumado a ter uma... uma moa em casa. uma tristeza voc ter ficado rf. Assim mesmo, eu no esperava que concordasse em vir para Willowstone. Pelo menos, no depois do que o seu pai... Isto : depois do que aconteceu... Parou de repente e abaixou a cabea, como se tivesse se arrependido de tocar no assunto. "Sempre a mesma coisa! Sempre algum tem de culpar meu pai por alguma coisa que aconteceu, mas ningum se lembra do que Damon fez", pensou Alice, indignada. Mais uma vez, porm, resolveu manter a calma; talvez ali estivesse uma boa oportunidade de desvendar o enigma. E o que foi que aconteceu? Cassandra sorriu de um modo estranho. Voc no sabe? No, eu no sei e parece que ningum est com muita disposio de me contar. Ento, minha querida, no serei eu a primeira a lhe falar numa sujeira como... Bem, a lhe falar sobre aquilo. Pensei que... pensei que voc soubesse.

Soubesse o qu? Ao invs de responder, Cassandra sorriu polidamente e levantou-se. Esse um assunto que cabe a Damon resolver. Eu estou curiosa para saber o que ele pretende fazer com voc. Ele no vai fazer nada comigo. Sou perfeitamente capaz de cuidar de mim mesma. Pretendo trabalhar ou estudar, ou talvez as duas coisas ao mesmo tempo. Apenas ainda no decidi onde nem como. No tive tempo para discutir o assunto com Damon. Vim para c exclusivamente para cumprir uma promessa que

fiz minha me. Ela estava muito doente, quase morrendo, e eu no tive como negar seu ltimo pedido. O olhar insistente de Cassandra e o fato de ela saber o que havia acontecido entre Damon e seu pai incomodavam-na terrivelmente, despertando-lhe o instinto de defesa. Ah, agora estou entendendo. Cassandra sentou-se de novo sua frente. Um sorriso enigmtico dominava-lhe a expresso. claro que tinha de haver o dedo da sua me nessa histria. Alice no entendeu o comentrio, mas no fez perguntas. A impacincia s havia atrapalhado suas investigaes at ento. Depois de um silncio, Cassandra voltou a falar: Se voc resolver voltar a estudar, claro que vai frequentar a escola de Damon, no mesmo? Sou a diretora. No que eu precise trabalhar, entende? A famlia Calaban uma das mais ricas e tradicionais deste lugar, mas que o trabalho me mantm... em contato. Entende o que quero dizer? Alice fez um gesto afirmativo com a cabea. Na verdade, estava pouco interessada nas insinuaes de Cassandra, que, aparentemente, estava tentando resguardar sua relao com Damon, fosse l qual fosse. "Bem, se o homem que ela quer, pode ficar com ele inteirinho. E, se est preocupada porque agora moro com ele sob o mesmo teto, eu tambm tenho razes de sobra para me preocupar", pensou Alice consigo mesma. Era evidente que aquela mulher conhecia muito bem seu anfitrio. Outra coisa que a aborrecia era perceber que todos j tinham como certo que ela frequentaria a Escola de Secretariado. Ser que no tinha o direito de decidir o prprio futuro? Para ser franca, Srta. Calaban... Ora, meu bem, pode me chamar de Cassandra! Afinal de contas, eu conheci seus pais. Conheceu meus pais? Era amiga deles? Conhecida. Sua voz gelada surpreendeu Alice a tal ponto que a deixou sem fala por alguns instantes. Qual seria a calnia que se espalhara a respeito de sua famlia? Era intil for-la a dizer naquele momento, se que ela sabia tanto quanto queria aparentar. Bem, de qualquer forma... Cassandra... no vou me matricular na escola de Damon. No? Mas tenho certeza de que Damon acha... Ora, no vamos nos

preocupar com o que ele acha. Agora, conte-me quais so os seus planos. O primeiro impulso de Alice foi dizer-lhe que isso no era absolutamente da conta dela. Entretanto, pensando que era melhor no criar problemas, resolveu responder com toda a educao. Pretendo estudar veterinria. Veterinria?! Que horror! Vai trabalhar com animais, com sujeira? De onde foi que tirou essa idia ridcula, menina? No vejo nada de ridculo nisso! Alice apertava as unhas nas palmas das mos, fazendo o maior esforo para no perder a calma. Veterinria uma profisso to honrada quanto outra qualquer. Alm disso, tem uma poro de especialidades, se que voc no sabe. No, eu no sei respondeu Cassandra com frieza, mostrando-se claramente atingida pela ironia. No busco muitas informaes sobre coisas que no me interessam. Mas h uma coisa que eu sei sobre essa profisso. Tenho um amigo que veterinrio e sei o quanto foi difcil para ele obter o diploma. O curso carssimo e requer anos de estudo. ... eu... tambm sei disso. Na verdade, Alice no tinha assim tanta certeza sobre o custo e a dificuldade do curso. Com a doena da me, havia abandonado o colgio no fim do primeiro semestre e mal tivera tempo de pensar no futuro incerto. Ante o olhar de Cassandra, sentiu-se envergonhada, principalmente por ter levado um assunto sobre o qual no estava muito bem informada. Interessante comentou a outra, girando no dedo um enorme anel de esmeralda. Uma mulher veterinria. E o que pretende fazer de imediato? Vai partir logo para a escola? O tom de sua voz denunciava uma certa esperana de que ela se afastasse dali o mais rpido possvel, uma vez que no havia faculdade de veterinria nos arredores. Essa, no entanto, no era a inteno de Alice, que pretendia permanecer na casa de Damon todo o tempo necessrio para descobrir umas tantas coisas... Partir? No, vou ficar por aqui at o fim do ano letivo. At l espero ter decidido com cuidado o que pretendo fazer. Ainda nem pude conhecer a cidade. Pretendo tambm arranjar trabalho no asilo de animais abandonados. No asilo de animais? Cassandra parecia no acreditar no que estava ouvindo. Ento voc quer trabalhar naquela imundcie, no meio de gatos e cachorros vira-latas? Pois . Alice j tinha percebido que no encontraria em Cassandra uma amiga mais confivel do que Damon. Pelo menos, havia uma coincidncia:

nos dois casos, o primeiro encontro tinha sido um desastre. Vou lhe mostrar a cidade e aproveitar para lev-la ao asilo de animais anunciou Cassandra, agitada. Pegue o seu agasalho e vamos. Alice achou que a outra deveria, pelo menos, ter perguntado se ela estava disposta a sair. Letti e eu j fizemos planos para hoje. Alm disso, ela est fazendo caf para ns, lembra-se? Cassandra levantou a mo num gesto arrogante. Isso no tem a mnima importncia. Esse caf j est demorando demais. Vamos, vamos. Apesar de sua raiva, Alice deixou-se conduzir por aquela autoridade surpreendente. Tudo o que conseguiu dizer foi que era preciso avisar Letti. Quando chegou cozinha, a governanta estava terminando de aprontar o caf. Parece que no vamos mais tomar caf Alice comentou, sem jeito. Cassandra insiste em me levar para conhecer a cidade. Eu disse que ns duas havamos programado sair juntas, mas... ela no me ouve. Aquela mulher... resmungou Letti, aborrecida. No instante seguinte, Cassandra apareceu na porta da cozinha. Voc ouviu o que ela disse. Eu mesma me encarrego de mostrar a cidade hspede de Damon. Voc deve estar ocupada demais para isso. Vou lev-la tambm ao asilo de animais. Espere um instante, Srta. Calaban. Alice no tem necessidade nenhuma de ir ao asilo de animais. Damon ainda no discutiu... sempre a mesma coisa interrompeu Cassandra, friamente. Parece que voc no conhece o seu lugar. No tem o direito de dizer o que devo fazer. Est pronta, Alice? No meio daquela batalha verbal, Alice estava completamente confusa. Posso ir, Letti? Mas o que isso? disse Cassandra, com um riso zombeteiro. Quando quiser sair, no precisa pedir permisso a uma empregada. Talvez ela tenha me perguntado, Srta. Calaban, porque nem todas as pessoas tm a sua insensibilidade retrucou a governanta, fuzilando-a com o olhar, e em seguida voltou-se para Alice. Pode ir meu bem, divirta-se.

Cassandra deu meia-volta e saiu da cozinha, sem esconder sua irritao. Alice acompanhou-a no sem antes lanar a Letti um olhar de quem pede desculpas. No entendia como Damon podia permitir que Cassandra tratasse a governanta daquela maneira. Era inacreditvel ver algum tentando humilhar uma pessoa de to bons sentimentos. Damon e Cassandra deviam ser mesmo muito bons amigos. Afinal, eram iguaizinhos.

CAPTULO III

Mesmo num dia coberto por nuvens cinzentas, a velha cidade era linda. Situada no vale do rio Dan, constitua-se de uma harmoniosa mistura de construes novas e antigas. Depois de atravessar a ponte de cimento, Cassandra e Alice passaram por um velho edifcio de tijolos aparentes e janelas escuras. Ali a fbrica de tecidos mostrou Cassandra. A Indstria Txtil Rio Dan a maior tecelagem de algodo do mundo, e foi construda em 1882, por seis habitantes de Danville. J vi muitos lenis com a marca Rio Dan, mas jamais imaginei que viessem daqui. interessante saber que este lugar tem uma histria to rica. A princpio, detestei a idia de vir para c, mas agora estou achando fascinante. mesmo, queridinha? Acho que vai ser fascinante para todos ns. Alice procurou ignorar o comentrio maldoso. Estava tentando dar-se bem com Cassandra, talvez at gostar dela, mas algo lhe dizia que no podia confiar naquela mulher. H boas escolas nesta cidade? perguntou, tentando levar a conversa para outra direo. Muito boas. Fico contente. Considero a minha formao escolar uma coisa muito importante. E eu acho timo ouvir isso, meu bem disse Cassandra, novamente irnica. A cidade era pequena e logo elas circularam por todos os lugares que havia para ver. Quando parecia que j estavam voltando, Alice voltou-se para sua cicerone.

No vamos passar no asilo de animais? Est certo que ainda no discuti o assunto com Damon, como Letti lembrou, mas... Voc j est bem crescidinha, menina. Ser que vai precisar do consentimento de Damon para tudo o que resolver fazer? Estamos justamente a caminho do asilo. claro que no vou pedir permisso a ele para fazer o que eu quiser, mas claro tambm que estou morando na casa dele e que lhe devo alguma satisfao. Sim, claro. Alice ficou sem saber o motivo daquelas insinuaes. Ser que Cassandra sabia de alguma coisa que ela no sabia sobre Damon, ou estava apenas com cime? Quando chegaram ao asilo de animais, ela constatou que no teria nada para explicar a Damon. Todas as vagas estavam preenchidas, at mesmo as de voluntrios, que trabalhavam sem nenhuma remunerao. Decepcionada, Alice encaminhou-se para a sada. Nesse momento, passou por ela um homem de avental branco, muito preocupado com o filhote de gato que carregava no colo. Cassandra, que vinha logo atrs, reconheceu-o e parou. Cassandra! exclamou o homem, levantando a cabea. O que est fazendo aqui? Este no bem um dos lugares que costuma frequentar. Em seguida, olhou para Alice. E quem essa belezinha a ao seu lado? Parece que est muito interessado comentou Cassandra, com um sorriso malicioso. Esta belezinha ao meu lado Alice Hawthorne, filha da falecida Lena Hawthorne. Est hospedada na casa de Damon. Ento est na casa de Damon? perguntou o homem, estendendo-lhe a mo. J ouvi falar de voc, mas, para ser sincero, no esperava que viesse e que... que fosse to bonitinha. Sou Brent Haggerman, o veterinrio da cidade. Cassandra, Damon e eu somos timos amigos, no mesmo, Cassandra? Excelentes amigos! Muito prazer disse Alice polidamente, apertando a mo estendida. Brent Haggerman tinha cabelos loiros, olhos azuis muito claros, dentes perfeitos. Bem mais jovem que Damon, aparentava, entretanto, ser um profissional muito competente. Alice queria trabalhar aqui, mas parece que no h vagas informou Cassandra. Quer trabalhar aqui, Srta. Hawthorne?

Pode me chamar de Alice, Sr. Haggerman. E voc pode me chamar de Brent. timo. Sim, gostaria de trabalhar aqui. Pretendo ser veterinria. Ao que tudo indicava, as pessoas naquela cidade estavam muito pouco informadas sobre a liberao das mulheres, porque Brent se mostrou espantadssimo. Veterinria? mesmo? E Damon j sabe disso? Acho que no antecipou-se Cassandra, pendurando-se sem cerimnia no brao do amigo. Brent deu um passo atrs, tentando proteger o animalzinho que tinha nos braos. Achei este gatinho na estrada explicou, meio sem jeito. Parece que ele caiu de algum veculo em movimento. Acho que agora vai ser difcil achar o dono, ainda mais difcil achar quem queira ficar com ele. Mas to bonitinho! comentou Alice. Bonitinho?! Cassandra comeou a rir. Se quer saber, acho os gatos feios, incmodos e antipticos. Para mim, uma dzia deles no vale um centavo. Muita gente pensa como voc observou Alice, com lgrimas nos olhos. Trabalhei numa clnica veterinria, na Califrnia, e pude ver como os gatos so maltratados. Fez uma pausa, antes de consult-la sobre uma sbita deciso: Voc conhece Damon melhor do que eu. Acha que ele permitiria que eu levasse esse gatinho para Willowstone? Cassandra e Brent trocaram um olhar significativo. Damon no gosta muito de animais, a no ser dos cavalos antecipouse Brent. Ora, ora! exclamou Cassandra, forando uma voz doce. Que mal pode fazer um gatinho? Voc sabe muito bem o estrago que este gatinho pode provocar. E eu no pretendo ficar na lista negra de Damon Montaigne. Ele o tipo de pessoa que sempre consegue o que quer. Espantada, Alice preferia no interferir no dilogo entre os dois amigos. Mas o que isso? insistiu Cassandra. Deixe a menina levar o gato. No est vendo que isso o que ela quer? Damon est viajando e, quando voltar, tudo estar arranjado. Alm disso, no acredito que a filha de Lena Hawthorne possa ter medo de Damon Montaigne.

Como quiser concordou Brent. Espero que esteja preparada para enfrentar as consequncias. Alice reparou que os dois ficaram se olhando durante algum tempo, como se aquilo fosse parte de uma antiga questo. claro que no tenho medo de Damon disse ela, quando Brent lhe entregou o animalzinho. Sem saber por que, sentia um impulso de desafiar Damon. Quer dizer que ele sempre conseguia o que queria? Muito bem! Ento estava na hora de conferir essa verdade. Foi bom conhec-lo, Brent completou, acariciando o gatinho. Espero voc no carro, Cassandra. O prazer foi todo meu respondeu o veterinrio, com um brilho nos olhos azuis. Espero que nos vejamos outras vezes. Quando j estava perto do carro, Alice lembrou-se de que no havia agradecido pelo gato. Imediatamente, girou nos calcanhares e voltou a tempo de ouvir o final da conversa. Espero que isto no seja mais um dos seus truques dizia Brent. Pelo menos no com aquela menina. O que aconteceu na ltima vez j foi bastante. O que ser que havia acontecido na ltima vez? Pelo menos, Alice sabia que no tinha nada a ver com aquilo, j que estava na cidade h apenas dois dias. Fiquei to contente por ganhar o gato que at me esqueci de lhe agradecer Brent murmurou, interrompendo-o. Muito obrigada. Os dois voltaram-se para ela. Cassandra tinha um olhar frio, mas o veterinrio procurou sorrir. De nada. Tenho certeza de que o animalzinho estar em muito boas mos. Alice acenou para ele e afastou-se normalmente. Cassandra veio logo atrs e ps-se a caminhar ao seu lado; j no mostrava qualquer sinal de hostilidade. Como vai ser o nome do gato? Acho que vou cham-lo de Andarilho. Afinal, ele foi encontrado perambulando pela estrada, no mesmo? A manh havia escurecido bastante e o cu estava coberto por nuvens pesadas. Antes que as duas chegassem ao carro, foram apanhadas pela chuva que desabou de repente. Ainda correram, mas de pouco adiantou, porque ficaram encharcadas. Mesmo assim, Alice fez questo de parar na loja de animais para comprar comida para Andarilho. Depois rumaram para Willowstone no mais absoluto silncio. Quando pararam em frente manso, Cassandra informou: No vou entrar. Estou aflita para tomar um banho quente e vestir uma

roupa seca. Espero que voc se d bem com o gato. Obrigada. Alice abriu a porta e correu para a varanda, com Andarilho nos braos. Estava contente por ter ganho o gato e j havia decidido que ficaria com ele, quer Damon gostasse, que no. Quando abriu a porta, sentiu o aroma adocicado do fumo de cachimbo. Imediatamente pensou em Damon, mas, pelo que sabia, ele deveria estar em Nova York quela hora. Talvez fosse algum visitante. Desejou que no a vissem, por que estava com as roupas molhadas e os cabelos escorridos. Alm disso, queria mostrar Andarilho a Letti, antes de mostr-lo a qualquer outra pessoa. Agora que estava outra vez nos domnios de Damon, j no tinha tanta certeza de que conseguiria manter o animalzinho e, muito menos, de que realmente no sentia medo de seu anfitrio. Evitando passar pela sala de estar, deixou a bolsa na cozinha e saiu pela casa procura da governanta, sem sucesso. A nica alternativa era ir sala de estar, para ver quem estava l. Seria absurdo imaginar que Letti fumasse cachimbo, mas, afinal, as mulheres do sul eram mesmo diferentes... Antes de entrar na sala, esperou alguns segundos, tentando ouvir vozes, mas estava tudo quieto. Pensando que talvez a sala estivesse at vazia, abriu a porta e entrou. Damon estava sentado numa poltrona, em frente lareira. Mantinha as duas mos estendidas perto do fogo, para aquec-las. Depois segurou o cachimbo com uma das mos, deu uma profunda tragada e soprou a fumaa. Alice ficou olhando, em silncio, enquanto segurava a maaneta da porta. Apesar de compor a cena de um homem que aproveitava o bem-estar de sua casa, ele parecia mais imponente do que nunca. Quando ele se recostou novamente na poltrona, Alice achou que o melhor seria escapulir enquanto era tempo. Saiu devagar e foi fechando a porta, sem fazer barulho. Estava to concentrada nisso que se descuidou de Andarilho. Arisco, o gatinho pulou ao cho, correu e parou bem atrs da poltrona de Damon, como se quisesse explorar o ambiente. P ante p, procurando no fazer o mnimo rudo, Alice saiu no encalo do animal. Infelizmente, Damon percebeu a agitao e virou a cabea. Quer ter a bondade de me dizer o que est fazendo aqui? perguntou, em voz grave e profunda. O som de sua voz assustou Andarilho, que, num movimento muito rpido, pulou no brao da poltrona, passou por cima de Damon, saltou novamente no cho e alcanou a porta. Antes que Alice tentasse esboar uma explicao, Damon ps-se de p, num salto. A expresso de seu rosto era aterrorizante.

Mas que diabo est acontecendo? O que significa isso? Ser que um homem no tem o direito de descansar sossegado no seu canto? esbravejou, aproximando-se. Como Alice, trmula de medo, no dissesse nada, ele insistiu: E ento? No era possvel deixar de responder. Ela respirou o mais fundo que conseguiu, reuniu toda a coragem que ainda lhe restava e comeou a gaguejar: Eu... Desculpe. que... Bem, eu... ganhei aquele gatinho hoje. Espero que voc no se incomode... se... ele ficar aqui.
Ele no dizia nada, apenas a encarava, como se no acreditasse no que estava vendo e ouvindo. Sentindo-se mais segura, Alice achou que era uma boa oportunidade para passar ofensiva. O bichinho estava abandonado, sem ter para onde ir acrescentou, num tom de desafio. Como Letti disse que voc queria que eu me sentisse em casa, achei que...

Um barulho estranho, vindo da biblioteca, interrompeu-a. Contendo a respirao, ela rezou para que no houvesse acontecido o que estava imaginando. No mesmo instante, correu em direo biblioteca. Quando chegou l, encontrou Andarilho muito assustado e, espalhadas pelo cho, as peas de cristal dos jogos de xadrez, irremediavelmente quebradas. Seu corao quase pulou pela boca. Sabia que Damon estava bem atrs dela, mas no tinha coragem de olh-lo. Com medo de que Andarilho se cortasse nos cacos, ela abaixou-se e pegou-o no colo. Caso lhe interesse saber, Srta. Hawthorne, essas peas eram de legtimo cristal italiano. Usei-as durante oito anos, sem causar a uma delas o menor arranho. Relutante, Alice girou o corpo e encarou-o. Do lugar onde estava, ele parecia ainda mais alto e dava a ntida impresso de desprez-la profundamente. Sinto muitssimo, de verdade. Mas no se preocupe que eu vou repor as peas quebradas. Mesmo procurando agir com dignidade, ela estava mortificada por ter causado tanto estrago em to pouco tempo. bom ouvir isso, Srta. Hawthorne, porque esse jogo est custando atualmente cerca de dois mil dlares Pode ser que demore algum tempo, mas garanto que vou substitu-lo insistiu tolamente. Em seguida, procurando manter Andarilho seguro numa das mos, ajoelhouse sobre o tapete e comeou a juntar os cacos. Quando terminou, olhou em volta, buscando um lugar onde deixar as peas quebradas. Damon j havia sado. Alice sentiu as lgrimas virem-lhe aos olhos, mas resistiu ao impulso de chorar. Lamentava amargamente ter concordado em fazer a vontade da me. Deixando os

cacos ali mesmo onde estavam, sentou-se no cho e abraou o gatinho. Oh, Andarilho! Veja s a situao desagradvel em que voc, sem querer, me colocou! Agora, parecia-lhe completamente louca a idia de levar o animal para Willowstone. Pelo jeito, no demoraria muito para que tanto ele como ela tivessem de procurar um novo lugar para morar. Como se entendesse a preocupao da dona, o gatinho aninhou-se no colo dela, dengoso. Nesse momento, a porta abriu-se novamente. Alice levou um susto, pensando que era Damon, e suspirou aliviada ao deparar com o rosto bondoso de Letti. Deus nos ajude! exclamou a governanta, entrando na biblioteca. Mas o que foi que aconteceu aqui? E de onde veio esse gato? Muito nervosa, Alice comeou a explicar o que havia acontecido, enquanto Letti apanhava a rainha de cristal, nica pea que permanecera intata. Percebendo que sua jovem amiga mal podia conter as lgrimas, a empregada aproximou-se e abraou-a ternamente. Sem dizer nada, deixou que ela chorasse vontade e, depois de alguns minutos, esclareceu: Tive de sair um minuto para levar comida para George. Foi por isso que voc no me encontrou. Damon est aqui porque desabou uma tempestade de neve e a estrada foi interditada. Ele teve de adiar seus compromissos em Nova York. Quando voltava para c, ainda pegou uma chuvarada. Como v, o dia no foi dos melhores para ele. Mas no se preocupe por causa do xadrez. Agora, j est quebrado mesmo e o jeito comprar outro. Chega de chorar. Ande, v trocar essas roupas molhadas, antes que pegue uma pneumonia. Alice levantou-se, ainda segurando o gatinho, e enxugou as lgrimas com a mo livre. Voc acha que eu devo lev-lo de volta ao asilo de animais? Tenho medo que Damon fique ainda mais zangado. Reconheo que no tinha o direito de trazer o bichinho sem antes pedir permisso. Pare de se preocupar com isso, menina. Letti estendeu a mo e afagou Andarilho carinhosamente. Damon vai acabar se esquecendo do que aconteceu, voc vai ver. Mais cedo ou mais tarde, se acostumar com o gato. Alm disso, acho uma tima idia ter um mascote nesta casa. S que, pelo menos por enquanto, o melhor voc fazer com que ele fique no seu quarto. Alice sorriu, confiante, e deu um beijo estalado na gorda bochecha da governanta. Obrigada.

Em seguida saiu da biblioteca e subiu a escada correndo. Entrou no quarto, ps o gatinho no cho e fechou a porta. Queria estar bem certa de que Andarilho no provocaria mais nenhuma confuso. Ento, voltou biblioteca, onde encontrou Letti acabando de recolher os cacos. Acho melhor mantermos esta porta bem fechada, se que voc pretende ficar com aquele gato. Acho bom tambm ir se arrumar para o jantar. J est quase na hora e Damon no est de muito bom humor, como voc j teve a oportunidade de verificar. Carregando um saco de papel com o que sobrara das peas de xadrez, Letti saiu da biblioteca. Alice sentou-se numa poltrona e ficou observando a imponncia da rainha de cristal, solitria sobre o tabuleiro. Dois mil dlares! Quando na vida poderia sonhar em ter tanto dinheiro? Quando Alice entrou na sala de jantar, Damon j estava sentado mesa, estudando o que parecia ser um balano financeiro. Onde est o gato? perguntou. Ser que voc o deixou na biblioteca, para destruir o resto das minhas coisas? Ou ser que o trouxe consigo, pronto para me atacar novamente? Ao que parecia, sempre que ela se aproximasse teria de haver uma discusso desagradvel. Fique tranquilo. O bichinho est preso no meu quarto. O que aconteceu foi um acidente. Na verdade, foi voc que o assustou. Antes de descer, ela estava at disposta a dizer a Damon que devolveria o gato. Mas, depois daquela recepo to pouco amistosa, resolveu que lutaria pela posse do animal. No acha que est sendo abusada demais? Logo no dia seguinte ao da sua chegada, j trouxe um bicho para esta casa, sem me pedir autorizao. Ser que no se preocupa com os costumes e as vontades dos outros? "Mas quem voc para falar desse jeito? Quem foi que invadiu meu quarto ontem noite?", pensou Alice, com vontade de soltar meia dzia de palavres. Entretanto, controlou-se e falou no tom mais educado que pde. O gato no tinha quem cuidasse dele, foi por isso que eu o trouxe. No sou a idiota que voc pensa. No mesmo? Alice no aceitou a provocao. Se voc quer saber, fui ao asilo de animais em busca de trabalho. Por coincidncia, o gato abandonado apareceu na hora em que eu estava l, mas no foi mais do que coincidncia. Se voc acha que agi impulsivamente, sinto muito...

Alice concluiu que no tinha nenhuma necessidade de pedir desculpas. Damon tinha insistido para que ela fosse morar l, agora devia aceit-la como ela era. O qu?! Ser que eu ouvi bem? Voc foi ao asilo de animais procurar emprego? Sua coragem desapareceu no mesmo instante. Incapaz de encar-lo, Alice fixou os olhos no guardanapo. Isso mesmo confirmou, num fio de voz. Fui ao asilo de animais procurar emprego. Ora, sua maluca! No quero que voc trabalhe. Combinei com sua me que voc viria para c para completar seus estudos. Eu me encarrego das despesas. Voc no tem nenhuma necessidade de trabalhar. Desta vez, Alice resolveu olh-lo, embora tivesse as mos trmulas de medo. Sei muito bem que voc e minha me fizeram um acordo. Acha que eu teria vindo para c se no fosse por causa dela? Por outro lado, como j lhe disse, sou muito capaz de tomar conta de mim mesma. Sou uma mulher adulta, se que voc ainda no notou. Posso muito bem trabalhar para me manter. Vou precisar de dinheiro para pagar os meus estudos. Voc j foi generoso demais em permitir que eu ficasse aqui, mas no vou querer o seu dinheiro! Por que to cabea-dura? perguntou Damon, cada vez mais enraivecido. Guarde sua independncia para quem gosta dessas coisas. Quanto a mim, estou em condies de custear seus estudos e justamente o que vou fazer. O dinheiro seu e pode fazer com ele o que bem entender! S que eu vou trabalhar! Naquele momento, Letti entrou na sala e ps sobre a mesa uma travessa de frango a passarinho e um prato de batatas-doces carameladas. Era uma comida tpica da regio e parecia bastante apetitosa, mas Alice achou que, aborrecida como estava, no conseguiria comer. Damon jogou de lado os papis que tinha na mo e Letti saiu rapidamente, como se quisesse fugir de um campo de batalha. Sei que voc ainda muito jovem continuou ele, falando devagar e controlando a raiva. Sei tambm que no deve ser nada bom ficar sem algum a quem se possa recorrer. Voc est numa idade em que a pessoa no sabe bem o que quer, e foi por isso que a convidei para morar aqui. No entanto, se insistir em... Pare de me tratar como criana! interrompeu-o. Sei muito bem o que quero! Alm disso, no bem essa a razo pela qual voc me trouxe para c. Deve se sentir culpado por ter tido sucesso, s Deus sabe como, no negcio

iniciado por meu pai. Agora, quer fazer alguma coisa para ficar com a conscincia tranquila. Alice disse aquelas palavras num impulso, quase sem querer, e logo percebeu que Damon no esperava ouvi-las. Plido de espanto, ele murmurou com a voz rouca: Voc no sabe do que est falando. Sei, sim! Quem viu meu pai definhar fui eu, no voc. Agora, Alice falava com plena conscincia. Sentia uma enorme pena do pai e lamentava profundamente ter de depender do homem que o levara runa. Damon respirou fundo, antes de responder: Vou fazer de conta que no ouvi o que voc falou. Estou querendo apenas lhe dar uma boa oportunidade de estudar e agradeceria se se lembrasse disso. Voc no tem como pagar nem um quarto de penso. Portanto, mocinha, no voc que est me fazendo um favor, mas justamente o contrrio. E eu agradeceria se voc se lembrasse de que estou aqui apenas para cumprir uma promessa feita minha me agonizante. Se no fosse por isso, eu me arranjaria, de uma forma ou de outra. No preciso dos seus favores e no acredito que esteja fazendo isso por ter bom corao. Damon perdeu o resto da pacincia que ainda tinha. Batendo na mesa com os dois punhos fechados, esbravejou: Agora chega! Isto j est passando dos limites! Eu desprezo voc! gritou ela, levantando-se de um salto. Despreza mesmo? No instante seguinte, Damon levantou-se tambm e aproximou-se com duas largas passadas. Quando chegou bem perto dela parou e olhou-a firmemente,. com a raiva estampada no rosto. O que voc est precisando, mocinha, de algum de pulso firme para gui-la, e eu sou justamente essa pessoa. Como parte do nosso acordo, insisto que voc no deve trabalhar antes de completar sua educao escolar. Se faz questo de ter o seu prprio dinheiro, posso lhe arranjar um emprego de meio expediente na escola. Vai atrapalhar os estudos, mas o problema seu. Quanto a trabalhar naquele asilo de animais, nem pensar! Os olhos dele pareciam soltar fascas. No vou trabalhar na sua escola respondeu Alice friamente, ao mesmo tempo em que se afastava para sair da sala. No temos nenhum acordo e ponto final. Perdi at a fome!

Porm, antes que ela pudesse dar trs passos, uma mo forte segurou-a pelo pulso. Volte aqui! J tive um dia bastante ruim e no estou disposto a tolerar infantilidades! No quero saber se est com fome ou no, exijo que permanea mesa at que o jantar esteja terminado. Alm disso, vamos continuar discutindo o seu futuro, agora! A presso daquela mo provocava-lhe uma sensao esquisita. Apesar da dor, despertava-lhe excitao. Era estranho. Que atrao poderia sentir por um homem to abrutalhado? No entanto, a verdade que estava com o corpo todo arrepiado. Ficaram os dois se olhando nos olhos durante um longo momento. A raiva parecia haver desaparecido do rosto de Damon, mas era difcil dizer o que ficara em seu lugar. Sente-se ordenou, ainda segurando-a pelo pulso. Alice obedeceu e s ento ele a largou, para voltar ao lugar que ocupava antes. Voc j causou confuso demais desde que chegou. Ser que agora poderemos conversar educadamente, como duas pessoas adultas? Acho que sim, mas s se voc parar de me maltratar e... parar de... invadir minha privacidade. No estou maltratando voc. E quanto ao fato de eu ter entrado no seu quarto ontem noite, lembre-se de que j lhe pedi desculpas. Na prxima vez, se no quiser que eu entre, fale alto retrucou ele, encerrando o assunto. Em seguida gritou: Letti! Termine logo de servir esse jantar! Parecia disposto a descarregar todo o seu mau humor na pobre governanta, que entrou apressada, carregando uma travessa fumegante de batatas com feijo verde. Depois saiu novamente e voltou com um prato de pezinhos de milho. Quando acabou de servir a mesa, sentou-se com eles. Damon fixou os olhos em Alice, que, numa atitude de desafio, sustentou o olhar. No estava disposta a recuar nem um milmetro. O que mais a deixava furiosa era Damon ter dado a entender que ela havia querido que ele entrasse no seu quarto. Essa agora era muito boa! Comearam, a comer sem dizer mais nada. Mesmo Letti mantinha-se em discreto silncio. O jantar estava quase terminando quando Damon finalmente falou: Por que voc no tem um comportamento normal, como a maioria das moas da sua idade? O cargo de secretria cobiado por muitas mulheres. Voc

no pretende trabalhar a vida inteira, no mesmo? No pensa em ter um marido, filhos, o seu prprio lar? Alice levantou a cabea, com raiva. Por "normal", claro, voc entende a mulher que age de acordo com as suas idias. Pois bem! Sou to normal quanto qualquer garota da minha idade. claro que quero ter um marido, um lar e filhos, mas vou ter muito cuidado na escolha. Ainda no apareceu um homem capaz de me fazer desistir dos meus planos. Alm disso, qualquer mulher pode muito bem cuidar da famlia e, ao mesmo tempo, trabalhar fora. Ser que vocs do sul ainda no ouviram falar como so as mulheres das grandes cidades? Isso no d certo. Pelo que sei, nenhuma mulher consegue fazer as duas coisas ao mesmo tempo, sem criar problemas. por isso que voc no tem mulher? Pelo menos no tem uma esposa. Damon preferiu no responder. Apenas balanou a cabea, aborrecido, e continuou o assunto que iniciara. Se a carreira profissional to importante para voc, por que est querendo trabalhar no asilo de animais? Quero ser veterinria. Ser que voc no entende que, para isso, preciso adquirir alguma experincia? Compreendo... Mas no acha que est sendo um pouco otimista demais? No sabia que tinha planos to ambiciosos. Ser que ele estava querendo dizer que ela no era inteligente o bastante para obter o diploma que queria? Sou to capaz disso quanto qualquer outra pessoa. mesmo? Disseram-me que o curso difcil e caro. Formar-se em veterinria exige muito mais do que simples fora de vontade. Como se tivesse encerrado o assunto, Damon abaixou a cabea e continuou a comer, num claro menosprezo sua capacidade. Ela, porm, no se deu por vencida e prosseguiu: Uma pessoa pode conseguir qualquer coisa quando tem determinao. Decidi que vou ser veterinria e hei de achar o caminho. Sempre fui tima aluna. No ano passado, minhas notas foram as melhores da turma. Agora, se voc est preocupado com o alto custo do curso, pode esquecer. No vou querer que pague nada. Eu mesma dou um jeito. Damon levantou novamente os olhos e encarou-a com arrogante ironia.

Quem a ouvir falando assim, Srta. Hawthorne, vai pensar que est diante de uma herdeira milionria. Primeiro voc se comprometeu a repor um jogo de xadrez que custa dois mil dlares. Agora afirma que tem condies de pagar um curso carssimo. S que aquilo a que est se propondo uma coisa realmente difcil. As escolas so poucas e com vagas limitadas. Sei o que estou dizendo porque tenho um amigo veterinrio. A faculdade mais prxima pertence Universidade da Gergia. Como que voc vai morar aqui e estudar l? Alice corou. Como na conversa que tivera com Cassandra, no sabia o que responder. De qualquer forma, no estava disposta a entregar os pontos. Posso levantar um emprstimo. Isso criancice. Agora oua: tenho outros planos para voc. Por que no d uma olhada no programa do curso de secretariado? Acho que vai se interessar. Mais tarde, talvez at decida fazer administrao de empresas, j que uma mulher to independente. Estive olhando um balancete recente da minha firma e... No duvido que voc tenha planos para mim e que j tenha decidido o meu futuro sem nem ao menos me consultar interrompeu-o, furiosa , mas no estou nem um pouco interessada nos seus planos ou na sua empresa. Quero ser veterinria, e no apenas mais outra secretria! No lhe dei o direito de planejar a minha vida! Damon respirou fundo, esforando-se para no explodir. Pois fique sabendo que, hoje em dia, d-se muita importncia ao trabalho de uma secretria, o que perfeitamente justo. Mas voc no me deixou terminar. O que eu ia propor visa apenas o seu bem. A Escola de Secretariado era uma verdadeira obsesso do seu pai. Foi ele quem teve a idia. A princpio achei que no daria certo, j que teramos de concorrer com cursos similares, mas seu pai no desistia. Se no fosse pela insistncia dele, se no fosse pela confiana que ele depositou num jovem de vinte e um anos, eu no teria chegado onde cheguei. Como v, Srta. Hawthorne, devo muito ao seu pai e, de uma forma ou de outra, vou saldar a dvida. Por um momento ele interrompeu o discurso, como se quisesse tomar flego. Alice no sabia o que dizer e Letti continuava com os olhos fixos no prato. A princpio continuou Damon , pensei que poderamos discutir o seu futuro como duas pessoas sensveis e racionais. Agora estou vendo que impossvel Voc parece ter herdado o mesmo orgulho exagerado de seu pai, a mesma mania idiota de independncia... e a petulncia tambm! Ao ouvir aqueles insultos memria do pai, Alice revoltou-se. J terminou? indagou, em voz cortante. Se j, vou retirar-me. Ao que parece, Sr. Montaigne, a minha vinda para esta casa foi um enorme erro. Partirei amanh pela manh.

Um leve sorriso apareceu nos lbios de Damon.


Hawthorne. Temos um acordo, lembra-se? Voc concordou em morar aqui, pelo menos at completar vinte e um anos, e eu me comprometi a custear seus estudos. Pois bem! Estou decidido a cumprir minha parte. Se isso o que voc realmente deseja, ir para a faculdade de veterinria, s minhas custas, claro. Mas vou exigir que cumpra a sua parte. Voc no ter como me obrigar! Num gesto de desafio, ela se levantou com um movimento to brusco que a cadeira tombou no cho. Sem se importar, Alice girou o corpo e saiu da sala, de cabea erguida. "Se ele acha que pode me dar ordens vontade, est muito enganado! No sabe com quem est lidando!", pensou com seus botes.

Acho que no, Srta.

CAPTULO IV

Volte aqui! chamou Damon. Sem lhe dar ouvidos, ela atravessou a porta e seguiu em frente, tremendo de indignao. Alice! insistiu a voz de trovo. Ela estremeceu, mas no parou. Pisou com firmeza os degraus da escada, consciente de que Damon estava muito perto, e dirigiu-se para seu quarto. Ao entrar, porm, lembrou-se, apavorada, de que a porta no tinha tranca. Preocupada com sua prpria segurana, nem deu ateno a Andarilho, que pulou da cama e foi ao seu encontro. Na verdade, mal o viu. Correu para pegar a mala, em cima do armrio, e ento escutou o barulho da porta abrindo-se com violncia. Com o corao aos pulos, voltou-se e olhou para Damon, que se aproximava a passos largos. No instante seguinte ele a agarrou pelos pulsos com tanta fora que a mala caiu no cho. Alice soltou um gemido de dor. Solte-me! Est me machucando! Aonde voc pensa que vai? As palavras morreram-lhe na garganta. Todo o seu corpo tremia e a respirao parecia faltar. Com grande esforo, ao fim de alguns segundos ela conseguiu dizer: No vou ficar aqui para me submeter aos seus insultos. No preciso de voc! Posso me arranjar muito bem sozinha!

mesmo? Ele riu alto e desdenhoso. Voc a mulher mais cabeadura que j conheci. Acho que vou ter de deit-la no colo e dar-lhe umas boas palmadas no traseiro. Voc no teria coragem! No esforo para soltar-se, ela acabou jogando o corpo contra o dele. Talvez tivesse sido apenas imaginao, mas nesse instante vislumbrou um brilho estranho nos olhos castanhos de Damon. Oh, Alice! murmurou ele. Voc to inocente, to ingnua... Seus rostos quase se tocavam. Alice sentiu que aqueles olhos a devoravam. Sabia que Damon, como os piratas de outrora, seria bem capaz de tomar para si, a qualquer, preo, tudo o que desejasse. Por mais tola que fosse a idia, imaginou-se como a presa desejada. Mas que loucura! Imediatamente procurou afastar aquele pensamento to absurdo. Era claro que Damon no a queria, e ela tambm no se sentia atrada por ele. No entanto, era impossvel ignorar que sua boca estava muito perto da dela. Seu hlito quente tinha o cheiro adocicado de fumo de cachimbo. Sem sentir, Alice entreabriu os lbios. Na verdade queria ser beijada, j quase experimentava de antemo o prazer do beijo. Aquele homem cruel e dominador, que a insultara poucos minutos antes, que arruinara seu pai, estava prestes a beij-la... e ela no faria nada para impedi-lo. Sabia que estava
cometendo uma loucura, mas no havia como resistir ao desejo. Pronunciando algo ininteligvel. Damon inclinou a cabea e colou os lbios nos dela, ao mesmo tempo em que a abraava com fora. Alice sentiu um calor percorrer-lhe todo o corpo. Pendurou-se na nuca dele com as duas mos e apertou o corpo contra ele, como se quisesse sentir cada um daqueles msculos fortes. As mos de Damon percorriam-lhe as costas com tanta fora que chegaram a machuc-la. To subitamente como havia comeado, o beijo foi interrompido. Ele se aprumou e deu um passo atrs. O efeito de sua atitude foi igual ao de um tapa no rosto. Ofegante, Alice abriu os olhos e encarou-o, enquanto ele enfiava as duas mos nos bolsos. Sinto muito desculpou-se. Isto no acontecer novamente. Ela estava envergonhada por haver demonstrado to claramente que queria ser beijada e por perceber que Damon no se importava mais com o fato. Fiz um acordo com sua me comeou ele, no tom mais natural do mundo. Sua educao est a meu cargo e dinheiro no ser problema. Vou mand-la para a faculdade de veterinria. claro que voc no conseguiria se arranjar sozinha. No sabe nem que, para entrar na faculdade, preciso ter alguma experincia no ramo. Vou arranjar um emprego para voc com aquele meu amigo veterinrio de quem lhe falei. Depois de algum tempo, ficaremos sabendo se isto o que voc realmente quer, ou se tudo no passa de um sonho infantil. A notcia deixou-a to surpresa e feliz que at a fez superar as emoes causadas pelo beijo. Alice lembrouse ento do homem que havia conhecido naquela manh e sorriu levemente. O nome dele Brent Haggerman? Damon olhou-a, surpreso. Como que voc sabe?

Cassandra Calaban nos apresentou esta manh. Foi ele quem encontrou Andarilho, meu gatinho. Parece ser boa pessoa. Compreendo. No sabia que voc tinha feito tantas coisas hoje disse Damon, dirigindo-se para a porta. Bem, se j passou o seu acesso de mau humor, vou terminar o jantar. Eu no estava com acesso... ela tentou dizer, mas calou-se quando a porta se fechou. Uma vez sozinha, deitou-se na cama, exausta. Sentia vergonha do comportamento que tivera mesa, mas a verdade que ele a tinha provocado. Lembrando-se do beijo, sentiu um estremecimento. O melhor era nem pensar mais naquilo. Por outro lado, estava contente com a perspectiva de trabalhar com Brent. Tinha a impresso de que Damon havia anunciado sua deciso muito a contragosto. Naquele momento, Alice desejou ter um bom relacionamento com ele, pois tinha muitas perguntas para fazer-lhe. Estava at curiosa para saber que outros planos ele havia feito para ela. Mas isso, de qualquer forma, no tinha tanta importncia. O que era realmente fundamental j fora resolvido. Damon havia concordado que ela estudasse veterinria, e estava at disposto a pagar o curso. Agora o melhor era deixar as coisas correrem.

No sbado pela manh, Alice acordou com batidas fortes na porta do quarto. Lembrando-se da desagradvel experincia de sua primeira noite em Willowstone, achou bom falar alto: Um momento! gritou, pegando o penhoar. Um momento! Quando abriu a porta, viu Damon encostado na parede do corredor, muito charmoso com uma cala bege e um suter azul-claro, que realavam seu tipo moreno. Embora estivesse ainda meio sonolenta, ela no pde esconder a admirao e arregalou os olhos. Um sorriso zombeteiro apareceu nos lbios dele. Est gostando do que v? No! Claro que no! declarou, embaraada, complicando as coisas. O que que voc quer? No mesmo instante o sorriso desapareceu. E o que que voc acha? Ser que vou causar muita complicao se entrar? Voc est convenientemente vestida, no est? Alice abriu mais a porta, afastou-se um pouco e ficou olhando-o caminhar para a poltrona. Depois pegou Andarilho nos braos e sentou-se na cama. Damon lanou um olhar reprovador ao animal. Vamos at a clnica de Brent tratar daquele seu emprego anunciou; Voc ainda est interessada, no ? Ou ser que j resolveu tudo sozinha? Numa das suas sadas pode ter ido procurar Brent para tratar do assunto. Enquanto falava, seus olhos percorriam o corpo mido sua frente, coberto apenas pelo penhoar. Sentindo um arrepio, Alice lembrou-se da forma como ele a olhara aquela noite, quando estava praticamente nua. Lembrou-se tambm do beijo que haviam trocado na vspera. Damon estava sempre fazendo alguma coisa para provoc-la, mas aquele olhar cheio de desejo era pior que tudo.

claro que no falei com Brent sobre o assunto. No ousaria ir contra a sua autoridade, Sr. Montaigne. bom que seja assim. Damon sorriu novamente. Bem... Srta. Hawthorne... mesmo uma pessoa cheia de surpresas, e algumas no so muito agradveis. O que est querendo dizer? A sua aparncia, por exemplo. Esse corpinho pequeno mas tentador e esse rostinho de anjo no do idia de como a dona deles tem um temperamento difcil, obstinado. Bem, acho que voc tambm no exatamente um poo de perfeio ela contraps, sentindo o sangue nas faces. Esse corpo atltico no d idia de como... No vim aqui para trocar insultos com voc interrompeu Damon, levantando-se. Se quer ir falar com Brent, vista-se e v logo tomar caf. O emprego ser seu, sem dvida. Pretendo sair s nove horas. Sem outro comentrio, ele saiu do quarto e fechou a porta. Alice entrou embaixo das cobertas, cheia de raiva. J estava na hora de fazer perguntas sobre seu pai, mas no encontrava uma oportunidade. Imediatamente seu pensamento voou para outro assunto. No entendia por que Damon havia dito que o emprego j era dela. De qualquer forma, se isso era verdade, no havia necessidade de ir at l. Alguns minutos mais tarde, pensando melhor, concluiu que seria a nica prejudicada se no conseguisse aquele emprego. Alm disso, no queria ficar na casa de Damon nem um segundo alm do que havia prometido sua me. Resignada, levantou-se, fez sua rpida toalete matinal e vestiu um suter azulmarinho e cala de l azul-clara. Depois escovou os cabelos, deu uma ltima olhada e deixou o quarto. Quando entrou na sala de jantar, Damon estava sentado mesa, com uma caneca de caf fumegante numa das mos e um jornal frente. Alice resolveu que no tomaria caf. Estou pronta anunciou, tentando mostrar um sorriso. Pois eu ainda no estou respondeu ele, sem desviar os olhos do jornal. Alice sentou-se e manteve-se calada, fazendo esforo para no explodir. Quando terminou seu caf, Damon levantou-se e, sem uma palavra, dirigiu-se para a porta. Ela entendeu que deveria segui-lo. Ao sarem da casa, ela no conteve uma exclamao ante a maravilhosa paisagem de inverno. Por todos os lados, a chuva da noite anterior havia deixado

gotculas de gelo. A combinao do branco com o verde ainda presente era muito bonita. Tudo refletia os raios do sol da manh. George Willis, com uma p, limpava o gelo da pista por onde deveria passar o carro. Distrada com o cenrio, Alice escorregou na grama, perdendo o equilbrio, e deixou escapar um grito. No mesmo instante, Damon voltou-se e segurou-a com as duas mos. Ela sentiu como se dedos incandescentes a tocassem, provocandolhe, ao mesmo tempo, desconforto e excitao. Meio tonta, levantou os olhos e, pelo menos por um segundo, pensou ver preocupao no rosto dele. Pelo amor de Deus, tome cuidado resmungou ele, soltando-a to depressa como a havia amparado. Desse jeito, pode chamar a ateno dos outros, mas vai acabar se machucando. As palavras de agradecimento morreram-lhe na garganta. No se preocupe comigo. Sei andar com meus prprios ps. Damon continuou a caminhar para a garagem e ela o seguiu, desta vez mais atenta ao caminho. Havia l trs carros de luxo. Ele abriu a porta de um Porsche novo em folha e entrou. Lembrando-se de que os homens do sul tm fama de ser pouco cavalheiros, Alice entrou pela outra porta, sem esperar ajuda. Antes de dar a partida, Damon voltou-se para ela. Voc vai precisar de transporte. O que achou deste carro? Suponho que saiba dirigir. Tentando ser polida, Alice olhou para os outros dois carros, igualmente luxuosos, porm j mais usados. Sei dirigir, sim, mas posso usar um daqueles dois. No gostou deste? Gostei, claro. Ento, fique com ele. Completamente sem jeito, Alice desviou os olhos e Damon iniciou a manobra para sair da garagem. Em alguns minutos ganharam a estrada e trafegaram em silncio, durante cerca de dez minutos, em meio a uma paisagem de rara beleza. Alice queria fazer uma poro de perguntas, mas, como Damon no parecia disposto a conversar, manteve-se calada. Na periferia da cidade pararam em frente a um edifcio de dois andares, ladeado por duas rvores altas. Numa placa, lia-se em letras grandes: "Brent Haggerman, Veterinrio". Damon estacionou e conduziu-a para a porta; depois levou-a por um corredor onde havia vrias pessoas sentadas, segurando animais

domsticos, cumprimentou e entrou no consultrio, sem se fazer anunciar. Brent limpava uma mesa de metal para a prxima consulta. Bom dia! saudou, alegre, fixando em Alice os olhos muito azuis. O que traz voc por aqui to cedo? Bom dia, Brent. Parece que j conhece a Srta. Hawthorne. verdade, j fomos apresentados confirmou Brent, voltando-se para ela com um largo sorriso. Voc parece tima. Como est passando? Satisfeita por encontrar algum que parecia realmente gostar de v-la, Alice retribuiu ao sorriso. Estou bem, obrigada. Voc tambm parece timo. Alice quer trabalhar com voc intrometeu-se Damon. possvel, no ? Brent ficou to srio que Alice perdeu as esperanas. No entendeu aquele olhar que, de repente, lhe pareceu hostil. Poucos segundos mais tarde, porm, o veterinrio voltou a sorrir. Claro que sim. Como voc sabe, a natureza do meu trabalho exige que eu viva correndo de um lado para outro. Constantemente preciso atender a uma ou outra emergncia. s segundas e quintas-feiras tenho um assistente. s quartas e domingos fecho o consultrio, mas assim, mesmo atendo chamados a domiclio. Acho que Alice pode trabalhar s teras, sextas tarde e sbados. Oh, muito obrigada! ela exclamou, agarrando-lhe a mo. Vai ser maravilhoso! No sabe como lhe agradeo! O veterinrio segurou-lhe a mo calorosamente, sem se importar com o olhar reprovador de Damon. No precisa agradecer. O prazer ser todo meu. Afinal, quem no gostaria de ter uma assistente to bonita? Ento est combinado. At logo, Brent resmungou Damon, saindo da sala. Alice hesitou por uma frao de segundo e resolveu ficar mais algum tempo. Sexta-feira? perguntou, animada. Quer que eu venha j na prxima sexta-feira? Sim, por volta das trs e meia. O consultrio fica aberto at as sete e meia da noite. Naquele instante, o rosto moreno de Damon reapareceu na porta.

Brent, que tal irmos ao teatro em Greensboro, na quarta-feira noite? Tenho entradas para todos. Passe l em casa por volta das sete. Boa idia! respondeu o veterinrio, sem, contudo, afastar os olhos de Alice. Sem dizer mais nada, Damon desapareceu novamente. Estou realmente agradecida, Brent. Nem pense nisso ele respondeu, com um sorriso irnico. Como que eu poderia recusar um pedido de Damon, se foi ele quem arranjou o dinheiro para construir este prdio? Desapontada com a informao, Alice sorriu nervosamente. Agora estava claro por que Damon afirmara, com tanta certeza, que o emprego era dela. Bem, at sexta...
balbuciou, tomando o rumo da sada.

Quando entrou no carro, o motor j estava ligado e Damon parecia de mau humor, como de costume. Mesmo contente com a perspectiva de comear a trabalhar e ansiosa para comentar o assunto, Alice achou melhor ficar calada, para no aborrec-lo ainda mais. Depois de percorrerem alguns quilmetros, Damon olhou-a e dignou-se a dirigir-lhe a palavra, unicamente para critic-la. Voc costuma ser assim to sem-cerimnia com estranhos? Alice percebeu a agressividade que havia na pergunta. Pelo jeito, jamais conseguiria fazer algo que agradasse quele homem. O que est querendo dizer? Estou falando do jeito como voc agarrou a mo de Brent quando ele disse que o emprego era seu. Eu no agarrei a mo dele! Eu... queria apenas mostrar a minha gratido! Compreendo. E como que vai me mostrar a sua gratido por eu lhe oferecer a minha casa, financiar os seus estudos e incomodar os meus amigos para que voc possa realizar os seus planos? Quanto ser que vale tudo isso? Estou certo de que bem mais do que um simples aperto de mo.

Imaginando o que poderia haver por trs daquelas palavras, Alice no soube o que responder. Lembrou-se da noite em que estava no quarto, seminua, e Damon entrara de repente. Ser que seus temores tinham fundamento? Ser que a inteno dele era mesmo transform-la em amante? "Pois experimente s encostar a mo em mim", pensou, indignada. "Vai receber em troco bem mais do que um simples aperto de mo, algo de que jamais vai se esquecer." Como se adivinhasse seu pensamento, ele a olhou com um sorriso irnico e de certa forma carinhoso, que ela, porm, no percebeu. Pouco depois saram da estrada e pegaram uma pista cheia de curvas, que terminava em frente a uma imponente manso, transformada em prdio comercial. A fachada era muito bonita, toda em pedra branca com desenhos em alto-relevo. No vasto terreno havia muitas rvores e plantas ornamentais. A propriedade era

circundada por uma cerca viva bastante alta. Havia tambm vrios outros prdios menores, no mesmo estilo da manso, mas de construo mais recente. Damon estacionou e, enquanto descia do carro, informou: A est a Escola de Secretariado. Vamos entrar. Alice obedeceu e precisou correr para alcan-lo, pois ele j ia subindo os degraus da entrada. Se est querendo me mostrar a escola, tenha pelo menos a bondade de esperar por mim. Damon parou e riu, cruzando os braos. Sinto muito. que voc uma pessoa to independente... Ignorando o comentrio maldoso, Alice passou por ele e seguiu em frente. Infelizmente teve de parar, porque havia trs diferentes portas por onde poderia entrar e no sabia qual deveria escolher. Damon aproximou-se, sempre rindo, abriu uma das portas e fez-lhe uma reverncia. A seu servio, madame. Alice no achou graa. Apenas resmungou um agradecimento e entrou, seguida por ele. Uma recepcionista muito bonitinha ergueu o rosto e saudou-o com sincera simpatia: Sr. Montaigne! Que bom v-lo! Pensei que estivesse em Nova York, cuidando da instalao da nova escola. Era o que eu pretendia, Nealy, mas o mau tempo no deixou. O jeito foi adiar a viagem. Quer que eu chame a Srta. Calaban? Pode deixar que eu vou at l. Estou mostrando a escola a esta... jovem. Nealy assumiu um ar profissional e sorriu para Alice. Pretende fazer o nosso curso? Nada disso antecipou-se Damon. A Srta. Hawthorne quer ser muito mais do que uma simples secretria. Alice quis dar uma resposta, mas no soube o que dizer. Damon era sdico o bastante para deix-la sem ao. A recepcionista ficou olhando com ar de quem no entendia, porm, no fez mais perguntas. Onde est a Srta. Calaban?
Acho que na sala de datilografia. Uma das mquinas estava com defeito e chamamos o mecnico.

Obrigado, Nealy. Damon comeou a se afastar, mas a recepcionista correu em seu encalo, ofegante: Sr. Montaigne! Por favor, espere-me. Neste fim de semana vou receber a visita da minha sobrinha. O senhor deve se lembrar de Debbi, aquela mocinha de treze anos. Ser que podemos pegar dois dos seus cavalos se o tempo estiver bom? Claro que sim. Quando quiser. Vou avisar George. Muito obrigada! exclamou a moa, com um sorriso largo. O senhor um anjo! Alice no conseguia acreditar no que acabara de ouvir, "Um anjo!", pensou, completamente aturdida. "Pode-se compar-lo a uma poro de coisas, mas a um anjo... Que coisa mais descabida!" Depois de visitar vrias dependncias da escola, ela teve de reconhecer que era um lugar bastante agradvel. Ali estava o sonho de seu pai, e era bom ver que, mesmo nas mos de outra pessoa, transformara-se em realidade. A vida do velho Hawthorne teria sido muito diferente se ele houvesse permanecido em Danville, ao lado de Damon. Outra vez ela ficou imaginando as razes que o pai teria tido para partir. Finalmente, os dois entraram numa sala cheia de mquinas de datilografia. Ao fundo, um homem de uniforme azul trabalhava no conserto de uma delas. Muito elegante em um vestido vermelho de jrsei, Cassandra, meio recurvada, observava o trabalho. Damon aproximou-se, em silncio, e tocou-a no ombro. Voc aqui! exclamou ela, segurando-lhe as mos com um ar preocupado. Mas o que aconteceu com a viagem a Nova York? Voc est bem? Est tudo bem. que caiu uma tempestade de neve e eu tive de adiar a viagem. Amargurada, verificou que nunca ele lhe dirigira um sorriso to largo e afetuoso, mas, ao contrrio, apenas pequenos sorrisos cheios de ironia. Vamos at o meu escritrio props Cassandra. O conserto j est terminado. Gostaria tanto de entender um pouco de mecnica! Essas mquinas tm um funcionamento to simples, que qualquer pessoa com um pouco de talento poderia consert-las. Se eu no fosse to desajeitada, voc economizaria uma poro de dinheiro. Alice espantou-se com o jeito submisso da mulher, completamente diferente da postura arrogante que ela conhecera. Mais surpreendente ainda era ver como Damon mordia a isca, derretendo-se todo. Voc j faz demais, meu bem. Nem sei o que eu faria sem voc. Um sorriso de prazer iluminou o rosto de Cassandra. O senhor muito gentil, patro. Foi com esforo que Alice conteve a tempo um impulso bobo de imitar aquela voz melosa. Quando entraram no escritrio, Damon e Alice sentaram-se num sof vermelho e Cassandra foi pegar caf numa bonita garrafa trmica. Como a dona, o escritrio era um misto de funcionalidade e elegncia. Havia uma poro de fotos mostrando cenas da escola, penduradas pelas paredes. Sobre a enorme mesa de trabalho estava uma outra foto, e Alice virou o rosto quando viu na moldura Cassandra e Damon sorrindo para ela. Como vai, Alice? perguntou Cassandra, finalmente tomando conhecimento de sua presena. J tive o prazer de conhecer a sua hspede, Damon. Alice no teve chance de responder ao cumprimento, porque Damon se voltou para ela e encarou-a com um olhar frio e hostil. Toda a sua radiante simpatia desaparecera. , fiquei sabendo. Alice poderia ter esperado algum tempo antes de comear a criar problemas. Que problemas? perguntou Cassandra, com uma expresso de criana assustada. Voc a levou ao asilo de animais sabendo que eu tinha planos para ela. Foi uma insensatez de sua parte. No percebeu que Alice no podia procurar emprego logo no dia seguinte ao da sua chegada? Antes que a mulher pudesse contestar, prosseguiu, irritado: Como se no bastasse, aquele animal repelente que ela levou para casa destruiu o meu xadrez de cristal.

Oh, no! Espero que voc no me culpe. Alice queria tanto ir l... No sabia que vocs ainda no tinham conversado sobre os seus planos. E, quando ela insistiu em levar o animalzinho, no me achei no direito de dar palpite. Alice olhava para um e para outro, hesitante. Se bem que tivesse pedido para ir ao asilo e tomado a deciso de levar Andarilho para casa, as coisas no haviam se passado exatamente da forma como narrava Cassandra. Assumo toda a responsabilidade pelos meus atos disse por fim, em voz muito baixa. Como se no a tivesse escutado, Damon voltou-se para Cassandra e sorriu novamente. Sei que ela tem cabea dura e no vou culpar voc por nada. "Claro que no!", pensou Alice, revoltada. "S agora percebo qual era o jogo de Cassandra. Mesmo sabendo que Damon no iria gostar, ela me levou ao asilo de animais e me incentivou a adotar o gatinho, para me deixar em situao difcil. Agora no quer assumir qualquer responsabilidade. Ah, prometo a mim mesma que, no futuro, vou pensar duas vezes antes de aceitar ajuda dessa mulher, pois com certeza sempre haver algum interesse por trs. No caminho de volta, estavam j bem longe da escola quando Damon quebrou o silncio: Que tal almoarmos por a? Alice olhou-o espantada. No podia acreditar que o convite era mesmo para ela. Mas o sorriso que viu pareceu-lhe sincero. Voc no comeu nada de manh. Deve estar com fome. Conheo um restaurante italiano que serve o melhor canelone do Estado. Gosta de comida italiana? Gosto respondeu polidamente. Na verdade ela adorava comida italiana, principalmente canelone, mas estava desconfiada de tanta gentileza. timo. Tenho certeza de que vai gostar. Os donos do restaurante vieram da Itlia h apenas dois anos. Por isso a comida ainda tem um sabor autntico. Enquanto falava, ele girou o volante e pegou uma estrada lateral, esquerda. Poucos minutos mais tarde, parou em frente ao restaurante. Era um lugar bastante simptico e acolhedor. As mesinhas, cercadas por cadeiras de encosto alto, estavam forradas por toalhas xadrezes. Nas paredes, vrias gravuras mostravam cenas dos canais de Veneza, com suas romnticas gndolas, e das runas de Roma. Alice surpreendeu-se quando Damon, com um largo sorriso, puxou a cadeira para que ela se sentasse. Espantou-se ainda mais quando ele comeou a comentar o cardpio, pedindo-lhe para escolher os pratos. Resolveram comer frios sortidos como entrada, e canelone de ricota com molho napolitano. Para beber, vinho tinto seco. Enquanto ele fazia o pedido, Alice ficou observando-o com o canto do olho. Agora entendia por que Cassandra estava to interessada naquele homem, que, quando queria, sabia ser charmoso como ningum. O garom afastou-se e Alice corou, porque Damon reparou em seu olhar de esguelha. Ento, acha que a cidade mudou muito desde que voc partiu? perguntou, parecendo interessado. No me lembro de muita coisa. Parece que j faz tanto tempo... Acha que poderia morar aqui em definitivo? O corao dela passou a bater depressa. Era incrvel como uma simples pergunta podia provocar tanta emoo. No sei. Eu... ainda no pensei no assunto. Ento pense ele sugeriu, em voz suave. Mesmo confusa e emocionada, Alice no gostou quando a conversa foi interrompida pelo garom, que trazia o vinho. Damon encheu os dois copos e passou a falar da Escola de Secretariado e de assuntos triviais. No fundo, Alice queria ouvi-lo falar novamente na possibilidade de ela permanecer em Danville, mas esperou em vo.

Comeram devagar, como se ambos quisessem tirar o mximo proveito daquele raro momento de convivncia amistosa. Assim mesmo, Alice achou que o almoo passou muito depressa. Sabe cavalgar? perguntou ele, quando j estava no carro. Um pouco. Quantos cavalos voc tem? Vi uma cocheira atrs da casa. Tenho trs timas guas e um garanho puro-sangue espanhol ele informou, orgulhoso. Qualquer dia desses vamos acordar cedo e eu lhe mostro as redondezas. Ele sorriu e o corao de Alice disparou novamente. Mas, afinal, o que estava acontecendo? Nada havia mudado porm bastava Damon ser um pouco gentil para que ela perdesse o controle. "Ser que esse meu corao idiota no ouve a voz da razo?"

CAPTULO V

Nos quatro dias seguintes, Alice e Damon conviveram, se no cordialmente, pelo menos em paz. Ela no conseguia achar uma oportunidade de falar sobre o pai e, quanto mais o tempo passava, mais difcil ficava tocar no assunto. Por outro lado, no afastava o pensamento do arquivo que vira no quarto dele, onde, com certeza, deveria haver alguma pista. Na quinta-feira pela manh, quando ia descendo para o caf, Alice notou que a porta do quarto de Damon estava aberta. Com o corao aos saltos ela parou e resolveu entrar. Entretanto, no ltimo momento, mudou de idia. Precisava ter certeza de que ele no estava em casa. Sem olhar para trs, como se tivesse medo de sucumbir tentao, desceu correndo a escada. Letti estava na sala de jantar. Onde est Damon? perguntou, procurando esconder a ansiedade. Tomou caf faz tempo respondeu a governanta. "Nesse caso, com certeza j saiu", concluiu Alice, sentando-se para engolir rapidamente sua primeira refeio do dia. Por que tanta pressa, menina? Oh, preciso escrever umas cartas para algumas amigas. Minha correspondncia est to atrasada... Minutos depois levantou-se da mesa, sob o olhar um tanto curioso de Letti, e subiu os degraus de dois em dois. Com o corao na boca, entrou no quarto de Damon e dirigiu-se ao arquivo. Quando abriu a primeira gaveta, viu que havia ali

apenas fichas de escriturao recentes. Abriu a segunda gaveta, a terceira, e assim foi at a ltima. Droga! resmungou, frustrada. Teimosamente continuou a mexer nas gavetas e quase perdeu o flego quando encontrou, talvez escondida no meio de registros recentes, uma pasta onde leu os nomes de seu pai e de Damon. Com as mos trmulas retirou a pasta, tomando o cuidado de marcar o lugar, e sentou-se no cho. Por mais que analisasse o contedo dos documentos, no conseguia, porm, encontrar uma s razo para a dissoluo da sociedade. Na verdade, no entendia nada do que estava escrito ali. Droga! praguejou novamente. Todo aquele risco para nada, e ainda tinha de se considerar muito feliz por no ter sido apanhada. De repente, quando se preparava para repor a pasta no arquivo, Alice teve a sensao de que havia mais algum no quarto. Imaginou que fosse Letti, mas no teve coragem para se voltar. Durante interminveis segundos permaneceu imvel. Quando ouviu passos vindos do banheiro, virou a cabea e ento percebeu o quanto havia se enganado: Damon no havia sado. L estava ele, enrolado apenas numa toalha. Sentada no cho, Alice pensou estar vendo um gigante. Teve vontade de fugir correndo, mas no tinha foras nas pernas. Posso saber o que est fazendo aqui? Como no obtivesse resposta, ele inclinou o corpo e, segurando-a fortemente pelos braos, fez com que ficasse de p. Mesmo sentindo-se ameaada, Alice encontrou foras para dizer corajosamente: Estava procurando informaes sobre o meu pai. E encontrou o que estava procurando? Ela abaixou os olhos e, ao ver aquele peito largo e peludo assim to prximo, sentiu um arrepio incontrolvel. Damon havia acabado de fazer a barba e o cheiro da loo ainda era muito forte. Encontrou o que estava procurando? ele insistiu. No respondeu, confusa. O fato de estar to perto dele deixava-a descontrolada. Mal se lembrava do que estivera procurando e por que havia entrado ali. Levantou novamente os olhos e encontrou os dele. Seu corao batia fortemente e as mos tremiam-lhe. Ficaram se olhando durante um longo momento, em silncio. De repente, Damon puxou-a com fora, comprimindo-lhe os seios contra seu peito forte. Em seguida segurou-a pelos cabelos e a fez erguer a cabea. Meio tonta, Alice viu aquele rosto moreno aproximar-se, cheio de desejo. Num instante de lucidez, lembrando-se do beijo que haviam trocado alguns dias antes, achou que devia

resistir. No entanto, seu corpo no mais obedecia s ordens da razo. Automaticamente levantou os braos e enlaou-o pelo pescoo, ficando na ponta dos ps. O contato direto com aquela pele morena, quente e nua, quase fez com que perdesse os sentidos, e ela entreabriu os lbios para receber o beijo, com um calor de que no se julgava capaz. Porm, como da outra vez, o beijo foi interrompido to de repente como havia comeado. Damon levantou a cabea, respirando com dificuldade. melhor voc sair daqui, antes que encontre o que estava procurando. Estonteada, Alice levantou os olhos e procurou decifrar a expresso do rosto dele. Depois cambaleou em direo porta, com as faces em fogo e o corao em disparada. Correu para o quarto, pegou a bolsa e saiu no mesmo passo. Desceu a escada, quase tropeando nos degraus, e s parou quando chegou ao carro. Sentouse ao volante e respirou fundo, para que aquele corao maluco parasse de bater to depressa. Oh, como detesto esse homem! resmungou, entre dentes. Basta estar perto dele para perder totalmente o controle. Talvez o melhor fosse sair para um passeio de carro, sem rumo certo. O importante era ficar o mais longe possvel de Damon. Ainda trmula, Alice ligou o carro e saiu. Quinze minutos mais tarde, passando em frente biblioteca, na cidade nova, achou que era uma boa oportunidade para ler alguma coisa sobre a historia de Danville. A recepcionista atendeu-a amavelmente e providenciou-lhe uma srie enorme de livros e documentos sobre o assunto. Folheando-os com ateno, Alice descobriu que a Virgnia havia sido a primeira das colnias inglesas a estabelecerse na Amrica. Poucos colonos resistiram ao primeiro inverno e, sem a ajuda dos ndios, nenhum deles teria sobrevivido. Alice descobriu tambm que, quando os pioneiros chegaram, os ndios j se dedicavam ao plantio do fumo, que mais tarde veio a ser a grande riqueza da regio. As plantaes de fumo tornaram-se to imensas e importantes que fora necessrio recorrer ao brao escravo. Com o fruto do trabalho dos negros vindos da frica, os fazendeiros da Virgnia puderam construir suas manses. O sistema escravista havia deixado, tambm,
muitas marcas na cultura da regio, como na msica e na alimentao. Durante muito tempo Alice ficou na biblioteca, fascinada com o que estava descobrindo. S no fim da tarde lembrou-se de que precisava voltar para casa, para o jantar. Infelizmente, teria de encarar Damon outra vez. Aquela era a noite do teatro em Greensboro, mas ela no estava com a mnima vontade de ir. Se apenas Brent fosse junto, at que seria bom, mas Damon informara, no dia anterior, que Cassandra tambm estaria presente.

O jantar no foi nada agradvel, mas Alice conseguiu suportar com pacincia a frieza de Damon. Entretanto, to logo terminou de comer, escapou para o quarto, com a desculpa de que precisava se arrumar.

Estava saindo do chuveiro quando ouviu a campainha da porta da rua. Como ainda faltava muito para as sete horas, era cedo para os convidados chegarem, mas s podia ser um deles. Curiosa, Alice enrolou-se na toalha e correu para a porta. Escutou claramente as vozes de Brent e Cassandra e concluiu que os dois haviam chegado juntos. Imaginando que a outra deveria estar muito elegante, correu para o armrio, onde guardava as poucas roupas que tinha. Escolheu um vestido azul, que combinava bem com os sapatos que havia comprado antes de viajar para Danville. Tinha pensado em enrolar o cabelo, mas agora no havia mais tempo. A chegada antecipada dos convidados atrapalhara seus planos de arrumar-se muito bem naquela noite. Antes de vestir-se, sentou-se em frente ao espelho para maquilar-se. Primeiro passou uma leve camada de base no nariz, para esconder as sardas. Depois do p-de-arroz, aplicou um pouco de blush, tudo em quantidades moderadas.
Finalmente, passou nos lbios um batom vermelho-claro. Quando ps o vestido e olhou-se no espelho, ficou espantada com o efeito. Ao comprar aquela roupa, no esperava que lhe ficasse to bem. verdade que j havia se passado algum tempo e o corpo dela tinha agora formas mais exuberantes. Os seios, por exemplo, estavam maiores. Satisfeita, calou os sapatos e saiu do quarto. Quando entrou na sala de estar, Damon, Brent e Cassandra estavam em frente lareira, conversando e tomando aperitivos. Ao v-la, pararam de falar e voltaram-se para ela, sem esconder a admirao. Boa noite cumprimentou-os, querendo mostrar-se simptica. Boa noite, encantadora criatura respondeu Brent, claramente impressionado. Ol murmurou Cassandra, traindo uma ponta de inveja por seu frescor juvenil. Era preciso tomar cuidado, porque aquela mulher poderia ser mais perigosa do que nunca. Damon no disse nada. Apenas olhou-a, em silncio, segurando o copo de conhaque. Estava muito elegante, num conjunto esporte marrom. Alice engoliu sua frustrao, pois era a ele que pretendia impressionar. Quer uma bebida? ofereceu Damon. Eu... Sim, obrigada. Resolveu aceitar pois no queria dar-lhe a satisfao de saber que ela jamais havia bebido algo mais do que vinho. E o que vai querer? Alice no soube o que responder, mas Brent socorreu-a em tempo. J que a noite est fria, que tal um usque? Pode deixar que eu pego. Pelo menos, Brent parecia ser um amigo confivel, e Alice retribuiu ao seu sorriso. Obrigada. Vou aceitar o usque. No momento em que ele voltava do bar com a bebida, ouviu-se um miado. Alice fechou os olhos e fez uma careta, imaginando a fria que tomaria conta de Damon ao ver Andarilho entrando na sala. Com certeza, por causa da pressa, ela havia esquecido a porta do quarto aberta. Desde o dia em que quebrara as peas de xadrez de Damon, o gatinho havia permanecido trancado no quarto. Todos os dias ela o levava para passear no quintal, mas no permitia que andasse livremente pela casa. Para seu desespero, ele no podia ter escolhido uma hora pior para escapulir. Como se nada estivesse acontecendo, Brent entregou-lhe o copo de usque e abaixou-se para brincar com o

recm-chegado. Vem c, bichinho. Vem c, vem. Curioso, o gatinho foi se aproximando do veterinrio, devagar, mas, quando chegou bem perto, virou-se e saiu em desabalada correria pela sala. Alice fechou os olhos de novo, para no ver o desastre que estava para acontecer. No entanto, em vez de ouvir o barulho de coisas quebrando-se, sentiu as unhas finas do animal, que lhe arranhavam o tornozelo. No precisou olhar para baixo para saber que a meia de nilon estava irremediavelmente rasgada. Outra vez, foi Brent quem correu em seu auxlio. bom ver que ele est esperto e saudvel. Quando o recolhi, estava to magrinho que dava pena. Deixe que eu seguro o seu copo, enquanto voc o leva de volta. Alice sorriu, agradecida. Pelo menos, era bom ter a solidariedade de algum. Obrigada. S vou demorar um minuto para lev-lo ao quarto e trocar as meias. Troque as meias, j que no tem outro jeito, mas deixe essa lindeza aqui conosco sugeriu Damon, com voz irnica. Ele no uma gracinha? Alice abaixou-se para desvencilhar-se do animal, ao mesmo tempo em que fuzilava Damon com um olhar. Depois aprumou-se e saiu da sala, ouvindo o riso abafado de Cassandra. Mal deu alguns passos alm da porta, aquele riso transformou-se num grito assustado. Voltou-se a tempo de ver Andarilho pulando no colo da outra, que estava sentada numa cadeira. Desastradamente, a mulher jogou o corpo para trs, fazendo a cadeira tombar no cho e entornando na roupa o contedo do copo. Sem conter o riso, Alice girou o corpo e seguiu adiante, fingindo no escutar os gritos desesperados de Cassandra e as pragas de Damon. Alice! gritou ele. Tire esse bicho daqui! Ela no lhe deu ouvidos. Afinal, ele mesmo havia dito para deixar l aquela "lindeza". Quando chegou ao quarto, deitou-se por um momento. Precisava ganhar coragem para voltar sala. Mal acabara de acomodar-se, ouviu passos fortes na escada, e seu nome foi chamado vrias vezes. Mesmo amedrontada, resolveu no atender logo. Ao invs disso, sentou-se na cama, descalou os sapatos e comeou a tirar as meias. S parou quando Damon abriu a porta, sem bater, e cravou descaradamente os olhos em suas coxas. Ser que voc no aprende a bater antes de entrar no quarto de uma mulher? reclamou, cobrindo as pernas. Ele no deu ateno ao protesto. Sabe o que o seu gato acaba de fazer? Alice abriu muito os olhos, fingindo inocncia. Mais alguma coisa, alm de rasgar minha meia? claro que fez! Aquele animal nojento rasgou o vestido de Cassandra com as unhas e ainda fez com que ela derramasse a bebida na roupa toda! Oh, no! exclamou, com a mesma expresso de inocncia. Como foi que "aquela lindeza" pde fazer uma maldade dessas?! Damon olhou bem para ela e vociferou entre dentes: No brinque comigo! Algum vai ter de dar um vestido novo a Cassandra. Alice enfrentou o seu olhar, sem medo. Bem que havia proposto levar o gato de volta ao quarto, mas o prprio Damon dissera para deix-lo na sala. Como podia querer culp-la? Ponha na minha conta, junto com o seu jogo de xadrez. Agora, se me der licena, pretendo trocar as meias.

Levantando-se da cama, foi at a cmoda para pegar outro par de meias. Antes de chegar l, porm, sentiu a mo dele apertando-lhe o ombro com fora. Primeiro voc vai descer aquela escada e pedir desculpas a Cassandra. Ela correu e encostou-se na parede. No pode me obrigar! No posso? Com incrvel agilidade, ele venceu a distncia que os separava e agarrou-a. Alice viu que seria intil resistir. Fitou-o nos olhos, tentando descobrir o que realmente pretendia, e viu um brilho estranho. A impresso que teve foi de que seria beijada. Entretanto, para sua surpresa, Damon empurrou-a para longe, como se a detestasse profundamente. Desaparea da minha frente! Alice equilibrou-se como pde, sentindo no ombro a dor provocada pelo aperto da mo dele. O que quer de mim, afinal? ela gritou. Por que me trouxe aqui? Ser que no basta ter arruinado o meu pai? Agora quer acabar comigo tambm? Sem responder, ele saiu do quarto e bateu a porta, Alice ficou de p onde estava, trmula de raiva. S se moveu quando Letti entrou no quarto, carregando o gato assustado. Voc precisa se apressar, menina. A pea comea s oito. Greensboro fica a quase uma hora daqui e vocs ainda tm de passar na casa de Cassandra, para que ela troque de roupa. Alice olhou desolada para a governanta e correu a trocar as meias, mesmo pensando que seria melhor ficar em casa. A noite j estava irremediavelmente estragada.

Na manh seguinte, ela acordou muito cedo e ficou um bom tempo deitada, olhando o teto. Como pressentira, a noite havia sido horrvel: s as atenes de Brent, que se mostrara um perfeito cavalheiro, impediram-na de chorar na frente de todos. Cassandra parecia querer deixar bem claro que era dona daqueles dois homens e fazia tudo para monopolizar as atenes. Ao mesmo tempo, ignorava completamente sua presena. Damon, ocupado demais com Cassandra, nem olhava para ela. Alm disso, ainda fazia cara feia ao ver as atenes que Brent lhe dispensava. Aborrecida, Alice achou que o melhor seria ficar um bom tempo na cama, para no ter o desprazer de encontrar-se com ele logo cedo. Mas, de repente, lembrou-se de algo que a deixou alegre: aquele era o seu primeiro dia de trabalho na clnica de Brent. Pensando no que iria vestir, decidiu-se por urna roupa escura, que no se sujasse facilmente no contato com os animais. J mais disposta, pulou da cama, escolheu um conjunto jeans no armrio e correu para o banheiro. Depois de um rpido banho, vestiu-se e preparou-se para sair. Ao descer a escada, sentiu o cheiro bom de caf fresco e concluiu que Letti j estava de p. Tudo levava a crer que teria um bom dia pela frente, at o momento em que entrou na sala de jantar.

Ora, ora. Srta. Hawthorne! saudou a voz grave de Damon. O que a tirou da cama to cedo? Ela respirou fundo antes de responder. Vim tomar caf, Sr. Montaigne. Se o senhor no se incomodar, claro. Deus me livre de fazer alguma coisa que possa perturb-lo. Sei que o senhor gosta de ficar sozinho, s vezes... Ser que porque no h quem suporte a sua companhia?
Mal acabou de falar, teve vontade de morder a lngua. Havia decidido que tentaria no brigar com ele e j estava armando outra confuso. Sorriu, meio sem jeito, e esperou o troco que certamente viria, mas ficou espantada quando Damon abriu um sorriso. Eu no poderia esperar uma companhia melhor para o caf. claro que voc no me perturba. Pelo menos, avisa antes de atacar. Alice no entendia mais nada. No podia esperar que ele retribusse agresso com uma gentileza. Eu... vou pedir a Letti o meu caf gaguejou, saindo da sala. Quando entrou na cozinha, sentiu as pernas bambas; encostou-se ento na parede, ps as duas mos no estmago e fechou os olhos, respirando com dificuldade. A governanta aproximou-se, preocupada. Pelo amor de Deus, menina! O que que h com voc? Alice abriu os olhos e forou um sorriso. Nada. Acho que ainda no acordei direito. muito cedo para mim. Tambm acho. Mas voc tem alguma razo especial para levantar a essa hora? No. que no consegui dormir direito. Talvez tenha ficado impressionada com a pea que vimos ontem. Letti no acreditou na desculpa. Impressionada com a pea, ? Ora, sua bobinha! Pensa que eu no sei? Na certa, Damon e os outros trataram voc mal. Eu preferia ver um filhote de coelho num covil de cobras do que ver voc na mo daqueles trs. Ela no gostou da comparao, principalmente porque detestava cobras. Alm disso, que novidade havia em Damon trat-la mal? No nada disso. Foi uma noite muito interessante. Cassandra, Damon e Brent so companhias muito agradveis. E eu no sou mais criana. O rosto da governanta iluminou-se com um sorriso. E eu no sou to velha que me deixe enganar facilmente. Mas vamos esquecer isso. O que voc quer comer? Quero apenas um suco de laranja e torradas. Suco e torradas. Precisa se alimentar melhor. Vou preparar um prato de ovos com bacon para voc. A sugesto no s era apetitosa como bastante oportuna, pois Alice precisava ganhar foras para enfrentar Damon. Est bem. Quando voltou sala de jantar, ele j havia acabado de comer e lia o jornal com o cachimbo preso entre os dentes. Parecia nem se dar conta da sua presena, o que era timo. Depois de algum tempo, Alice at pensou que no seria molestada, mas estava enganada. Sem levantar os olhos do jornal, Damon tirou o cachimbo da boca e comeou a falar, soltando a fumaa.

Onde esto suas botas de vaqueiro? "Pronto! Vai comear tudo de novo", pensou consigo mesma. Desde sua chegada a Willowstone deixara as botas no armrio, pois lembrava-se constantemente do comentrio maldoso que ele fizera. Por qu? Quer que lhe empreste minhas botas? Por um momento Damon esqueceu o jornal e olhou-a com ternura. Mas voc mesmo um diabinho, no? Alice abaixou os olhos e manteve-se calada. Aquilo podia ser uma cilada, e ela no queria deixar-se enganar novamente. Depois de um minuto de silncio, Damon voltou a falar: A manh est bonita. Pensei que poderamos mandar selar Brownie e Stranger para um passeio no campo. O que acha? Verdade? perguntou, to entusiasmada que esqueceu suas precaues. Verdade, se que voc consegue realmente montar um cavalo. Pois saiba que consigo, sim. Na Califrnia, eu montava at com bastante frequncia. No me diga... Nesse caso, vou tomar cuidado. Na certa, voc montava pangars, e os cavalos daqui so de raa apurada e muito fogosos. Naquele momento, Letti entrou na sala trazendo os ovos com bacon. Alice pensou bem e resolveu que, em vez de responder quela provocao rasteira, o melhor que tinha a fazer era comer. Alm disso, devia admitir que, na Califrnia, montava pangars mesmo.

Alice seguiu-o at a casa de George Willis, pisando firme com suas botas de vaqueiro. Embora estivesse aborrecida com as ironias de Damon, tinha esperanas de que o passeio fosse interessante. Ele bateu na porta e o homenzinho apareceu imediatamente, ainda de pijama. Uma expresso de visvel embarao estampava-se em seu rosto. Pois no, Sr. Montaigne. Bom dia, George. Sele Brownie e Stranger para ns. Vamos sair para um passeio. Farei isso num minuto retrucou George, quase desculpando-se por ter sido apanhado em roupa de dormir. No sabia que o senhor pretendia cavalgar hoje. Ns tambm no sabamos. Alice espantou-se com tanta gentileza. Essa no era a forma usual de Damon dirigir-se a um subalterno. Enquanto George se vestia adequadamente, os dois caminharam at a cerca branca, e Damon assobiou para os animais que trotavam a certa distncia. O garanho preto relinchou e aproximou-se a todo galope, parando ao lado deles. Como vai, Stranger, amigo velho! Ele afagou o pescoo do animal e

depois voltou-se para Alice. No uma beleza? , sim. Qual mesmo a raa dele? um berbere espanhol. Mas os berberes eram um povo muulmano. Isso mesmo. Da o nome dos cavalos. So originrios da Prsia e foram levados para a Europa pelos muulmanos. Nos sculos XIV e XV, deram origem s famosas raas de cavalos espanhis. Mais tarde, muitos foram trazidos para a Amrica pelos colonizadores. Durante certo perodo, a raa quase foi extinta. Felizmente, algumas pessoas de bom senso reconheceram o valor desses animais e tomaram providncias para preserv-los. Os berberes eram guerreiros muito violentos. Os cavalos tambm so assim? Ao contrrio. So dceis e espertos. Mas tm uma caracterstica peculiar: so retrados. Quando esto pastando com outros animais, por exemplo, procuram manter-se afastados. Alice comeava a perceber que havia muito em comum entre aquele cavalo e o dono. Eram ambos belos, fortes, arrogantes e muito pouco civilizados. Pouco depois George trouxe Stranger, mas demorou um bom tempo para preparar Brownie. A gua no se deixava selar sem antes receber uma boa rao de milho. Damon montou com desenvoltura e ficou observando o esforo infrutfero de Alice para fazer o mesmo. Ela no queria admitir, mas os cavalos que costumava montar na Califrnia eram bem menores que aquele. Alm disso, sempre aparecia algum para ajud-la. Felizmente, George percebeu sua dificuldade e ajudou-a subir. Aprumando-se na sela, Alice segurou as rdeas. O animal no parava de arranhar o cho com as patas, como se tivesse adivinhado que carregava algum inexperiente. Na tentativa de equilibrar-se melhor, ela apertou fortemente a barriga da gua com as pernas. No mesmo instante, Brownie empinou as patas dianteiras e quase jogou ao cho a assustada amazona. Damon aproximou-se, rindo muito, e segurou as rdeas da gua, enquanto comentava: Essa a, Srta. Hawthorne, uma montaria de verdade, no um pangar. Na posio em que estava, e depois do sofrvel desempenho que conseguira mostrar, Alice no tinha como responder. Muito bem ele continuou, ainda rindo. Agora, no prefere que eu

lhe mostre a forma correta de montar um cavalo? J disse que sei montar. A questo que voc, de propsito, mandou selar esta gua fogosa para mim. No fiz nada para que ela tentasse me jogar no cho. Est me acusando injustamente, querida. Na verdade, voc apertou a barriga de Brownie com suas botas. Esses animais so muito dceis, mas no podem deixar de reagir a tamanha falta de delicadeza. Quer receber algumas informaes teis sobre a maneira adequada de montar, ou vai continuar afirmando que conhece muito sobre o assunto? Pode me ensinar o que bem quiser, Sr. Montaigne. Alis, deve ter sido justamente por isso que me convidou para cavalgar. Queria ter mais uma oportunidade de me humilhar, no mesmo? Est sendo injusta outra vez ele respondeu, calmamente. Foi voc mesma quem me disse que sabia montar. Sem dizer mais nada, Damon desmontou e aproximou-se de Brownie. Depois levantou as duas mos, segurou Alice pela cintura e colocou-a no cho, quase sem esforo. No movimento, muito vagaroso, seus seios roaram naquele peito forte e ela estremeceu. Havia nos olhos dele um brilho estranho. verdade que ela o odiava como jamais havia odiado algum, mas, ao mesmo tempo, seu corpo parecia implorar-lhe para ser tocado. Com os lbios trmulos na expectativa do beijo, desejou saber se ele sentia a mesma coisa, mas, de repente, Damon soltou-a. Observe os meus movimentos, para aprender como se monta corretamente disse ele, saltando sela de Stranger, como se nada houvesse acontecido. Alice olhava, sem conseguir afastar o pensamento das sensaes que havia experimentado quando estava com o corpo colado ao dele. Se o odiava tanto, como podia sentir aquilo tudo ao ser tocada por ele? Novamente montados, atravessaram a porteira e saram a galope pelo campo. Sem trocar uma s palavra, cavalgaram por bosques e colinas, e chegaram beira de um riacho. Ao v-los, alguns filhotes de cora que ali bebiam gua fugiram, assustados. Alice no conteve uma exclamao ante a elegncia e a beleza dos movimentos daqueles bichinhos. Continuaram a meio trote, e vez por outra Damon fazia algum comentrio, sempre para explicar um ou outro aspecto particular dos lugares por onde passavam. Quando chegaram a uma plancie, ele reteve o cavalo. Siga por essa trilha, devagar. Vou aproveitar o espao aberto para exercitar Stranger. Alcano voc em poucos minutos.

Deixe-me ir com voc. J me acostumei com Brownie e acho que ela tambm precisa de exerccio. No. Voc ainda no monta bem e inexperiente. Sem outro comentrio, ele soltou as rdeas do animal e saiu a galope. "Voc ainda no monta bem e inexperiente" repetiu Alice, amuada. Na certa, ele acha que jamais vou conseguir fazer alguma coisa direito. Mas tenho absoluta certeza de que j estou acostumada com Brownie e preciso mostrarlhe isso. Decidida a comprovar suas palavras, resolveu, entretanto, esperar alguns minutos antes de soltar as rdeas da gua, pois, se sasse logo atrs dele, poderia irrit-lo profundamente. Pouco depois, Brownie partiu em perseguio a Stranger, num galope acelerado. Rapidamente, a velocidade foi aumentando. Alice conteve a respirao, enquanto o animal passava no meio das rvores como uma flecha. Assustada, segurou de leve as rdeas e tomou cuidado para no tocar a barriga da gua com a ponta das botas. No queria fazer nada que pudesse aumentar ainda mais a velocidade. o, Brownie! Oo! gritava, agora puxando as rdeas com fora. o, Brownie! De nada adiantou. J quase em desespero, Alice lembrou-se de que aquela incrvel corrida no era o nico problema. Havia ainda a possibilidade de ser apanhada por Damon e ter de se explicar. Pare, Brownie! insistia. o! O animal seguia no mesmo galope. Sentindo lgrimas nos olhos, Alice concluiu que estava mesmo numa situao complicada: tanto podia ser morta por Brownie como ser estrangulada por Damon. Parecia que nada conseguiria deter aquela gua cabeuda, que corria perigosamente entre as rvores, a uma velocidade impressionante. Entretanto, era preciso fazer alguma coisa. Reunindo as foras que ainda lhe restavam, Alice segurou firmemente as rdeas e puxou-as. Milagrosamente, Brownie diminuiu a marcha at parar. Alice aprumou-se na sela e respirou com dificuldade, tentando controlar o tremor que lhe agitava todo o corpo. Talvez Damon tivesse alguma razo quando dizia que ela era cabea-dura. Afinal, por pouco no se deixara matar, por pura teimosia. S muitos minutos mais tarde ela recuperou a respirao normal. Agradecendo mais uma vez aos cus por ter escapado, divisou, ao longe, as figuras de Damon e Stranger. Pouco depois, homem e cavalo estavam ao seu lado. Parece que o passeio est fazendo bem a voc. Est com as faces coradas.

verdade conseguiu dizer. Mais cedo do que esperava, estavam de volta cocheira. Aquilo a deixou aborrecida, porque no queria que o passeio terminasse logo. Apesar do perigo por que passara, todo o resto havia sido maravilhoso. Estava at decidida a agradecer a Damon pela gentileza, mesmo que ele continuasse a caoar de seu jeito de montar. S que a sorte no estava a seu favor.
Ao aproximar-se da casa, notaram a presena do Cadillac prateado, estacionado sombra das magnlias. A prpria Cassandra estava encostada na cerca branca, languidamente, esperando a chegada deles. Damon, seu ingrato! censurou, fazendo biquinho. Por que no me chamou para o passeio? Voc sabe que eu adoro cavalgar. Bom dia, querida. Desculpe. Esqueci que era sua manh de folga. Mas o fato que no havamos planejado nada. S na ltima hora resolvi mostrar a Alice as redondezas. Ah, ? No imaginei que ela soubesse montar. Mas ela no sabe mesmo. Mal conseguiu se equilibrar na sela de Brownie. A observao provocou uma onda de calor em Alice, que, entretanto, se absteve de retrucar. Damon desmontou e prendeu as rdeas na cerca. Em seguida, voltou-se para ela. Desa da, menina! Vai ficar o dia inteiro no lombo desse animal? S ento Alice se deu conta de que, inconscientemente havia esperado que ele a ajudasse a descer, como j fizera antes. Talvez por causa das gentilezas daquela manh deixara-se iludir pela esperana de que, afinal, Damon tivesse algumas boas maneiras. Mas estava redondamente enganada. Conformada, desmontou por si mesma, mas to desastradamente que a bota ficou presa no estribo. S com muita sorte conseguiu apoiar o outro p no cho e equilibrar-se. Agora estou vendo por que voc diz que ela no sabe montar observou Cassandra, rindo com um brilho vitorioso nos olhos. Alis, tambm no sabe desmontar. Damon no fez qualquer comentrio. Apenas balanou a cabea, desolado, e aproximou-se para ajud-la a soltar o p do estribo. Depois, enquanto Alice prendia as rdeas do animal na cerca, saiu de brao dado com Cassandra. Ela seguiu atrs, observando a mulher que tagarelava e o homem que escutava. Aqueles dois bem que mereciam um ao outro. Antes de subir, passou na biblioteca e pegou um livro qualquer na prateleira, sem olhar o ttulo. Instantes mais tarde, j na segurana de seu quarto, entrou no chuveiro para tirar a poeira do corpo. Como seria bom se pudesse, ao mesmo tempo, lavar da memria a lembrana do contato com o corpo de Damon! Como podia se deixar envolver daquele jeito? Ser que no se lembrava mais de que aquele homem arruinara seu pai? No podia confiar nele! Aps o banho, vestiu as roupas que havia escolhido para usar na clnica e deitou-se na cama, ao lado de Andarilho, decidida a passar algumas horas lendo. Queria afastar da mente qualquer coisa que se referisse a Damon e Cassandra. Logo estava absorvida pela leitura, que falava de passagens secretas em casas antigas. Durante a Guerra Civil, era comum as pessoas construrem portas camufladas em suas residncias, para o caso de precisarem fugir. Alice ficou imaginando se no haveria uma dessas passagens secretas em Willowstone. O livro era to interessante que ela s desceu para almoar por volta das duas e meia da tarde. Constatou, com alvio, que Damon e Cassandra no estavam por perto. Assim, poderia almoar descansada. Decidida a chegar cedo clnica de Brent, quinze minutos depois do almoo ela j estava entrando no Porsche. O carro era uma beleza, e Alice sorriu, orgulhosa, enquanto dirigia pelas ruas da velha cidade. Quando chegou clnica, estacionou o carro e entrou apressada.

CAPTULO VI

Sou Alice Hawthorne informou recepcionista. Vou trabalhar com Brent. Suponho que voc saiba... Meu nome Ruth apresentou-se a jovem ruiva, estendendo-lhe a mo. Mas sente-se. Ele me falou, sim, e vai atend-la daqui a pouquinho. Alice sentou-se, ao lado de algumas pessoas que carregavam animais domsticos, e ficou observando o ambiente, decorado com simplicidade e bom gosto. Quando Brent entrou, ela notou um brilho lisonjeiro em seus olhos. Era a expresso de um homem que admirava uma mulher, bem diferente do jeito protetor e arrogante de Damon. Voc chegou um pouco antes da hora, mas isso bom. Venha comigo. Ela o seguiu at o consultrio. Brent pegou seu casaco e pendurou-o num cabide que havia atrs da porta. Antes de mais nada, vou lhe mostrar rapidamente a clnica. Dentro de cinco minutos estaremos atendendo o primeiro paciente. Alice acompanhou-o, ansiosa. Pela primeira vez na vida ia trabalhar. Queria aprender com Brent tudo o que fosse possvel. Precisava ser bem-sucedida, para poder mostrar a Damon que no era a menina tola e incompetente que ele pensava. Em primeiro lugar, o veterinrio levou-a sala de exames, dividida em duas partes separadas por um biombo de tecido verde. Em seguida conduziu-a sala de raios X, onde havia uma mquina bastante sofisticada, igual s que se usam para radiografar pessoas. Logo adiante havia duas pequenas salas de cirurgia, que se comunicavam com um compartimento mais amplo, onde se dispunham vrios cercadinhos, destinados a abrigar os animais aps as operaes. Brent mostrou-lhe ainda o local em que os bichinhos eram submetidos a banho de imerso, para se livrarem das pulgas, e uma pea, mais parecida com um enorme e antiquado fogo, que servia para enxug-los. Por fim, foram atender o primeiro paciente. Alice estava to fascinada com os animais e a competncia de Brent que nem reparou como as horas voaram. Quando o veterinrio terminou de atender o

ltimo paciente, j eram sete e meia. Quero agradecer mais uma vez por ter-me dado o emprego ela disse, sinceramente, enquanto tirava o avental de trabalho. Voc no sabe o quanto isto significa para mim. Acho que sei, e estou feliz por poder ajudar. Ele sorriu e percorreu o corpo dela com um olhar de admirao, que a deixou sem saber como reagir. Mas vamos celebrar o seu primeiro dia de trabalho e o incio de uma longa e brilhante carreira na medicina veterinria. Que tal um sanduche na Caverna da Raposa e, depois, irmos danar? O que acha? Alice no sabia o que responder. Achava que no devia envolver-se pessoalmente com ele, mas talvez aquela fosse uma forma de mostrar-lhe o quanto estava agradecida. Alm disso, queria passar algumas horas com uma pessoa to gentil. Acho tima idia disse, por fim. Enquanto Brent tirava o avental, Alice reparou como ele era magro. No tinha nada dos msculos de Damon, mas era to atraente quanto ele ou at mais. Vou dar uma olhada nos animais antes de sairmos. Ruth se encarregar de fechar a clnica. Alice ainda pensou se no estava cometendo um erro. J tinha ouvido muito falar que amizade e trabalho so duas coisas que no se deviam misturar. "Amigos, amigos, negcios parte", era o que estava acostumada a escutar. Mas como poderia recusar as atenes de Brent sem mago-lo terrivelmente? Antes de sarem, ela telefonou para Willowstone e avisou que chegaria tarde em casa. Foi Letti quem atendeu, o que a deixou desapontada. Por mais que se desprezasse por isso, gostaria de ter dado o recado ao prprio Damon. Quando se dirigiu porta de sada, ao lado de Brent, notou um olhar de surpresa em Ruth. At amanh, e feche a clnica quando sair instruiu o veterinrio, parando no meio do caminho. Espere um pouco. Vou pegar alguns livros de medicina veterinria para voc. Estou certo de que vai ach-los interessantes. Pouco depois voltou, trazendo trs grossos volumes, e abriu a porta para que ela sasse. Em seguida, contornaram o prdio principal e dirigiram-se casa dele, que ficava nos fundos da clnica. Vamos no meu carro disse Brent. O seu ficar bem guardado aqui. Desde que a sade da me dela comeara a piorar, era a primeira vez que Alice saa noite, sem ter planejado antes. Talvez por isso, foi ficando empolgada enquanto se dirigiam ao barzinho, no carro de Brent.

Foram a um lugar escuro, cuja porta era semelhante entrada de uma caverna. Por dentro, contudo, havia muito mais espao do que a fachada sugeria. As paredes eram pintadas na cor de ferrugem da raposa e decoradas com muitas gravuras do astuto animal. Alice reparou nas pessoas bem vestidas e sentiu-se deslocada. Eu devia ter ido para casa trocar de roupa murmurou. Bobagem retrucou Brent, procurando os olhos dela. Voc est tima. Alis, uma das moas mais bonitas neste lugar, sabia? Ela sorriu, lisonjeada. No podia imaginar Damon dizendo algo parecido. A msica e a letra de uma balada enchiam o salo, enchendo tambm sua cabea de idias romnticas. Brent levou-a at uma mesa de dois lugares, num canto discreto, e puxou a cadeira para que ela se sentasse. Aqui tem cerveja, mas ningum vai acreditar que voc tem idade para tomar bebida alcolica. Tambm tem caf, refrigerantes e sanduches. Que tal um sanduche de atum e um caf? Acho timo. As brincadeiras de Brent no tinham nada em comum com as ironias de Damon. Ao contrrio, eram engraadas e inofensivas. Alice estava contente por ter aceitado o convite. Depois de toda a tenso do primeiro dia de trabalho, sentia-se agora relaxada e alegre. Q veterinrio levantou-se e foi ao balco pedir o lanche. Quando voltou, vrios casais movimentavam-se na pista de dana, ao som de uma msica lenta. Vamos danar? convidou-a, ajudando-a a levantar-se. Alice acompanhou-o at a pista e ps as mos nos ombros dele. Ambos magros e loiros, formavam um atraente casal. Enquanto giravam lentamente, ao ritmo da msica, ela sentiu-se como se o conhecesse h muito tempo. Brent era to sereno, simples e afvel... to diferente do arrogante Sr. Montaigne. "Por que no consigo esquecer Damon?!", pensou, irritada consigo mesma. Estava to absorta que nem escutou as palavras que Brent lhe murmurava ao ouvido. Quando se deu conta da gafe, tentou consertar. Desculpe. O que voc disse? Disse que voc parece que foi feita para os meus braos. Ela sorriu, encantada com tamanha gentileza. Mas, quando fechou os olhos, embalando-se ao som da msica, em vez de sentir-se abraada por um homem

loiro e franzino, era como se estivesse nos braos de um moreno forte e musculoso. No caminho de volta mesa, no resistiu tentao de indagar: H quanto tempo voc conhece Damon? Brent balanou a cabea, como se j houvesse escutado aquela pergunta inmeras vezes. Costumava encontr-lo com frequncia pela cidade, mas s o conheci mesmo quando fui trabalhar com o Dr. Badger. Nessa poca, eu no tinha mais de dezoito anos. Um dia, fui com o doutor casa de Damon, para examinar os cavalos. Ele trata aqueles animais como se fossem filhos. Ao menor sinal de algum problema, chama logo o veterinrio. Talvez fosse melhor dizer que chama o... pediatra. Bem, o fato que logo nos tornamos amigos, porque Damon descobriu que gosto de jogar xadrez. Ele tem trs paixes na vida: cavalos, xadrez e mulheres. Ela notou uma certa amargura em suas palavras. Havia algo de enigmtico na amizade entre os dois homens, que no conseguia identificar. Depois de alguma hesitao, resolveu tirar a dvida. Ele um bom amigo para voc? Brent ficou pensativo por um momento, e Alice viu que havia raiva em seus olhos. Como j lhe disse, Damon financiou a montagem da minha clnica e at a construo do prdio, logo que me formei. E eu at podia ter assumido a clnica do Dr. Badger, quando ele se aposentou, mas o lugar estava em condies bem precrias.
Fez-se um breve silncio, cortado por ela, que prosseguiu em seu interrogatrio: Damon mesmo uma pessoa to difcil como parece? Difcil? Oh, no... respondeu, rindo com ironia. O grande Damon Montaigne uma pessoa simptica e comum. O indestrutvel Damon j mostrou sua fora a muita gente. Lutou ferozmente para ter o que queria e conseguiu. Talvez seja por isso que sempre amigo dos afortunados e inimigo dos derrotados. Mal terminou de falar, levantou-se da cadeira, assustando Alice. Com licena, vou buscar uma cerveja. Quer alguma coisa para beber? Alice fez um gesto negativo com a cabea e ficou olhando-o afastar-se. Muito tensa por causa do dilogo, achou, contudo, que poderia obter alguma informao til. Um minuto mais tarde, Brent estava de volta. Como foi que Damon conseguiu o que queria? ela perguntou, esforando-se para no parecer curiosa demais. Quando ele assumiu o controle da indstria txtil da famlia, logo aps a morte do pai, o negcio estava praticamente falido. Ao mesmo tempo, a Escola de Secretariado, que ele havia fundado com o velho Hawthorne, estava tambm beira do fracasso. Para piorar as coisas, de repente seu pai resolveu sair da cidade. A pretexto de tomar um gole de cerveja, ele parou de falar por um instante. Na verdade, estava chegando a um ponto delicado. Alice j no conseguia disfarar a curiosidade. E por que meu pai resolveu sair da cidade?

Ao exigir o pagamento das contas dele na sociedade, em dinheiro, Hawthorne deixou Damon numa situao dificlima. Q que as pessoas diziam era que, a partir daquele momento, Damon no escaparia da falncia, mas estavam todos enganados. Ele trabalhou dia e noite, lutou como um desesperado, e levou ao sucesso os dois projetos. Brent pegou o copo e tomou outro gole. Alice olhou para ele, sria. No acredito que meu pai o tenha deixado em dificuldades. Provavelmente, isso uma histria inventada por Damon. Voc chegou a conhecer meu pai? O veterinrio fez um gesto com a mo, como se j estivesse cansado daquele tema. Digamos que eu o conhecia de vista. Mas que tal outra dana? Alice, porm, no queria mudar de assunto. No, nada de dana. Vamos conversar. Voc nunca pensou que Damon podia estar mentindo? Mentir no um dos defeitos dele. Mas se o meu pai fez mesmo o que voc est dizendo, por que Damon est to interessado em cuidar do meu futuro? No posso acreditar que esteja fazendo isso apenas por generosidade. Por mais rude que ele seja, e por pior que tenha sido a retirada de seu pai, justamente naquela hora, ainda assim ele tem um cdigo de honra prprio. Jamais esquecer que deve ao velho Hawthorne muito do sucesso que conseguiu. Esse cdigo de honra, s vezes, pode parecer esquisito, mas Damon no se afasta dele por nada. um homem que exige respeito e respeitado. Claro! Afinal, um homem que vive pisando as pessoas tem de ser mais do que respeitado: tem de ser temido. Meu pai no era homem para faltar a um compromisso sem uma boa razo. Quem disse que ele no tinha uma boa razo? Alice quase perdeu a respirao. E que razo era essa? Voc sabe o que aconteceu? Brent fez um ar de inocncia e balanou a cabea. No tenho nada a ver com isso respondeu, levantando-se. Vamos embora. Est ficando tarde e eu preciso levantar cedo amanh. Desapontada, Alice segurou a mo que ele estendia e levantou-se tambm. Desta vez, tinha estado muito perto das respostas que procurava, mas novamente no obtivera sucesso. Ser que ningum iria contar-lhe a verdade? Quando voltaram ao local onde ela havia deixado o Porsche, Alice estava mais frustrada do que alegre. Brent beijou-a de leve na testa, despedindo-se. Dirija com cuidado. Amanh de manh nos encontraremos. Boa noite, lindeza. Boa noite murmurou, entrando no carro. Quando chegou em casa, Letti a esperava. Preparei um chocolate quente, meu bem. Quero que me conte tudo sobre o seu primeiro dia de trabalho. Damon est em casa? perguntou, enquanto acompanhava a governanta at a cozinha. No, no est. Viajou para Nova York no fim da tarde. Alice virou o rosto, para que Letti no visse como a notcia a deixara aborrecida. Outra vez, Damon partia sem se despedir. No entanto, em vez de odi-lo como devia, sentia-se incrivelmente desapontada.

No sbado, s nove horas, ela estava de novo na clnica. Ruth cumprimentou-a, sorridente: Bom dia. Como foi a noite de ontem? Foi tudo bem, obrigada. Era o que parecia. Por qu? Voc nos viu? Bem, dei uma passada na Caverna da Raposa, depois que sa daqui, e sabe o que vi? Surpresa! L estavam vocs dois, danando agarradinhos. Por que no foi juntar-se a ns? perguntou Alice, meio embaraada. Eu nem sonharia em atrapalhar vocs. J foi timo ver o doutor interessado em algum que no seja Cassandra Calaban. J era tempo de ele pensar em outra pessoa. um homem bom demais para ela. Mesmo lembrando-se de que Cassandra sempre dava a impresso de ser dona de Brent, Alice jamais imaginaria, jamais suspeitaria que houvesse alguma coisa entre os dois. Oh, sinto muito! murmurou Ruth. No quero dizer que tenha acontecido nada depois que eles saram da escola. S que... pensei que voc soubesse do tringulo, j que mora com Damon. Cassandra e Brent eram namoradinhos, na poca do ginsio. Puxa! Pensei que voc soubesse. Duvido que Cassandra levasse Brent a srio, claro, mas... De repente, abriu-se a porta do consultrio e ela parou de falar. Bom dia cumprimentou o veterinrio, sorridente, fixando os olhos em Alice. No sabia que voc j tinha chegado. Como est bonita, menina! Mas venha. Temos duas cirurgias marcadas para esta manh, antes de comearem as consultas. Enquanto caminhava ao seu lado, ocorreu-lhe um pensamento que a deixou muito aborrecida: ser que nunca se livraria dos homens que pertenciam a Cassandra? Depois que entraram, Brent fechou a porta do consultrio e aproximou-se dela, murmurando: Pensei em voc a noite toda. Alice sorriu nervosamente, enquanto vestia o avental branco, e desconversou:

Estou pronta. Foram ento para a sala de cirurgia. Brent pegou uma toalha no armrio e estendeu-a sobre a mesa. Em seguida, abriu a porta de uma espcie de gaiola e tirou de l uma sacola de pano, na qual havia um gato. Por que ele est preso nessa sacola? quis saber Alice, achando aquilo engraado. Voc j viu um gato enraivecido atacar algum? A pergunta trouxe-lhe mente a noite em que Andarilho atacara Cassandra. J vi, sim, e uma coisa que no quero ver novamente. Brent ps-se a preparar o animal para a cirurgia, e ela olhava, fascinada. No queria perder um s movimento. Quando a operao comeou, chegou mais perto, curiosa e excitada. De repente, porm, sentiu uma vertigem. Olhou para Brent e viu uma figura esfumaada. Ouvia um zumbido estranho e parecia que uma poro de estrelinhas danavam diante de seus olhos. "Controle-se", ordenou a si mesma. "J que pretendo ser veterinria, preciso desde j me habituar com sangue, bisturi, operao. . . " Com esse pensamento na cabea, forou os olhos em direo s mos hbeis de Brent, mas a confuso em seu estmago foi maior que sua fora de vontade. a primeira vez que presencio uma cirurgia ainda conseguiu dizer, num fio de voz, antes de cair irremediavelmente. Ao acordar, sentia algo infinitamente mais agradvel do que a horrvel agonia por que passara na sala de operao. Era como se estivesse voando, envolvida numa gostosa sensao de paz. Ouviu uma voz masculina, que a chamava ternamente, e abriu os olhos devagar, certa de que o dono da voz era um homem moreno, alto e de olhos escuros. Por alguma razo idiota, esperava encontrar Damon, mas era Brent quem estava ali, afagando-lhe os cabelos. Um calor tomou conta de seu corpo quando ela se lembrou do que havia acontecido. Estava no consultrio, deitada num sof, e um cheiro forte de amnia enchia o ambiente. Oh, no! No me diga que eu desmaiei! Completamente confirmou o veterinrio, sorrindo com simpatia. Eu estava no meio da cirurgia e nem percebi que voc estava mal. Devia ter chamado logo a minha ateno. Quando Ruth chegou, voc j havia cado. Est se sentindo bem agora? Ele acariciava-lhe os braos e os ombros. Alice sentou-se no sof, para evitar que aquelas mos chegassem aonde no deviam.

Sim... E o gato? Harry est timo. A cirurgia correu bem e agora ele est descansando. Alice tentou levantar-se, mas Brent obrigou-a a ficar no sof. Eu estou bem, realmente. S que... me sinto um pouco envergonhada. Nem sei o que dizer. Eu... no imaginei que reagiria daquela forma. Oh, que vergonha! No fique assim, menina. Sua reao foi perfeitamente compreensvel. A primeira vez que se assiste a uma cirurgia sempre difcil. Eu que no pensei na possibilidade de voc se sentir mal. A culpa toda minha. J estava se tornando rotina Brent assumir a culpa pelas tolices que ela cometia. Posso ver o gato? perguntou, tentando esquecer o desagradvel incidente. No acha que seria melhor descansar um pouco mais? Vou buscar um copo d'gua para voc. No, no. Prefiro ver o gato. No entendia o que estava acontecendo com ela.! Sempre fora uma pessoa equilibrada, mas desde que chegara a Danville s criava situaes embaraosas. Quando passou pela sala de espera, ao lado de Brent, sorriu meio sem jeito para Ruth. Porm, logo distraiu-se com o gatinho, que estava no compartimento dos animais recm-operados, deitado muito quieto, numa caixa de papelo marrom. Por que voc o colocou ali? Para aquec-lo. Brent ajeitou melhor o pequeno paciente, que j estava saindo da anestesia. Nesse momento, o telefone tocou. Doutor chamou Ruth, aparecendo na porta , uma das reses do Sr.
Perkerton est passando mal. O senhor precisa ir. Diga a ele que estarei l dentro de quinze minutos. Brent voltou-se para Alice. No quer tirar uma folga pelo resto do dia? E os clientes que marcaram hora para consulta? Eles esperam, ou voltam mais tarde. Sabem que s vezes tenho de atender alguma emergncia. Se aparecer um caso urgente por aqui, Ruth me chamar. Alice tirou o avental e vestiu o casaco azul, para sair com ele. No conseguia esconder a vergonha que sentia. Todo aquele entusiasmo, todos os sonhos que embalara desmoronavam logo no segundo dia. Bem que Damon havia dito que, para tornar-se uma veterinria, ela precisaria de muito mais do que simples fora de vontade.

"Como que vou encar-lo agora?", pensou, desconsolada. Enquanto caminhavam em direo ao carro, Brent passou o brao em volta dos ombros dela, solidrio. No fique assim. Voc vai acabar se acostumando. Ela no respondeu, mas tinha a triste impresso de que jamais se acostumaria. Suplicante, fitou-o com os belos olhos azuis marejados de lgrimas. Por favor, no... no conte a Damon o que aconteceu hoje, est bem? Tudo o que acontece entre ns exclusivamente da nossa conta garantiu ele, estreitando o abrao. Alice sorriu, agradecida. A compreenso e a solidariedade daquele homem pareciam no ter limites. Por que Damon no tinha pelo menos um pouquinho da bondade de Brent? E por que ela no passava pelo menos um instante sem pensar em Damon?

Seus dias na clnica comearam a tornar-se rotineiros, embora ela ainda no tivesse coragem de assistir s cirurgias. Aquilo significava o fim do sonho de tomar-se veterinria. Mesmo assim, no queria confessar a ningum o fracasso. Seria embaraoso tocar no assunto, depois de toda a determinao que demonstrara no princpio. Continuava a falar da medicina veterinria com interesse e lia todos os livros que Brent lhe emprestava. Em segredo, porm, dedicava-se cada vez mais aos livros de histria e foi com eles que se distraiu no perodo em que Damon esteve fora. Gostava principalmente de ler sobre a Guerra Civil, o longo conflito que jogara irmos contra irmos por causa da questo da escravatura. Quanto mais devorava livros de histria, mais perdia o interesse pelos de medicina veterinria. Por isso, tinha medo da hora em que voltasse a discutir com Damon seu futuro profissional. Como teria coragem de admitir que havia errado sobre a sua vocao? At j imaginava as piadinhas que ele faria. Felizmente, pelo menos por enquanto estava a salvo. Damon continuava em Nova York, o que deixava a casa estranhamente quieta e vazia. Andarilho podia andar por onde quisesse, exceto na biblioteca. Quando no estava lendo nem trabalhando, Alice passava um bom tempo na cozinha. Letti ensinava-lhe, pouco a pouco, os segredos da comida sulista, que aprendeu a adorar. Voc est se saindo uma tima cozinheira, meu bem cumprimentou a governanta, depois do primeiro jantar que ela preparou. Quando Damon chegar, vai ter uma surpresa. Por favor, no conte nada a ele. E por que no? Eu...
ser uma surpresa. Depois do jantar, o telefone tocou e Letti foi atender. melhor esperar at que eu possa preparar um prato regional com perfeio. Ento, sim, vai

Damon! Que bom ouvir sua voz! Alice levantou-se e comeou a recolher os pratos, fingindo estar muito ocupada. Na verdade, tinha esperanas de que ele a chamasse ao telefone. Mas que tolice! O que teria para dizer-lhe? Mal se toleravam, e era at bom que fosse assim. Alm disso, havia Brent, que estava interessado nela e era um homem muito mais agradvel.

Alice passou a encontrar-se mais frequentemente com Brent, fora do trabalho. Respeitava-o muito e no entendia como ele podia interessar-se por uma mulher como Cassandra. Eram to diferentes um do outro! Pensou em pedir a Ruth maiores informaes sobre aquele romance sem esperanas, mas mudou de idia. No queria mostrar jovem que estava interessada. Quando Brent a convidou para o baile do Dia dos Namorados, em Richmond, aceitou com alegria e decidiu comprar um vestido novo. Pediu ento a Letti que a ajudasse na escolha. Durante toda a semana, as duas percorreram as lojas, sem sucesso. S no dia da festa que encontraram algo que agradou a Alice. Era um vestido longo, de seda cor-de-rosa, com decote em "V", mangas trs-quartos e uma discreta abertura lateral na saia, que deixava ver parte da perna. Alice ficou encantada quando o experimentou, mas levou um choque ao ouvir o preo. No uma maravilha? perguntou Letti, sorrindo. Voc est linda, meu bem. Pobre Letti! Devia estar cansada, depois de andar tanto, e no compreendera que o vestido custava simplesmente uma fortuna. No vou poder levar. caro demais para mim. No se preocupe com dinheiro, menina. Essa roupa bonita demais, no pode deixar de compr-la. lindo mesmo concordou Alice, olhando-se outra vez no espelho. Mas a questo que eu no posso pagar. Vou ter de procurar algo mais barato. Nada disso. Eu tenho o dinheiro. Se voc fizer questo, pode me pagar depois, mas exijo que leve o vestido. Oh, Letti! Voc deve estar cansadssima. No estou, no. Tenho mais energia do que uma mula de carga. Mas no mude de assunto. Vai levar esse vestido. Ele parece que foi feito para voc. Alice levantou a cabea e olhou-se de novo no espelho. Realmente, a roupa estava perfeita. Est bem, vou aceitar o emprstimo. Prometo pagar quando receber o salrio na clnica.

Os olhos da governanta brilharam de alegria. No se preocupe com isso. O importante que voc fique bonita e contente. Vai haver uma poro rapazes interessantes e ricos naquele baile. Quero que me conte tudo amanh. Os Thorton, donos da manso onde vai se realizar a festa, so descendentes de nortistas, que se fixaram aqui depois da Guerra Civil. Mesmo assim, so gente de classe. Alice ficou pensativa por um instante. Era incrvel que, depois de mais de um sculo, um sentimento to forte ainda separasse Norte e Sul. Que tal estes sapatos? perguntou Letti, pouco depois, mostrando um par de sapatos vermelhos. So lindos! E esta bolsa para combinar? Oh, querida, no posso comprar a loja toda, Pode, sim. Depois voc me paga tudo. Satisfeitas com suas compras, as duas saram dali e foram direto para casa, onde tomaram um lanche rpido. Em seguida, Alice levou duas horas se arrumando. Quando Brent chegou, ela estava deslumbrante. Meu Deus! exclamou ele, assobiando. Voc est encantadora! Brent estava tambm muito elegante, de camisa bege-clara, gravata verde e terno de veludo marrom. Alice no se lembrava de t-lo visto to bonito. Com um sorriso largo, ele meteu a mo no bolso e pegou uma caixinha, qu abriu imediatamente. Isto para voc disse, retirando um delicado colar de ouro, no qual estava pendurada uma pequenina gaivota, tambm de ouro, com as asas abertas. Em seguida, aproximou-se e colocou a jia no pescoo dela. Depois de prender o fecho, afagou-lhe as costas, descendo as mos at sua fina cintura. Que os seus sonhos se realizem murmurou-lhe ao ouvido. Alarmada, Alice percebeu que Brent certamente ficaria muito magoado quando descobrisse que ela no queria nada com ele, alm de uma sincera amizade. Estimava-o muito, mas no sentia nada mais que isso. Livrando-se do abrao, caminhou at o enorme espelho que havia na parede. Oh, voc no devia! Nem sei o que... Ele se aproximou e abraou-a novamente, desta vez pelas costas. Para alegrar voc, qualquer sacrifcio vale a pena.

No melhor irmos andando? Ser que no vamos nos atrasar para o baile? A prpria Alice notou que estava falando muito alto e depressa, por puro nervosismo. Brent riu alto, como se sentisse orgulho em deix-la to confusa. Claro, meu bem. Vamos indo.

CAPTULO VII

Richmond ficava a quase duas horas de carro de Willowstone, mas a viagem foi to tranquila e agradvel que Alice nem sentiu o tempo passar. Quando chegaram histrica cidade, lembrou-se de ter lido em algum livro que ali se instalara a verdadeira capital dos Estados confederados, nos anos da Guerra Civil. Interessada, perguntou a Brent sobre os monumentos do lugar, mas infelizmente ele no sabia nada sobre o passado da regio. Alguns minutos depois, pararam em frente a uma manso ainda mais imponente que Willowstone. Um jovem de uniforme aproximou-se, abriu a porta para que ela descesse, pegou as chaves com Brent e foi estacionar o carro. porta da casa, foram recebidos por um mordomo muito srio, vestido num impecvel traje de gala, que os conduziu ao enorme salo de baile, romanticamente decorado com figuras de Cupido e coraes trespassados por flechas. A um canto, numa mesa comprida, alinhavam-se inmeras bandejas, com os mais variados canaps. Entre as bandejas, dispunham-se muitos arranjos de rosas e cravos vermelhos, bem como grandes poncheiras de cristal, cercadas por graciosas canecas. Quando chegaram ao bar, Alice espantou-se com a quantidade e a qualidade das bebidas que havia na prateleira. Divirtam-se desejou o mordomo, como se eles no tivessem ido ali exatamente para isso. Um bitter para a senhorita pediu Brent ao garom. E um usque com gelo para mim. Alice olhou em volta, fascinada. Aquele lugar devia ter sido palco de acontecimentos interessantes, no passado. Com certeza, a casa era mais antiga que

Willowstone, e tinha um dono fabulosamente rico. Observando tudo, reparou tambm que era olhada com interesse pelos homens presentes, mas no lhes deu ateno. Tinha a impresso de que, por milagre, estava entrando num dos livros de histria que vinha lendo ultimamente. Por isso no se surpreendeu quando descobriu que o som que embalava os casais na pista de dana no vinha de um aparelho estereofnico, mas de uma orquestra, postada ao fundo do salo. Aqui est seu bitter. Brent despertou-a de seu deslumbramento e levou-a at uma das mesinhas que circundavam a pista de dana. Os arranjos de rosas e cravos vermelhos, colocados sobre as mesinhas, pareciam estar ali de propsito para combinar com a roupa de Alice. Durante algum tempo, os dois beberam em silncio, admirando a suntuosidade do ambiente e a beleza da msica. Quando a orquestra comeou a tocar uma valsa antiga, Brent ergueu-se e estendeu-lhe a mo. Vamos danar? Alice levantou-se tambm e acompanhou-o. Quando comearam a danar, notou que ele a estreitava mais do que o necessrio, mas estava encantada demais para protestar. No queria que nada estragasse aquele momento. Mas a surpresa maior ainda estava para acontecer. Alice quase perdeu a fala quando um moreno alto e simptico se aproximou deles, com um sorriso zombeteiro nos lbios. Damon! conseguiu dizer, num fio de voz. Posso danar com a dama? perguntou o recm-chegado. O veterinrio afastou-se, visivelmente constrangido, e ela sentiu-se tomada por braos mais fortes. A orquestra tocava uma msica mais rpida e Damon forou-a a rodopiar pelo salo, num ritmo alucinante. Parecia querer puni-la por algum mal. Pensei que voc estivesse em Nova York murmurou ela, to logo se refez um pouco da surpresa. Eu estava em Nova York, mas no pretendia ficar l para sempre. Por qu? Sentiu minha falta? A pergunta pegou-a de surpresa. Damon no perdia mesmo uma oportunidade para caoar dela. E ento? ele insistiu. Sentiu minha falta? Claro que no! Por alguns instantes, ele ficou olhando-a, srio.

Claro que no repetiu ele, finalmente. claro que eu no esperava encontrar voc em casa, chorando de saudade de mim. Mas tambm no esperava encontr-la aqui, agarrada a Brent.
E eu no esperava encontrar voc de jeito nenhum! contraps Alice, encarando-o firmemente. Damon arregalou os olhos, fingindo surpresa. O qu?! Ento voc acha que eu faltaria ao baile mais importante do calendrio social da regio? Cassandra no deixaria de vir por nada nesse mundo! "Mas evidente que aquela gr-fina no poderia faltar!", pensou, com um sobressalto, enquanto, instintivamente, corria os olhos pelo salo, tentando encontrar Cassandra. Estava to irritada que at errou o passo. Um de ns dois deve estar precisando tomar aulas de dana comentou ele, maldosamente. Pode ser, mas claro que no voc. Sempre faz tudo com perfeio, no mesmo? Eu at que estava me saindo bem com Brent. Alis, acho melhor voltar para ele. Com licena! Tentou desvencilhar-se, mas Damon segurou-a com firmeza. Por que tanta pressa? Posso fazer um sacrifcio e esperar que a msica termine. Com as pernas trmulas, Alice no teve remdio seno fazer tambm um sacrifcio e esperar o fim da msica. Ele afrouxou um pouco o abrao, mas ainda assim estavam muito perto um do outro. Constantemente, ele a fitava, provocando-lhe ondas de calor. Gostei do seu vestido disse de repente. Alice sorriu, satisfeita como uma criana que recebe um elogio do professor. Era a primeira vez que ouvia um galanteio dele. Obrigada. bom ver que voc fez bom uso do meu dinheiro, mesmo que tenha sido para agradar a Brent. O comentrio apagou seu sorriso de imediato e deixou-a indignada. Seu dinheiro? Como, seu dinheiro? Sim, Letti me disse que ps a despesa na minha conta. Mas ela... Oh, voc insuportvel! Insuportvel! E voc uma menininha num corpo de mulher. Mas o que est fazendo aqui com Brent? "Menininha!" Precisava mostrar-lhe que era mulher o bastante para conquistar Brent! Suponho que a mesma coisa que voc est fazendo aqui com Cassandra! Pelo jeito como ele a olhou, ficou claro que no esperava ouvir tal resposta. mesmo? Tem certeza? Voc me deixa escandalizado. Nesse momento, a msica terminou e eles foram para a mesa onde estavam Brent e Cassandra. O veterinrio no notou sua aproximao e continuou falando animadamente com sua antiga namorada, que estava muito elegante, num vestido longo de tafet vermelho. Ao ver Alice, o rosto de Cassandra assumiu um ar sinistro. Fiquem conosco convidou Damon. Obrigado, mas no queremos atrapalhar vocs disse Brent. Temos a nossa mesa e vamos voltar para l. Sabendo que no suportaria passar a noite ao lado de Cassandra e Damon, Alice sorriu-lhe agradecida. Por um segundo, encontrou os olhos de Damon e viu, triunfante, que ele no estava nada satisfeito. Mas para ela tambm o encantamento da noite havia desaparecido. Tudo o que queria era passar bons momentos ao lado de Brent, e agora isso no seria mais possvel. O resto do tempo, Alice danou com o sempre simptico Brent, retribuiu com sorrisos aos seus galanteios e fingiu divertir-se. Porm, na verdade, sentia um vazio por dentro. Sempre que via Damon e Cassandra circulando

pelo salo, virava o rosto e procurava fixar a ateno em outra coisa. Assim, quando Brent sugeriu que fossem embora, j que tinham um longo caminho de volta, concordou imediatamente. No carro, apoiou a cabea no encosto do banco e fechou os olhos, procurando relaxar. Infelizmente, no via outra coisa alm do rosto demonaco de Damon. Durante todo o caminho de volta, no conseguia afastar da cabea os momentos em que girava pelo salo, nos braos dele. Ainda pensava nisso quando Brent parou em frente a Willowstone e levou-a at a porta da casa. Foi maravilhoso ela murmurou, querendo ser gentil. Mais do que eu poderia imaginar. At que seria verdade, se no tivesse encontrado Damon e Cassandra. Que bom que voc gostou. Ele abraou-a pela cintura e beijou-a na boca. Alice no ops resistncia, mas de repente se deu conta de que estava pensando em Damon. Teve at a impresso de ouvir os passos dele, fortes e seguros. No momento seguinte, verificaria que aquele som era muito mais real do que imaginara. Com licena disse uma voz grave e irnica. No mesmo instante, Alice livrou-se dos braos de Brent, embaraada como se tivesse sido pilhada fazendo algo errado. Voltou cedo retrucou o veterinrio, sem esconder o aborrecimento. Deve ter sado logo depois de ns. Nem reparei respondeu Damon, no mesmo tom. No havia razo para sentir vergonha daquele beijo, mas Alice estava confusa. Achou que, se ficasse mais um minuto na companhia daqueles dois homens, acabaria louca. Boa noite, Brent murmurou baixinho. Em seguida, sem olhar para Damon, abriu a porta e entrou.

Quando acordou, na manh seguinte, Alice ficou um longo tempo na cama, lembrando-se do beijo de Brent e do olhar sarcstico de Damon. Aquele homem era mesmo desprezvel. Apesar de ter certeza disso, no conseguia afast-lo da mente. Para piorar a situao, sabia que bastava abrir a porta e descer a escada para encontr-lo novamente. Ele era a pessoa mais abominvel, cruel e insensvel que j havia conhecido. No entanto, desobedecendo razo, seu corpo ansiava pelo toque das mos dele. O beijo de Brent havia sido doce e carinhoso, mas era nos braos de Damon que desejara estar. "Que coisa mais ridcula!" pensou, esmurrando o travesseiro, como se o pobre objeto tivesse culpa de alguma coisa. Felizmente, como era quinta-feira, poderia ficar at o dia inteiro trancada no quarto. E foi isso o que decidiu fazer. Pouco depois, entretanto. Andarilho comeou a andar de um lado para o outro, miando com insistncia. J era tarde e o bichinho devia estar com fome. Com sentimento de culpa, Alice pulou da cama, vestiu o penhoar cor-de-rosa e desceu. Quando entrou na sala de jantar, com o gatinho no colo, tinha uma leve esperana de que Damon ainda estivesse l, mas no o encontrou. Foi ento para a cozinha, onde deparou com Letti sentada mesa, com o jornal frente e uma xcara de caf numa das mos.

Bom dia cumprimentou a governanta, risonha. Deve ter sido uma noite e tanto, para voc dormir at essa hora. Ontem fiquei at tarde esperando por voc. Estava curiosa para saber como foi o baile, mas acabei no aguentando o sono. Vou preparar o seu desjejum anunciou fazendo meno de levantar-se. Alice segurou-a pelo brao e obrigou-a a sentar-se novamente. Nada disso. Sente-se a e termine o seu caf. No estou mesmo com fome. S vim pegar alguma comidinha para Andarilho. Depois, eu mesma preparo alguma coisa leve para mim, talvez um suco de laranja. Aquele cheiro bom que senti ontem noite era de po doce? Letti abriu um sorriso e levantou-se novamente. Acertou em cheio, menina. Po doce com nozes. Eu mesma colhi as nozes no quintal. Vou pegar um bom pedao com manteiga para voc. Outra vez, Alice teve de obrig-la a sentar-se. Fique a. Eu mesma cuido disso, depois de alimentar o gato. Leia o seu jornal. A governanta tornou a sentar-se, relutante. A responsabilidade da cozinha minha, mas se voc insiste... Bem, v e volte correndo, que eu estou morrendo de curiosidade para saber tudo sobre o baile. Ouvi dizer que a neta do Sr. Spark foi com um rapaz de fora. Aquela menina uma gracinha,
mas aposto que voc foi a sensao da noite. Alice encarou-a, com um ar de reprovao. Fui, sim. Com o vestido pago por Damon. Letti abaixou os olhos, assumindo a culpa, mas logo a fitou, confiante. E por que no? Damon tem dinheiro de sobra e quer que voc tenha do bom e do melhor. Quer mesmo, ? Por que no me disse que ia botar o vestido na conta dele? Eu jamais o teria comprado. Os olhos da governanta brilharam, matreiramente. E voc pensa que eu no sei? Foi exatamente por isso que no lhe contei. Sei o quanto voc orgulhosa, igualzinha a seu pai. Aquela loja a mais careira da cidade, e o jeito foi botar na conta de Damon. S que, se eu lhe contasse, estragaria tudo. Se eu j no tivesse usado o vestido, devolveria hoje mesmo. No quero ficar gastando com futilidades o suado dinheirinho de Damon. Mas o que isso? Ele aprovou a minha atitude. Por que no quer aceitar a ajuda que lhe oferece com tanta generosidade? Porque... porque...

Alice balanou a cabea e calou-se. Letti gostava muito de Damon e ficaria magoada se soubesse que ele muitas vezes a tratava de forma humilhante e cruel. Damon adorava seus pais e conviveu com eles durante anos. A amizade

entre sua famlia e a dele vem desde a poca da sua av, que trabalhou na indstria txtil dos Montaigne. Voc est muito errada em no querer aceitar a ajuda que ele lhe oferece. Mesmo percebendo que suas palavras no a' convenciam, a governanta prosseguiu: Desculpe se estou me metendo onde no devo, meu bem, mas Damon como se fosse um filho para mim. E tenho tambm muita afeio por voc, pode acreditar. No sabe o quanto me magoa ver vocs dois se agredindo. uma coisa que eu simplesmente no consigo entender. Nenhum de vocs tem famlia, e eu lembro muito bem o quanto Damon estava feliz quando me disse que voc vinha para c. Era como se finalmente ele tivesse a chance de retribuir a confiana de seu pai. O olhar de Letti perdeu-se num ponto qualquer e seu pensamento voltou ao passado: Sabe, Damon acreditava que o sonho de Allen Hawthorne poderia se realizar e entregou-se todo idia, mesmo depois que aquele velho cabeudo foi embora para a Califrnia, com voc e sua me.
" claro! Com o afastamento de meu pai, ele percebeu que poderia tirar proveito sozinho daquela boa idia", pensou Alice, mas limitou-se a perguntar: Por que meu pai foi para a Califrnia? Sei que ele no estava fugindo de Damon. Por que os dois brigaram? Letti virou o rosto, parecendo arrependida de ter iniciado o assunto; entretanto continuou: Naquela poca, voc era muito criana para entender o que estava acontecendo. Seu pai achou que o negcio no ia dar certo e... Ao que tudo indica, ele queria apenas arranjar uma desculpa para o fracasso, e... E o qu? explodiu Alice, no suportando mais aquelas insinuaes contra o carter de seu pai. Ele pensou que estava sendo trado por sua me e resolveu sair da cidade. Ento era isso! Finalmente, algum tinha coragem de dizer-lhe a verdade, s que Alice estava surpresa demais para pedir maiores informaes. Felizmente, Andarilho comeou a miar e ela achou um pretexto para afastar-se e pr a cabea em ordem. Acho melhor dar comida a esse bicho antes que ele fique nervoso. Ser que era verdade o que Letti acabara de dizer? E o que Damon tinha a ver com tudo aquilo? Alice sentia uma dor no corao s de pensar que... Forando um sorriso, abriu uma caixa de rao e despejou parte do contedo no recipiente onde o gatinho costumava comer. Em seguida, pegou a jarra de suco de laranja na geladeira e cortou um pedao do po doce, que parecia delicioso. J com o desjejum pronto, abriu a porta para que Andarilho sasse e sentou-se para comer. E ento, menina, vai me deixar curiosa o dia inteiro? perguntou a governanta, com uma vivacidade fingida. Como foi o baile? claro que eu j ouvi falar na manso dos Thorton, mas nunca estive l. Como a casa? Alice achou timo que ela puxasse outro assunto. Oh, uma coisa to linda que no possvel descrev-la. ainda mais bonita que Willowstone. Bobagem! resmungou Letti, recusando-se a admitir aquela possibilidade. verdade. Fomos recebidos por um mordomo e levados a um enorme salo de baile, decorado com Cupidos de marfim e lindos coraes cor-de-rosa. Os canaps estavam uma delcia e havia at uma orquestra. Em cada mesa havia um lindo arranjo de rosas e cravos vermelhos. Onde ser que os Thorton arranjaram tantas flores nesta poca do ano?

Provavelmente pagaram uma fortuna por flores de estufa. Voc precisava ver aquela manso. Parece coisa de cinema. como...

Nesse momento, a porta da cozinha se abriu. Bom dia, Letti. Bom dia, Alice cumprimentou Damon, ainda sonolento. Bom dia responderam as duas, ao mesmo tempo. Imagino que voc tenha adorado a festa de ontem, Alice. Pelo menos, parecia muito contente por ficar o tempo todo agarrada a Brent. Alice olhou para o copo de suco de laranja, mas resistiu ao impulso de jogar o lquido no rosto dele. Eu me diverti muito, sim, especialmente antes que voc e a Srta. Calaban chegassem. Srta. Calaban! ele repetiu. Quanta formalidade, meu Deus! Voc trata Brent por Dr. Haggerman? evidente que no. Foi o que pensei, pelo jeito como vocs estavam ontem noite, a na frente de casa comentou, virando-se em seguida para a governanta. Letti, que tal dois ovos fritos e algumas torradas? Acho que vou querer tambm um pedao daquele po doce... se que a Srta. Hawthorne no comeu tudo.
O pedao de po ainda estava intocado no prato de Alice, que, com violncia, o empurrou por sobre a mesa at o lugar onde estava Damon. Pode ficar com este! O movimento foi to brusco que o prato se espatifou no cho. Alice levantou-se, atarantada, e levou as duas mos ao rosto. Por alguns instantes, ficou olhando as migalhas de po e os pedaos de loua espalhados pelo cho. Em seguida, com raiva, chutou os cacos e saiu correndo da cozinha. Na corrida, ainda ouviu o riso debochado de Damon. Depois que entrou no quarto e fechou a porta, chorando de raiva, despiu-se e entrou no chuveiro quente. Esperava que a gua pudesse acalm-la um pouco, mas isso era difcil. Aquele homem era mesmo um monstro. Parecia sentir prazer em humilh-la o tempo todo. Tinha o estranho poder de fazer com que ela sempre passasse por idiota. Lembrando-se do que Letti havia dito sobre seus pais achou que no poderia acreditar em uma s daquelas palavras. Ou Letti estava enganada, ou tudo no passava inveno de Damon. Estava at comeando a arrepender-se de ter feito perguntas. A cada informao nova que recebia, mais confusa ficava a histria. Por que, Deus do cu, sua me tinha insistido tanto para que ela fosse morar na casa de Damon? Meia hora mais tarde, ela desceu com o livro sobre passagens secretas para devolv-lo biblioteca. Vestia uma cala jeans cinzenta e uma blusa de l cor-de-rosa. Ao chegar perto da biblioteca, porm, sentiu o cheiro forte de fumo de cachimbo e resolveu deixar para devolver o livro mais tarde, quando Damon no estivesse l. Assim decidida, seguiu adiante e saiu procura do gato, que havia deixado na cozinha. Soprava um vento frio e nuvens escuras cobriam o cu. Andarilho no estava vista; era estranho, pois ele no costumava afastar-se da casa. Com o queixo batendo; de frio, Alice saiu pelo gramado a chamar pelo gatinho, mas no conseguiu encontr-lo. Quando resolveu voltar para casa, desanimada, seu corpo todo tremia. Entrou pela

porta dos fundos e foi direto cozinha. Letti, voc viu Andarilho? Deve estar com Damon. No pode ser! exclamou, incrdula. Girando nos calcanhares, correu para a biblioteca. Damon estava sentado frente de um tabuleiro de xadrez, arrumando preguiosamente as peas, e Andarilho tentava pegar, aos pulos, um leno colorido que ele segurava na no esquerda. Voc deixou o gatinho entrar? ela perguntou, quando se refez do espanto. Deixei respondeu ele, sem desviar os olhos do tabuleiro. Mas por qu? Quer que quebre mais coisas por a e aumente a conta que eu tenho de lhe pagar? Damon encarou-a, com os olhos fuzilando. Claro que no! J bastam os prejuzos que voc me deu! A questo que me acostumei com esse bichinho e s vezes at gosto da companhia dele. E no fique to espantada. Eu tambm tenho sentimentos, como qualquer ser humano! Alice ficou em silncio, imvel, esperando que continuasse aquela exploso de raiva. Em vez disso, porm, Damon abriu um sorriso franco. Agora que lhe revelei este segredo inacreditvel, gostaria de saber se voc joga xadrez melhor do que monta ou dana. No confessou ela, com amargura na voz. Na verdade, jogo muito mal. Quero apenas levar o meu gatinho. Voc vai se divertir muito mais sozinho do que em minha companhia. Sem dizer mais nada, pegou o animal nos braos e retirou-se. Quando chegou ao quarto, reparou que se havia esquecido de devolver o livro. Com raiva, jogou-o em cima da cama, ao mesmo tempo em que sentia uma ridcula vontade de chorar.

CAPTULO VIII

proporo que passavam as horas, Alice foi se acalmando. Damon esteve fora a maior parte da tarde e ela aproveitou para ir biblioteca da cidade, onde ficou um bom tempo lendo livros sobre xadrez. Damon estava muito enganado se pensava que ia sempre levar a melhor. Quando voltou para casa, pegou o livro que tinha de devolver e desceu. Estava repondo o volume na prateleira quando Damon se aproximou. Como no esperava encontr-lo ali quela hora, Alice levou um susto. Vejo que andou lendo sobre passagens secretas. Com certeza, Letti lhe contou sobre a porta secreta que h nesta casa.

Imediatamente, seu interesse despertou. No, ela no me disse nada. Existe mesmo? Ento ela no lhe contou? Pois bem, temos aqui uma passagem secreta. uma coisa que me deixa intrigado. Parece que o antigo proprietrio tinha medo de, numa emergncia, no poder fugir, e mandou constru-la. No gostaria de ver? Sim, claro que gostaria. Fica aqui mesmo na biblioteca, e um mecanismo bastante engenhoso. Ele removeu alguns livros de uma prateleira altura de seu ombro. Girandose esta maaneta, abre-se esta porta escondida atrs das prateleiras. Dizem que, durante a Guerra Civil, muitos soldados se esconderam aqui. J fiz pesquisas para comprovar essa lenda, mas ainda no pude chegar a uma concluso. Ao toque de sua mo, a porta camuflada abriu-se. Voc se interessa por histria? Alice estava surpresa com a possibilidade de existir algo de comum entre eles. Muitssimo. Agora entendia por que ele havia falado com tanta segurana sobre a origem dos berberes espanhis. Era um conhecimento que no se devia apenas ao interesse por cavalos. Curiosa, enfiou a cabea pela porta e espiou o compartimento secreto, mas estava muito escuro. Se quer entrar a, vou buscar uma lanterna ofereceu Damon. Oh, eu adoraria! Fiquei to fascinada com o livro sobre passagens secretas que estou ansiosa para conhecer uma de verdade! Por aqui disse ele, voltando com a lanterna porttil que apanhara na gaveta. E tome cuidado para no se machucar, porque est escuro demais. Faz tempo que ningum entra aqui. melhor voc segurar meu brao e seguir meus passos. As tbuas da escada so muito antigas e podem no suportar o peso. Obediente, Alice agarrou-lhe o brao com as duas mos e seguiu-o. Primeiro desceram uma escada de madeira, que rangia a cada um de seus passos. Em seguida chegaram a um tnel estreito e comprido, cujas paredes, sustentadas por pesadas vigas de madeira, cheiravam a mofo. Sentindo que algo lhe roava no rosto, Alice soltou o brao de Damon e, para sufocar um grito, levou as duas mos boca. O que foi? perguntou ele, preocupado. Est com medo? No, claro que no ela mentiu, com o corao aos pulos. que...

alguma coisa tocou no meu rosto. Deve ter sido uma teia de aranha. Mas onde que vai dar esse tnel? indagou, tentando mostrar coragem. Na cocheira. Isso demonstra astucia, pois, em poucos minutos, uma pessoa podia sair por aqui, pegar um cavalo e fugir. , realmente bem engenhoso. proporo que penetravam no tnel, o cheiro de mofo tornava-se mais forte e a umidade das paredes aumentava. Alice arrependeu-se de no ter levado um casaco. Quando o facho da lanterna se desviou para um do lados, ela pensou ver alguma coisa que se movia. Ser que havia ratazanas ali? Pensando em tal possibilidade, no pde conter um grito. No mesmo instante, Damon voltou-se e segurou-lhe mo. Seu gesto reconfortou-a um pouco, mas o desejo de voltar correndo para a segurana da biblioteca continuou. Est tudo bem murmurou ele. Pensei que voc fosse mais corajosa. Corajosa? Nos ltimos segundos, as pernas dela no paravam de tremer e o corao parecia querer pular pela boca. Eu... me assustei gaguejou, quando conseguiu falar. Pensei ter visto alguma coisa se movendo. Damon apertou-lhe a mo. Mas voc est tremendo. Est com medo? No, no estou insistiu, teimosa. Estou apenas... com frio. Desculpe. claro que voc deve estar com frio. Eu me esqueci de avisar como aqui embaixo. Pensei que esse suter seria suficiente para aquec-la. Continuaram a caminhar, mas agora ele a envolvia com um dos braos, apertando-a contra si. Mesmo tendo conscincia de que aquilo era mais perigoso do que qualquer coisa que pudesse haver no tnel, ela o abraou pela cintura e assim seguiu o resto do caminho. No final do tnel, a escurido deu lugar a uma meia claridade. Damon pegou-a pela mo e subiu alguns degraus. Em seguida, moveu uma alavanca e Alice viu, surpresa, abrir-se uma passagem para a cocheira. Depois que a atravessaram, a passagem fechou-se automaticamente. Os cavalos relincharam baixo e ela olhou em volta, ainda espantada.

Agora, veja ele mostrou. O tampo da abertura por onde passamos encaixa-se perfeitamente no assoalho. Aqui de fora, ningum percebe que h um tnel l embaixo. Muito interessante murmurou, levantando os olhos para ele. Obrigada por ter me mostrado. Na verdade, agora se sentia muito mais segura. Alm disso, quando estava caminhando abraada a ele, no havia conseguido pensar em mais nada. Por mais ridculo que fosse, sentia um estranho desejo de que ele a tomasse nos braos e a beijasse. Damon fitou-a nos olhos e todo o seu corpo tremeu, quase sentindo o que ele iria fazer. Com efeito, ele se aproximou, abraou-a e massageou-lhe as costas com ambas as mos. Certa de que seria beijada, Alice at fechou os olhos, mas estava enganada. Voc est com frio disse ele, soltando-a. melhor voltarmos para casa. Sua vontade foi dizer que estava com frio porque ele no lhe dava calor. Queria pedir-lhe que a abraasse com fora, para aquec-la, porm no teve coragem. Apenas caminhou ao seu lado, em silncio. Quer que lhe fale sobre a construo desse tnel? ofereceu-se ele, quando voltaram biblioteca. Quero respondeu, ansiosa. Na verdade, mais do que ouvir a narrativa, queria permanecer junto dele. Aquele livro que voc leu fala da construo de um tnel muito parecido com este. Damon aproximou-se da estante para pegar o livro, porm o telefone tocou. Espere um pouco. Eu estava mesmo esperando um telefonema. Depois de atender, voltou-se para Alice. Agora o tom de sua voz j no era to cordial. para voc. Por favor, no fique a tarde toda na linha porque estou esperando uma chamada importante. Era um azar algum ligar para ela justamente naquela hora. A mudana de nimo que aquilo provocou em Damon ficou mais do que evidente. Al murmurou, constrangida. Oh, querida! Tudo bem?

Ol, Brent, como vai? Dormiu bem? Pensou em mim? Notando que Damon permanecia de p e a olhava ostensivamente, Alice pediu que o veterinrio esperasse um pouco e cobriu o fone com a mo. Ser que voc se incomoda se eu trocar algumas palavras com Brent a ss? No me incomodo nem se voc voar para a Lua com ele. Irritada, Alice levou outra vez o fone ao ouvido. Sinto muito, mas no podemos conversar agora. Damon est esperando um telefonema. Por que no liga mais tarde? At logo. Batendo o telefone, como se ele tivesse culpa de alguma coisa, Alice voltouse e s ento percebeu que Damon j se havia retirado. Aborrecida, deu de ombros e foi para a sala de estar ver televiso. O que, afinal, deveria fazer para que Damon no se aborrecesse com ela? Por que ele no conseguia ter pelo menos um pouco do cavalheirismo de Brent? A imagem do veterinrio surgiu-lhe mente, devolvendo-lhe um pouco do bom humor. Ela sorriu sozinha e resolveu que no dia seguinte faria a Ruth algumas perguntas sobre o romance de Brent e Cassandra. Na sexta-feira, Alice saiu cedo para a clnica, na esperana de poder conversar com a recepcionista antes que Brent chegasse. Quando chegou l, porm, ele estava ao lado da mesa de Ruth. Boa tarde cumprimentou-os. Boa tarde respondeu a moa, com simpatia. Ol, gatinha! disse Brent, alegre. Voc chegou cedo. S pode ser porque no consegue ficar longe de mim, no mesmo? Desculpe por eu no ter voltado a ligar ontem. No pude mesmo. Damon recebeu o telefonema que estava esperando? No sei retrucou, sem a mnima inteno de falar naquele homem. Est muito frio hoje, no acham? Parece que vai nevar comentou a recepcionista. Naquele momento, a campainha da porta tocou. Ao trabalho ordenou Brent. Parece que os pacientes tambm resolveram chegar cedo. Alice foi para o consultrio e vestiu o avental. Dez minutos mais tarde, enquanto Brent examinava um gatinho, ela ficou olhando para o vazio, pensativa. De repente, o veterinrio levantou-se e beijou-a numa das faces. Ao notar sua

surpresa riu e perguntou: Dou um doce pelo que voc est pensando, lindeza. Oh, no estou pensando em nada. Na verdade, pensava em Damon e na brincadeira que ele fizera com Andarilho, na biblioteca. J lhe disse que era a garota mais bonita do baile? perguntou Brent, abraando-a pela cintura. Acho que voc roubou meu corao. Alice riu nervosamente e livrou-se do abrao. Que tolice. Voc mal me conhece. Eu sei ele reconheceu, mas no se deu por vencido , e vou dar um jeito nisso. Quero que conhea meus pais. Ela no soube o que responder. Por sorte, o telefone tocou e logo Ruth entrou no consultrio. Emergncia, doutor. Um dos porcos do Sr. Anderson no est bem. Eu disse que o senhor iria logo que possvel. Obrigado. H muita gente na sala de espera? Umas quatro pessoas. Pois diga-lhes que as consultas de hoje esto canceladas. Ponha tambm um aviso na porta. Do jeito que est o tempo, nem sei se vou poder voltar. Vocs duas podem tirar folga pelo resto do dia. Depois que ele saiu, Alice dirigiu-se recepcionista: Est com pressa de ir a algum lugar? No. Ia mesmo ficar aqui at as oito da noite. Mas o que voc tem em mente? Bem, eu queria conversar com voc. Lembra-se de quando me falou de um romance que houve entre Brent e Cassandra, antes que ela se interessasse por Damon? A jovem ruiva sorriu e piscou um olho. Sim. Tivemos de interromper no meio por causa da chegada do doutor, no foi mesmo? Oua: que tal irmos, at a minha casa comer um lanche? Tenho um rosbife timo na geladeira. Acho uma excelente idia. Depois que fecharam a clnica, Alice seguiu o carro de Ruth e, dez minutos

mais tarde, pararam em frente a uma enorme casa de construo centenria. O prdio havia sido dividido em apartamentos e a moa ocupava um bem pequeno, mas muito aconchegante. Pelos olhares do doutor, parece que a coisa est ficando sria entre vocs dois comentou a recepcionista, enquanto preparava o caf. Alice corou um pouco e riu. Acho que ele est apressando um pouco as coisas. O que eu penso que ele quer se garantir para que Damon no lhe roube voc tambm. Por que acha isso? Bem, Cassandra e Brent namoraram firme durante um bom tempo, desde a escola secundria. Ele planejava casar quando conclusse os estudos... Foi to srio assim? Foi, sim. O doutor era louquinho por ela, apesar de at hoje eu no entender por qu. Bem, mas o fato que estavam sempre juntos, at o dia em que Cassandra pediu para acompanh-lo casa de Damon. Os dois costumavam encontrar-se para jogar xadrez. Imagino que Damon gostou do que viu e resolveu tomar conta. Era uma atitude bem prpria de Damon. Alice sentiu-se at tentada a fazer perguntas sobre ele, mas mudou de idia. Afinal, estava ali para conseguir informaes sobre Brent. No tenho tanta certeza disso. claro que Cassandra e Damon devem ter sentido uma atrao muito forte, mas quem jogou um nos braos do outro foi o seu pai. Cassandra era muito jovem, mas j havia concludo um curso de secretariado na Europa. Estava ansiosa para aplicar os conhecimentos adquiridos e insistiu para trabalhar na escola que o Sr. Hawthorne e Damon haviam montado. A escola ainda no tinha renda suficiente para pagar uma secretria, mas seu pai tomou o partido de Cassandra. O argumento dele era que, alm de ter uma excelente formao, ela era rica e muito bem relacionada na cidade, podendo levar muitas alunas para a escola. Cassandra foi contratada e, pouco tempo depois, era mais do que evidente que Brent havia sido deixado de lado. Mas ele no lutou? perguntou Alice, incrdula. Esperneou um pouco, mas a verdade que no um lutador. Para encurtar a histria, os trs continuaram amigos at hoje. As pessoas acabaram se convencendo de que Brent no gostava muito dela, mas eu sei que no bem assim. Convivo com o doutor h muito tempo e sei o quanto ele sofreu. Trabalhamos juntos desde a poca do velho Dr. Badger. Agora, se quer saber, acho

que foi timo para ele livrar-se de Cassandra. Por um instante, Alice pensou que a jovem queria preveni-la sobre a outra, mas logo achou a idia ridcula. Andava imaginando coisas demais ultimamente. Assim, tratou de fixar o pensamento em Brent. claro que ele estava longe de ser um lutador, mas ningum poderia negar que era gentil e de bom carter. Alm disso, tudo levava a crer que gostava realmente dela. Ruth estava mesmo muito bem informada. Alice at pensou em perguntarlhe as razes que haviam levado seu pai a sair de Danville, mas achou que seria embaraoso demais. Quanto mais descobria sobre aquela histria, mais sujeira encontrava. Bem, o caf est pronto anunciou a jovem. V para a sala que eu j levo os sanduches. Quando voltou sala, Alice reparou num pequeno tabuleiro de xadrez, a um canto. Voc joga xadrez? Sim respondeu a dona da casa, entrando na sala com o lanche. Adoro esse jogo. At j dei umas boas surras em Damon. Est brincando! No, senhora. Aprendi com o velho Dr. Badger, que foi tambm o professor de Brent e Damon. Nas tardes de inverno, quando o movimento era pequeno, passvamos longas horas jogando na clnica. Voc ganhou de Damon muitas vezes? No vou dizer isso, mas ganhei algumas vezes. Voc me ensina a jogar? Claro. Gosto de xadrez tanto quanto Damon. Mas antes vamos comer os sanduches, pois estou morrendo de fome. J passava das oito horas quando Alice se lembrou de olhar no relgio. Absorvidas como estavam pelo jogo, as duas nem repararam que a noite j havia cado. Sob a paciente orientao de Ruth, Alice inteirara-se dos principais segredos do xadrez. Logo descobrira que o principal era o incio: o jogador que, nesse momento, soubesse fazer jogadas inteligentes, ganharia a partida. Embora detestasse interromper o jogo, Alice teve de faz-lo, pois se demorasse mais, Letti ficaria preocupada. Depois de combinar encontrar-se com Ruth uma vez por semana para jogar, levantou-se. Viu ento que nevava l fora. Imediatamente lembrou-se dos tempos

de menina, quando costumava brincar na neve com outras crianas. Veja! exclamou alegre. Est nevando! A outra jovem achou mais prudente dar um conselho. Dirija com cuidado. A neve bonita, mas pode ser perigosa na estrada. No se preocupe. Uma coisa to linda no pode fazer mal. Infelizmente, estava enganada. Quinze minutos mais tarde, na deserta estrada para Willowstone, sentiu que os pneus estavam perdendo a aderncia. Como a neve a impedia de ver as faixas pintadas na pista, no percebeu que havia sado da estrada. S se deu conta disso quando perdeu totalmente a direo e foi cair numa valeta. Ao recobrar-se do susto, concluiu que seria impossvel tirar sozinha o carro daquele lugar. O jeito era esperar a ajuda de algum que passasse. Por sorte no estava ferida. Resignada, ficou cerca de dez minutos no interior do carro, at que resolveu sair e descobriu, apavorada, que a porta no se abria. No impacto, o trinco devia ter-se quebrado e era impossvel destrav-lo. Passado o primeiro momento de horror, em que imaginou estar irremediavelmente presa, lembrou-se de tentar a outra porta, que se abriu sem dificuldade. A neve ainda no estava muito profunda, mas continuava a cair com violncia e, para piorar as coisas, o terreno em que estava o carro era bastante lamacento. Estudando a situao com cuidado, Alice achou que, com um pouco de sorte, talvez conseguisse tirar dali o veculo. Com essa esperana, entrou novamente e deu a partida. Em seguida, com a marcha r engatada, acelerou bastante e foi tirando o p da embreagem, devagar. O motor roncou alto e os pneus patinaram na lama, mas o carro mal saiu do lugar. Desanimada, Alice desceu novamente, apenas para constatar que o automvel estava ainda mais atolado. Droga! praguejou. Por que no dera ouvidos advertncia de Ruth? Agora estava a quilmetros de Willowstone e no via uma s casa por perto. No sabia se devia permanecer no carro ou iniciar logo uma caminhada, antes que esfriasse ainda mais e a neve se tornasse mais profunda. Saltitando na beira da estrada para esquentar os msculos, olhou nervosamente nas duas direes e ainda esperou que algum aparecesse para ajudla. medida que o tempo passava, comeou a sentir medo. A paisagem nevada, antes lindssima, agora era assustadora. Quando ouviu um barulho no pasto ali perto, teve de controlar-se para no soltar um grito de pavor. Provavelmente, era apenas uma vaca.

Damon o culpado resmungou. Se eu no quisesse tanto venc-lo, no teria ficado at tarde no apartamento de Ruth, treinando xadrez. No quero nem pensar no que vai dizer quando vir o estado em que ficou o Porsche. Voltando ao carro, desligou os faris e retirou a chave. No podia ficar ali parada, esperando pela ajuda da sorte. Precisava fazer alguma coisa, e o mais indicado era iniciar logo uma caminhada. No devia estar muito longe de Willowstone. Ao sair do carro, verificou que no conseguiria andar naquela escurido, e voltou para procurar uma lanterna. Encontrou apenas uma pequena lanterna a pilha, embaixo do banco dianteiro. No lhe seria de grande serventia, mas era bem melhor do que nada. Outra vez na estrada, comeou a andar, pisando com dificuldade na neve fofa e procurando manter-se onde esperava ser o acostamento. Para orientar-se, dirigiu o facho de luz para o lado da estrada, onde sabia haver uma cerca. Vrias vezes desequilibrou-se e caiu, e numa delas quase perdeu a lanterna. Depois de muito caminhar, estava to cansada que comeou a duvidar de que seria capaz de seguir em frente. De qualquer forma, no podia mais voltar atrs. A certa altura, pensou ouvir o ronco de um motor e procurou aproximar-se mais da cerca. Estava to nervosa que tropeou e caiu numa valeta. S com muita dificuldade conseguiu pr-se de p novamente. Sacudiu a neve, mas suas roupas ficaram encharcadas e frias. Quando olhou para o lado de onde vinha o barulho, constatou que de fato era um carro, mas havia entrado numa estrada secundria, a duzentos metros de distncia. Teve vontade de chorar de raiva! Sempre caminhando, cinco minutos mais tarde, notou a aproximao de outro carro. Parou, esperanosa, porm logo comeou a perguntar-se se seria prudente aceitar carona de um desconhecido. Talvez o melhor fosse continuar andando at Willowstone. Antes que tomasse uma deciso, o carro parou bem sua frente e ela viu a silhueta do motorista, que desceu e comeou a andar na neve. Naquela meia obscuridade, ele parecia ameaador, mas ela estava disposta a lutar at a morte para defender-se. Quando o homem se aproximou, Alice dirigiu a luz da lanterna diretamente para o rosto dele. Surpreendido, Damon protegeu os olhos com a mo. Que diabo est fazendo aqui? perguntou, irritado. Por que est caminhando? Sofreu algum acidente? Alice estava contente demais para magoar-se com aquela exploso de raiva. Oh, Damon! to bom ver voc! exclamou, agarrando-se a ele, trmula de frio. Mas voc est com as roupas encharcadas! Est ferida? Por onde andou? A clnica fechou h horas. Quando comeou a nevar, resolvi sair para procurar

voc. Onde est o carro? Era impossvel responder a tantas perguntas ao mesmo tempo. Damon abriu a porta do automvel e ajudou-a a entrar, enquanto repetia: Onde est o carro? Amargurada, Alice concluiu que ele no estava nem um pouco preocupado com sua segurana. O mais importante era o precioso Porsche. No, eu no estou ferida, se que voc est interessado em saber. E estou andando por a porque uma caminhada sempre faz bem sade. Damon segurou-a pelo ombro e fez com que o olhasse de frente. Onde est o carro? Ficou l atrs. Por que voc acha que eu estava vagando na neve? Ele ficou na estrada ou no acostamento? Ficou no acostamento. Aparentemente satisfeito com a informao, ele ligou o motor. Nesse caso, no h perigo em deixar que passe l a noite. Alice estava quase perdendo a pacincia. No precisa se preocupar com o seu precioso carro! Ele no est avariado... Quero dizer, no est muito... Ca numa valeta. Damon ligou o ar quente, mas mesmo assim ela no parava de tremer, tanto de frio como de raiva. Seguiram o resto do caminho sem trocar palavra. Como se no bastasse tudo o que j havia acontecido, quando foram chegando ela deparou com um automvel estacionado em frente casa. No estado em que estava, no queria ver ningum, e rezou para poder chegar ao quarto sem ser vista. Damon estacionou e ela desceu correndo, abriu a porta da casa, atravessou o vestbulo e caiu justamente nos braos de Brent. Alice ele murmurou, preocupado , o que aconteceu? Por um momento, ela viu nos olhos dele o reflexo de sua prpria figura. Estava com os cabelos escorridos e as roupas encharcadas. Oh, Brent choramingou, abraando-se a ele. O carro derrapou e eu sai da estrada. Nunca tinha dirigido na neve, e... As lgrimas comearam a rolar e ela no pde continuar a explicao.

Talvez estivesse chorando mais pelo conforto que encontrou em Brent do que por qualquer outra razo. Voc est bem? Sim, ela est bem. respondeu a voz grave de Damon. Agora, Alice, v para o seu quarto. Tome um banho quente e vista roupas secas, antes que pegue uma pneumonia. Espere um pouco insistiu o veterinrio, ofendido. Quero saber o que aconteceu. Voc no tem nada a ver com isso respondeu Damon, no mesmo tom autoritrio. Foi convidado para o jantar e para uma partida de xadrez, no para tomar conta da minha protegida. No estou querendo tomar conta da sua protegida. Acontece que estou apaixonado por Alice e quero me casar com ela. Alice ficou to estarrecida com aquela informao quanto Damon, que olhava para o amigo, incrdulo. Acontece o qu? ele perguntou, como se no houvesse entendido. Acontece que estou apaixonado por Alice repetiu o veterinrio, j mais controlado. Agora ela estava com raiva dos dois ao mesmo tempo. Brent devia ter-lhe falado sobre seus sentimentos antes de revel-los em pblico. Na certa ficaria muito surpreso quando descobrisse que no eram retribudos. Damon no tinha nada a ver com aquele assunto e, portanto, no devia intrometer-se. Voc deve estar perturbado pela neve comentou Damon, rindo. No conhece Alice o suficiente para se envolver desse jeito. Quanto a ela, nem se fala. Mas vamos beber alguma coisa. Acho que ns dois estamos precisando. Alice, v se arrumar! "Isso j demais!", pensou ela. "Damon fez da revelao de Brent uma simples piada e ainda se dirige a mim como se fosse meu feitor. No vou tolerar esse tratamento insultante!" Vou quando bem quiser e entender. No pense que, s porque estou morando aqui, voc pode me dar ordens vontade. E saiba tambm que no tem nada a ver com a minha vida amorosa. Damon ficou to vermelho que, por um momento, ela temeu levar um tapa. Suba j! ele ordenou, apontando a escada. No subo!

Damon no discutiu mais. Levantou-a do cho, colocou-a sobre o ombro, como um fardo, e comeou a subir os degraus. Solte-me, seu animal! Socorro, Brent! Solte-a! gritou o veterinrio, sem se mover. Surdo aos protestos, Damon seguiu em frente, abriu a porta do quarto e praticamente a jogou em cima da cama. Entre ali, tome um banho quente e vista roupas secas. Seu...
seu monstro! Pare de me dar ordens, eu no sou sua escrava! E saia j do meu quarto.

Em silncio, ele se aproximou e segurou na barra do suter que ela usava. Pare com isso! Num puxo forte, Damon arrancou-lhe o suter por cima da cabea, levando de roldo a camiseta que estava por baixo. Alice estava sem suti e teve de cobrir os seios com as mos. Desesperada, pensou no que teria de fazer para que ele no lhe tirasse tambm a cala. Por favor, saia pediu, num gemido. Eu vou para o banho. Ento v!

CAPTULO IX

Alice entrou no banho tremendo violentamente, mais de raiva do que de frio. Estava decidida a encontrar uma forma de no mais se encontrar com aqueles dois homens. De repente, todo o carinho que sentia por Brent desaparecera e seu dio por Damon aumentara. Depois do banho, enxugou o corpo, vestiu um penhoar e sentou-se em frente ao espelho para secar os cabelos. Mal comeou, porm, algum bateu porta. Ouvi falar no acidente, meu bem disse Letti, entrando no quarto. Tinha de ouvir mesmo, com aquela gritaria toda. Voc est bem? Oh, Letti! Voc me assustou. Pensei que fosse Damon. Estou bem, sim. Ento, melhor vestir-se e descer. Vai se sentir bem melhor depois de jantar. Honestamente, acho que no conseguirei comer nada.

Mas precisa comer, menina. Vai se sentir bem e, alm disso, Damon... Alice concluiu a frase: ...est me esperando para jantar e odeia esperar. A governanta sorriu, complacente. Ento, vista-se logo e desa. ... Parece que no tenho outra sada... Letti fez-lhe um carinho nos cabelos molhados e saiu. Alice voltou ao secador e decidiu que, se estivesse bem arrumada, poderia enfrentar melhor a situao. Assim, maquilou-se discretamente, ps um vestido cor de tijolo e calou sapatos bege-claros, de salto mdio. Por fim, escovou os cabelos ainda midos e deu uma ltima olhada no espelho: o resultado pareceu-lhe satisfatrio. Quando entrou na sala de jantar, espantou-se ao ver Brent conversando animadamente com Damon, como se nada houvesse acontecido. Sente-se melhor agora? perguntou o veterinrio, sorrindo. Alice achou que deveria agir como eles e sorriu tambm. Estou bem, obrigada. No sabia que voc vinha jantar conosco. Eu pretendia lhe dizer, mas tive de atender quela emergncia e acabei me esquecendo. Damon me convidou no comeo da semana. Sempre jantamos juntos quando vamos jogar xadrez. Como est... o animal que voc foi ver? . perguntou, com ar distante, s para dizer alguma coisa. Est bem. Damon no dizia nada, mas olhava-a fixamente. Parecia impossvel que, uma hora antes, ele tivesse agido de modo to autoritrio e grosseiro, arrancandolhe a roupa de um s puxo. Alice rezava mentalmente para que Damon no lhe dirigisse a palavra, pois no tinha a menor vontade de falar com ele, e com certeza rebateria com qualquer comentrio desagradvel. Felizmente a governanta entrou com o jantar. Sentindo o cheiro delicioso da comida, Alice descobriu que, apesar de tudo, seu apetite no desaparecera. Letti sentou-se ao seu lado, e a refeio transcorreu em paz. Depois da sobremesa e do caf, Damon e Brent retiraram-se para a biblioteca. O comportamento do veterinrio deixava-a intrigada. Primeiro ele lhe fizera uma declarao queima-roupa, sem a ter prevenido, e na presena de Damon.

Ser que Damon havia lhe dito alguma coisa para faz-lo mudar de atitude? S podia ser. Cerca de vinte minutos mais tarde, embora estivesse gostando de sua tranquilidade, ela resolveu ir tambm para a biblioteca apreciar o jogo. Ainda no havia dito a ningum que estava aprendendo a jogar, pois queria surpreender Damon quando achasse que poderia enfrent-lo em igualdade de condies. Depois de vrias partidas, tendo perdido todas, Brent levantou-se e foi ver como estava a nevasca. Achando que j podia dirigir em segurana, agradeceu a Damon pelo jantar e pelo jogo e voltou-se para Alice. Embaraada, ela prontificouse a acompanh-lo porta. J na sada, o veterinrio encostou os lbios nos dela de leve. Procure descansar. Vejo voc amanh na clnica. Boa noite, e dirija com cuidado disse, rindo nervosamente. Posso garantir que no nada bom atolar na neve. Brent beijou-a novamente, desta vez na testa. Boa noite, meu bem. Sem se despedir de Damon, Alice subiu apressada, trocou de roupa e pulou na cama. Depois de uma noite como aquela, nada melhor do que um colcho macio. Estava quase adormecendo quando ouviu uma batida seca na porta. Aborrecida, levantou-se, vestiu o penhoar e entreabriu a porta. Damon estava de p, no corredor. Pois no? disse ela friamente. Voc se esqueceu de me desejar boa-noite. Boa noite, ento. Tambm no vai me agradecer por t-la salvo? Muito obrigada. Assim, no serve. Abra mais a porta. Por qu? Porque eu estou mandando. J tarde e estou muito cansada. Quero conversar com voc. Conversaremos amanh. Como se houvesse perdido a pacincia, ele deu um empurro na porta e

abriu-a por completo. Eu disse que queria conversar com voc e justamente o que vou fazer. Alice suspirou, resignada, e sentou-se, cobrindo-se at o queixo e reforando sua proteo com o travesseiro. Sobre o que voc quer falar? perguntou finalmente. Sobre voc. Tudo nesta casa est diferente desde que voc chegou. Tudo. E agora voc imagina que est apaixonada por Brent. Por mais que se esforasse, ela no se lembrava de ter imaginado aquilo, mas no queria dar-lhe o prazer de ouvir uma negativa de seus prprios lbios. No pedi para vir para c. Na verdade, eu no queria vir. Foi tudo idia sua e da minha me. Pelo que sei, voc tinha um desejo incontrolvel de cuidar da minha educao. Damon riu baixinho, antes de responder, e deu alguns passos em direo cama. Instintivamente, Alice agarrou-se ainda mais ao travesseiro. O que eu no sabia, minha jovem, que estava arranjando um enorme problema. Mas no por isso que vou deixar de cumprir a minha promessa. Disse que cuidaria do seu futuro, e vou cuidar. O que me preocupa esse seu sbito interesse por Brent. Se essa histria vai interferir nos meus planos, claro que no vou permitir. Como foi que isso comeou, assim to rpido? No da sua conta. da minha conta, sim. Preocupo-me com voc e no posso acreditar que esteja apaixonada por Brent. E o que voc sabe do amor? No mesmo instante, arrependeu-se de ter feito a pergunta. Ele sentou-se na cama, ao seu lado, e olhou-a com uma expresso estranha, que a deixou profundamente perturbada. Sei o bastante para afirmar que voc no est apaixonada por Brent. Duvido que...
comeou ela, mas no pde continuar.

Numa rpida sucesso de gestos, Damon arrancou-lhe travesseiro e cobertor, abraou-a e tomou-a no colo. Em seguida, procurou seus lbios com uma nsia selvagem. Como ela resistisse, agarrou-a pelos cabelos e a fez erguer a cabea. Sem poder enfrentar aquela imensa fora fsica e seu prprio desejo, Alice desistiu de lutar e entregou-se, com uma nsia talvez maior que a dele. Durante um longo momento ficaram com os lbios colados, as lnguas se tocando. Enquanto isso, acariciavam-se loucamente. Alice sentia vontade de cravar as unhas naqueles msculos fortes, de forma a jamais se separar deles.

Depois do longo beijo, Damon levantou-se e colocou-a novamente na cama, com muito carinho. Ela esperava a sequncia, j imaginando o prazer que sentiria. Embriagada de desejo, estendeu os braos, sem se importar com o que pudesse acontecer. Por um instante, Damon ficou olhando-a de forma indefinvel. Mas logo aprumou o corpo e deu uma risadinha nervosa. Eu no disse que voc no estava apaixonada por Brent? Sem dizer mais nada, afastou-se e saiu do quarto. Alice pulou da cama, louca de raiva. Odeio voc! Odeio voc! E comeou a chorar, cobrindo o rosto com as mos. Quando conseguiu acalmar-se um pouco, voltou para a cama. Lgrimas ardentes ainda lhe corriam pelas faces, mas j no sentia raiva. Tem razo, Damon murmurou, abraando o travesseiro. No estou apaixonada por Brent. Estou, sim, apaixonada por voc. E isto me deixa com o corao despedaado.

Alice teve um sono agitado. Sonhou que estava sendo acariciada e beijada por um homem alto e moreno, muito parecido com Damon. A sensao de prazer era to intensa que a fazia agitar-se languidamente na cama. De repente, porm, ela despertou e espantou-se ao ver em seu quarto um homem de carne e osso. Damon! O que est fazendo aqui? Voc no tem mesmo respeito pela privacidade das pessoas, no ? Por um momento, imaginou que talvez ele de fato a houvesse beijado, mas afastou a idia. Um sorriso brincou nos lbios dele. Essa mulher que quer privacidade precisa levantar da cama e me ajudar a encontrar o carro. Ela quase havia se esquecido do carro. Mas preciso ir trabalhar. J telefonei para Brent e disse que voc no vai hoje. Est bem concordou, vendo que no tinha como escapar. Vou me vestir. Damon ficou parado, olhando-a alternadamente nos lbios e nos olhos. Confusa e irritada, Alice jogou os cabelos para trs e encarou-o. Voc quer ou no quer que eu me vista? Claro! Vista-se. Ento saia. Como ele permanecesse parado, Alice olhou nos lbios dele e sentiu um estremecimento ao lembrar-se do beijo da noite anterior. Ser que se Brent estivesse no meu lugar, voc estaria to ansiosa para

que ele sasse? Ora, seu... monstro! Saia j do meu quarto! Na nsia de esbofete-lo, ela ajoelhou-se na cama e as cobertas escorregaram. A blusa do pijama estava desabotoada e seus seios rosados apareceram. Mas Alice s percebeu ao notar o olhar fascinado de Damon; ento, muito sem jeito, fechou a blusa com as mos e gritou mais uma vez: O que est esperando? Saia daqui! Diante de sua fria, ele se retirou, fingindo-se muito calmo. Alice ficou sem entender como podia amar um homem to cruel. Desejou jamais t-lo conhecido. Desejou tambm que o carro no tivesse cado na valeta, que tudo no passasse de um pesadelo. Pensando na neve, vestiu roupas quentes e calou as botas de vaqueiro. Ele que tente caoar de minhas botas resmungou. Vai levar um chute bem no meio da canela! Esperava encontr-lo na sala de jantar, mas ali no havia ningum. Frustrada, dirigiu-se cozinha, onde Letti fritava bacon com pedaos de ma. Ao olhar por cima do ombro da governanta, seu bom humor voltou. Pelo cheiro, deve estar delicioso. Pode ser, mas no estou sentindo o cheiro de nada lamentou-se Letti, fungando, e com o nariz muito vermelho. Peguei uma gripe daquelas. Que pena! Acho melhor voc ir para o seu quarto descansar. Pode deixar que eu termino o desjejum. Muito obrigada, minha filha, mas vou fazer o meu trabalho. No seja cabea-dura. V para o quarto que eu termino isso. Letti passou a mo trmula na testa e admitiu: Para falar a verdade, no estou me sentindo nada bem. Se voc no se incomoda... claro que no me incomodo sua boba! Obrigada, meu bem. Depois que a governanta se afastou, Alice foi para o fogo cuidar da fritura. O cheiro da comida estava mesmo irresistvel. No sabia que tinha prendas culinrias, Srta. Hawthorne.
Alice voltou-se e deparou com o rosto risonho de Damon.

V para a sala de jantar. Daqui a pouco levarei o seu desjejum. Letti pegou uma gripe muito forte e est de cama. Mais um problema, ento. Vamos ter de passar alguns dias fazendo dieta. Ele no precisava ser to descorts. No ser necessrio. Saiba que sou uma perfeita cozinheira. Cozinha to bem quanto monta a cavalo, dana e dirige carro? Era melhor no discutir. Pelo menos por agora, voc no precisa se preocupar. Quando eu cheguei, Letti j havia preparado o desjejum. S estou terminando. bom ouvir isso. Depois que ele se retirou, Alice pde concluir sua tarefa em paz. Ento, no resistiu a um impulso de vingana. Separou uma parte da fritura para a governanta, outra para si mesma e deixou o restante na frigideira, que colocou de novo no fogo. Arrumou a sua refeio e a de Letti numa bandeja e saiu da cozinha. Sua comida j vem anunciou, de passagem pela porta da sala de jantar. Quando entrou no quarto, Letti estava deitada. J serviu Damon? Ele est entretido com o jornal. Alice comeu bem devagar, para demorar-se bastante. Quando terminou, dirigiu-se para a cozinha. Damon viu-a passar e chamou-a, inquieto: Ei! E o meu desjejum? Puxa! exclamou Alice, fingindo surpresa. Esqueci completamente. Em seguida, rindo consigo mesma, entrou na cozinha. A frigideira estava inteiramente seca. O bacon mais parecia um pedao de carvo e os pedaos de ma estavam esturricados. Mesmo assim, ela colocou tudo num prato e levou sala de jantar. Aqui est. Parece que fritou um pouco demais... Espero que voc no se incomode. Damon olhou a comida com uma expresso to horrorizada, que Alice se encolheu, esperando uma tempestade. Mas, para seu espanto, ele no fez nenhum comentrio. Apenas ficou segurando o garfo, desanimado. No vai dar graas a Deus pela comida? perguntou ela, morrendo de rir por dentro. No. Seria um sacrilgio. Com muito esforo e a ajuda de bons goles de caf, conseguiu ingerir uma parte da comida queimada, enquanto Alice observava, com um olhar de falsa inocncia. Finalmente, ele confessou que no aguentava mais e ela levou o prato para a cozinha. Quando voltou, encontrou-o pronto para sair. Tudo continuava coberto de neve e Alice no se lembrava muito bem do lugar onde deixara o carro. Felizmente, Damon sabia onde a apanhara na noite anterior. A cerca de quatro quilmetros de Willowstone, avistaram o Porche, atolado. Damon apenas olhou, sem parar o carro. Mas l est ele! exclamou Alice, sem entender sua atitude. Estou vendo. E o que voc quer que eu faa? Se vai deix-lo onde est, por que viemos at aqui?

Voc no est querendo que eu tire o carro dali com as minhas prprias mos, no mesmo? Bem, para falar a verdade pensei que era isso mesmo o que voc pretendia fazer. Estava to preocupado com esse carro, ontem noite... Eu no estava preocupado com o carro, mas com o desastre que poderia acontecer se algum motorista batesse nele naquela escurido. Poderia haver at morte. Por isso perguntei se ele estava na pista ou no acostamento. A contragosto, Alice teve de admitir que o raciocnio tinha sentido. Damon dirigiu-se para uma estrada deserta, ladeada por densa vegetao. Aps um longo silncio, comentou, percebendo que ela estava inquieta: No se preocupe que este carro est com pneus prprios para neve. Gosto muito de dirigir no campo depois de uma nevasca. bonito ver como a natureza cobre tudo de um branco to puro. maravilhoso! Pouco depois pegaram uma estrada mais larga, e pararam em frente s runas de um moinho desativado. Era lindo, mas Alice imaginou que, numa paisagem verde, ficaria ainda mais belo. Bem, a est outro aspecto de Danville disse Damon. claro que no tem a imponncia das manses que voc j viu, mas tem o seu encanto, no acha? Acho, sim. Ela estava nervosa. Era ridculo, mas desejava ardentemente que Damon lhe pedisse para permanecer em Danville. Eu at que podia instalar o centro dos meus negcios em alguma cidade maior, mas prefiro ficar por aqui. Meu sangue de sulista no me permitiria deixar minhas razes. No entanto, no o meu futuro que est em questo, mas o seu. Alice fez um gesto afirmativo com a cabea, mas no disse nada. No queria tocar em tal assunto, pelo menos no naquela hora. Lamentava que o relacionamento entre eles houvesse comeado de forma errada. Se o tivesse conhecido em outra poca, talvez at conseguisse conquist-lo. Mas agora era impossvel, pois havia Cassandra, a mulher da vida dele. Damon ficou olhando-a, como se esperasse uma resposta, mas finalmente desistiu e ligou de novo o motor. Porm, em vez de voltar para Willowstone, tomou outra estrada secundria e parou em frente a uma antiga construo de madeira. Perto dali, muitos animais andavam na neve e Alice compadeceu-se. Veja aqueles pobres bichinhos! Devem estar morrendo de frio. Eles vo morrer, sim, mas no de frio. Isto um matadouro. Um matadouro?! E o que que estamos fazendo aqui? Voc no quer ser veterinria? Pois ento. Precisa ir desde j se familiarizando com todos os aspectos da profisso. No pense que, depois de formada, vai s vacinar animais de estimao e cuidar de gatinhos machucados. Alice ficou olhando para ele, plida. Preferia morrer a assistir execuo daquelas criaturas inocentes. Precisava arranjar coragem para dizer-lhe que no queria mais estudar veterinria. A questo que ainda no se sentia preparada, principalmente depois do que acontecera na noite anterior. No fique a sentada, menina. Vamos entrar. Onde est todo aquele seu entusiasmo? Era o momento adequado para comunicar-lhe sua deciso. Bastaria responder sua pergunta com sinceridade, mas ela no conseguiu falar. Assim aceitou a mo que ele lhe oferecia e desceu do carro. Quando chegaram perto da porta, no sabia o que fazer. Se era incapaz de assistir a uma cirurgia, como poderia acompanhar os trabalhos de um matadouro? Ouvindo os gritos dos animais, parou, estarrecida. Suas pernas tremiam e recusavam-se a seguir em frente. No suportando mais, Alice soltou a mo dele e correu para a segurana do carro. Estava claro que Damon havia planejado aquela situao constrangedora s para humilh-la. Alis, tudo o

que havia feito desde a sua chegada fora com esse intuito. "Oh, eu o odeio com todas as foras!", pensou ela, sentindo um aperto no corao. "E o amo com loucura... Como pode ser isso, meu Deus?" Damon entrou no carro e perguntou, muito tranquilo: Por que voc fugiu? Ela ergueu a cabea e olhou-o por alguns segundos, antes de dizer vagarosamente: Eu no vou mais ser veterinria. O qu? O que est dizendo? Estou dizendo que no vou mais ser veterinria. Damon pareceu to surpreso que demorou um pouco para recobrar a fala. Mas no pode ser! O que aconteceu com todos os seus sonhos? Eu simplesmente no posso ver um animal sofrer. No aguentei assistir cirurgia de um gatinho. Compreendo murmurou ele, pensativo. E agora entendo tambm a razo do seu sbito interesse por Brent. Desistiu de estudar veterinria e resolveu que ele seria o objetivo seguinte. Como o seu pai, voc vive pulando de um sonho tolo para outro ainda mais tolo. Ainda como o seu pai, quando alguma coisa no d certo, escolhe sempre a sada mais fcil. No caso, a sada mais fcil casar-se com Brent, no mesmo? E o que vai fazer quando tambm isso no der certo? Casamento coisa sria, e voc no uma pessoa perseverante. igualzinha ao seu pai! Perdendo o controle, ela ergueu a mo e esbofeteou-lhe o rosto. Jamais diga uma s palavra sobre o meu pai, est ouvindo?! Jamais! Eu no vou me casar com Brent, mas se fosse, no seria da sua conta! Cheia de raiva, tentou bater-lhe novamente, mas ele, j refeito da surpresa, segurou-lhe as mos com firmeza. Solte-me! Solte-me! gritou ela, debatendo-se. Sem lhe dar ateno, ele a puxou para perto e esperou que ela se cansasse de lutar e se encostasse no banco. Ento, inclinou a cabea e beijou-a na boca, suavemente. Lgrimas de humilhao rolaram dos olhos de Alice. Est tudo bem agora disse ele, com voz terna. Est tudo bem. Voc no obrigada a ir para a faculdade e nem a se casar com Brent. J disse que tenho outros planos para voc. Abri uma conta no banco em seu nome e depositei uma boa soma em dinheiro. No quero um dinheiro que voc d por peso na conscincia! explodiu ela, recobrando as foras. No quero nada de voc. Tudo o que vem de voc s me faz mal. Quando fizer vinte e um anos, vou sair da sua casa e no quero v-lo nunca mais! Tenho coisas para lhe dizer, mas ainda no hora suspirou Damon, fazendo uma pausa antes de mudar de assunto. Quero que aceite o dinheiro. uma quantia igual que seu pai separou para voc, quando o negcio estava dando certo, mais o correspondente ao crescimento da escola. A minha inteno era que voc estudasse administrao de empresas e me ajudasse na conduo dos negcios. Mas se voc no quer...

J disse que no quero o seu dinheiro resmungou ela entre dentes, mas completou para si mesma, em pensamento: "Tudo o que eu quero de voc o seu amor, mas esse... sei que nunca vou ter... " Deixe-me em paz!
Oua, sua me sabia do meu plano e aprovou-o. Esse dinheiro no meu. a parte que cabe a seu pai por justia. Sua me no quis ficar com nada porque respeitava a vontade de Allen. Ele era orgulhoso demais para retirar os lucros para si mesmo, por isso quis que eu os guardasse para voc. Eu no sei o que voc combinou com minha me, mas sei muito bem que papai no aceitaria nada de voc. E eu tambm no vou aceitar. Prefiro morrer de fome!

O longo silncio s foi interrompido pelo rudo do motor sendo acionado. Damon pegou o caminho de volta e durante todo o trajeto no pronunciou uma nica palavra. Chegando a Willowstone, ela correu para o quarto e fechou a porta. Lgrimas abundantes rolavam-lhe pelas faces. Precisava sair dali, voltar para a Califrnia, destruir a imagem daquele homem que s a fazia sofrer. Entretida com seus prprios problemas, s se lembrou de que precisava preparar o almoo de Letti bem depois do meio-dia. No sabia se Damon havia comido e tambm no se incomodava nem um pouco com isso. tarde, Brent telefonou, mas ela disse que no podia conversar. Se nunca mais o visse, seria bem melhor. Alis, no queria ver homem nenhum naquele momento. Depois de arrumar a cozinha, pegou um livro na biblioteca e trancou-se no quarto, procurando tirar da mente o rosto e as palavras de Damon. Perto da hora do jantar ela desceu, preparou alguma coisa para si mesma e para a governanta, e voltou para o quarto. Ficou lendo at alta madrugada, quando quase no conseguia mais enxergar as letras, e praticamente desmaiou de sono. Sonhou que Damon a beijava com paixo e lhe dizia palavras doces. Tudo muito diferente do que acontecera naquele dia.

CAPTULO X

Na manh seguinte, Alice dormiu at tarde. Como era domingo e no tinha nenhum compromisso marcado, espreguiou-se por bastante tempo, imaginando como seria bom ficar na cama o dia inteiro. Logo, porm, lembrou-se de que Letti estava doente e precisava alimentar-se. Pulando da cama, vestiu-se depressa e abriu a janela para avaliar a temperatura. Fazia muito frio, mas felizmente no nevava. Alice fechou outra vez a janela, pegou Andarilho e foi para o quarto da governanta. Letti? chamou, batendo na porta. Voc est a? Como no obteve resposta, abriu a porta e verificou, surpresa, que no havia ningum no quarto e que a cama estava arrumada. Ento desceu a escada e dirigiuse cozinha, onde encontrou Letti lendo tranquilamente o jornal. Sua teimosa! Voc devia ter me acordado para preparar o seu caf. Nada disso, minha filha. J estou tima de novo e louca para voltar ao trabalho depois de um dia inteiro na cama. o que estou vendo. O que quer comer? E no venha me dizer, como Damon, que no est com fome. No sei o que est acontecendo com aquele homem. Cuido dele praticamente desde que nasceu e, pelo que me lembro, pouqussimas vezes deixou

de tomar o caf da manh, e mesmo assim por motivos muito srios. Alice surpreendeu-se com a informao. No imaginava que Damon pudesse se preocupar muito com o que quer que fosse. Na verdade, no estou mesmo com muita fome. Acho que s vou tomar caf e comer algum doce. No h nada doce nesta casa, meu bem. Costumo fazer bolo, pudim e gelia no sbado, para a semana inteira, mas como ontem passei o dia na cama... Pretendo fazer tudo isso hoje. Posso ajudar? ofereceu-se Alice, achando que seria uma boa distrao. Claro que pode, menina. Acho que vou lhe ensinar a fazer torta de banana. Tenho uma receita antiga que realmente deliciosa. Tudo o que voc faz delicioso disse Alice, sorrindo e imitando seu sotaque sulista. Voc tambm est cozinhando muito bem observou Letti, orgulhosa. Quando vai fazer aquela surpresa a Damon? Alice corou. Na verdade, no pretendia fazer-lhe nenhuma surpresa daquele tipo. No ms seguinte completaria vinte e um anos e voltaria para a Califrnia. Enquanto no encontrasse trabalho, poderia muito bem ficar na casa de uma amiga, pelo menos durante algumas semanas. Mesmo sabendo que jamais seria capaz de amar outro homem, sabia tambm que era impossvel ficar ao lado dele. Ei! Voc est mesmo acordada? chamou a governanta, rindo e estalando os dedos. Acho melhor voltar para a cama e cochilar um pouco mais. Acho que estava dormindo de olhos abertos. Bem, vou preparar uma caneca de caf e algumas torradas para voc. Nada disso. Fique onde est que eu mesma cuido disso. Letti no se fez de rogada. Enquanto a observava, comentou: Voc sabia que o carro de Damon foi trazido para casa ontem tarde? No, no sabia. Passei quase o dia todo lendo no quarto. O carro est... muito avariado? Quase nada. Felizmente o acidente no foi srio e voc no se machucou. Deve ter batido com o pneu em alguma coisa, e por isso o carro derrapou. Alice respirou aliviada. Desta vez, pelo menos, Damon no teria de pagar uma conta muito alta. J bastavam os prejuzos com o jogo de xadrez e com o vestido de Cassandra.

Damon passou o dia inteiro fora, e as duas ficaram na cozinha, fazendo doces. Letti tagarelava o tempo todo, mas Alice no conseguia prestar-lhe muita ateno. Estava curiosa para saber se Damon ainda estava zangado com ela e temia pelo que pudesse acontecer quando se encontrassem novamente. No entanto, aquela foi uma preocupao desnecessria. No final da tarde, quando voltou, Damon trouxe Cassandra e os dois praticamente ignoraram a presena dela. Depois do jantar, foram para a sala de estar, dando a impresso de que queriam ficar a ss. Alice desprezou-se ao perceber que estava cheia de cime. "Ser que no tenho um pingo de amor-prprio?" censurou-se a si mesma. "Eu devia odiar esse homem, em vez de morrer de vontade de cair nos braos dele."

Os dias foram passando e a vida de Alice foi entrando em sua rotina. Damon falava-lhe educadamente, mas tratava-a como se fosse uma estranha. E no voltou a falar sobre planos para o seu futuro. Logo chegou tera-feira e ela precisou decidir se continuaria ou no a trabalhar com Brent. Por mais que detestasse a idia de encar-lo novamente, depois de tudo o que havia acontecido, sabia que precisava de dinheiro para voltar Califrnia. O jeito era ficar na clnica, mas estava decidida a no sair outra vez com Brent, No poderia dar-lhe iluses, pois estava apaixonada por Damon. Depois de vestir uma cala de veludo marrom e um suter cor de laranja, desceu para a sala de jantar. Vendo Damon mesa, respirou fundo antes de entrar. Tinha de perguntar-lhe se a deixaria guiar outra vez o Porsche. Achava que seria mais seguro dirigir um dos outros carros, mas s teve coragem de puxar o assunto quando Letti entrou. Talvez voc ache melhor eu ir para o trabalho no Mustang. Quando Damon levantou os olhos do jornal, ela arrependeu-se de ter falado. A expresso dele era a de quem no acreditava no que estava ouvindo. Quer dizer que eu posso escolher qual dos meus carros voc vai destruir agora? Na verdade, no tenho preferncia especial por nenhum deles retrucou, contendo a raiva. Posso acabar tranquilamente com o Porsche, se voc assim deseja. Damon abriu um sorriso largo e Alice sentiu-se desarmada. Quando sorria daquele jeito, no podia haver no mundo homem mais bonito. Leve o carro que quiser. Mas, se no se incomoda, prefiro ficar com o Ford. Detestaria ter de tir-lo de alguma ribanceira. Alm disso, parece que o

Porsche j est acostumado com voc. Obrigada ela respondeu friamente, encerrando o assunto. Foi com certo constrangimento que entrou na clnica, cerca de meia hora mais tarde. Ruth, que no sabia nada do que havia acontecido, cumprimentou-a calorosamente. Ol. Chegou bem em casa, na sexta-feira noite? Senti sua falta no sbado, mas o doutor me disse que voc havia tirado folga para passar o dia com Damon. Alice tentou sorrir para a amiga. Cheguei bem, sim, obrigada. "Ento foi isso o que Damon disse a Brent! E Brent, que se declarou to apaixonado, nem tentou falar comigo!", pensou. Dirigiu-se para o consultrio, mas, encontrando-o vazio, lembrou-se de que aquele era o dia de cirurgia, ento foi para a sala de operaes, prometendo a si mesma que, quando chegasse Califrnia, arranjaria emprego como secretria. A ironia daquela situao a fez rir. Bom dia Brent a cumprimentou, com um sorriso. Ol respondeu, corando um pouco. Est pronta para o trabalho? Sentimos sua falta no sbado. Era estranho que ele nem mencionasse o que havia acontecido na sexta-feira noite. Mesmo achando timo no voltar a falar no assunto, Alice espantou-se com aquela atitude. Brent dirigia-se a ela como uma simples funcionria. Com certeza, Damon havia interferido para que tal mudana se processasse. Aquele era apenas mais um exemplo de como o poderoso Sr. Montaigne sabia agir para conseguir o que queria. De qualquer forma, se Brent desistia to facilmente, dava-lhe mais uma razo para que ela o desprezasse. E mais uma razo tambm, para voltar Califrnia. Califrnia... Parecia ter sado de l fazia tanto tempo...
Est pronta? repetiu o veterinrio, em tom profissional. Sim, estou replicou, procurando algo para fazer.

Finalmente chegou o ms de maro, e a natureza pareceu acordar de seu longo sono de inverno. As folhas das rvores voltaram a aparecer e as flores desabrocharam como por encanto. Damon e Alice tratavam-se cordialmente, mas com frieza. Pareciam haver chegado a um acordo: ela no mencionava sua inteno de voltar Califrnia, e ele no falava sobre seu futuro profissional. Era como se houvessem lavado as mos

sobre os dois assuntos. Brent no mais a convidou para sair, o que a deixava aliviada e intrigada ao mesmo tempo. Assim mesmo, ela no teve coragem de fazer perguntas a nenhum dos dois sobre tal mudana de atitude. Passou a encontrar-se frequentemente com Ruth, que, ao longo do tempo, se tornara uma de suas melhores amigas. Em funo desses encontros, transformou-se em excelente jogadora de xadrez, mas no tinha esperanas de testar com Damon o que havia aprendido. Cassandra e Damon estavam sempre juntos. Pelo menos, eram raros os dias em que ela no ia a Willowstone. s vezes aparecia sem avisar, mas Damon sempre demonstrava contentamento ao v-la. A escola em Nova York estava quase pronta para funcionar, e ficou acertado que Cassandra ficaria l durante dois meses, at que aparecesse uma pessoa, capaz de dirigir o empreendimento. Nesse meio tempo, algum deveria assumir o lugar dela em Danville. S ento Alice entendeu por que Damon havia dito que precisava de sua ajuda; entretanto no estava nem um pouco disposta a ficar l por mais dois meses. Uma noite, ao jantar, quando o assunto foi mencionado pelo menos trs vezes, ficou bem claro que Damon queria envolv-la. Alice resolveu interferir, expondo uma idia simples mas funcional: Acho que os dois problemas podem ser resolvidos ao mesmo tempo. Por que o substituto de Cassandra, aqui, no assume o mesmo posto em Nova York depois? Damon olhou-a espantado. Cassandra mordeu os lbios, como se quisesse dizer que no queria interferncia de quem no tinha nada a ver com o assunto. Letti fungava e observava-a, preocupada. Claro! exclamou ele, depois de um breve silncio. E por que no? a soluo mais correta! No sei como no pensamos nisso antes. simples demais para que pensssemos nisso respondeu Cassandra, mal-humorada. Sempre achei que voc herdou o tino do seu pai para os negcios disse Damon, com um sorriso radiante. Alice retribuiu ao sorriso. Finalmente, ele admitia que tanto ela como o pai eram capazes de fazer alguma coisa certa na vida. Bem, tenho de ir anunciou Cassandra, levantando-se. Leve-me at a porta, Damon.

Na vspera da sua partida para Nova York, Cassandra apareceu novamente.

Como sempre vinha quando Damon estava em casa, era estranho que surgisse em sua ausncia. Ao notar a aproximao do Cadillac prateado, Alice julgou que ela tivesse ido buscar alguma coisa referente escola. A campainha tocou vrias vezes, com impacincia. Imaginando que Letti deveria estar ocupada na cozinha, Alice desceu para atender porta e encontrou a governanta a meio caminho. Por favor, atenda para mim pediu Letti. Estou fazendo a massa de uma torta e no posso interromper. Alice sorriu-lhe com carinho. Quando fosse embora de Willowstone, sentiria muito a falta dela. Claro. Volte para sua massa. E faa uma torta s para mim. A boa mulher sorriu tambm, enquanto a campainha soava novamente. Cassandra informou Alice. Vi o carro dela pela janela. Nesse caso, melhor mesmo que voc v disse Letti, j caminhando para a cozinha. Ao abrir a porta, deparou com Cassandra muito elegante, tamborilando impacientemente os dedos no batente. Pensei que fosse ficar o dia inteiro aqui, tocando a campainha. Sinto muito desculpou-se, enquanto a mulher entrava como se fosse a dona da casa. Damon no est. Ah, no? E voc sabe quando ele volta? No, no sei. Na verdade, ele no costuma me dar esse tipo de informao. , imagino que no. Alice no gostou do comentrio, mas esforou-se para ser educada. Voc deseja alguma coisa? Sim: Damon. Como ele no est, vou esperar. Com certeza no demora. "Que pssima idia!", suspirou Alice, resignando-se a ter de fazer sala para aquela mulher to antiptica. Tudo bem. Fique vontade. Obrigada disse Cassandra, demonstrando uma gratido exagerada e

dirigindo-se para a sala de estar. As duas sentaram-se frente a frente e, por um momento, entreolharam-se em silncio. Onde est Letti? perguntou Cassandra por fim, um tom que mais parecia um policial num interrogatrio. Est na cozinha fazendo uma torta. Vou buscar um caf para voc. No quero caf nenhum. Prefiro conversar. Havia um brilho de determinao em seus olhos cor de violeta. Alice teve um estremecimento imperceptvel, mas forou um sorriso. E sobre o que deseja conversar? Sobre voc. Quais so os seus planos? Damon me disse que voc no quer mais estudar veterinria. Brent tambm contou que voc no est mais interessada nele. Afinal, em que que voc est interessada? Diante de uma pergunta to indiscreta, feita com tamanha arrogncia, Alice sentiu-se desobrigada de obedecer s normas da boa educao. Se quer mesmo saber, acho que voc no tem nada a ver com o que eu pretendo fazer no futuro. A que voc est enganada, queridinha. Tenho a ver com o que voc pretende fazer, sim, e muito. Para comear, quero que saiba que Damon meu, e acho bom voc ficar longe dele, pois do contrrio vai se arrepender amargamente. Mas do que voc est falando? No se faa de inocente. Sua me no conseguiu conquistar Damon, mas, mesmo na hora da morte, no desistiu. Dez anos depois, mandou a filha, com o mesmo objetivo: roubar o homem que eu amo. Pois bem! Pode desistir, porque desta vez no vai dar certo! Alice no conteve a indignao. Voc est mentindo! Minha me jamais esteve interessada em Damon! Ela no poderia... Oh, no? Ento por que o seu pai resolveu sair desta cidade? No sabe? Pois eu lhe conto: ele simplesmente pegou sua me com Damon. mentira! Minha me amava o meu pai! Ora, fique quieta. Voc no sabe de nada. Ela sempre demonstrou claro interesse por Damon. No se incomodava com o fato de ser sete anos mais velha que ele e de j ser casada. S que eu acabei descobrindo tudo. Um dia, na extenso

do telefone, ouvi quando os dois marcaram um encontro e contei tudo a Allen. No acredito numa s palavra do que voc est dizendo! No me importa se acredita ou no! Se est interessada, pode perguntar a qualquer um nesta cidade. Todos sabem o que houve entre Damon e sua me. O que ela queria que voc terminasse uma conquista que ela foi obrigada a interromper. Mas nem tente fazer isso. Alice fechou os olhos, para impedir que as lgrimas rolassem. Ento sua me amava Damon, assim como ela... E, da mesma forma, no conseguira conquist-lo. Voc no vai tentar, no mesmo? perguntou Cassandra, segura do que estava dizendo. Sei que est apaixonada por ele, mas saiba que no vou desistir assim to fcil. Damon meu! No se preocupe respondeu, com toda a dignidade. No quero Damon Montaigne. Em seguida, girou o corpo e saiu da sala. Sabia que estava mentindo. Na verdade, queria Damon mais do que qualquer outra coisa no mundo, porm jamais o teria. Subiu a escada correndo, decidida a sair daquela casa imediatamente. Ao entrar no quarto, pegou a mala, abriu-a sobre a cama, e comeou a ench-la de roupas. No poderia levar os livros e outras miudezas, assim como no poderia levar Andarilho, mas no havia outro jeito. Depois de tudo arrumado, foi at a escrivaninha e rabiscou um bilhete para Letti. Disse que estava voltando para a Califrnia e que Damon poderia pegar o carro no aeroporto. Disse tambm que mais tarde lhe escreveria, o que, na verdade, no pretendia fazer. No queria correr o risco de que ele descobrisse seu endereo. Por mais doloroso que fosse, precisava partir para sempre. Determinada, vestiu o casaco, pegou a mala e saiu do quarto. Queria pegar o primeiro avio que sasse de Danville, sem se importar com o destino. Depois faria uma conexo para a Califrnia. O importante era desaparecer dali o mais depressa possvel. Ao p da escada, certificou-se de que Letti no estava por perto e saiu. Jogou a mala no banco traseiro do carro, sentou-se ao volante e deu partida. O veculo foi ganhando velocidade e ela no pde mais conter as lgrimas. No sabia como a me pudera engan-la daquele jeito. Mais difcil era entender como conseguira trair um homem to bom como seu pai. Chegando ao aeroporto, estacionou o carro, pegou a mala e correu para o balco de passagens. Estava a menos de um metro de seu objetivo quando teve a impresso de ouvir uns passos fortes e conhecidos, os passos de Damon. "No

pode ser verdade", pensou, parando de repente. "Ele no tinha jeito de saber que estou aqui." Mesmo com essa certeza, girou o corpo e deparou com Damon. Onde diabo voc pensa que vai? perguntou ele. Alice tentou sustentar aquele olhar, mas foi impossvel. Estou voltando para a Califrnia murmurou, abaixando os olhos. Mas por qu? Letti encontrou o seu bilhete e me telefonou, mas no soube dizer por que voc resolveu fugir desse jeito. Um n na garganta impediu-a de falar. E o que poderia dizer-lhe? Apenas balanou a cabea e virou o corpo, para que ele no visse as lgrimas que escorriam. No mesmo instante, Damon tomou-lhe novamente a frente. Responda minha pergunta! Por que resolveu fugir? Ela enxugou o rosto e olhou-o, com profunda tristeza. Cassandra me contou tudo sobre... sobre... Ela me disse o que houve entre voc e minha me. Ela lhe contou o qu? quis saber Damon, enraivecido. Envergonhada, Alice abaixou outra vez os olhos. Era uma situao embaraosa estar apaixonada pelo amante da prpria me. Por que no me contou voc mesmo? Ento era por isso que meu pai o odiava tanto? Sim, pode ser que voc devesse alguma coisa a ele, mas no me deve nada. Agora, por favor, deixe-me ir. No quero v-lo nunca mais. Damon segurou-lhe o queixo e a fez encar-lo. Sobre o que voc est falando? O que foi que Cassandra lhe contou? Ela lanou-lhe um olhar magoado. Era evidente que Damon queria humilhla por completo. Contou que voc e minha me eram amantes. Est satisfeito agora? Mas no verdade! No aconteceu nada disso! Sua me era inteiramente devotada ao seu pai. A questo que os negcios iam mal e Allen estava um farrapo humano. Sua me e eu ramos bons amigos, nada alm disso. Um dia ela me telefonou, aos prantos, dizendo que queria encontrar-se comigo para falar sobre Allen. Falou que ele andava deprimido e bebendo muito. Marcamos encontro num pequeno caf para conversar. No sei como, seu pai descobriu e apareceu l. No estava muito sbrio e comeou a nos acusar de uma poro de coisas. claro que nada do que ele disse era verdade, mas foi um verdadeiro escndalo. No dia seguinte. Allen exigiu a devoluo da parte dele na sociedade, em dinheiro, e foi embora com vocs duas para a Califrnia.

Alice fitou-o bem nos olhos durante um largo instante e concluiu que ele dizia a verdade. Foi Cassandra quem revelou ao meu pai que voc ia se encontrar com minha me. Ela prpria me confessou isso. Cassandra? Sim. Ela ouviu a conversa de vocs pela extenso. Damon olhou-a, surpreso, por alguns momentos. Mas por qu? Jamais eu poderia imaginar que ela estivesse por trs disso. Pois devia ter imaginado disse Alice, passando de repente ofensiva. Voc no cego. Devia ter percebido que ela estava apaixonada por voc. E ainda est! Nosso relacionamento jamais foi alm do trabalho e da amizade. Cassandra sempre soube que no poderia esperar nada alm disso, porque eu nunca lhe dei o menor sinal de estar apaixonado. Chegamos mesmo a conversar sobre o assunto quando ela e Brent romperam o namoro. Tenho muito respeito por Cassandra como profissional, mas no lhe ofereci nada alm de um bom emprego. Alice arregalou os olhos. Mas ela...
O prprio Brent acha que... Oh, voc foi cruel demais comigo!

No fui cruel com voc. Voc que sempre me hostilizou. Quando sua me me telefonou, preocupada com o que poderia lhe acontecer, eu quis apenas compensar a infelicidade que, sem querer, causei famlia. Admito que esperava receber uma menina-moa, talvez porque sempre pensei em voc como uma criana. No estava preparado para acolher a jovem e bela mulher que chegou, disposta a vingar-se de uma imaginria injustia cometida contra o pai. Tentei me convencer de que estava apenas enfrentando os caprichos de uma garota, mas me senti imediatamente atrado. Oh, Alice! Voc no imagina o quanto a desejei! Ela o fitou com o corao em disparada. Ser que Damon estava sendo sincero? Na verdade, tudo aconteceu contra a minha vontade continuou ele, em voz baixa. Quando voc me acusou de traz-la para c com segundas intenes, senti-me culpado. Naquela primeira noite, quando vi voc na minha frente, praticamente nua, s podia mesmo sentir culpa. Era impossvel sufocar o desejo que tomava conta de mim. Por outro lado, era evidente que voc me odiava. Oh, Alice! Como podia querer que eu no me apaixonasse por voc? Estava sempre por perto, to linda, to frgil... Quando vi voc nos braos de Brent, senti vontade de estrangular aquele imbecil! E estrangular voc tambm! Ento foi por sua causa que ele perdeu o interesse por mim? Claro que sim confirmou Damon, sem meias palavras. E a nica desculpa para o meu comportamento que eu estava apaixonado por voc... E ainda estou e sempre estarei! Agora oua bem: no precisa me responder agora, mas quero que se case comigo. Alice abriu a boca para falar, mas ele no deixou. Por favor, no diga nada agora. Deixe pelo menos que eu me iluda por algum tempo. Alm disso, quero que pense com cuidado. Ela no se conteve mais. Com os olhos cheios d'gua, pendurou-se no pescoo dele. Oh, Damon! No preciso pensar nada! Amo voc, seu bobo. S no podia imaginar que tambm me

amasse. O qu? No desconfiou de nada? Ah, as mulheres! Ento voc acha que um homem que no estivesse apaixonado conseguiria comer aquele desjejum que voc preparou para mim? Se concordar em casar comigo, vai ter de aprender uma poro de coisas com Letti. Sei cozinhar muito bem, fique o senhor sabendo. mesmo? Ento, mocinha, explique-me uma coisa: como pde preparar aquela... droga? Mas... espere um pouco! Voc fez aquilo de propsito?! Alice aninhou a cabea no peito dele, sem se importar com a punio que receberia. Fiz de propsito, sim, mas voc bem que mereceu. Sempre disse que eu fazia tudo errado. Ento, o que podia esperar? Damon riu alto daquela travessura. Mas voc uma diabinha! Mesmo assim, quero que continue justamente como . Vamos para casa, minha diabinha. Ir para casa com ele... Era exatamente o que Alice mais queria no mundo. Antes, porm, precisava fazer outra coisa. Cheia de amor, levantou a cabea e encostou os lbios nos dele.

Fascinao o primeiro de uma srie de ROMANCES PARA AMAR. O smbolo do casal apaixonado, na capa, garante que voc vai 1er uma inesquecvel histria de amor. A seguir: CORAO TRADO Dorothy Vemon Lorraine guardava no corao lembranas de um passado trgico e sombrio, quando um homem egosta destrura seus sonhos de mulher, tornando-a triste, retrada e desconfiada. Por isso, agora era difcil entregar-se a um novo amor, sem mgoas e sem segredos, ainda mais sendo ele o experiente, rico e bonito Noel Britton. Lorraine achou impossvel ignorar a emoo por ele provocada, uma emoo que de incio era apenas uma fasca, mas que logo se converteria em chama ardente. E enquanto ela hesitava entre o medo e a paixo. Noel exigia cada vez mais e a fazia vislumbrar as delcias de um amor completo...

Fascinao o primeiro de uma srie de ROMANCES PARA AMAR. O


casai apaixonado, na capa, garante que voc vai 1er uma inesquecvel histria de amor.

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A seguir: VINHO E SEDUO Rita Clay Um barco, muito vinho, um homem bonito, rico e fascinante, e comeou a seduo de Dannee Hathaway. Em pouco tempo esqueceu famlia, honra, princpios e caiu nos braos do maior conquistador que j havia conhecido: Charles Cameron. Experimentou, ento, as delcias do amor e a tortura do cime, porque Charles vivia rodeado de lindas mulheres. Mas resolveu aproveitar muito bem aquelas frias fabulosas, sob o sol quente de Acapulco, ao lado de algum que jamais poderia lhe pertencer. Porque, depois que aquela viagem de sonhos terminasse, ela voltaria sua vida feia e triste, de braos vazios, sem amor e sem carinho, para sempre afastada do homem amado.