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LARCHIPEL EN FEU
Jules Verne
(1884)

Table des matires I Navire au large........................................................................3 II En face lun de lautre.......................................................... 18 III Grecs contre Turcs............................................................ 30 IV Triste maison dun riche ................................................... 40 V La cte messnienne............................................................58 VI Sus aux pirates de larchipel ! ............................................72 VII Linattendu....................................................................... 88 VIII Vingt millions en jeu .....................................................103 IX Larchipel en feu................................................................116 X Campagne dans larchipel ..................................................131 XI Signaux sans rponse....................................................... 149 XII Une enchre Scarpanto................................................ 173 XIII bord de la Syphanta .............................................190 XIV Sacratif.......................................................................... 204 XV Dnouement.................................................................... 216 propos de cette dition lectronique................................ 228

I Navire au large

Le 18 octobre 1827, vers cinq heures du soir, un petit btiment levantin serrait le vent pour essayer datteindre avant la nuit le port de Vitylo, lentre du golfe de Coron. Ce port, lancien Oetylos dHomre, est situ dans lune de ces trois profondes indentations qui dcoupent, sur la mer Ionienne et sur la mer ge, cette feuille de platane, laquelle on a trs justement compar la Grce mridionale. Sur cette feuille se dveloppe lantique Ploponnse, la More de la gographie moderne. La premire de ces dentelures, louest, cest le golfe de Coron, ouvert entre la Messnie et le Magne ; la seconde, cest le golfe de Marathon, qui chancre largement le littoral de la svre Laconie ; le troisime, cest le golfe de Nauplie, dont les eaux sparent cette Laconie de lArgolide. Au premier de ces trois golfes appartient le port de Vitylo. Creus la lisire de sa rive orientale, au fond dune anse irrgulire, il occupe les premiers contreforts maritimes du Taygte, dont le prolongement orographique forme lossature de ce pays du Magne. La sret de ses fonds, lorientation de ses passes, les hauteurs qui le couvrent, en font lun des meilleurs refuges dune cte incessamment battue par tous les vents de ces mers mditerranennes. Le btiment, qui slevait, au plus prs, contre une assez frache brise de nord-nord-ouest, ne pouvait tre visible des quais de Vitylo. Une distance de six sept milles len sparait encore. Bien que le temps ft trs clair, cest peine si la bor-

dure de ses plus hautes voiles se dcoupait sur le fond lumineux de lextrme horizon. Mais ce qui ne pouvait se voir den bas pouvait se voir den haut, cest--dire du sommet de ces crtes qui dominent le village. Vitylo est construit en amphithtre sur dabruptes roches que dfend lancienne acropole de Klapha. Au-dessus se dressent quelques vieilles tours en ruine, dune origine postrieure ces curieux dbris dun temple de Srapis, dont les colonnes et les chapiteaux dordre ionique ornent encore lglise de Vitylo. Prs de ces tours slvent aussi deux ou trois petites chapelles peu frquentes, desservies par des moines. Ici, il convient de sentendre sur ce mot desservies et mme sur cette qualification de moine , applique aux caloyers de la cte messnienne. Lun deux, dailleurs, qui venait de quitter sa chapelle, va pouvoir tre jug daprs nature. cette poque, la religion, en Grce, tait encore un singulier mlange des lgendes du paganisme et des croyances du christianisme. Bien des fidles regardaient les desses de lantiquit comme des saintes de la religion nouvelle. Actuellement mme, ainsi que la fait remarquer M. Henry Belle, ils amalgament les demi-dieux avec les saints, les farfadets des vallons enchants avec les anges du paradis, invoquant aussi bien les sirnes et les furies que la Panagia . De l, certaines pratiques bizarres, des anomalies qui font sourire, et, parfois, un clerg fort empch de dbrouiller ce chaos peu orthodoxe. Pendant le premier quart de ce sicle, surtout il y a quelque cinquante ans, poque laquelle souvre cette histoire le clerg de la pninsule hellnique tait plus ignorant encore, et les moines, insouciants, nafs, familiers, bons enfants, paraissaient assez peu aptes diriger des populations naturellement superstitieuses.

Si mme ces caloyers neussent t quignorants ! Mais, en certaines parties de la Grce, surtout dans les rgions sauvages du Magne, mendiants par nature et par ncessit, grands qumandeurs de drachmes que leur jetaient parfois de charitables voyageurs, nayant pour toute occupation que de donner baiser aux fidles quelque apocryphe image de saint ou dentretenir la lampe dune niche de sainte, dsesprs du peu de rendement des dmes, confessions, enterrements et baptmes, ces pauvres gens, recruts dailleurs dans les plus basses classes, ne rpugnaient point faire le mtier de guetteurs et quels guetteurs ! pour le compte des habitants du littoral. Aussi, les marins de Vitylo, tendus sur le port la faon de ces lazzaroni auxquels il faut des heures pour se reposer dun travail de quelques minutes, se levrent-ils, lorsquils virent un de leurs caloyers descendre rapidement vers le village, en agitant les bras. Ctait un homme de cinquante cinquante-cinq ans, non seulement gros, mais gras de cette graisse que produit loisivet, et dont la physionomie ruse ne pouvait inspirer quune mdiocre confiance. Eh ! quy a-t-il, pre, quy a-t-il ? scria lun des marins, en courant vers lui. Le Vitylien parlait de ce ton nasillard qui ferait croire que Nason a t un des anctres des Hellnes, et dans ce patois maniote, o le grec, le turc, litalien et lalbanais se mlangent, comme sil et exist au temps de la tour de Babel. Est-ce que les soldats dIbrahim ont envahi les hauteurs du Taygte ? demanda un autre marin, en faisant un geste dinsouciance qui marquait assez peu de patriotisme.

moins que ce ne soient des Franais, dont nous navons que faire ! rpondit le premier interlocuteur. Ils se valent ! rpliqua un troisime. Et cette rponse indiquait combien la lutte, alors dans sa plus terrible priode, nintressait que lgrement ces indignes de lextrme Ploponnse, bien diffrents des Maniotes du Nord, qui marqurent si brillamment dans la guerre de lIndpendance. Mais le gros caloyer ne pouvait rpliquer ni lun ni lautre. Il stait essouffl descendre les rapides rampes de la falaise. Sa poitrine dasthmatique haletait. Il voulait parler, il ny parvenait pas. Au moins, lun de ses anctres en Hellade, le soldat de Marathon, avant de tomber mort, avait-il pu prononcer la victoire de Miltiade. Mais il ne sagissait plus de Miltiade ni de la guerre des Athniens et des Perses. Ctaient peine des Grecs, ces farouches habitants de lextrme pointe du Magne. Eh ! parle donc, pre, parle donc ! scria un vieux marin, nomm Gozzo, plus impatient que les autres, comme sil et devin ce que venait annoncer le moine. Celui-ci parvint enfin reprendre haleine. Puis, tendant la main vers lhorizon : Navire en vue ! dit-il. Et, sur ces mots, tous les fainants de se redresser, de battre des mains, de courir vers un rocher qui dominait le port. De l, leur regard pouvait embrasser la pleine mer sur un plus vaste secteur. Un tranger aurait pu croire que ce mouvement tait provoqu par lintrt que tout navire, arrivant du large, doit naturellement inspirer des marins fanatiques des choses de la mer.

Il nen tait rien, ou, plutt, si une question dintrt pouvait passionner ces indignes, ctait un point de vue tout spcial. En effet, au moment o scrit non au moment o se passait cette histoire le Magne est encore un pays part au milieu de la Grce, redevenue royaume indpendant de par la volont des puissances europennes, signataires du trait dAndrinople de 1829. Les Maniotes, ou tout au moins ceux de ce nom qui vivent sur ces pointes allonges entre les golfes, sont rests demi barbares, plus soucieux de leur libert propre que de la libert de leur pays. Aussi cette langue extrme de la More infrieure a-t-elle t, de tout temps, presque impossible rduire. Ni les janissaires turcs, ni les gendarmes grecs nont pu en avoir raison. Querelleurs, vindicatifs, se transmettant, comme les Corses, des haines de familles, qui ne peuvent steindre que dans le sang, pillards de naissance et pourtant hospitaliers, assassins, lorsque le vol exige lassassinat, ces rudes montagnards ne sen disent pas moins les descendants directs des Spartiates ; mais, enferms dans ces ramifications du Taygte, o lon compte par milliers de ces petites citadelles ou pyrgos presque inaccessibles, ils jouent trop volontiers le rle quivoque de ces routiers du moyen ge dont les droits fodaux sexeraient coups de poignard et descopette. Or, si les Maniotes, lheure quil est, sont encore des demi-sauvages, il est ais de simaginer ce quils devaient tre, il y a cinquante ans. Avant que les croisires des btiments vapeur neussent singulirement enray leurs dprdations sur mer, pendant le premier tiers du ce sicle, ce furent bien les plus dtermins pirates que les navires de commerce pussent redouter sur toutes les chelles du Levant. Et prcisment, le port de Vitylo, par sa situation lextrmit du Ploponnse, lentre de deux mers, par sa proximit de lle de Crigotto, chre aux forbans, tait bien plac pour souvrir tous ces malfaiteurs qui cumaient lArchipel

et les parages voisins de la Mditerrane. Le point de concentration des habitants de cette partie du Magne portait plus spcialement alors le nom de pays de Kakovonni, et les Kakovonniotes, cheval sur cette pointe que termine le cap Matapan, se trouvaient laise pour oprer. En mer, ils attaquaient les navires. terre, ils les attiraient par de faux signaux. Partout, ils les pillaient et les brlaient. Que leurs quipages fussent turcs, maltais, gyptiens, grecs mme, peu importait : ils taient impitoyablement massacrs ou vendus comme esclaves sur les ctes barbaresques. La besogne venait-elle chmer, les caboteurs se faisaient-ils rares dans les parages du golfe de Coron ou du golfe de Marathon, au large de Crigo ou du cap Gallo, des prires publiques montaient vers le Dieu des temptes, afin quil daignt mettre au plein quelque btiment de fort tonnage et de riche cargaison. Et les caloyers ne se refusaient point ces prires, pour le plus grand profit de leurs fidles. Or, depuis quelques semaines, le pillage navait pas donn. Aucun btiment ntait venu atterrir sur les rivages du Magne. Aussi, fut-ce comme une explosion de joie, lorsque le moine eut laiss chapper ces mots, entrecoups de haltements asthmatiques : Navire en vue ! Presque aussitt se firent entendre les battements sourds de la simandre, sorte de cloche de bois lame de fer, en usage dans ces provinces, o les Turcs ne permettent pas lemploi des cloches de mtal. Mais ces lugubres complaintes suffisaient rassembler une population avide, hommes, femmes, enfants, chiens froces et redouts, tous galement propres au pillage et au massacre. Cependant les Vityliens, runis sur le haut rocher, discutaient grands cris. Qutait ce btiment signal par le caloyer ?

Avec la brise de nord-nord-ouest qui frachissait la tombe de la nuit, ce navire, bbord amures, filait rapidement. Il pouvait mme se faire quil enlevt le cap Matapan la borde. Daprs sa direction, il semblait venir des parages de la Crte. Sa coque commenait se montrer au-dessus du sillage blanc quil laissait aprs lui ; mais lensemble de ses voiles ne formait encore quune masse confuse lil. Il tait donc difficile de reconnatre quel genre de btiment il appartenait. De l, des propos qui se contredisaient dune minute lautre. Cest un chbec ! disait lun des marins. Je viens de voir les voiles carres de son mt de misaine ! Eh non ! rpondait un autre, cest une pinque ! Voyez son arrire relev et le renflement de son trave ! Chbec ou pinque ! Eh ! qui prtendrait pouvoir les distinguer lun de lautre pareille distance ? Ne serait-ce pas plutt une polacre voiles carres ? fit observer un autre marin, qui stait fait une longue-vue de ses deux mains demi fermes. Que Dieu nous vienne en aide ! rpondit le vieux Gozzo. Polacre, chbec ou pinque, ce sont autant de trois-mts, et mieux valent trois mts que deux, lorsquil sagit datterrir sur nos parages avec une bonne cargaison de vins de Candie ou dtoffes de Smyrne ! Sur cette observation judicieuse, on regarda plus attentivement encore. Le navire se rapprochait et grossissait peu peu ; mais, prcisment parce quil serrait le vent de trs prs, on ne pouvait lapercevoir par le travers. Il et donc t malais de dire sil portait deux ou trois mts, cest--dire si lon pouvait esprer que son tonnage ft ou non considrable.

Eh ! la misre est pour nous et le diable sen mle ! dit Gozzo, en lanant un de ces jurons polyglottes dont il accentuait toutes ses phrases. Nous naurons l quune felouque Ou mme un speronare ! scria le caloyer, non moins dsappoint que ses ouailles. Si des cris de dsappointement accueillirent ces deux observations, il est inutile dy insister. Mais, quel que ft ce btiment, on pouvait dj estimer quil ne devait pas jauger plus de cent cent vingt tonneaux. Aprs tout, peu importait que sa cargaison ne ft pas norme, si elle tait riche. Il y a de ces simples felouques, de ces speronares mme, qui sont chargs de vin prcieux, dhuiles fines ou de tissus de prix. Dans ce cas, ils valent la peine dtre attaqus et rapportent gros pour une mince besogne ! Il ne fallait donc pas encore dsesprer. Dailleurs les anciens de la bande, trs entendus en cette matire, trouvaient ce btiment une certaine allure lgante, qui prvenait en sa faveur. Cependant, le soleil commenait disparatre derrire lhorizon dans louest de la mer Ionienne ; mais le crpuscule doctobre devait laisser assez de lumire, pendant une heure encore, pour que ce navire pt tre reconnu avant la nuit close. Dailleurs, aprs avoir doubl le cap Matapan, il venait darriver de deux quarts afin de mieux ouvrir lentre du golfe, et il se prsentait dans de meilleures conditions au regard des observateurs. Aussi, ce mot : sacolve ! schappa-t-il, un instant aprs, de la bouche du vieux Gozzo. Une sacolve ! scrirent ses compagnons, dont le dsappointement se traduisit par une borde de jurons.

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Mais, ce sujet, il ny eut aucune discussion, parce quil ny avait pas derreur possible. Le navire, qui manuvrait lentre du golfe de Coron, tait bien une sacolve. Aprs tout, ces gens de Vitylo avaient tort de crier la malchance. Il nest pas rare de trouver quelque cargaison prcieuse bord de ces sacolves. On appelle ainsi un btiment levantin de mdiocre tonnage, dont la tonture, cest--dire la courbe du pont, saccentue lgrement en se relevant vers larrire. Il gre sur ses trois mts pibles des voiles auriques. Son grand mt, trs inclin sur lavant et plac au centre, porte une voile latine, une fortune, un hunier avec un perroquet volant. Deux focs lavant, deux voiles en pointe sur les deux mts ingaux de larrire, compltent sa voilure, qui lui donne un singulier aspect. Les peintures vives de sa coque, llancement de son trave, la varit de sa mture, la coupe fantaisiste de ses voiles, en font un des plus curieux spcimens de ces gracieux navires qui louvoient par centaines dans les troits parages de lArchipel. Rien de plus lgant que ce lger btiment, se couchant et se redressant la lame, se couronnant dcume, bondissant sans effort, semblable quelque norme oiseau, dont les ailes eussent ras la mer, qui brasillait alors sous les derniers rayons du soleil. Bien que la brise tendt frachir et que le ciel se couvrt d chillons nom que les Levantins donnent certains nuages de leur ciel la sacolve ne diminuait rien de sa voilure. Elle avait mme conserv son perroquet volant, quun marin moins audacieux et certainement amen. videmment, ctait dans lintention datterrir, le capitaine ne se souciant pas de passer la nuit sur une mer dj dure et qui menaait de grossir encore. Mais, si, pour les marins de Vitylo il ny avait plus aucun doute sur ce point que la sacolve donnait dans le golfe, ils ne laissaient pas de se demander si ce serait destination de leur port.

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Eh ! scria lun deux, on dirait quelle cherche toujours pincer le vent au lieu darriver ! Le diable la prenne sa remorque ! rpliqua un autre. Va-t-elle donc virer et reprendre un bord au large ? Est-ce quelle ferait route pour Coron ? Ou pour Kalamata ? Ces deux hypothses taient galement admissibles. Coron est un port de la cte maniote assez frquent par les navires de commerce du Levant, et il sy fait une importante exportation des huiles de la Grce du sud. De mme pour Kalamata, situe au fond du golfe, dont les bazars regorgent de produits manufacturs, toffes ou poteries, que lui envoient les divers tats de lEurope occidentale. Il tait donc possible que la sacolve ft charge pour lun de ces deux ports ce qui et fort dconcert ces Vityliens, en qute de dprdations et pillages. Pendant quelle tait observe avec une attention si peu dsintresse, la sacolve filait rapidement. Elle ne tarda pas se trouver la hauteur de Vitylo. Ce fut linstant o son sort allait se dcider. Si elle continuait slever vers le fond du golfe, Gozzo et ses compagnons devraient perdre tout espoir de sen emparer. En effet, mme en se jetant dans leurs plus rapides embarcations, ils nauraient eu aucune chance de latteindre, tant sa marche tait suprieure sous cette norme voilure quelle portait sans fatigue. Elle arrive ! Ces deux mots furent bientt jets par le vieux marin, dont le bras, arm dune main crochue, se lana vers le petit btiment comme un grappin dabordage.

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Gozzo ne se trompait pas. La barre venait dtre mise au vent, et la sacolve laissait maintenant porter sur Vitylo. En mme temps, son perroquet volant et son second foc furent amens ; puis, son hunier se releva sur ses cargues. Ainsi soulage dune partie de ses voiles, elle tait bien plus dans la main de lhomme de barre. Il commenait alors faire nuit. La sacolve navait plus que juste le temps de donner dans les passes de Vitylo. Il y a, de ci de l, des roches sous-marines quil faut viter, sous peine de courir une destruction complte. Pourtant, le pavillon de pilote navait point t hiss au grand mt du petit btiment. Il fallait donc que son capitaine connt parfaitement ces fonds assez dangereux, puisquil sy aventurait, sans demander assistance. Peut-tre aussi se mfiait-il bon droit des pratiques Vityliens, qui ne se seraient point gns de le mettre sur quelque basse, o nombre de navires staient dj perdus. Du reste, cette poque, aucun phare nclairait les ctes de cette portion du Magne. Un simple feu de port servait gouverner dans ltroit chenal. La sacolve sapprochait, cependant. Elle ne fut bientt plus qu un demi-mille de Vitylo. Elle atterrissait sans hsitation. On sentait quune main habile la manuvrait. Cela ntait pas pour satisfaire tous ces mcrants. Ils avaient intrt ce que le navire quils convoitaient se jett sur quelque roche. En ces conjonctures lcueil se faisait volontiers leur complice. Il commenait la besogne, et ils navaient plus qu lachever. Le naufrage dabord, le pillage ensuite : ctait leur faon dagir. Cela leur pargnait une lutte main arme, une agression directe, dont quelques-uns dentre eux pouvaient tre victimes. Il y avait, en effet, de ces btiments, dfendus par un courageux quipage, qui ne se laissaient point impunment attaquer.

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Les compagnons de Gozzo quittrent donc leur poste dobservation et redescendirent au port, sans perdre un instant. En effet, il sagissait de mettre en uvre ces machinations familires tous les pilleurs dpaves, quils soient du Ponant ou du Levant. De faire chouer la sacolve dans les troites passes du chenal, en lui indiquant une fausse direction, rien ntait plus ais au milieu de cette obscurit, qui, sans tre profonde encore, ltait assez pour rendre ses volutions difficiles. Au feu de port ! dit simplement Gozzo, auquel ses compagnons avaient lhabitude dobir sans hsiter. Le vieux marin fut compris. Deux minutes aprs, ce feu une simple lanterne, allume lextrmit dun mtereau lev sur le petit mle steignait subitement. Au mme instant, ce feu tait remplac par un autre feu, qui fut plac tout dabord dans la mme direction ; mais, si le premier, immobile sur le mle, indiquait un point toujours fixe pour le navigateur, le second, grce sa mobilit, devait lentraner hors du chenal et lexposer donner contre quelque cueil. Ce feu, en effet, ctait une lanterne, dont la lumire ne diffrait point de celle du feu de port ; mais cette lanterne avait t accroche aux cornes dune chvre, que lon poussait lentement sur les premires rampes de la falaise. Elle se dplaait donc avec lanimal et devait engager la sacolve en de fausses manuvres. Ce ntait pas la premire fois que les gens de Vitylo agissaient de la sorte. Non certes ! Et il tait mme rare quils eussent chou dans leurs criminelles entreprises.

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Cependant, la sacolve venait dentrer dans la passe. Aprs avoir cargu sa grande voile, elle ne portait plus que ses voiles latines de larrire et son foc. Cette voilure rduite devait lui suffire pour arriver son poste de mouillage. lextrme surprise des marins qui lobservaient, le petit btiment savanait avec une incroyable sret, travers les sinuosits du chenal. De cette lumire mobile que portait la chvre, il ne semblait en aucune faon se proccuper. Il et fait grand jour que sa manuvre naurait pas t plus correcte. Il fallait que son capitaine et souvent pratiqu les approches de Vitylo, et quil les connt au point de pouvoir sy aventurer, mme au milieu dune nuit profonde. Dj on lapercevait, ce hardi marin. Sa silhouette se dtachait nettement dans lombre sur lavant de la sacolve. Il tait envelopp dans les larges plis de son aba, sorte de manteau de laine, dont le capuchon retombait sur sa tte. En vrit, ce capitaine, dans son attitude, navait rien de ces modestes patrons de caboteurs, qui, pendant la manuvre, dvident incessamment entre leurs doigts un chapelet gros grains, tels quil sen rencontre le plus communment sur les mers de lArchipel. Non ! Celui-ci, dune voix basse et calme, ne soccupait qu transmettre ses ordres au timonier, plac larrire du petit btiment. En ce moment, la lanterne, promene sur les rampes de la falaise, steignit tout coup. Mais cela ne fut pas pour embarrasser la sacolve, qui continua suivre imperturbablement sa route. Un instant, on put croire quune embarde allait lenvoyer contre une dangereuse roche, place fleur deau, une encablure du port, et quil ntait gure possible de voir dans lombre. Un lger coup de barre suffit modifier sa direction, et lcueil, ras de prs, fut vit.

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Mme adresse du timonier, quand il fut ncessaire de parer une seconde basse, qui ne laissait quun troit passage travers le chenal basse sur laquelle plus dun navire avait dj touch en venant au mouillage, que son pilote ft ou non le complice des Vityliens. Ceux-ci navaient donc plus compter sur les chances dun naufrage, qui leur et livr la sacolve sans dfense. Avant quelques minutes, elle serait ancre dans le port. Pour sen emparer, il faudrait ncessairement la prendre labordage. Cest ce qui fut rsolu, aprs entente pralable de ces coquins, cest ce qui allait tre mis en uvre au milieu dune obscurit trs favorable ce genre dopration. Aux canots ! dit le vieux Gozzo, dont les ordres ntaient jamais discuts, surtout quand il commandait le pillage. Une trentaine dhommes vigoureux, les uns arms de pistolets, la plupart brandissant poignards et haches, se jetrent dans les canots amarrs au quai, et savancrent en nombre videmment suprieur celui des hommes de la sacolve. cet instant, un commandement fut fait bord dune voix brve. La sacolve, aprs tre sortie du chenal, se trouvait au milieu du port. Ses drisses furent largues, son ancre venait dtre mouille, et elle demeura immobile, aprs une dernire secousse produite au rappel de sa chane. Les embarcations nen taient plus alors qu quelques brasses. Mme sans montrer une dfiance exagre, tout quipage, connaissant la mauvaise rputation des gens de Vitylo, se ft arm, afin dtre, le cas chant, en tat de dfense.

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Ici, il nen fut rien. Le capitaine de la sacolve, aprs le mouillage, tait repass de lavant larrire, pendant que ses hommes, sans se proccuper de larrive des canots, soccupaient tranquillement ranger les voiles, afin de dbarrasser le pont. Seulement, on aurait pu observer que ces voiles, ils ne les serraient point, de manire quil ny et plus qu peser sur les drisses pour se remettre en appareillage. Le premier canot accosta la sacolve par sa hanche de bbord. Les autres la heurtrent presque aussitt. Et, comme ses pavois taient peu levs, les assaillants, poussant des cris de mort, neurent qu les enjamber pour se trouver sur le pont. Les plus enrags se prcipitrent vers larrire. Lun deux saisit un falot allum, et il le porta la figure du capitaine. Celui-ci, dun mouvement de main, fit retomber son capuchon sur ses paules, et sa figure apparut en pleine lumire. Eh ! dit-il, les gens de Vitylo ne reconnaissent donc plus leur compatriote Nicolas Starkos ? Le capitaine, en parlant ainsi, stait tranquillement crois les bras. Un instant aprs, les canots, dbordant toute vitesse, avaient regagn le fond du port.

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II En face lun de lautre

Dix minutes plus tard, une lgre embarcation, un gig, quittait la sacolve et dposait au pied du mle, sans aucun compagnon, sans aucune arme, cet homme devant lequel les Vityliens venaient de battre si prestement en retraite. Ctait le capitaine de la Karysta ainsi se nommait le petit btiment qui venait de mouiller dans le port. Cet homme, de moyenne taille, laissait voir un front haut et fier sous son pais bonnet de marin. Dans ses yeux durs, un regard fixe. Au-dessus de sa lvre, des moustaches de Klephte, tendues horizontalement, finissant en grosse touffe, non en pointe. Sa poitrine tait large, ses membres vigoureux. Ses cheveux noirs tombaient en boucles sur ses paules. Sil avait dpass trente-cinq ans, ctait peine de quelques mois. Mais son teint hl par les brises, la duret de sa physionomie, un pli de son front, creus comme un sillon dans lequel rien dhonnte ne pouvait germer, le faisaient paratre plus vieux que son ge. Quant au costume quil portait alors, ce ntait ni la veste, ni le gilet, ni la fustanelle du Palikare. Son cafetan, capuchon de couleur brune, brod de soutaches peu voyantes, son pantalon verdtre, larges plis, perdu dans des bottes montantes, rappelaient plutt lhabillement du marin des ctes barbaresques. Et cependant, Nicolas Starkos tait bien Grec de naissance et originaire de ce port de Vitylo. Ctait l quil avait pass les premires annes de sa jeunesse. Enfant et adolescent, ctait
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entre ces roches quil avait fait lapprentissage de la vie de mer. Ctait sur ces parages quil avait navigu au hasard des courants et des vents. Pas une anse dont il net vrifi le brassiage et les accores. Pas un cueil, pas une banche, pas une roche sous-marine, dont le relvement lui ft inconnu. Pas un dtour du chenal, dont il ne ft capable de suivre, sans compas ni pilote, les sinuosits multiples. Il est donc facile de comprendre comment, en dpit des faux signaux de ses compatriotes, il avait pu diriger la sacolve avec cette sret de main. Dailleurs, il savait combien les Vityliens taient sujets caution. Dj il les avait vus luvre. Et peut-tre, en somme, ne dsapprouvait-il pas leurs instincts de pillards, du moment quil navait point eu en souffrir personnellement. Mais, sil les connaissait, Nicolas Starkos tait galement connu deux. Aprs la mort de son pre, qui fut lune de ces milliers de victimes de la cruaut des Turcs, sa mre, affame de haine, nattendit plus que lheure de se jeter dans le premier soulvement contre la tyrannie ottomane. Lui, dix-huit ans, il avait quitt le Magne pour courir les mers, et plus particulirement lArchipel, se formant non seulement au mtier de marin, mais aussi au mtier de pirate. bord de quels navires avait-il servi pendant cette priode de son existence, quels chefs de flibustiers ou de forbans leurent sous leurs ordres, sous quel pavillon fit-il ses premires armes, quel sang rpandit sa main, le sang des ennemis de la Grce ou le sang de ses dfenseurs celui-l mme qui coulait dans ses veines nul que lui naurait pu le dire. Plusieurs fois, cependant, on lavait revu dans les divers ports du golfe de Coron. Quelques-uns de ses compatriotes avaient pu raconter ses hauts faits de piraterie, auxquels ils staient associs, navires de commerce attaqus et dtruits, riches cargaisons changes en parts de prise ! Mais un certain mystre entourait le nom de Nicolas Starkos. Toutefois, il tait si avantageusement connu dans les provinces du Magne que, devant ce nom, tous sinclinrent.

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Ainsi sexplique la rception qui fut faite cet homme par les habitants de Vitylo, pourquoi il leur imposa rien que par sa prsence, comment tous abandonnrent ce projet de piller la sacolve, lorsquils eurent reconnu celui qui la commandait. Ds que le capitaine de la Karysta eut accost le quai du port, un peu en arrire du mle, hommes et femmes, accourus pour le recevoir, se rangrent respectueusement sur son passage. Lorsquil dbarqua, pas un cri ne fut profr. Il semblait que Nicolas Starkos et assez de prestige pour commander le silence autour de lui rien que par son aspect. On attendait quil parlt, et, sil ne parlait pas ce qui tait possible nul ne se permettrait de lui adresser la parole. Nicolas Starkos, aprs avoir command aux matelots de son gig de retourner bord, savana vers langle que le quai forme au fond du port. Mais, peine avait-il fait une vingtaine de pas dans cette direction quil sarrta. Puis, avisant le vieux marin qui le suivait, comme sil et attendu quelque ordre excuter : Gozzo, dit-il, jaurai besoin de dix hommes vigoureux pour complter mon quipage. Tu les auras, Nicolas Starkos , rpondit Gozzo. Le capitaine de la Karysta en et voulu cent quil les et trouvs, prendre au choix, parmi cette population maritime. Et ces cent hommes, sans demander o on les menait, quel mtier on les destinait, pour le compte de qui ils allaient naviguer ou se battre, auraient suivi leur compatriote, prts partager son sort, sachant bien que dune faon ou de lautre ils y trouveraient leur compte. Que ces dix hommes, dans une heure, soient bord de la Karysta, ajouta le capitaine.

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Ils y seront , rpondit Gozzo. Nicolas Starkos, indiquant dun geste quil ne voulait point tre accompagn, remonta le quai qui sarrondit lextrmit du mle, et senfona dans une des troites rues du port. Le vieux Gozzo, respectant sa volont, revint vers ses compagnons, et ne soccupa plus que de choisir les dix hommes destins complter lquipage de la sacolve. Cependant, Nicolas Starkos slevait peu peu sur les pentes de cette falaise abrupte qui supporte le bourg de Vitylo. cette hauteur, on nentendait dautre bruit que laboiement de chiens froces, presque aussi redoutables aux voyageurs que les chacals et les loups, chiens aux formidables mchoires, large face de dogue, que le bton neffraye gure. Quelques golands tourbillonnaient dans lespace, petits coups de leurs larges ailes, en regagnant les trous du littoral. Bientt, Nicolas Starkos eut dpass les dernires maisons de Vitylo. Il prit alors le rude sentier qui contourne lacropole de Krapha. Aprs avoir long les ruines dune citadelle, qui fut jadis leve en cet endroit par Ville-Hardouin, au temps o les Croiss occupaient divers points du Ploponnse, il dut contourner la base des vieilles tours, dont la falaise est encore couronne. L, il sarrta un instant et se retourna. lhorizon, en de du cap Gallo, le croissant de la lune allait bientt steindre dans les eaux de la mer Ionienne. Quelques rares toiles scintillaient travers dtroites dchirures de nuages, pousss par le vent frais du soir. Pendant les accalmies, un silence absolu rgnait autour de lacropole. Deux ou trois petites voiles, peine visibles, sillonnaient la surface du golfe, le traversant vers Coron ou le remontant vers Kalamata. Sans le fanal, qui se balanait en tte de leur mt, peut-tre et-il t impossible de les reconnatre. En contrebas, sept huit feux brillaient aussi sur divers points du rivage, doubls par la tremblotante rverbration des eaux. taient-ce des feux de barques de pche, ou des feux dhabitations, allums pour la nuit ? On naurait pu le dire.

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Nicolas Starkos parcourait, de son regard habitu aux tnbres, toute cette immensit. Il y a dans lil du marin une puissance de vision pntrante, qui lui permet de voir l o dautres ne verraient pas. Mais, en ce moment, il semblait que les choses extrieures ne fussent pas pour impressionner le capitaine de la Karysta, accoutum sans doute de tout autres scnes. Non, ctait en lui-mme quil regardait. Cet air natal, qui est comme lhaleine du pays, il le respirait presque inconsciemment. Et il restait immobile, pensif, les bras croiss, tandis que sa tte, rejete hors du capuchon, ne remuait pas plus que si elle et t de pierre. Prs dun quart dheure se passa ainsi. Nicolas Starkos navait cess dobserver cet occident que dlimitait un lointain horizon de mer. Puis il fit quelques pas en remontant obliquement la falaise. Ce ntait point au hasard quil allait de la sorte. Une secrte pense le conduisait ; mais on et dit que ses yeux vitaient encore de voir ce quils taient venus chercher sur les hauteurs de Vitylo. Dailleurs, rien de dsol comme cette cte, depuis le cap Matapan jusqu lextrme cul-de-sac du golfe. Il ny poussait ni orangers, citronniers, glantiers, lauriers-roses, jasmins de lArgolide, figuiers, arbousiers, mriers, ni rien de ce qui fait de certaines parties de la Grce une riche et verdoyante campagne. Pas un chne-vert, pas un platane, pas un grenadier, tranchant sur le sombre rideau des cyprs et des cdres. Partout des roches quun prochain boulement de ces terrains volcaniques pourra bien prcipiter dans les eaux du golfe. Partout une sorte dpret farouche sur cette terre du Magne, insuffisante nourricire de sa population. peine quelques pins dcharns, grimaants, fantasques, dont on a puis la rsine, auxquels manque la sve, montrant les profondes blessures de leurs troncs. et l, de maigres cactus, vritables chardons pineux, dont les feuilles ressemblent de petits hrissons demi pels. Nulle

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part, enfin, ni aux arbustes rabougris, ni au sol, form de plus de gravier que dhumus, de quoi nourrir ces chvres que leur sobrit rend peu difficiles, cependant. Aprs avoir fait une vingtaine de pas, Nicolas Starkos sarrta de nouveau. Puis, il se retourna vers le nord-est, l o la crte loigne du Taygte traait son profil sur le fond moins obscur du ciel. Une ou deux toiles, qui se levaient cette heure, y reposaient encore, au ras de lhorizon, comme de gros vers luisants. Nicolas Starkos tait rest immobile. Il regardait une petite maison basse, construite en bois qui occupait un renflement de la falaise une cinquantaine de pas. Modeste habitation, isole au-dessus du village, laquelle on narrivait que par dabrupts sentiers, btie au milieu dun enclos de quelques arbres demi dpouills, entour dune haie dpines. Cette demeure, on la sentait abandonne depuis longtemps. La haie, en mauvais tat, ici touffue, l troue, ne lui faisait plus une barrire suffisante pour la protger. Les chiens errants, les chacals, qui visitent quelquefois la rgion, avaient plus dune fois ravag ce petit coin du sol maniote. Mauvaises herbes et broussailles, ctait lapport de la nature en ce lieu dsert, depuis que la main de lhomme ne sy exerait plus. Et pourquoi cet abandon ? Cest que le possesseur de ce morceau de terre tait mort depuis bien des annes. Cest que sa veuve, Andronika Starkos, avait quitt le pays pour aller prendre rang parmi ces vaillantes femmes qui marqurent dans la guerre de lIndpendance. Cest que le fils, depuis son dpart, navait jamais remis le pied dans la maison paternelle. L, pourtant, tait n Nicolas Starkos. L se passrent les premires annes de son enfance. Son pre, aprs une longue et honnte vie de marin, stait retir dans cet asile, mais il se tenait lcart de cette population de Vitylo, dont les excs lui fai-

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saient horreur. Plus instruit, dailleurs, et avec un peu plus daisance que les gens du port, il avait pu se faire une existence part entre sa femme et son enfant. Il vivait ainsi au fond de cette retraite, ignor et tranquille, lorsque, un jour, dans un mouvement de colre, il tenta de rsister loppression et paya de sa vie sa rsistance. On ne pouvait chapper aux agents turcs, mme aux extrmes confins de la pninsule ! Le pre ntant plus l pour diriger son fils, la mre fut impuissante le contenir. Nicolas Starkos dserta la maison pour aller courir les mers, mettant au service de la piraterie et des pirates ces merveilleux instincts de marin quil tenait de son origine. Depuis dix ans, la maison avait donc t abandonne par le fils, depuis six ans par la mre. On disait dans le pays, cependant, quAndronika y tait quelquefois revenue. On avait cru, du moins, lapercevoir, mais de rares intervalles et pour de courts instants, sans quelle et communiqu avec aucun des habitants de Vitylo. Quant Nicolas Starkos, jamais avant ce jour, bien quil et t ramen une ou deux fois au Magne par le hasard de ses excursions, il navait manifest lintention de revoir cette modeste habitation de la falaise. Jamais une demande de sa part sur ltat dabandon o elle se trouvait. Jamais une allusion sa mre, pour savoir si elle revenait parfois la demeure dserte. Mais travers les terribles vnements qui ensanglantaient alors la Grce, peut-tre le nom dAndronika tait-il arriv jusqu lui nom qui aurait d pntrer comme un remords dans sa conscience, si sa conscience net t impntrable. Et cependant, ce jour-l, si Nicolas Starkos avait relch au port de Vitylo, ce ntait pas uniquement pour renforcer de dix hommes lquipage de la sacolve. Un dsir plus quun dsir un imprieux instinct, dont il ne se rendait peut-tre pas bien

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compte, ly avait pouss. Il stait senti pris du besoin de revoir, une dernire fois sans doute, la maison paternelle, de toucher encore du pied ce sol sur lequel staient exercs ses premiers pas, de respirer lair enferm entre ces murs o stait exhale sa premire haleine, o il avait bgay les premiers mots de lenfant. Oui ! voil pourquoi il venait de remonter les rudes sentiers de cette falaise, pourquoi il se trouvait, cette heure, devant la barrire du petit enclos. L, il eut comme un mouvement dhsitation. Il nest de cur si endurci, qui ne se serre en prsence de certains retours du pass. On nest pas n quelque part pour ne rien sentir devant la place o vous a berc la main dune mre. Les fibres de ltre ne peuvent suser ce point que pas une seule ne vibre encore, lorsquun de ces souvenirs la touche. Il en fut ainsi de Nicolas Starkos, arrt sur le seuil de la maison abandonne, aussi sombre, aussi silencieuse, aussi morte lintrieur qu lextrieur. Entrons ! Oui ! entrons ! Ce furent les premiers mots que pronona Nicolas Starkos. Encore ne fit-il que les murmurer, comme sil et eu la crainte dtre entendu et dvoquer quelque apparition du pass. Entrer dans cet enclos, quoi de plus facile ! La barrire tait disjointe, les montants gisaient sur le sol. Il ny avait mme pas une porte ouvrir, un barreau repousser. Nicolas Starkos entra. Il sarrta devant lhabitation, dont les auvents, demi pourris par la pluie, ne tenaient plus qu des bouts de ferrures rouilles et ronges. ce moment, une hulotte fit entendre un cri et senvola dune touffe de lentisques, qui obstruait le seuil de la porte.

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L, Nicolas Starkos hsita encore. Il tait bien rsolu, cependant, revoir jusqu la dernire chambre de lhabitation. Mais il fut sourdement fch de ce qui se passait en lui, dprouver comme une sorte de remords. Sil se sentait mu, il se sentait irrit aussi. Il semblait que de ce toit paternel, allait schapper comme une protestation contre lui, comme une maldiction dernire ! Aussi, avant de pntrer dans cette maison, il voulut en faire le tour. La nuit tait sombre. Personne ne le voyait, et il ne se voyait pas lui-mme ! En plein jour, peut-tre ne ft-il pas venu ! En pleine nuit, il se sentait plus daudace braver ses souvenirs. Le voil donc, marchant dun pas furtif, pareil un malfaiteur qui chercherait reconnatre les abords dune habitation dans laquelle il va porter la ruine, longeant les murs lzards aux angles, tournant les coins dont larte effrite disparaissait sous les mousses, ttant de la main ces pierres branles, comme pour voir sil restait encore un peu de vie dans ce cadavre de maison, coutant, enfin, si le cur lui battait encore ! Par derrire, lenclos tait plus obscur. Les obliques lueurs du croissant lunaire, qui disparaissait alors, nauraient pu y arriver. Nicolas Starkos avait lentement fait le tour. La sombre demeure gardait une sorte de silence inquitant. On let dite hante ou visionne. Il revint vers la faade oriente louest. Puis, il sapprocha de la porte, pour la repousser si elle ne tenait que par un loquet, pour la forcer si le pne sengageait encore dans la gche de la serrure. Mais alors le sang lui monta aux yeux. Il vit rouge comme on dit, mais rouge de feu. Cette maison, quil voulait visiter encore une fois, il nosait plus y entrer. Il lui semblait que son pre, sa mre, allaient apparatre sur le seuil, les bras ten-

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dus, le maudissant, lui, le mauvais fils, le mauvais citoyen, tratre la famille, tratre la patrie ! ce moment, la porte souvrit avec lenteur. Une femme parut sur le seuil. Elle tait vtue du costume maniote un jupon de cotonnade noire petite bordure rouge, une camisole de couleur sombre, serre la taille, sur sa tte un large bonnet bruntre, enroul dun foulard aux couleurs du drapeau grec. Cette femme avait une figure nergique, avec de grands yeux noirs dune vivacit un peu sauvage, un teint hl comme celui des pcheuses du littoral. Sa taille tait haute, droite, bien quelle ft ge de plus de soixante ans. Ctait Andronika Starkos. La mre et le fils, spars depuis si longtemps de corps et dme, se trouvaient alors face face. Nicolas Starkos ne sattendait pas se voir en prsence de sa mre Il fut pouvant par cette apparition. Andronika, le bras tendu vers son fils, lui interdisant laccs de sa maison, ne dit que ces mots dune voix qui les rendait terribles, venant delle : Jamais Nicolas Starkos ne remettra le pied dans la maison du pre ! Jamais ! Et le fils, courb sous cette injonction, recula peu peu. Celle qui lavait port dans ses entrailles le chassait maintenant comme on chasse un tratre. Alors il voulut faire un pas en avant Un geste plus nergique encore, un geste de maldiction, larrta. Nicolas Starkos se rejeta en arrire. Puis, il schappa de lenclos, il reprit le sentier de la falaise, il descendit grands

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pas, sans se retourner, comme si une main invisible let pouss par les paules. Andronika, immobile sur le seuil de sa maison, le vit disparatre au milieu de la nuit. Dix minutes aprs, Nicolas Starkos, ne laissant rien voir de son motion, redevenu matre de lui-mme, atteignait le port o il hlait son gig et sy embarquait. Les dix hommes choisis par Gozzo se trouvaient dj bord de la sacolve. Sans prononcer un seul mot, Nicolas Starkos monta sur le pont de la Karysta, et, dun signe, il donna lordre dappareiller. La manuvre fut rapidement faite. Il ny eut qu hisser les voiles disposes pour un prompt dpart. Le vent de terre, qui venait de se lever, rendait facile la sortie du port. Cinq minutes plus tard, la Karysta franchissait les passes, srement, silencieusement, sans quun seul cri et t pouss par les hommes du bord ni par les gens de Vitylo. Mais la sacolve ntait pas un mille au large, quune flamme illuminait la crte de la falaise. Ctait lhabitation dAndronika Starkos qui brlait jusque dans ses fondations. La main de la mre avait allum cet incendie. Elle ne voulait pas quil restt un seul vestige de la maison o son fils tait n. Pendant trois milles encore, le capitaine ne put dtacher son regard de ce feu qui brillait sur la terre du Magne, et il le suivit dans lombre jusqu son dernier clat. Andronika lavait dit :

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Jamais Nicolas Starkos ne remettrait le pied dans la maison du pre ! Jamais !

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III Grecs contre Turcs

Dans les temps prhistoriques, alors que lcorce solide du globe se moulait peu peu sous laction des forces intrieures, neptuniennes ou plutoniennes, la Grce dut sa naissance un cataclysme qui repoussa ce bout de terre au-dessus du niveau des eaux, tandis quil engloutissait dans lArchipel toute une partie du continent, dont il ne reste plus que les sommets sous formes dles. La Grce est, en effet, sur la ligne volcanique qui va de Chypre la Toscane. 1 Il semble que les Hellnes tiennent du sol instable de leur pays linstinct de cette agitation physique et morale, qui peut les porter dans les choses hroques jusquaux plus grands excs. Il nen est pas moins vrai que cest grce leurs qualits naturelles, un courage indomptable, le sentiment du patriotisme, lamour de la libert, quils sont parvenus faire un tat indpendant de ces provinces courbes, depuis tant de sicles, sous la domination ottomane. Plasgique dans les temps les plus reculs, cest--dire peuple de tribus de lAsie ; hellnique, du XVIe au XIVe sicle avant lre chrtienne, avec lapparition des Hellnes, dont une tribu, les Graes, devait lui donner son nom, dans ces temps presque mythologiques des Argonautes, des Hraclides et de la guerre de Troie ; bien grecque enfin, depuis Lycurgue, avec Miltiade,
Depuis lpoque o se passe cette histoire, lle Santorin a t victime des feux souterrains. Vostitsa en 1661, Thbes en 1661, Sainte-Maure, ont t dvastes par des tremblements de terre. 30
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Thmistocle, Aristide, Lonidas, Eschyle, Sophocle, Aristophane, Hrodote, Thucydide, Pythagore, Socrate, Platon, Aristote, Hippocrate, Phidias, Pricls, Alcibiade, Plopidas, paminondas, Dmosthne ; puis, macdonienne avec Philippe et Alexandre, la Grce finit par devenir province romaine sous le nom dAchae, cent quarante-six ans avant J.-C. et pour une priode de quatre sicles. Depuis cette poque, successivement envahi par les Visigoths, les Vandales, les Ostrogoths, les Bulgares, les Slaves, les Arabes, les Normands, les Siciliens, conquis par les Croiss au commencement du treizime sicle, partag en un grand nombre de fiefs au quinzime, ce pays, si prouv dans lancienne et la nouvelle re, retomba au dernier rang entre les mains des Turcs et sous la domination musulmane. Pendant prs de deux cents ans, on peut dire que la vie politique de la Grce fut absolument teinte. Le despotisme des fonctionnaires ottomans, qui y reprsentaient lautorit, passait toutes limites. Les Grecs ntaient ni des annexs, ni des conquis, pas mme des vaincus : ctaient des esclaves, tenus sous le bton du pacha, avec liman ou prtre sa droite, le djellah ou bourreau sa gauche. Mais toute existence navait pas encore abandonn ce pays qui se mourait. Aussi, allait-il de nouveau palpiter sous lexcs de la douleur. Les Montngrins de lpire, en 1766, les Maniotes, en 1769, les Souliotes dAlbanie, se soulevrent enfin, et proclamrent leur indpendance ; mais, en 1804, toute cette tentative de rbellion fut dfinitivement comprime par Ali de Tbelen, pacha de Janina. Il ntait que temps dintervenir, alors, si les puissances europennes ne voulaient pas assister au total anantissement de la Grce. En effet, rduite ses seules forces, elle ne pouvait que mourir en essayant de recouvrer son indpendance.

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En 1821, Ali de Tbelen, rvolt son tour contre le sultan Mahmoud, venait dappeler les Grecs son aide, en leur promettant la libert. Ils se soulevrent en masse. Les Philhellnes accoururent leur secours de tous les points de lEurope. Ce furent des Italiens, des Polonais, des Allemands, mais surtout des Franais, qui se rangrent contre les oppresseurs. Les noms de Guys de Sainte-Hlne, de Gaillard, de Chauvassaigne, des capitaines Baleste et Jourdain, du colonel Fabvier, du chef descadron Regnaud de Saint-Jean-dAngly, du gnral Maison, auxquels il convient dajouter ceux de trois Anglais, lord Cochrane, lord Byron, le colonel Hastings, ont laiss un souvenir imprissable dans ce pays pour lequel ils venaient se battre et mourir. ces noms, illustrs par tout ce que le dvouement la cause des opprims peut engendrer de plus hroque, la Grce allait rpondre par des noms pris dans ses plus hautes familles, trois Hydriotes, Tombasis, Tsamados, Miaoulis, puis Colocotroni, Marco Botsaris, Maurocordato, Mauromichalis, Constantin Canaris, Negris, Constantin et Dmtrius Hypsilantis, Ulysse et tant dautres. Ds le dbut, le soulvement se changea en une guerre mort, dent pour dent, il pour il, qui provoqua les plus horribles reprsailles de part et dautre. En 1821, les Souliotes et le Magne se soulevrent. Patras, lvque Germanos, la croix en main, pousse le premier cri. La More, la Moldavie, lArchipel, se rangent sous ltendard de lindpendance. Les Hellnes, victorieux sur mer, parviennent semparer de Tripolitza. ces premiers succs des Grecs, les Turcs rpondent par le massacre de leurs compatriotes qui se trouvaient Constantinople. En 1822, Ali de Tbelen, assig dans sa forteresse de Janina, est lchement assassin au milieu dune confrence que lui avait propose le gnral turc Kourschid. Peu de temps aprs,

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Maurocordato et les Philhellnes sont crass la bataille dArta ; mais ils reprennent lavantage au premier sige de Missolonghi, que larme dOmer-Vrione est oblige de lever, non sans des pertes considrables. En 1823, les puissances trangres commencent intervenir plus efficacement. Elles proposent au sultan une mdiation. Le sultan refuse, et, pour appuyer son refus, dbarque dix mille soldats asiatiques dans lEube. Puis, il donne le commandement en chef de larme turque son vassal Mhmet-Ali, pacha dgypte. Ce fut dans les luttes de cette anne-l que succomba Marco Botsaris, ce patriote dont on a pu dire : Il vcut comme Aristide et mourut comme Lonidas. En 1824, poque de grands revers pour la cause de lIndpendance, lord Byron avait dbarqu, le 24 janvier, Missolonghi, et, le jour de Pques, il mourait devant Lpante, sans avoir rien vu saccomplir de son rve. Les Ipsariotes taient massacrs par les Turcs, et la ville de Candie, en Crte, se rendait aux soldats de Mhmet-Ali. Seuls, les succs maritimes purent consoler les Grecs de tant de dsastres. En 1825, cest Ibrahim-Pacha, fils de Mhmet-Ali, qui dbarque Modon, en More, avec onze mille hommes. Il sempare de Navarin et bat Colocotroni Tripolitza. Ce fut alors que le gouvernement hellnique confia un corps de troupes rgulires deux Franais, Fabvier et Regnaud de Saint-JeandAngly ; mais, avant que ces troupes eussent t mises en tat de lui rsister, Ibrahim dvastait la Messnie et le Magne. Et sil abandonna ses oprations, cest quil voulut aller prendre part au second sige de Missolonghi, dont le gnral Kioutagi ne parvenait pas semparer, bien que le sultan lui et dit : Ou Missolonghi ou ta tte ! En 1826, le 5 janvier, aprs avoir brl Pyrgos, Ibrahim arrivait devant Missolonghi. Pendant trois jours, du 25 au 28, il

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jeta sur la ville huit mille bombes et boulets, sans pouvoir y entrer, mme aprs un triple assaut, et bien quil net affaire qu deux mille cinq cents combattants, dj affaiblis par la famine. Cependant il devait russir, surtout lorsque Miaoulis et son escadre, qui apportaient des secours aux assigs, eurent t repousss. Le 23 avril, aprs un sige qui avait cot la vie dixneuf cents de ses dfenseurs, Missolonghi tombait au pouvoir dIbrahim, et ses soldats massacrrent hommes, femmes, enfants, presque tout ce qui survivait des neuf mille habitants de la ville. En cette mme anne, les Turcs, amens par Kioutagi, aprs avoir ravag la Phocide et la Botie, arrivaient Thbes, le 10 juillet, entraient en Attique, investissaient Athnes, sy tablissaient et faisaient le sige de lAcropole, dfendue par quinze cents Grecs. Au secours de cette citadelle, la cl de la Grce, le nouveau gouvernement envoya Caraskakis, lun des combattants de Missolonghi, et le colonel Fabvier avec son corps de rguliers. La bataille quils livrrent Chadari fut perdue, et Kioutagi put continuer le sige de lAcropole. Pendant ce temps, Caraskakis sengageait travers les dfils du Parnasse, battait les Turcs Arachova, le 5 dcembre, et, sur le champ de bataille, il levait un trophe de trois cents ttes coupes. La Grce du Nord tait redevenue libre presque tout entire. Malheureusement, la faveur de ces luttes, lArchipel tait livr aux incursions des plus redoutables forbans, qui eussent jamais dsol ces mers. Et parmi eux, on citait, comme lun des plus sanguinaires, le plus hardi peut-tre, ce pirate Sacratif, dont le nom seul tait une pouvante dans toutes les chelles du Levant. Cependant, sept mois avant lpoque laquelle dbute cette histoire, les Turcs avaient t obligs de se rfugier dans quelques-unes des places fortes de la Grce septentrionale. Au mois de fvrier 1827, les Grecs avaient reconquis leur indpendance depuis le golfe dAmbracie jusquaux confins de lAttique. Le pavillon turc ne flottait plus qu Missolonghi, Vonitsa,

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Naupacte. Le 31 mars, sous linfluence de lord Cochrane, les Grecs du Nord et les Grecs du Ploponnse, renonant leurs luttes intestines, allaient runir les reprsentants de la nation en une assemble unique Trzne, et concentrer les pouvoirs en une seule main, celle dun tranger, un diplomate russe, grec de naissance, Capo dIstria, originaire de Corfou. Mais Athnes tait aux mains des Turcs. Sa citadelle avait capitul, le 5 juin. La Grce du Nord fut alors contrainte de faire sa complte soumission. Le 6 juillet, il est vrai, la France, lAngleterre, la Russie et lAutriche signaient une convention qui, tout en admettant la suzerainet de la Porte, reconnaissait lexistence dune nation grecque. En outre, par un article secret, les puissances signataires sengageaient sunir contre le sultan, sil refusait daccepter un arrangement pacifique. Tels sont les faits gnraux de cette sanglante guerre, que le lecteur doit se remettre en mmoire, car ils se rattachent trs directement ce qui va suivre. Voici maintenant quels sont les faits particuliers auxquels sont plus directement lis les personnages dj connus et ceux connatre de cette dramatique histoire. Parmi les premiers, il faut dabord citer Andronika, la veuve du patriote Starkos. Cette lutte, pour conqurir lindpendance de leur pays, navait pas seulement enfant des hros, mais aussi dhroques femmes, dont le nom est glorieusement ml aux vnements de cette poque. Ainsi voit-on apparatre le nom de Bobolina, ne dans une petite le, lentre du golfe de Nauplie. En 1812, son mari est fait prisonnier, emmen Constantinople, empal par ordre du sultan. Le premier cri de la guerre de lindpendance est jet.

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Bobolina, en 1821, sur ses propres ressources, arme trois navires, et, ainsi que le raconte M. H. Belle, daprs le rcit dun vieux Klephte, aprs avoir arbor son pavillon, qui porte ces mots des femmes spartiates : Ou dessus ou dessous , elle fait la course jusquau littoral de lAsie Mineure, capturant et brlant les navires turcs avec lintrpidit dun Tsamados ou dun Canaris ; puis, aprs avoir gnreusement abandonn la proprit de ses navires au nouveau gouvernement, elle assiste au sige de Tripolitza, organise autour de Nauplie un blocus qui dure quatorze mois, et oblige enfin la citadelle se rendre. Cette femme, dont toute la vie est une lgende, devait finir par tomber sous le poignard de son frre pour une simple affaire de famille. Une autre grande figure doit tre place au mme rang que cette vaillante Hydriote. Toujours mmes faits amenant mmes consquences. Un ordre du sultan fait trangler Constantinople le pre de Modena Mavroeinis, femme dont la beaut galait la naissance. Modena se jette aussitt dans linsurrection, appelle la rvolte les habitants de Mycone, arme des btiments quelle monte, organise des compagnies de gurillas quelle dirige, arrte larme de Smil-Pacha au fond des troites gorges du Plion, et marque brillamment jusqu la fin de la guerre, en harcelant les Turcs dans les dfils des montagnes de la Phthiotide. Il faut encore nommer Kados, dtruisant par la mine les murs de Vilia, et se battant avec un courage indomptable au monastre Sainte-Vnrande ; Moskos, sa mre, luttant aux cts de son poux, et crasant les Turcs sous des quartiers de roche ; Despo, qui pour ne pas tomber aux mains des musulmans, se fit sauter avec ses filles, ses belles-filles et ses petits-fils. Et les femmes souliotes, et celles qui protgrent le nouveau gouvernement, install Salamine, en lui prenant la flottille quelles commandaient, et cette Constance Zacharias, qui, aprs avoir donn le signal du soulvement dans les plaines de Laconie, se jeta sur Londari la tte de cinq cents paysans, et tant

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dautres, enfin, dont le sang gnreux ne fut point pargn dans cette guerre, pendant laquelle on put voir de quoi taient capables les descendantes des Hellnes ! Ainsi avait fait la veuve de Starkos. Ainsi, sous le seul nom dAndronika nayant plus voulu de celui que dshonorait son fils se laissa-t-elle emporter dans le mouvement par un irrsistible instinct de reprsailles autant que par amour de lindpendance. Comme Bobolina, veuve dun poux supplici pour avoir tent de dfendre son pays, comme Modena, comme Zacharias, si elle ne put ses frais armer des navires ou lever des compagnies de volontaires, du moins paya-t-elle de sa personne au milieu des grands drames de cette insurrection. Ds 1821, Andronika se joignit ceux des Maniotes que Colocotroni, condamn mort et rfugi dans les les Ioniennes, appela lui, lorsque, le 18 janvier de cette anne, il dbarqua Scardamoula. Elle fut de cette premire bataille range, livre en Thessalie lorsque Colocotroni attaqua les habitants de Phanari, et ceux de Caritne, runis aux Turcs sur les bords de la Rhouphia. Elle fut aussi de cette bataille de Valtetsio, du 17 mai, qui amena la droute de larme de Moustapha-bey. Plus particulirement encore, elle se distingua ce sige de Tripolitza, o les Spartiates traitaient les Turcs de lches Persans , o les Turcs traitaient les Grecs de faibles livres de Laconie ! Mais, cette fois, les livres eurent le dessus. Le 5 octobre, la capitale du Ploponnse, nayant pu tre dbloque par la flotte turque, dut capituler, et, malgr la convention, fut mise feu et sang, pendant trois jours ce qui cota la vie, au dedans comme au dehors, dix mille Ottomans de tout ge et de tout sexe. Lanne suivante, le 4 mars, ce fut pendant un combat naval quAndronika, embarque sous les ordres de lamiral Miaoulis, vit les vaisseaux turcs senfuir, aprs une lutte de cinq heures, et chercher un refuge au port de Zante. Mais, sur un de ces

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vaisseaux, elle avait reconnu son fils, qui pilotait lescadre ottomane travers le golfe de Patras ! Ce jour-l, sous le coup de cette honte, elle slana au plus fort de la mle pour y chercher la mort La mort ne voulut pas delle. Et pourtant, Nicolas Starkos devait aller plus loin encore dans cette voie criminelle ! Quelques semaines plus tard, ne se joignait-il pas Kari-Ali qui bombardait la ville de Scio dans lle de ce nom ? Navait-il pas sa part de ces pouvantables massacres, o prirent vingt-trois mille chrtiens, sans compter quarante-sept mille qui furent vendus comme esclaves sur les marchs de Smyrne ? Et lun des btiments qui transporta une partie de ces malheureux aux ctes barbaresques, ntait-il pas command par le fils mme dAndronika un Grec qui vendait ses frres ! Pendant la priode suivante, dans laquelle les Hellnes allaient avoir rsister aux armes combines des Turcs et des gyptiens, Andronika ne cessa pas un instant dimiter ces hroques femmes, dont les noms ont t cits plus haut. Lamentable poque, surtout pour la More. Ibrahim venait dy lancer ses farouches Arabes, plus froces que les Ottomans. Andronika tait de ces quatre mille combattants que Colocotroni, nomm commandant en chef des troupes du Ploponnse, avait seulement pu runir autour de lui. Mais Ibrahim, aprs avoir dbarqu onze mille hommes sur la cte messnienne, stait dabord occup de dbloquer Coron et Patras ; puis, il stait empar de Navarin, dont la citadelle devait lui assurer une base doprations, et le port lui donner un abri sr pour sa flotte. Ensuite ce fut Argos quil incendia, Tripolitza dont il prit possession ce qui lui permit, jusqu lhiver, dexercer ses ravages travers les provinces avoisinantes. Plus particulirement, la Messnie subit ces horribles dvastations. Aussi Andronika dut-elle souvent fuir jusquau fond du Magne pour ne pas tomber entre les mains des Arabes. Cependant, elle ne son-

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geait pas prendre du repos. Peut-on reposer sur une terre opprime ? On la retrouve dans les campagnes de 1825 et de 1826, au combat des dfils de Verga, aprs lequel Ibrahim recula sur Polyaravos, o les Maniotes du Nord parvinrent le repousser encore. Puis, elle se joignit aux rguliers du colonel Fabvier, pendant la bataille de Chaidari, au mois de juillet 1826. L, grivement blesse, elle ne dut quau courage dun jeune Franais, engag sous le drapeau des Philhellnes, dchapper aux impitoyables soldats de Kioutagi. Pendant plusieurs mois, la vie dAndronika fut en pril. Sa constitution robuste la sauva ; mais lanne 1826 se termina, sans quelle et retrouv assez de force pour reprendre part la lutte. Ce fut dans ces circonstances quau mois daot 1827, elle revint dans les provinces du Magne. Elle voulait revoir sa maison de Vitylo. Un singulier hasard y ramenait son fils le mme jour On sait le rsultat de la rencontre dAndronika avec Nicolas Starkos, et comment ce fut une suprme maldiction quelle lui jeta du seuil de la maison paternelle. Et maintenant, nayant plus rien qui la retnt au sol natal, Andronika allait continuer combattre tant que la Grce naurait pas recouvr son indpendance. Les choses en taient donc ce point, le 10 mars 1827, au moment o la veuve de Starkos reprenait les routes du Magne pour rejoindre les Grecs du Ploponnse, qui, pied pied, disputaient leur territoire aux soldats dIbrahim.

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IV Triste maison dun riche

Pendant que la Karysta se dirigeait vers le nord pour une destination connue seulement de son capitaine, il se passait Corfou un fait qui, pour tre dordre priv, nen devait pas moins attirer lattention publique sur les principaux personnages de cette histoire. On sait que, depuis 1815, par suite des traits qui portent cette date, le groupe des les Ioniennes avait t plac sous le protectorat de lAngleterre, aprs avoir accept celui de la France jusquen 1814.2 De tout ce groupe qui comprend Crigo, Zante, Ithaque, Cphalonie, Leucade, Paxos et Corfou, cette dernire le, la plus septentrionale, est aussi la plus importante. Cest lancienne Corcyre. Or, une le qui eut pour roi Alcinos, lhte gnreux de Jason et de Mde, qui, plus tard, accueillit le sage Ulysse, aprs la guerre de Troie, a bien droit tenir une place considrable dans lhistoire ancienne. Aprs avoir t en lutte avec les Francs, les Bulgares, les Sarrasins, les Napolitains, ravage au seizime sicle par Barberousse, protge au dix-huitime par le comte de Schulembourg, et, la fin du premier empire, dfendue par le gnral Donzelot, elle tait alors la rsidence dun Haut Commissaire anglais.

Depuis 1864, les les Ioniennes ont recouvr leur indpendance, et, divises en trois nmachies, sont annexes au royaume hellnique. 40

cette poque, ce Haut Commissaire tait sir Frederik Adam, gouverneur des les Ioniennes. En vue des ventualits que pouvait provoquer la lutte des Grecs contre les Turcs, il avait toujours sous la main quelques frgates destines faire la police de ces mers. Et il ne fallait pas moins que des btiments de haut bord pour maintenir lordre dans cet archipel, livr aux Grecs, aux Turcs, aux porteurs de lettres de marque, sans parler des pirates, nayant dautre commission que celle quils sarrogeaient de piller leur convenance les navires de toute nationalit. On rencontrait alors Corfou un certain nombre dtrangers, et, plus particulirement, de ceux qui avaient t attirs, depuis trois ou quatre ans, par les diverses phases de la guerre de lIndpendance. Ctait de Corfou que les uns sembarquaient pour aller rejoindre. Ctait Corfou que venaient sinstaller les autres, auxquels dexcessives fatigues imposaient un repos de quelque temps. Parmi ces derniers, il convient de citer un jeune Franais. Passionn pour cette noble cause, depuis cinq ans, il avait pris une part active et glorieuse aux principaux vnements dont la pninsule hellnique tait le thtre. Henry dAlbaret, lieutenant de vaisseau de la marine royale, un des plus jeunes officiers de son grade, maintenant en cong illimit, tait venu se ranger, ds le dbut de la guerre, sous le drapeau des Philhellnes franais. g de vingt-neuf ans, de taille moyenne, dune constitution robuste, qui le rendait propre supporter toutes les fatigues du mtier de marin, ce jeune officier, par la grce de ses manires, la distinction de sa personne, la franchise de son regard, le charme de sa physionomie, la sret de ses relations, inspirait ds labord une sympathie quune plus longue intimit ne pouvait quaccrotre.

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Henry dAlbaret appartenait une riche famille, parisienne dorigine. Il avait peine connu sa mre. Son pre tait mort peu prs lpoque de sa majorit, cest--dire deux ou trois ans aprs sa sortie de lcole navale. Matre dune assez belle fortune, il navait point pens que ce ft une raison dabandonner son mtier de marin. Au contraire. Il continua donc suivre cette carrire lune des plus belles qui soient au monde et il tait lieutenant de vaisseau quand le pavillon grec fut arbor en face du croissant turc dans la Grce du Nord et le Ploponnse. Henry dAlbaret nhsita pas. Comme tant dautres braves jeunes gens irrsistiblement entrans par ce mouvement, il accompagna les volontaires que des officiers franais allaient guider jusquaux confins de lEurope orientale. Il fut de ces premiers Philhellnes qui versrent leur sang pour la cause de lindpendance. Ds lanne 1822, il se trouvait parmi ces glorieux vaincus de Maurocordato, la fameuse bataille dArta, et, parmi les vainqueurs, au premier sige de Missolonghi. Il tait l, lanne suivante, quand succomba Marco Botsaris. Pendant lanne 1824, il prit part, non sans clat, ces combats maritimes qui vengrent les Grecs des victoires de Mhmet-Ali. Aprs la dfaite de Tripolitza, en 1825, il commandait un parti de rguliers sous les ordres du colonel Fabvier. En juillet 1826, il se battait Chaidari, o il sauvait la vie dAndronika Starkos, que foulaient aux pieds les chevaux de Kioutagi bataille terrible dans laquelle les Philhellnes firent dirrparables pertes. Cependant, Henry dAlbaret ne voulut point abandonner son chef, et, peu de temps aprs, il le rejoignit Mthnes. ce moment, lAcropole dAthnes tait dfendue par le commandant Gouras, ayant quinze cents hommes sous ses ordres. L, dans cette citadelle, staient rfugis cinq cents femmes et enfants, qui navaient pu fuir au moment o les Turcs semparaient de la ville. Gouras avait des vivres pour un an, un

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matriel de quatorze canons et de trois obusiers, mais les munitions allaient lui manquer. Fabvier rsolut alors de ravitailler lAcropole. Il demanda des hommes de bonne volont pour le seconder dans cet audacieux projet. Cinq cent trente rpondirent son appel ; parmi eux, quarante Philhellnes ; parmi ces quarante et leur tte, Henry dAlbaret. Chacun de ces hardis partisans se munit dun sac de poudre, et, sous les ordres de Fabvier, ils sembarqurent Mthnes. Le 13 dcembre, ce petit corps dbarque presque au pied de lAcropole. Un rayon de lune le signale. La fusillade des Turcs laccueille. Fabvier crie : En avant ! Chaque homme, sans abandonner son sac de poudre, qui peut le faire sauter dun instant lautre, franchit le foss et pntre dans la citadelle, dont les portes sont ouvertes. Les assigs repoussent victorieusement les Turcs. Mais Fabvier est bless, son second est tu, Henry dAlbaret tombe, frapp dune balle. Les rguliers et leurs chefs taient maintenant enferms dans la citadelle avec ceux quils taient venus secourir si hardiment et qui ne voulaient plus les en laisser sortir. L, le jeune officier, souffrant dune blessure qui fort heureusement ntait pas grave, dut partager les misres des assigs, rduits quelques rations dorge pour toute nourriture. Six mois se passrent, avant que la capitulation de lAcropole, consentie par Kioutagi, lui rendt la libert. Ce fut seulement le 5 juin 1827 que Fabvier, ses volontaires et les assigs purent quitter la citadelle dAthnes et sembarquer sur des navires qui les transportrent Salamine. Henry dAlbaret, trs faible encore, ne voulut point sarrter dans cette ville et il fit voile pour Corfou. L, depuis deux mois, il se refaisait de ses fatigues, en attendant lheure daller reprendre son poste au premier rang, lorsque le hasard

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vint donner un nouveau mobile sa vie, qui navait t jusqualors que la vie dun soldat. Il y avait Corfou, lextrmit de la Strada Reale, une vieille maison de peu dapparence, moiti grecque, moiti italienne daspect. Dans cette maison demeurait un personnage, qui se montrait peu, mais dont on parlait beaucoup. Ctait le banquier Elizundo. tait-ce un sexagnaire ou un septuagnaire, on naurait pu le dire. Depuis une vingtaine dannes, il habitait cette sombre demeure, dont il ne sortait gure. Mais, sil nen sortait pas, bien des gens de tous pays et de toute condition clients assidus de son comptoir ly venaient visiter. Trs certainement, il se faisait des affaires considrables dans cette maison de banque, dont lhonorabilit tait parfaite. Elizundo passait, dailleurs, pour tre extrmement riche. Nul crdit, dans les les Ioniennes et jusque chez ses confrres dalmates de Zara ou de Raguse, naurait pu rivaliser avec le sien. Une traite, accepte par lui, valait de lor. Sans doute, il ne se livrait pas imprudemment. Il paraissait mme trs serr en affaires. Les rfrences, il les lui fallait excellentes, les garanties, il les voulait compltes ; mais sa caisse semblait inpuisable. Circonstance noter, Elizundo faisait presque tout lui-mme, nemployant quun homme de sa maison, dont il sera parl plus tard, pour tenir les critures sans importance. Il tait la fois son propre caissier et son propre teneur de livres. Pas une traite qui ne ft libelle, pas une lettre qui net t crite de sa main. Aussi, jamais un commis du dehors ne stait-il assis au bureau du comptoir. Cela ne contribuait pas peu assurer le secret de ses affaires. Quelle tait lorigine de ce banquier ? On le disait Illyrien ou Dalmate ; mais, cet gard, on ne savait rien de prcis. Muet sur son pass, muet sur son prsent, il ne frayait point avec la socit corfiote. Lorsque le groupe avait t plac sous le protectorat de la France, son existence tait dj ce quelle tait reste depuis quun gouverneur anglais exerait son autorit sur les

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les Ioniennes. Sans doute, il ne fallait pas prendre la lettre ce qui se disait de sa fortune, que le bruit public chiffrait par centaines de millions ; mais il devait tre, il tait trs riche, bien que son train ft celui dun homme modeste dans ses besoins et ses gots. Elizundo tait veuf, il ltait mme lorsquil vint stablir Corfou avec une petite fille, alors ge de deux ans. Maintenant, cette petite fille, qui se nommait Hadjine, en avait vingt-deux, et vivait dans cette demeure, toute aux soins du mnage. Partout, mme en ces pays de lOrient, o la beaut des femmes est inconteste, Hadjine Elizundo et pass pour remarquablement belle, et cela malgr la gravit de sa physionomie un peu triste. Comment en et-il t autrement dans ce milieu o stait coul son jeune ge, sans une mre pour la guider, sans une compagne avec laquelle elle pt changer ses premires penses de jeune fille ? Hadjine Elizundo tait de taille moyenne mais lgante. Par son origine grecque, quelle tenait de sa mre, elle rappelait le type de ces belles jeunes femmes de Laconie, qui lemportent sur toutes celles du Ploponnse. Entre la fille et le pre, lintimit ntait pas et ne pouvait tre profonde. Le banquier vivait seul, silencieux, rserv un de ces hommes qui dtournent le plus souvent la tte et voilent leurs yeux comme si la lumire les blessait. Peu communicatif, aussi bien dans sa vie prive que dans sa vie publique, il ne se livrait jamais, mme dans ses rapports avec les clients de sa maison. Comment Hadjine Elizundo et-elle prouv quelque charme cette existence mure, puisque, entre ces murs, cest peine si elle trouvait le cur dun pre ! Heureusement, prs delle, il y avait un tre bon, dvou, aimant, qui ne vivait que pour sa jeune matresse, qui sattristait de ses tristesses, dont la physionomie sclairait sil la voyait

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sourire. Toute sa vie tenait dans celle dHadjine. ce portrait, on pourrait croire quil sagit dun brave et fidle chien, un de ces aspirants lhumanit , a dit Michelet, un humble ami , a dit Lamartine. Non ! ce ntait quun homme, mais il et mrit dtre chien. Il avait vu natre Hadjine, il ne lavait jamais quitte, il lavait berce enfant, il la servait jeune fille. Ctait un Grec, nomm Xaris, un frre de lait de la mre dHadjine, qui lavait suivie aprs son mariage avec le banquier de Corfou. Il tait donc depuis plus de vingt ans dans la maison, occupant une situation au-dessus de celle dun simple serviteur, aidant mme Elizundo, lorsquil ne sagissait que de quelques critures passer. Xaris, comme certains types de la Laconie, tait de haute taille, large dpaules, dune force musculaire exceptionnelle. Belle figure, beaux yeux francs, nez long et arqu que soulignaient de superbes moustaches noires. Sur sa tte, la calotte de laine sombre ; sa ceinture, llgante fustanelle de son pays. Lorsque Hadjine Elizundo sortait, soit pour les besoins du mnage, soit pour se rendre lglise catholique de SaintSpiridion, soit pour aller respirer quelque peu de cet air marin qui narrivait gure jusqu la maison de la Strada Reale, Xaris laccompagnait. Bien des jeunes Corfiotes lavaient ainsi pu voir sur lEsplanade et mme dans les rues du faubourg de Kastrads qui stend le long de la baie de ce nom. Plus dun avait tent darriver jusqu son pre. Qui net t entran par la beaut de la jeune fille, et peut-tre aussi par les millions de la maison Elizundo ? Mais, toutes les propositions de ce genre, Hadjine avait rpondu ngativement. De son ct, le banquier ne stait jamais entremis pour modifier sa rsolution. Et pourtant, lhonnte Xaris et donn, pour que sa jeune matresse ft heureuse en ce monde, toute la part de bonheur auquel un dvouement sans bornes lui donnait droit dans lautre !

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Telle tait donc cette maison svre, triste, comme isole dans un coin de la capitale de lancienne Corcyre ; tel, cet intrieur au milieu duquel les hasards de sa vie allaient introduire Henry dAlbaret. Ce furent des rapports daffaires qui stablirent, tout dabord, entre le banquier et lofficier franais. En quittant Paris, celui-ci avait pris des traites importantes sur la maison Elizundo. Ce fut Corfou quil vint les toucher. Ce fut de Corfou quil tira ensuite tout largent dont il eut besoin pendant ses campagnes de Philhellne. plusieurs reprises, il revint dans lle, et cest ainsi quil fit la connaissance dHadjine Elizundo. La beaut de la jeune fille lavait frapp. Son souvenir le suivit sur les champs de bataille de la More et de lAttique. Aprs la reddition de lAcropole, Henry dAlbaret neut rien de mieux faire que de revenir Corfou. Il tait mal remis de sa blessure. Les fatigues excessives du sige avaient altr sa sant. L, tout en vivant en dehors de la maison du banquier, il y trouva chaque jour une hospitalit de quelques heures, quaucun tranger navait pu jusqualors obtenir. Il y avait trois mois environ que Henry dAlbaret vivait ainsi. Peu peu, ses visites Elizundo, qui ne furent dabord que des visites daffaires, devinrent plus intresses en devenant quotidiennes. Hadjine plaisait beaucoup au jeune officier. Comment ne sen serait-elle pas aperue, en le trouvant si assidu prs delle, tout entier au charme de lentendre et de la voir ! De son ct, ces soins que ncessitait ltat de sa sant fort compromise, elle navait point hsit les lui rendre. Henry dAlbaret ne put se trouver que trs bien dun pareil rgime. Dailleurs, Xaris ne cachait point la sympathie que lui inspirait le caractre si franc, si aimable, dHenry dAlbaret, auquel il sattachait, lui, de plus en plus.

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Tu as raison, Hadjine, rptait-il souvent la jeune fille. La Grce est ta patrie comme elle est la mienne, et il ne faut pas oublier que, si ce jeune officier a souffert, cest en combattant pour elle ! Il maime ! dit-elle un jour Xaris. Et cela, la jeune fille le dit avec la simplicit quelle mettait en toutes choses. Eh bien, il faut te laisser aimer ! rpondit Xaris. Ton pre vieillit, Hadjine ! Moi, je ne serai pas toujours l ! O trouverais-tu, dans la vie, un plus sr protecteur quHenry dAlbaret ? Hadjine navait rien rpondu. Il aurait fallu dire que, si elle se savait aime, elle aimait aussi. Une rserve toute naturelle lui dfendait davouer ce sentiment, mme Xaris. Cependant, les choses en taient l. Ce ntait plus un secret pour personne dans la socit corfiote. Avant mme quil en et t officiellement question, on parlait du mariage dHenry dAlbaret et dHadfjine Elizundo, comme sil et t dcid. Il convient de faire observer que le banquier navait point paru regretter les assiduits du jeune officier auprs de sa fille. Ainsi que le disait Xaris, il se sentait vieillir, et rapidement. Quelle que ft la scheresse de son cur, il devait craindre quHadjine ne restt seule dans la vie, bien quil st quoi sen tenir sur la fortune dont elle hriterait. Cette question dargent, dailleurs, navait jamais t pour intresser Henry dAlbaret. Que la fille du banquier ft riche ou non, cela ntait pas de nature le proccuper, mme un instant. Lamour quil prouvait pour cette jeune fille prenait naissance dans des sentiments bien autrement levs, non dans des intrts vulgaires. Ctait pour sa bont autant que pour sa beaut quil laimait. Ctait

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pour cette vive sympathie que lui inspirait la situation dHadjine dans ce triste milieu. Ctait pour la noblesse de ses ides, la grandeur de ses vues, pour lnergie de cur dont il la sentait capable, si jamais elle tait mise mme de la montrer. Et cela se comprenait bien, lorsque Hadjine parlait de la Grce opprime et des efforts surhumains que ses enfants faisaient pour la rendre libre. Sur ce terrain, les deux jeunes gens ne pouvaient se rencontrer que dans le plus complet accord. Aussi, que dheures mues ils passrent en causant de toutes ces choses dans cette langue grecque quHenry dAlbaret parlait maintenant comme la sienne ! Quelle joie intimement partage, lorsque un succs maritime venait compenser les revers dont la More ou lAttique taient le thtre ! Il fallut quHenry dAlbaret racontt en dtail toutes les affaires auxquelles il avait pris part, quil redt les noms des nationaux et des trangers qui sillustraient dans ces luttes sanglantes, et ceux de ces femmes que, libre delle-mme, Hadjine Elizundo et voulu imiter Bobolina, Modena, Zacharias, Kados, sans oublier cette courageuse Andronika que le jeune officier avait arrache au massacre de Chaidari. Et mme, un jour, Henry dAlbaret, ayant prononc le nom de cette femme, Elizundo, qui coutait cette conversation, fit un mouvement de nature attirer lattention de sa fille. Quavez-vous, mon pre ? demanda-t-elle. Rien , rpondit le banquier. Puis, sadressant au jeune officier du ton dun homme qui veut paratre indiffrent ce quil dit : Vous avez connu cette Andronika ? demanda-t-il.

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Oui, monsieur Elizundo. Et savez-vous ce quelle est devenue ? Je lignore, rpondit Henry dAlbaret. Aprs le combat de Chaidari, je pense quelle a d regagner les provinces du Magne qui est son pays natal. Mais, un jour ou lautre, je mattends la voir reparatre sur les champs de bataille de la Grce Oui ! ajouta Hadjine, l o il faut tre ! Pourquoi Elizundo avait-il fait cette question propos dAndronika ? Personne ne le lui demanda. Il net certainement rpondu que dune faon vasive. Mais cela ne laissa pas de proccuper sa fille, peu au courant des relations du banquier. Pouvait-il donc y avoir un lien quelconque entre son pre et cette Andronika quelle admirait ? Dailleurs, en ce qui concernait la guerre de lIndpendance, Elizundo tait dune absolue rserve. quel parti allaient ses vux, aux oppresseurs ou aux opprims ? Il et t difficile de le dire si tant est quil ft homme faire des vux pour quelquun ou pour quelque chose. Ce qui tait certain, cest que son courrier lui apportait au moins autant de lettres expdies de la Turquie que de la Grce. Mais, il importe de le rpter, bien que le jeune officier se ft dvou la cause des Hellnes, Elizundo ne lui en avait pas moins fait bon accueil dans sa maison. Cependant, Henry dAlbaret ne pouvait y prolonger son sjour. Remis maintenant de ses fatigues, il tait dcid faire jusquau bout ce quil considrait comme un devoir. Il en parlait souvent la jeune fille. Cest votre devoir, en effet ! lui rpondait Hadjine. Quelque douleur que puisse me causer votre dpart, Henry, je comprends que vous devez rejoindre vos compagnons darmes !

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Oui ! tant que la Grce naura pas retrouv son indpendance, il faut lutter pour elle ! Je partirai, Hadjine, je vais partir ! dit un jour Henry dAlbaret. Mais, si je pouvais emporter avec moi la certitude que vous maimez comme je vous aime Henry, je nai aucun motif de cacher les sentiments que vous minspirez, rpondit Hadjine. Je ne suis plus une enfant, et cest avec le srieux qui convient que jenvisage lavenir. Jai foi en vous, ajouta-t-elle en lui tendant les mains, ayez foi en moi ! Telle vous me laisserez en partant, telle vous me retrouverez au retour ! Henry dAlbaret avait press la main que lui donnait Hadjine comme gage de ses sentiments. Je vous remercie de toute mon me ! rpondit-il. Oui ! nous sommes bien lun lautre dj ! Et si notre sparation nen est que plus pnible, du moins emporterai-je cette assurance avec moi que je suis aim de vous ! Mais, avant mon dpart, Hadjine, je veux avoir parl votre pre ! Je veux tre certain quil approuve notre amour, et quaucun obstacle ne viendra de lui Vous agirez sagement, Henry, rpondit la jeune fille. Ayez sa promesse comme vous avez la mienne ! Et Henry dAlbaret ne dut pas tarder le faire, car il stait dcid reprendre du service sous le colonel Fabvier. En effet, les choses allaient de mal en pis pour la cause de lindpendance. La convention de Londres navait encore produit aucun effet utile, et lon pouvait se demander si les puissances ne sen tiendraient pas, vis--vis du sultan, des obser-

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vations purement officieuses, et par consquent toutes platoniques. Dailleurs, les Turcs, infatus de leurs succs, paraissaient assez peu disposs rien cder de leurs prtentions. Bien que deux escadres, lune anglaise, commande par lamiral Codrington, lautre franaise, sous les ordres de lamiral de Rigny, parcourussent alors la mer ge, et, bien que le gouvernement grec ft venu sinstaller gine pour y dlibrer dans de meilleures conditions de scurit, les Turcs faisaient preuve dune opinitret qui les rendait redoutables. On le comprenait, du reste, en voyant toute une flotte de quatre-vingt-douze navires ottomans, gyptiens et tunisiens, que la vaste rade de Navarin venait de recevoir la date du 7 septembre. Cette flotte portait un immense approvisionnement quIbrahim allait prendre pour subvenir aux besoins dune expdition quil prparait contre les Hydriotes. Or, ctait Hydra quHenry dAlbaret avait rsolu de rejoindre le corps des volontaires. Cette le, situe lextrmit de lArgolide, est lune des plus riches de lArchipel. De son sang, de son argent, aprs avoir tant fait pour la cause des Hellnes que dfendaient ses intrpides marins, Tombasis, Miaoulis, Tsamados, si redouts des capitans turcs, elle se voyait alors menace des plus terribles reprsailles. Henry dAlbaret ne pouvait donc tarder quitter Corfou, sil voulait devancer Hydra les soldats dIbrahim. Aussi, son dpart fut-il dfinitivement fix au 21 octobre. Quelques jours avant, ainsi que cela avait t convenu, le jeune officier vint trouver Elizundo et lui demanda la main de sa fille. Il ne lui cacha pas quHadjine serait heureuse quil voult bien approuver sa dmarche. Dailleurs, il ne sagissait que dobtenir son assentiment. Le mariage ne serait clbr quau

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retour dHenry dAlbaret. Son absence, il lesprait du moins, ne pouvait plus tre de longue dure. Le banquier connaissait la situation du jeune officier, ltat de sa fortune, la considration dont jouissait sa famille en France. Il navait donc point provoquer dexplication cet gard. De son ct, son honorabilit tait parfaite, et jamais le moindre bruit dfavorable navait couru sur sa maison. Au sujet de sa propre fortune, comme Henry dAlbaret ne lui en parla mme pas, il garda le silence. Quant la proposition elle-mme, Elizundo rpondit quelle lui agrait. Ce mariage ne pouvait que le rendre heureux, puisquil devait faire le bonheur de sa fille. Tout cela fut dit assez froidement, mais limportant tait que cela et t dit. Henry dAlbaret avait maintenant la parole dElizundo, et, en change, le banquier reut de sa fille un remerciement quil prit avec sa rserve accoutume. Tout semblait donc aller pour la plus grande satisfaction des deux jeunes gens, et, il faut ajouter, pour le plus parfait contentement de Xaris. Cet excellent homme pleura comme un enfant, et il et volontiers press le jeune officier sur sa poitrine ! Cependant, Henry dAlbaret navait plus que peu de temps rester prs dHadjine Elizundo. Ctait sur un brick levantin quil avait pris la rsolution de sembarquer, et ce brick devait quitter Corfou, le 21 du mois, destination dHydra. Ce que furent ces derniers jours qui se passrent dans la maison de la Strada Reale, on le devine sans quil soit ncessaire dy insister. Henry dAlbaret et Hadjine ne se quittrent pas dune heure. Ils causaient longuement dans la salle basse, au rez-de-chausse de la triste habitation. La noblesse de leurs sentiments donnait ces entretiens un charme pntrant qui en adoucissait la note un peu srieuse. Lavenir, ils se disaient quil

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tait eux, si le prsent, pour ainsi dire, leur chappait encore. Ce fut donc ce prsent quils voulurent envisager avec sangfroid. Tous deux en calculrent les chances, bonnes ou mauvaises, mais sans dcouragement, sans faiblesse. Et, en parlant ainsi, ils ne cessaient de sexalter pour cette cause, laquelle Henry dAlbaret allait encore se dvouer. Un soir, le 20 octobre, pour la dernire fois, ils se redisaient ces choses, mais avec plus dmotion peut-tre. Ctait le lendemain que le jeune officier devait partir. Soudain, Xaris entra dans la salle. Il ne pouvait parler. Il tait haletant. Il avait couru, et quelle course ! En quelques minutes, ses robustes jambes lavaient ramen, travers toute la ville, depuis la citadelle jusqu lextrmit de la Strada Reale. Eh bien, que veux-tu ? Quas-tu, Xaris ? Pourquoi cette motion ? demanda Hadjine. Ce que jai ce que jai ! Une nouvelle ! Une importante une grave nouvelle ! Parlez ! parlez ! Xaris ! dit son tour Henry dAlbaret, ne sachant sil devait se rjouir ou sinquiter. Je ne peux pas ! Je ne peux pas ! rpondait Xaris, que son motion tranglait positivement. Sagit-il donc dune nouvelle de la guerre ? demanda la jeune fille, en lui prenant la main. Oui ! Oui ! Mais parle donc ! rptait-elle. Parle donc, mon bon Xaris ! Quy a-t-il ? Cest ainsi quHenry dAlbaret et Hadjine apprirent la nouvelle de la bataille navale du 20 octobre.

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Le banquier Elizundo venait dentrer dans la salle, au bruit de cet envahissement de Xaris. Lorsquil sut ce dont il sagissait, ses lvres se serrrent involontairement, son front se contracta, mais il ne tmoigna ni satisfaction ni dplaisir, tandis que les deux jeunes gens laissaient franchement dborder leur cur. La nouvelle de la bataille de Navarin venait, en effet, darriver Corfou. peine se fut-elle rpandue dans toute la ville quon en connut presque aussitt les dtails, apports tlgraphiquement par les appareils ariens de la cte albanaise. Les escadres anglaise et franaise, auxquelles stait runie lescadre russe, comprenant vingt-sept vaisseaux et douze cent soixante-seize canons, avaient attaqu la flotte ottomane en forant les passes de la rade de Navarin. Bien que les Turcs fussent suprieurs en nombre, puisquils comptaient soixante vaisseaux de toute grandeur, arms de dix-neuf cent quatre-vingtquatorze canons, ils venaient dtre vaincus. Plusieurs de leurs navires avaient coul ou saut avec un grand nombre dofficiers et de matelots. Ibrahim ne pouvait donc plus rien attendre de la marine du sultan pour laider dans son expdition contre Hydra. Ctait l un fait dune importance considrable. En effet, il devait tre le point de dpart dune nouvelle priode pour les affaires de Grce. Bien que les trois puissances fussent dcides davance ne point tirer parti de cette victoire en crasant la Porte, il paraissait certain que leur accord finirait par arracher le pays des Hellnes la domination ottomane, certain aussi que, dans un temps plus ou moins court, lautonomie du nouveau royaume serait faite. Ainsi en jugea-t-on dans la maison du banquier Elizundo. Hadjine, Henry dAlbaret, Xaris, avaient battu des mains. Leur joie trouva un cho dans toute la ville. Ctait lindpendance

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que les canons de Navarin venaient dassurer aux enfants de la Grce. Et tout dabord, les desseins du jeune officier furent absolument modifis par cette victoire des puissances allies, ou plutt car lexpression est meilleure par cette dfaite de la marine turque. Par suite, Ibrahim devait renoncer entreprendre la campagne quil mditait contre Hydra. Aussi nen fut-il plus question. De l, un changement dans les projets forms par Henry dAlbaret avant cette date du 20 octobre. Il ntait plus ncessaire quil allt rejoindre les volontaires accourus laide des Hydriotes. Il rsolut donc dattendre Corfou les vnements qui allaient tre la consquence naturelle de cette bataille de Navarin. Quoi quil en ft, le sort de la Grce ne pouvait plus tre douteux. LEurope ne la laisserait pas craser. Avant peu, dans toute la pninsule hellnique, le croissant aurait cd la place au drapeau de lindpendance. Ibrahim, dj rduit occuper le centre et les villes littorales du Ploponnse, serait enfin contraint les vacuer. Dans ces conditions, sur quel point de la pninsule se ft dirig Henry dAlbaret ? Sans doute, le colonel Fabvier se prparait quitter Mitylne pour aller faire campagne contre les Turcs dans lle de Scio : mais ses prparatifs ntaient pas achevs, et ils ne le seraient pas avant quelque temps. Il ny avait donc pas lieu de songer un dpart immdiat. Cest ainsi que le jeune officier jugea la situation. Cest ainsi quHadjine la jugea avec lui. Donc plus aucun motif pour remettre le mariage. Elizundo, dailleurs, ne fit aucune objection ce quil saccomplt sans retard. Aussi, sa date fut-elle fixe dix jours de l, cest--dire la fin du mois doctobre.

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Il est inutile dinsister sur les sentiments que lapproche de leur union fit natre dans le cur des deux fiancs. Plus de dpart pour cette guerre dans laquelle Henry dAlbaret pouvait laisser la vie ! Plus rien de cette attente douloureuse pendant laquelle Hadjine et compt les jours et les heures ! Xaris, sil est possible, tait encore le plus heureux de toute la maison. Il se ft agi de son propre mariage que sa joie naurait pas t plus dbordante. Il ntait pas jusquau banquier dont, malgr sa froideur habituelle, la satisfaction ne ft visible. Ctait lavenir de sa fille assur. On convint que les choses seraient faites simplement, et il parut inutile que la ville entire ft invite cette crmonie. Ni Hadjine, ni Henry dAlbaret ntaient de ceux qui veulent tant de tmoins leur bonheur. Mais cela ncessitait toujours quelques prparatifs, dont ils soccuprent sans ostentation. On tait au 23 octobre. Il ny avait plus que sept jours attendre avant la clbration du mariage. Il ne semblait donc pas quil pt y avoir dobstacle redouter, de retard craindre. Et pourtant, un fait se produisit qui aurait trs vivement inquit Hadjine et Henry dAlbaret, sils en eussent eu connaissance. Ce jour-l, dans son courrier du matin, Elizundo trouva une lettre, dont la lecture lui porta un coup inattendu. Il la froissa, il la dchira, il la brla mme ce qui dnotait un trouble profond chez un homme aussi matre de lui que le banquier. Et lon aurait pu lentendre murmurer ces mots : Pourquoi cette lettre nest-elle pas arrive huit jours plus tard. Maudit soit celui qui la crite !

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V La cte messnienne

Pendant toute la nuit, aprs avoir quitt Vitylo, la Karysta stait dirige vers le sud-ouest, de manire traverser obliquement le golfe de Coron. Nicolas Starkos tait redescendu dans sa cabine, et il ne devait pas reparatre avant le lever du jour. Le vent tait favorable une de ces fraches brises du sudest qui rgnent gnralement dans ces mers, la fin de lt et au commencement du printemps, vers lpoque des solstices, lorsque se rsolvent en pluie les vapeurs de la Mditerrane. Au matin, le cap Gallo fut doubl lextrmit de la Messnie, et les derniers sommets du Taygte, qui dlimitent ses flancs abrupts, se noyrent bientt dans la bue du soleil levant. Lorsque la pointe du cap eut t dpasse, Nicolas Starkos reparut sur le pont de la sacolve. Son premier regard se porta vers lest. La terre du Magne ntait plus visible. De ce ct maintenant, se dressaient les puissants contreforts du mont HagiosDimitrios, un peu en arrire du promontoire. Un instant, le bras du capitaine se tendit dans la direction du Magne. tait-ce un geste de menace ? tait-ce un ternel adieu jet sa terre natale ? Qui let pu dire ? Mais il navait rien de bon, le regard que lancrent ce moment les yeux de Nicolas Starkos !

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La sacolve, bien appuye sous ses voiles carres et sous ses voiles latines, prit les amures tribord et commena remonter dans le nord-ouest. Mais, comme le vent venait de terre, la mer se prtait toutes les conditions dune navigation rapide. La Karysta laissa sur la gauche les les Oenusses, Cabrera, Sapienza et Venetico ; puis, elle piqua droit travers la passe, entre Sapienza et la terre, de manire venir en vue de Modon. Devant elle se dveloppait alors la cte messnienne avec le merveilleux panorama de ses montagnes, qui prsentent un caractre volcanique trs marqu. Cette Messnie tait destine devenir, aprs la constitution dfinitive du royaume, un des treize nmes ou prfectures, dont se compose la Grce moderne, en y comprenant les les Ioniennes. Mais cette poque, ce ntait encore quun des nombreux thtres de la lutte, tantt aux mains dIbrahim, tantt aux mains des Grecs, suivant le sort des armes, comme elle fut autrefois le thtre de ces trois guerres de Messnie, soutenues contre les Spartiates, et quillustrrent les noms dAristomne et dpaminondas. Cependant, Nicolas Starkos, sans prononcer une seule parole, aprs avoir vrifi au compas la direction de la sacolve et observ lapparence du temps, tait all sasseoir larrire. Sur ces entrefaites, diffrents propos schangrent lavant entre lquipage de la Karysta et les dix hommes embarqus la veille Vitylo en tout une vingtaine de marins, avec un simple matre pour les commander sous les ordres du capitaine. Il est vrai, le second de la sacolve ntait pas bord en ce moment. Et voici ce qui se dit propos de la destination actuelle de ce petit btiment, puis de la direction quil suivait en remontant les ctes de la Grce. Il va de soi que les demandes taient faites par les nouveaux et les rponses par les anciens de lquipage.

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Il ne parle pas souvent, le capitaine Starkos ! Le plus rarement possible ; mais quand il parle, il parle bien, et il nest que temps de lui obir ! Et o va la Karysta ? On ne sait jamais o va la Karysta. Par le diable ! nous nous sommes engags de confiance, et peu importe, aprs tout ! Oui ! et soyez srs que l o le capitaine nous mne, cest l quil faut aller ! Mais ce nest pas avec ses deux petites caronades de lavant que la Karysta peut se hasarder donner la chasse aux btiments de commerce de lArchipel ! Aussi nest-elle point destine cumer les mers ! Le capitaine Starkos a dautres navires, ceux-l bien arms, bien quips pour la course ! La Karysta, cest comme qui dirait son yacht de plaisance ! Aussi, voyez quel petit air elle vous a, auquel les croiseurs franais, anglais, grecs ou turcs, se laisseront parfaitement attraper ! Mais les parts de prise ? Les parts de prise sont ceux qui prennent, et vous serez de ceux-l, lorsque la sacolve aura fini sa campagne ! Allez, vous ne chmerez pas, et, sil y a danger, il y aura profit !

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Ainsi, il ny a rien faire maintenant dans les parages de la Grce et des les ? Rien pas plus que dans les eaux de lAdriatique, si la fantaisie du capitaine nous emmne de ce ct ! Donc, jusqu nouvel ordre, nous voil dhonntes marins, bord dune honnte sacolve, courant honntement la mer Ionienne ! Mais, a changera ! Et le plus tt sera le mieux ! On le voit, les nouveaux embarqus, aussi bien que les autres marins de la Karysta, ntaient point gens bouder devant la besogne, quelle quelle ft. Des scrupules, des remords, mme de simples prjugs, il ne fallait rien demander de tout cela cette population maritime du bas Magne. En vrit, ils taient dignes de celui qui les commandait, et celui-l savait quil pouvait compter sur eux. Mais, si ceux de Vitylo connaissaient le capitaine Starkos, ils ne connaissaient point son second, tout la fois officier de marine et homme daffaires son me damne, en un mot. Ctait un certain Skoplo, originaire de Crigotto, petite le assez mal fame, situe sur la limite mridionale de lArchipel, entre Crigo et la Crte. Cest pourquoi lun des nouveaux, sadressant au matre dquipage de la Karysta : Et le second ? demanda-t-il. Le second nest point bord, fut-il rpondu. On ne le verra pas ? Si. Quand cela ? Quand il faudra quon le voie !

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Mais o est-il ? O il doit tre ! Il fallut se contenter de cette rponse, qui napprenait rien. En ce moment, dailleurs, le sifflet du matre dquipage appela tout le monde en haut pour raidir les coutes. Aussi, la conversation du gaillard davant fut-elle coupe net en cet endroit. En effet, il sagissait de serrer un peu plus le vent, afin de ranger, la distance dun mille, la cte messnienne. Vers midi, la Karysta passait en vue de Modon. L ntait point sa destination. Elle nalla donc pas relcher cette petite ville, leve sur les ruines de lancienne Mthone, au bout dun promontoire qui projette sa pointe rocheuse vers lle de Sapienza. Bientt, derrire un retour de falaises, se perdit le phare qui se dresse lentre du port. Un signal, cependant, avait t fait bord de la sacolve. Une flamme noire, cartele dun croissant rouge, tait monte lextrmit de la grande antenne. Mais, de terre, on ny rpondit point. Aussi, la route fut-elle continue dans la direction du nord. Le soir, la Karysta arrivait lentre de la rade de Navarin, sorte de grand lac maritime, encadr dans une bordure de hautes montagnes. Un instant, la ville, domine par la masse confuse de sa citadelle, apparut travers la perce dune gigantesque roche. L tait lextrmit de cette jete naturelle, qui contient la fureur des vents du nord-ouest, dont cette longue outre de lAdriatique verse des torrents sur la mer Ionienne. Le soleil couchant clairait encore la cime des dernires hauteurs, lest ; mais lombre obscurcissait dj la vaste rade. Cette fois, lquipage aurait pu croire que la Karysta allait relcher Navarin. En effet, elle donna franchement dans la passe de Mgalo-Thouro, au sud de cette troite le de Sphactrie, qui se dveloppe sur une longueur de quatre mille mtres environ. L se dressaient dj deux tombeaux, levs deux des plus nobles victimes de la guerre : celui du capitaine franais

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Mallet, tu en 1825, et, au fond dune grotte, celui du comte de Santa-Rosa, un Philhellne italien, ancien ministre du Pimont, mort la mme anne pour la mme cause. Lorsque la sacolve ne fut plus qu une dizaine dencablures de la ville, elle mit en travers, son foc bord au vent. Un fanal rouge monta, comme lavait fait la flamme noire, lextrmit de sa grande antenne. Il ne fut pas non plus rpondu ce signal. La Karysta navait rien faire sur cette rade, o lon pouvait compter alors un trs grand nombre de vaisseaux turcs. Elle manuvra donc de manire venir ranger llot blanchtre de Kouloneski, situ peu prs au milieu. Puis, au commandement du matre dquipage, les coutes ayant t lgrement mollies, la barre fut mise tribord ce qui permit de revenir vers la lisire de Sphactrie. Ctait sur cet lot de Kouloneski que plusieurs centaines de Turcs, surpris par les Grecs, avaient t confins au dbut de la guerre, en 1821, et cest l quils moururent de faim, bien quils se fussent rendus sur la promesse quon les transporterait en pays ottoman. Aussi, plus tard, en 1825, lorsque les troupes dIbrahim assigrent Sphactrie, que Maurocordato dfendait en personne, huit cents Grecs y furent-ils massacrs par reprsailles. La sacolve se dirigeait alors vers la passe de Sikia, ouverte sur deux cents mtres de large au nord de lle, entre sa pointe septentrionale et le promontoire de Coryphasion. Il fallait bien connatre le chenal pour sy aventurer, car il est presque impraticable aux navires, dont le tirant deau exige quelque profondeur. Mais Nicolas Starkos, comme let fait le meilleur des pilotes de la rade, rangea hardiment les roches escarpes de la pointe de lle et doubla le promontoire de Coryphasion. Puis,

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ayant aperu en dehors plusieurs escadres au mouillage une trentaine de btiments franais, anglais et russes il les vita prudemment, remonta pendant la nuit le long de la cte messnienne, se glissa entre la terre et lle de Prodana, et, le matin venu, la sacolve, enleve par une frache brise du sud-est, suivait les sinuosits du littoral sur les paisibles eaux du golfe dArkadia. Le soleil montait alors derrire la cime de cet Ithme, do le regard, aprs avoir embrass lemplacement de lancienne Messne, va se perdre, dun ct, sur le golfe de Coron, et de lautre, sur le golfe auquel la ville dArkadia a donn son nom. La mer brasillait par longues plaques que ridait la brise aux premiers rayons du jour. Ds laube, Nicolas Starkos manuvra de manire passer aussi prs que possible en vue de la ville situe sur une des concavits de la cte qui sarrondit en formant une large rade foraine. Vers dix heures, le matre dquipage vint larrire de la sacolve, et se tint devant le capitaine dans lattitude dun homme qui attend des ordres. Tout limmense cheveau des montagnes de lArcadie se droulait alors lest. Villages perdus mi-colline dans les massifs doliviers, damandiers et de vignes, ruisseaux coulant vers le lit de quelque tributaire, entre les bouquets de myrtes et de lauriers-roses ; puis, accrochs toutes les hauteurs, sur tous les revers, suivant toutes les orientations, des milliers de plants de ces fameuses vignes de Corinthe, qui ne laissaient pas un pouce de terre inoccup ; plus bas, sur les premires rampes, les maisons rouges de la ville, tincelant comme de grands morceaux dtamine sur le fond dun rideau de cyprs : ainsi se prsentait ce magnifique panorama de lune des plus pittoresques ctes du Ploponnse.

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Mais, sapprocher plus prs dArkadia, cette antique Cyparissia, qui fut le principal port de la Messnie au temps dpaminondas, puis, lun des fiefs du Franais Ville-Hardouin, aprs les Croisades, quel dsolant spectacle pour les yeux, que de douloureux regrets pour quiconque aurait eu la religion des souvenirs ! Deux ans auparavant, Ibrahim avait dtruit la ville, massacr enfants, femmes et vieillards ! En ruine, son vieux chteau, bti sur lemplacement de lancienne acropole ; en ruine, son glise Saint-Georges, que de fanatiques musulmans avaient dvaste ; en ruine encore, ses maisons et ses difices publics ! On voit bien que nos amis les gyptiens ont pass l ! murmura Nicolas Starkos, qui nprouva mme pas un serrement de cur devant cette scne de dsolation. Et maintenant, les Turcs y sont les matres ! rpondit le matre dquipage. Oui pour longtemps et mme, il faut lesprer, pour toujours ! ajouta le capitaine. La Karysta accostera-t-elle, ou laissons-nous porter ? Nicolas Starkos observa attentivement le port, dont il ntait plus loign que de quelques encablures. Puis, ses regards se dirigrent vers la ville mme, btie un mille en arrire, sur un contrefort du mont Psyknro. Il semblait hsiter sur ce quil conviendrait de faire en vue dArkadia : accoster le mle, ou reprendre le large. Le matre dquipage attendait toujours que le capitaine rpondt sa proposition. Envoyez le signal ! dit enfin Nicolas Starkos.

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La flamme rouge croissant dargent monta au bout de lantenne et se droula dans lair. Quelques minutes aprs, une flamme pareille flottait lextrmit dun mt lev sur le musoir du port. Accoste ! dit le capitaine. La barre fut mise dessous, et la sacolve vint au plus prs. Ds que lentre du port eut t suffisamment ouverte, elle laissa porter franchement. Bientt les voiles de misaine furent amenes, puis la grande voile, et la Karysta donna dans le chenal sous son tape-cul et son foc. Son erre lui suffit, pour atteindre le milieu du port. L, elle laissa tomber lancre, et les matelots soccuprent des diverses manuvres qui suivent un mouillage. Presque aussitt, le canot tait mis la mer, le capitaine sy embarquait, dbordait sous la pousse de quatre avirons, accostait un petit escalier de pierre, vid dans le massif du quai. Un homme ly attendait, qui lui souhaita la bienvenue en ces termes : Skoplo est aux ordres de Nicolas Starkos ! Un geste de familiarit du capitaine fut toute sa rponse. Il prit les devants et remonta les rampes, de manire gagner les premires maisons de la ville. Aprs avoir pass travers les ruines du dernier sige, au milieu de rues encombres de soldats turcs et arabes, il sarrta devant une auberge peu prs intacte, lenseigne de la Minerve, dans laquelle son compagnon entra aprs lui. Un instant plus tard, le capitaine Starkos et Skoplo taient attabls dans une chambre, ayant porte de la main deux verres et une bouteille de raki, violent alcool tir de lasphodle.

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Des cigarettes du blond et parfum tabac de Missolonghi furent roules, allumes, aspires ; puis, la conversation commena entre ces deux hommes, dont lun se faisait volontiers le trs humble serviteur de lautre. Mauvaise physionomie, basse, cauteleuse, intelligente toutefois, que celle de Skoplo. Sil avait cinquante ans, ctait tout juste, bien quil part un peu plus g. Une figure de prteur sur gages, avec de petits yeux faux mais vifs, des cheveux ras, un nez recourb, des mains aux doigts crochus, et de longs pieds, dont on aurait pu dire ce que lon dit des pieds des Albanais : Que lorteil est en Macdoine quand le talon est encore en Botie. Enfin, une face ronde, pas de moustaches, une barbiche grisonnante au menton, une tte forte, dnude au crne, sur un corps rest maigre et de moyenne taille. Ce type de juif arabe, chrtien de naissance cependant, portait un costume trs simple la veste et la culotte du matelot levantin cach sous une sorte de houppelande. Skoplo tait bien lhomme daffaires quil fallait pour grer les intrts de ces pirates de lArchipel, trs habile soccuper du placement des prises, de la vente des prisonniers livrs sur les marchs turcs et transports aux ctes barbaresques. Ce que pouvait tre une conversation entre Nicolas Starkos et Skoplo, les sujets sur lesquels elle devait porter, la faon dont les faits de la guerre actuelle seraient apprcis, les profits quils se proposaient dy faire, il nest que trop facile de le prjuger. O en est la Grce ? demanda le capitaine. peu prs dans ltat o vous laviez laisse, sans doute ! rpondit Skoplo. Voil un bon mois environ que la Karysta navigue sur les ctes de la Tripolitaine, et probablement, depuis votre dpart, vous navez pu en avoir aucune nouvelle !

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Aucune, en effet. Je vous apprendrai donc, capitaine, que les vaisseaux turcs sont prts transporter Ibrahim et ses troupes Hydra. Oui, rpondit Nicolas Starkos. Je les ai aperus, hier soir, en traversant la rade de Navarin. Vous navez relch nulle part depuis que vous avez quitt Tripoli ? demanda Skoplo. Si une seule fois ! Je me suis arrt quelques heures Vitylo pour complter lquipage de la Karysta ! Mais, depuis que jai perdu de vue les ctes du Magne, il na jamais t rpondu mes signaux avant mon arrive Arkadia. Cest que probablement il ny avait pas lieu de rpondre, rpliqua Skoplo. Dis-moi, reprit Nicolas Starkos, que font, en ce moment, Miaoulis et Canaris ? Ils en sont rduits, capitaine, tenter des coups de main, qui ne peuvent leur assurer que quelques succs partiels, jamais une victoire dfinitive ! Aussi, pendant quils donnent la chasse aux vaisseaux turcs, les pirates ont-ils beau jeu dans tout lArchipel ! Et parle-t-on toujours de ? De Sacratif ? rpondit Skoplo en baissant un peu la voix. Oui ! partout et toujours, Nicolas Starkos, et il ne tient qu lui quon en parle encore davantage ! On en parlera !

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Nicolas Starkos stait lev, aprs avoir vid son verre que Skoplo remplit de nouveau. Il marchait de long en large ; puis, sarrtant devant la fentre, les bras croiss, il coutait le grossier chant des soldats turcs qui sentendait au loin. Enfin, il revint sasseoir en face de Skoplo, et, changeant brusquement le cours de la conversation : Jai compris ton signal que tu avais ici un chargement de prisonniers ? demanda-t-il. Oui, Nicolas Starkos, de quoi remplir un navire de quatre cents tonneaux ! Cest tout ce qui reste du massacre qui a suivi la droute de Crmmydi ! Sang-Dieu ! les Turcs ont un peu trop tu, cette fois ! Si on les et laisss faire, il ne serait pas rest un seul prisonnier ! Ce sont des hommes, des femmes ? Oui, des enfants ! de tout, enfin ! O sont-ils ? Dans la citadelle dArkadia. Tu les as pays cher ? Hum ! le pacha ne sest pas montr trs accommodant, rpondit Skoplo. Il pense que la guerre de lIndpendance touche sa fin malheureusement ! Or, plus de guerre, plus de bataille ! Plus de bataille, plus de razzias, comme on dit l-bas en Barbarie, plus de razzias, plus de marchandise humaine ou autre ! Mais, si les prisonniers sont rares, cela les fait hausser de prix ! Cest une compensation, capitaine ! Je sais de bonne source quon manque desclaves, en ce moment, sur les marchs dAfrique, et nous revendrons ceux-ci un prix avantageux !

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Soit, rpondit Nicolas Starkos. Tout est-il prt et peux-tu embarquer bord de la Karysta ? Tout est prt et rien ne me retient plus ici. Cest bien, Skoplo. Dans huit ou dix jours, au plus tard, le navire, qui sera expdi de Scarpanto, viendra prendre cette cargaison. On la livrera sans difficult ? Sans difficult, cest parfaitement convenu, rpondit Skoplo, mais contre paiement. Il faudra donc sentendre auparavant avec le banquier Elizundo pour quil accepte nos traites. Sa signature est bonne, et le pacha prendra ses valeurs comme de largent comptant ! Je vais crire Elizundo que je ne tarderai pas relcher Corfou, o je terminerai cette affaire Cette affaire et une autre non moins importante, Nicolas Starkos ! ajouta Skoplo. Peut-tre ! rpondit le capitaine. Et en vrit, ce ne serait que juste ! Elizundo est riche excessivement dit-on ! Et qui la enrichi, si ce nest notre commerce et nous au risque daller finir au bout dune vergue de misaine, au coup de sifflet du matre dquipage ! Ah ! par le temps qui court, il fait bon dtre le banquier des pirates de lArchipel ! Aussi, je le rpte, Nicolas Starkos, ce ne serait que juste ! Quest-ce qui ne serait que juste ? demanda le capitaine en regardant son second bien en face.

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Eh ! ne le savez-vous pas ? rpondit Skoplo. En vrit, avouez-le, capitaine, vous ne me le demandez que pour me lentendre rpter une centime fois ! Peuh ! La fille du banquier Elizundo Ce qui est juste sera fait ! rpondit simplement Nicolas Starkos en se levant. L-dessus, il sortit de lauberge de la Minerve, et, suivi de Skoplo, revint vers le port, lendroit o lattendait son canot. Embarque, dit-il Skoplo. Nous ngocierons ces traites avec Elizundo ds notre arrive Corfou. Puis, cela fait, tu reviendras Arkadia pour prendre livraison du chargement. Embarque ! rpondit Skoplo. Une heure aprs, la Karysta sortait du golfe. Mais, avant la fin de la journe, Nicolas Starkos pouvait entendre un grondement lointain, dont lcho lui arrivait du sud. Ctait le canon des escadres combines qui tonnait sur la rade de Navarin.

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VI Sus aux pirates de larchipel !

La direction du nord-nord-ouest, tenue par la sacolve, devait lui permettre de suivre ce pittoresque semis des les Ioniennes, dont on ne perd lune de vue que pour apercevoir aussitt lautre. Trs heureusement pour elle, la Karysta, avec son air dhonnte btiment levantin, moiti yacht de plaisance, moiti navire de commerce, ne trahissait rien de son origine. En effet, il net pas t prudent son capitaine de saventurer ainsi sous le canon des forts britanniques, la merci des frgates du Royaume-Uni. Une quinzaine de lieues marines seulement sparent Arkadia de lle de Zante, la fleur du Levant , ainsi que lappellent potiquement les Italiens. Du fond du golfe que traversait alors la Karysta, on aperoit mme les sommets verdoyants du mont Scopos, au flanc duquel stagent des massifs doliviers et dorangers, qui remplacent les paisses forts chantes par Homre et Virgile. Le vent tait bon, une brise de terre bien tablie que lui envoyait le sud-est. Aussi, la sacolve, sous ses bonnettes de hunier et de perroquet, fendait-elle rapidement les eaux de Zante, presque aussi tranquilles alors que celles dun lac. Vers le soir, elle passait en vue de la capitale qui porte le mme nom que lle. Cest une jolie cit italienne, close sur la terre de Zacynthe, fils du Troyen Dardanus. Du pont de la Karysta, on naperut que les feux de la ville, qui sarrondit sur
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lespace dune demi-lieue au bord dune baie circulaire. Ces lumires, parses diverses hauteurs, depuis les quais du port jusqu la crte du chteau dorigine vnitienne, bti trois cents pieds au-dessus, formaient comme une norme constellation, dont les principales toiles marquaient la place des palais Renaissance de la grande rue et de la cathdrale Saint-Denis de Zacynthe. Nicolas Starkos, avec cette population zantiote, si profondment modifie au contact des Vnitiens, des Franais, des Anglais et des Russes, ne pouvait rien avoir de ces rapports commerciaux qui lunissaient aux Turcs du Ploponnse. Il neut donc aucun signal envoyer aux vigies du port, ni relcher dans cette le, qui fut la patrie de deux potes clbres lun italien, Hugo Foscolo, de la fin du XVIIIe sicle, lautre Salomos, une des gloires de la Grce moderne. La Karysta traversa ltroit bras de mer qui spare Zante de lAchae et de llide. Sans doute, plus dune oreille bord soffensa des chants quapportait la brise, comme autant de barcarolles chappes du Lido ! Mais, il fallait bien sy rsigner. La sacolve passa au milieu de ces mlodies italiennes, et, le lendemain, elle se trouvait par le travers du golfe de Patras, profonde chancrure que continue le golfe de Lpante jusqu listhme de Corinthe. Nicolas Starkos se tenait alors lavant de la Karysta. Son regard parcourait toute cette cte de lAcarnanie, sur la limite septentrionale du golfe. De l surgissaient de grands et imprissables souvenirs, qui auraient d serrer le cur dun enfant de la Grce, si cet enfant net depuis longtemps reni et trahi sa mre ! Missolonghi ! dit alors Skoplo, en tendant la main dans la direction du nord-est. Mauvaise population ! Des gens qui se font sauter plutt que de se rendre !

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L, en effet, deux ans auparavant, il ny aurait rien eu faire pour des acheteurs de prisonniers et des vendeurs desclaves. Aprs dix mois de lutte, les assigs de Missolonghi, briss par les fatigues, puiss par la faim, plutt que de capituler devant Ibrahim, avaient fait sauter la ville et la forteresse. Hommes, femmes, enfants, tous avaient pri dans lexplosion, qui npargna mme pas les vainqueurs. Et, lanne davant, presque cette mme place o venait dtre enterr Marco Botsaris, lun des hros de la guerre de lIndpendance, tait venu mourir, dcourag, dsespr, lord Byron, dont la dpouille repose maintenant Westminster. Seul, son cur est rest sur cette terre de Grce quil aimait et qui ne redevint libre quaprs sa mort ! Un geste violent, ce fut toute la rponse que Nicolas Starkos fit lobservation de Skoplo. Puis, la sacolve, sloignant rapidement du golfe de Patras, marcha vers Cphalonie. Avec ce vent portant, il ne fallait que quelques heures pour franchir la distance qui spare Cphalonie de lle de Zante. Dailleurs, la Karysta nalla point chercher Argostoli, sa capitale, dont le port, peu profond, il est vrai, nen est pas moins excellent pour les navires de mdiocre tonnage. Elle sengagea hardiment dans les canaux resserrs qui baignent sa cte orientale, et, vers six heures et demie du soir, elle attaquait la pointe de Thiaki, lancienne Ithaque. Cette le, de huit lieues de long sur une lieue et demie de large, singulirement rocheuse, superbement sauvage, riche de lhuile et du vin quelle produit en abondance, compte une dizaine de mille habitants. Sans histoire personnelle, elle a pourtant laiss un nom clbre dans lantiquit. Ce fut la patrie dUlysse et de Pnlope, dont les souvenirs se retrouvent encore sur les sommets de lAnogi, dans les profondeurs de la caverne

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du mont Saint-tienne, au milieu des ruines du mont Oetos, travers les campagnes dEume, au pied de ce rocher des Corbeaux, sur lequel durent scouler les potiques eaux de la fontaine dArthuse. la nuit tombante, la terre du fils de Laerte avait peu peu disparu dans lombre, une quinzaine de lieues au del du dernier promontoire de Cphalonie. Pendant la nuit, la Karysta, prenant un peu le large, afin dviter ltroite passe qui spare la pointe nord dIthaque de la pointe sud de Sainte-Maure, prolongea, deux milles au plus de son rivage, la cte orientale de cette le. On aurait pu vaguement apercevoir, la clart de la lune, une sorte de falaise blanchtre, dominant la mer de cent quatrevingts pieds : ctait le Saut de Leucade, quillustrrent Sapho et Artmise. Mais, de cette le, qui prend aussi le nom de Leucade, il ne restait plus trace dans le sud au soleil levant, et la sacolve, ralliant la cte albanaise, se dirigea, toutes voiles dessus, vers lle de Corfou. Ctaient une vingtaine de lieues encore faire dans cette journe, si Nicolas Starkos voulait arriver, avant la nuit, dans les eaux de la capitale de lle. Elles furent rapidement enleves, ces vingt lieues, par cette hardie Karysta, qui fora de toile ce point que son plat-bord glissait au ras de leau. La brise avait frachi considrablement. Il fallut donc toute lattention du timonier pour ne pas engager sous cette norme voilure. Heureusement, les mts taient solides, le grement presque neuf et de qualit suprieure. Pas un ris ne fut pris, pas une bonnette ne fut amene. La sacolve se comporta comme elle let fait sil se ft agi dune lutte de vitesse dans quelque match international.

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On passa ainsi en vue de la petite le de Paxo. Dj, vers le nord, se dessinaient les premires hauteurs de Corfou. Sur la droite, la cte albanaise profilait lhorizon la dentelure des monts Acraucroniens. Quelques navires de guerre, portant le pavillon anglais ou le pavillon turc, furent aperus dans ces parages assez frquents de la mer Ionienne. La Karysta ne chercha pas viter les uns plus que les autres. Si un signal lui et t fait de mettre en travers, elle et obi sans hsitation, nayant bord ni cargaison ni papier de nature dnoncer son origine. quatre heures du soir, la sacolve serrait un peu le vent pour entrer dans le dtroit qui spare lle de Corfou de la terre ferme. Les coutes furent raidies, et le timonier lofa dun quart, afin denlever le cap Bianco lextrmit sud de lle. Cette premire portion du canal est plus riante que sa partie septentrionale. Par cela mme, elle fait un heureux contraste avec la cte albanaise, alors presque inculte et demi sauvage. Quelques milles plus loin, le dtroit slargit par lchancrure du littoral corfiote. La sacolve put donc laisser porter un peu, de manire le traverser obliquement. Ce sont ces indentations, profondes et multiplies, qui donnent lle soixante-cinq lieues de primtre, alors quon nen compte que vingt dans sa plus grande longueur et six dans sa plus grande largeur. Vers cinq heures, la Karysta rangeait, prs de llot dUlysse, louverture qui fait communiquer le lac Kalikiopulo, lancien port hyllaque, avec la mer. Puis elle suivit les contours de cette charmante cannone plante dalos et dagaves, dj frquente par les voitures et les cavaliers, qui vont, une lieue dans le sud de la ville, chercher, avec la fracheur marine, tout le charme dun admirable panorama, dont la cte albanaise forme lhorizon sur lautre bord du canal. Elle fila devant la baie de Kardakio et les ruines qui la dominent, devant le palais dt des Hauts Lords Commissaires, laissant vers la gauche la baie de

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Kastrads, sur laquelle sarrondit le faubourg de ce nom, la Strada Marina, qui est moins une rue quune promenade, puis, le pnitencier, lancien fort Salvador et les premires maisons de la capitale corfiote. La Karysta doubla alors le cap Sidero qui porte la citadelle, sorte de petite ville militaire, assez vaste pour renfermer la rsidence du commandant, les logements de ses officiers, un hpital et une glise grecque, dont les Anglais avaient fait un temple protestant. Enfin, portant franchement louest, le capitaine Starkos tourna la pointe San-Nikolo, et, aprs avoir long le rivage, sur lequel stagent les maisons du nord de la ville, il vint mouiller une demi-encablure du mle. Le canot fut arm. Nicolas Starkos et Skoplo y prirent place non sans que le capitaine et pass sa ceinture un de ces couteaux lame courte et large, fort en usage dans les provinces de la Messnie. Tous deux dbarqurent au bureau de la Sant, et montrrent les papiers du bord qui taient parfaitement en rgle. Ils furent donc libres daller o et comme il leur convenait, aprs que rendez-vous eut t pris onze heures pour rentrer bord. Skoplo, charg des intrts de la Karysta, senfona dans la partie commerante de la ville, travers de petites rues troites et tortueuses, avec des noms italiens, des boutiques arcades, tout le ple-mle dun quartier napolitain. Nicolas Starkos, lui, voulait consacrer cette soire prendre langue, comme on dit. Il se dirigea donc vers lesplanade, le quartier le plus lgant de la cit corfiote. Cette esplanade ou place darmes, plante latralement de beaux arbres, stend entre la ville et la citadelle, dont elle est spare par un large foss. trangers et indignes y formaient alors un incessant va-et-vient, qui ntait point celui dune fte. Des estafettes entraient dans le palais, bti au nord de la place par le gnral Maitland, et ressortaient travers les portes de

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Saint-Georges et Saint-Michel, qui flanquent sa faade en pierre blanche. Un incessant change de communications se faisait ainsi entre le palais du gouverneur et la citadelle, dont le pontlevis tait baiss devant la statue du marchal de Schulembourg. Nicolas Starkos se mla cette foule. Il vit clairement quelle tait sous lempire dune motion peu ordinaire. Ntant point homme interroger, il se contenta dcouter. Ce qui le frappa, ce fut un nom, invariablement rpt dans tous les groupes avec des qualifications peu sympathiques le nom de Sacratif. Ce nom parut dabord exciter quelque peu sa curiosit ; mais, aprs avoir lgrement hauss les paules, il continua descendre lesplanade jusqu la terrasse qui la termine en dominant la mer. L, un certain nombre de curieux avaient pris place autour dun petit temple de forme circulaire, qui venait dtre rcemment lev la mmoire de sir Thomas Maitland. Quelques annes plus tard, un oblisque allait y tre rig en lhonneur de lun de ses successeurs, sir Howard Douglas, pour faire pendant la statue du Haut Lord Commissaire actuel, Frdrik Adam, dont la place tait dj marque devant le palais du gouvernement. Il est probable que, si le protectorat de lAngleterre net pris fin en faisant rentrer les les Ioniennes dans le domaine du royaume hellnique, les rues de Corfou auraient t encombres par les statues de ses gouverneurs. Toutefois, bien des Corfiotes ne songeaient point blmer cette prodigalit dhommes de bronze ou dhommes de pierre, et, peut-tre, plus dun en est-il maintenant regretter, avec lancien tat de choses, les errements administratifs des reprsentants du Royaume-Uni. Mais, ce sujet, sil existe des opinions fort disparates, si, sur les soixante-dix mille habitants que compte lancienne Cor-

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cyre, et sur les vingt mille habitants de sa capitale, il y a des chrtiens orthodoxes, des chrtiens grecs, des Juifs en grand nombre, qui, cette poque, occupaient un quartier isol, comme une sorte de ghetto, si, dans lexistence citadine de ces types de races diffrentes, il y avait des ides divergentes propos dintrts divers, ce jour-l tout dissentiment semblait stre fondu dans une pense commune, dans une sorte de maldiction voue ce nom qui revenait sans cesse : Sacratif ! Sacratif ! Sus au pirate Sacratif ! Et que les allants et venants parlassent anglais, italien ou grec, si la prononciation de ce nom excr diffrait, les anathmes dont on laccablait nen taient pas moins lexpression du mme sentiment dhorreur. Nicolas Starkos coutait toujours et ne disait rien. Du haut de la terrasse, ses yeux pouvaient aisment parcourir une grande partie du canal de Corfou, ferm comme un lac jusquaux montagnes dAlbanie, que le soleil couchant dorait leur cime. Puis, en se tournant du ct du port, le capitaine de la Karysta observa quil sy faisait un mouvement trs prononc. De nombreuses embarcations se dirigeaient vers les navires de guerre. Des signaux schangeaient entre ces navires et le mt de pavillon dress au sommet de la citadelle, dont les batteries et les casemates disparaissaient derrire un rideau dalos gigantesques. videmment et, tous ces symptmes, un marin ne pouvait sy tromper un ou plusieurs navires se prparaient quitter Corfou. Si cela tait, la population corfiote, on doit le reconnatre, y prenait un intrt vraiment extraordinaire.

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Mais dj le soleil avait disparu derrire les hauts sommets de lle, et, avec le crpuscule assez court sous cette latitude, la nuit ne devait pas tarder se faire. Nicolas Starkos jugea donc propos de quitter la terrasse. Il redescendit sur lesplanade, laissant en cet endroit la plupart des spectateurs quun sentiment de curiosit y retenait encore. Puis, il se dirigea dun pas tranquille vers les arcades de cette suite de maisons, qui borne le ct ouest de la place dArmes. L ne manquaient ni les cafs, pleins de lumires, ni les ranges de chaises disposes sur la chausse, occupes dj par de nombreux consommateurs. Et encore faut-il observer que ceux-ci causaient plus quils ne consommaient , si toutefois ce mot, par trop moderne, peut sappliquer aux Corfiotes dil y a cinquante ans. Nicolas Starkos sassit devant une petite table, avec lintention bien arrte de ne pas perdre un seul mot des propos qui schangeaient aux tables voisines. En vrit, disait un armateur de la Strada Marina, il ny a plus de scurit pour le commerce, et on noserait pas hasarder une cargaison de prix dans les chelles du Levant ! Et bientt, ajouta son interlocuteur un de ces gros Anglais qui semblent toujours assis sur un ballot, comme le prsident de leur chambre on ne trouvera plus dquipage qui consente servir bord des navires de lArchipel ! Oh ! ce Sacratif ! ce Sacratif ! rptait-on avec une indignation vritable dans les divers groupes. Un nom bien fait pour corcher le gosier, pensait le matre du caf, et qui devrait pousser aux rafrachissements !

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quelle heure doit avoir lieu le dpart de la Syphanta ? demanda le ngociant. huit heures, rpondit le Corfiote. Mais, ajouta-t-il dun ton qui ne marquait pas une confiance absolue, il ne suffit pas de partir, il faut arriver destination ! Eh ! on arrivera ! scria un autre Corfiote. Il ne sera pas dit quun pirate aura tenu en chec la marine britannique Et la marine grecque, et la marine franaise, et la marine italienne ! ajouta flegmatiquement un officier anglais, qui voulait que chaque tat et sa part de dsagrment en cette affaire. Mais, reprit le ngociant en se levant, lheure approche, et, si nous voulons assister au dpart de la Syphanta, il serait peut-tre temps de se rendre sur lesplanade ! Non, rpondit son interlocuteur, rien ne presse. Dailleurs, un coup de canon doit annoncer lappareillage. Et les causeurs continurent faire leur partie dans le concert des maldictions profres contre Sacratif. Sans doute, Nicolas Starkos crut le moment favorable pour intervenir, et, sans que le moindre accent pt dnoncer en lui un natif de la Grce mridionale : Messieurs, dit-il en sadressant ses voisins de table, pourrais-je vous demander, sil vous plat, quelle est cette Syphanta, dont tout le monde parle aujourdhui ? Cest une corvette, monsieur, lui fut-il rpondu, une corvette achete, frte et arme par une compagnie de ngociants

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anglais, franais et corfiotes, monte par un quipage de ces diverses nationalits, et qui doit appareiller sous les ordres du brave capitaine Stradena ! Peut-tre parviendra-t-il faire, lui, ce que nont pu faire les navires de guerre de lAngleterre et de la France ! Ah ! dit Nicolas Starkos, cest une corvette qui part ! Et pour quels parages, sil vous plat ? Pour les parages o elle pourra rencontrer, prendre et pendre le fameux Sacratif ! Je vous prierai alors, reprit Nicolas Starkos, de vouloir bien me dire qui est ce fameux Sacratif ? Vous demandez qui est ce Sacratif ? scria le Corfiote stupfait, auquel lAnglais vint en aide, en accentuant sa rponse par un aoh ! de surprise. Le fait est quun homme qui en tait ignorer encore ce qutait Sacratif, et cela en pleine ville de Corfou, au moment mme o ce nom tait dans toutes les bouches, pouvait tre regard comme un phnomne. Le capitaine de la Karysta saperut aussitt de leffet que produisait son ignorance. Aussi se hta-t-il dajouter : Je suis tranger, messieurs. Jarrive linstant de Zara, autant dire du fond de lAdriatique, et je ne suis point au courant de ce qui se passe dans les les Ioniennes. Dites alors de ce qui se passe dans lArchipel ! scria le Corfiote, car, en vrit, cest bien lArchipel tout entier que Sacratif a pris pour thtre de ses pirateries ! Ah ! fit Nicolas Starkos, il sagit dun pirate ?

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Dun pirate, dun forban, dun cumeur de mer ! rpliqua le gros Anglais. Oui ! Sacratif mrite tous ces noms, et mme tous ceux quil faudrait inventer pour qualifier un pareil malfaiteur ! L-dessus lAnglais souffla un instant pour reprendre haleine. Puis : Ce qui mtonne, monsieur, ajouta-t-il, cest quil puisse se rencontrer un Europen qui ne sache pas ce quest Sacratif ! Oh ! monsieur, rpondit Nicolas Starkos, ce nom ne mest pas absolument inconnu, croyez-le bien ; mais jignorais que ce ft lui qui mt aujourdhui toute la ville en rvolution. Est-ce que Corfou est menace dune descente de ce pirate ? Il noserait ! scria le ngociant. Jamais il ne se hasarderait mettre le pied dans notre le ! Ah ! vraiment ? rpondit le capitaine de la Karysta. Certes, monsieur, et, sil le faisait, les potences ! oui ! les potences pousseraient delles-mmes, dans tous les coins de lle, pour le happer au passage ! Mais alors, do vient cette motion ? demanda Nicolas Starkos. Je suis arriv depuis une heure peine, et je ne puis comprendre lmotion qui se produit Le voici, monsieur, rpondit lAnglais. Deux btiments de commerce, le Three Brothers et le Carnatic, ont t pris, il y a un mois environ, par Sacratif, et tout ce qui a survcu des deux quipages a t vendu sur les marchs de la Tripolitaine !

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Oh ! rpondit Nicolas Starkos, voil une odieuse affaire, dont ce Sacratif pourrait bien avoir se repentir ! Cest alors, reprit le Corfiote, quun certain nombre de ngociants se sont associs pour armer une corvette de guerre, une excellente marcheuse, monte par un quipage de choix et commande par un intrpide marin, le capitaine Stradena, qui va donner la chasse ce Sacratif ! Cette fois, il y a lieu desprer que le pirate, qui tient en chec tout le commerce de lArchipel, nchappera pas son sort ! Ce sera difficile, en effet, rpondit Nicolas Starkos. Et, ajouta le ngociant anglais, si vous voyez la ville en moi, si toute la population sest porte sur lesplanade, cest pour assister lappareillage de la Syphanta qui sera salue de plusieurs milliers de hurrahs, quand elle descendra le canal de Corfou ! Nicolas Starkos savait, sans doute, tout ce quil dsirait savoir. Il remercia ses interlocuteurs. Puis, se levant, il alla de nouveau se mler la foule qui remplissait lesplanade. Ce qui avait t dit par ces Anglais et ces Corfiotes navait rien dexagr. Il ntait que trop vrai ! Depuis quelques annes, les dprdations de Sacratif se manifestaient par des actes rvoltants. Nombre de navires de commerce de toutes nationalits avaient t attaqus par ce pirate, aussi audacieux que sanguinaire. Do venait-il ? Quelle tait son origine ? Appartenait-il cette race de forbans, issus des ctes de la Barbarie ? Qui et pu le dire ? On ne le connaissait pas. On ne lavait jamais vu. Pas un ntait revenu de ceux qui staient trouvs sous le feu de ses canons, les uns tus, les autres rduits lesclavage. Les btiments quil montait, qui et pu les signaler ? Il passait incessamment dun bord un autre. Il attaquait tantt avec un rapide brick levantin, tantt avec une de ces lgres corvettes quon ne

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pouvait vaincre la course, et toujours sous pavillon noir. Que, dans une de ces rencontres, il ne ft pas le plus fort, quil et chercher son salut par la fuite, en prsence de quelque redoutable navire de guerre, il disparaissait soudain. Et, en quel refuge inconnu, en quel coin ignor de lArchipel, aurait-on tent de le rejoindre ? Il connaissait les plus secrtes passes de ces ctes, dont lhydrographie laissait encore dsirer cette poque. Si le pirate Sacratif tait un bon marin, ctait aussi un terrible homme dattaque. Toujours second par des quipages qui ne reculaient devant rien, il noubliait jamais de leur donner, aprs le combat, la part du diable , cest--dire quelques heures de massacre et de pillage. Aussi ses compagnons le suivaient-ils partout o il voulait les mener. Ils excutaient ses ordres quels quils fussent. Tous se seraient fait tuer pour lui. La menace du plus effroyable supplice ne les et pas fait dnoncer le chef, qui exerait sur eux une vritable fascination. de tels hommes, lancs labordage, il est rare quun navire puisse rsister, surtout un btiment de commerce, auquel manquent les moyens suffisants de dfense. En tout cas, si Sacratif, malgr toute son habilet, et t surpris par un navire de guerre, il se ft plutt fait sauter que de se rendre. On racontait mme que, dans une affaire de ce genre, les projectiles lui ayant manqu, il avait charg ses canons avec les ttes frachement coupes aux cadavres qui jonchaient son pont. Tel tait lhomme que la Syphanta avait la mission de poursuivre, tel ce redoutable pirate, dont le nom excr causait tant dmotion dans la cit corfiote. Bientt, une dtonation retentit. Une fume sleva dans un vif clair au-dessus de terre-plein de la citadelle. Ctait le coup de partance. La Syphanta appareillait et allait descendre le

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canal de Corfou, afin de gagner les parages mridionaux de la mer Ionienne. Toute la foule se porta sur la lisire de lesplanade, vers la terrasse du monument de sir Maitland. Nicolas Starkos, imprieusement entran par un sentiment plus intense peut-tre que celui dune simple curiosit, se trouva bientt au premier rang des spectateurs. Peu peu, sous la clart de la lune, apparut la corvette avec ses feux de position. Elle savanait en boulinant, afin denlever la borde le cap Bianco, qui sallonge au sud de lle. Un second coup de canon partit de la citadelle, puis un troisime, auxquels rpondirent trois dtonations qui illuminrent les sabords de la Syphanta. Aux dtonations succdrent des milliers de hurrahs, dont les derniers arrivrent la corvette, au moment o elle doublait la baie de Kardakio. Puis, tout retomba dans le silence. Peu peu, la foule, scoulant travers les rues du faubourg de Kastrads, eut laiss le champ libre aux rares promeneurs quun intrt daffaires ou de plaisir retenait sur lesplanade. Pendant une heure encore, Nicolas Starkos, toujours pensif, demeura sur la vaste place darmes, presque dserte. Mais le silence ne devait tre ni dans sa tte ni dans son cur. Ses yeux brillaient dun feu que ses paupires ne parvenaient pas masquer. Son regard, comme par un mouvement involontaire, se portait dans la direction de cette corvette, qui venait de disparatre derrire la masse confuse de lle. Lorsque onze heures sonnrent lglise de SaintSpiridion, Nicolas Starkos songea rejoindre Skoplo au rendez-vous quil lui avait donn prs du bureau de la Sant.

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Il remonta donc les rues du quartier qui se dirigent vers le Fort-Neuf, et bientt il arriva sur le quai. Skoplo ly attendait. Le capitaine de la sacolve alla lui : La corvette Syphanta vient de partir ! lui dit-il. Ah ! fit Skoplo. Oui pour donner la chasse Sacratif ! Elle ou une autre, quimporte ! rpondit simplement Skoplo, en montrant le gig, qui se balanait, au pied de lchelle, sur les dernires ondulations du ressac. Quelques instants aprs, lembarcation accostait la Karysta, et Nicolas Starkos sautait bord en disant : demain, chez Elizundo !

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VII Linattendu

Le lendemain, vers dix heures du matin, Nicolas Starkos dbarquait sur le mle et se dirigeait vers la maison de banque. Ce ntait pas la premire fois quil se prsentait au comptoir, et il y avait toujours t reu comme un client dont les affaires ne sont point ddaigner. Cependant, Elizundo le connaissait. Il devait savoir bien des choses de sa vie. Il nignorait mme pas quil ft le fils de cette patriote, dont il avait un jour parl Henry dAlbaret. Mais personne ne savait et ne pouvait savoir ce qutait le capitaine de la Karysta. Nicolas Starkos tait videmment attendu. Aussi fut-il reu ds quil se prsenta. En effet, la lettre arrive quarante-huit heures auparavant et date dArkadia, venait de lui. Il fut donc immdiatement conduit au bureau o se tenait le banquier, qui prit la prcaution den refermer la porte clef. Elizundo et son client taient maintenant en prsence lun de lautre. Personne ne viendrait les dranger. Nul nentendrait ce qui allait tre dit dans cet entretien. Bonjour, Elizundo, dit le capitaine de la Karysta, en se laissant tomber sur un fauteuil avec le sans-gne dun homme qui serait chez lui. Voil bientt six mois que je ne vous ai vu, bien que vous ayez eu souvent de mes nouvelles ! Aussi, nai-je pas voulu passer si prs de Corfou, sans my arrter, afin davoir le plaisir de vous serrer la main.

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Ce nest pas pour me voir, ce nest pas pour me faire des amitis que vous tes venu, Nicolas Starkos, rpondit le banquier dune voix sourde. Que me voulez-vous ? Eh ! scria le capitaine, je reconnais bien l mon vieil ami Elizundo ! Rien aux sentiments, tout aux affaires ! Il y a longtemps que vous avez d fourrer votre cur dans le tiroir le plus secret de votre caisse un tiroir dont vous avez perdu la clef ! Voulez-vous me dire ce qui vous amne et pourquoi vous mavez crit ? reprit Elizundo. Au fait vous avez raison, Elizundo ! Pas de banalits ! Soyons srieux ! Nous avons aujourdhui de trs graves intrts discuter, et ils ne souffrent aucun retard ! Votre lettre me parle de deux affaires, reprit le banquier, lune qui rentre dans la catgorie de nos rapports accoutums, lautre qui vous est purement personnelle. En effet, Elizundo. Eh bien, parlez, Nicolas Starkos ! Jai hte de les connatre toutes les deux ! On le voit, le banquier sexprimait trs catgoriquement. Il voulait, par l, mettre son visiteur en demeure de sexpliquer, sans se dpenser en faux-fuyants ni chappatoires. Mais, ce qui contrastait avec la nettet de ces questions, ctait le ton un peu sourd dont elles taient faites. Bien videmment, de ces deux hommes, placs en face lun de lautre, ce ntait pas le banquier qui tenait la position. Aussi, le capitaine de la Karysta ne put-il cacher un demisourire, dont Elizundo, les yeux baisss, ne vit rien.

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Laquelle des deux questions aborderons-nous dabord ? demanda Nicolas Starkos. Dabord, celle qui vous est purement personnelle ! rpondit assez vivement le banquier. Je prfre commencer par celle qui ne lest pas, rpliqua le capitaine dun ton tranchant. Soit, Nicolas Starkos ! De quoi sagit-il ? Il sagit dun convoi de prisonniers, dont nous devons prendre livraison Arkadia. Il y a l deux cent trente-sept ttes, hommes, femmes et enfants, qui vont tre transports lle de Scarpanto, do je me charge de les conduire la cte barbaresque. Or, vous le savez, Elizundo, puisque nous avons souvent fait des oprations de ce genre, les Turcs ne livrent leur marchandise que contre argent ou contre du papier, la condition quune bonne signature lui donne une valeur certaine. Je viens donc vous demander votre signature, et je compte que vous voudrez bien laccorder Skoplo, quand il vous apportera les traites toutes prpares. Cela ne fera aucune difficult, nest-il pas vrai ? Le banquier ne rpondit pas, mais son silence ne pouvait tre quun acquiescement la demande du capitaine. Il y avait dailleurs des prcdents qui lengageaient. Je dois ajouter, reprit ngligemment Nicolas Starkos, que laffaire ne sera pas mauvaise. Les oprations ottomanes prennent une mauvaise tournure en Grce. La bataille de Navarin aura de funestes consquences pour les Turcs, puisque les puissances europennes sen mlent. Sils doivent renoncer la lutte, plus de prisonniers, plus de ventes, plus de profits. Cest pourquoi ces derniers convois quon nous livre encore dans

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dassez bonnes conditions, auront-ils acqureurs haut prix sur les ctes de lAfrique. Ainsi donc, nous trouverons notre avantage cette affaire, et vous, le vtre, par consquent. Je puis compter sur votre signature ? Je vous escompterai vos traites, rpondit Elizundo, et naurai pas de signature vous donner. Comme il vous plaira, Elizundo, rpondit le capitaine, mais nous nous serions contents de votre signature. Vous nhsitiez pas la donner autrefois ! Autrefois nest pas aujourdhui, dit Elizundo, et, aujourdhui, jai des ides diffrentes sur tout cela ! Ah ! vraiment ! scria le capitaine. votre aise, aprs tout ! Mais est-il donc vrai que vous cherchiez vous retirer des affaires, comme je lai entendu dire ? Oui, Nicolas Starkos ! rpondit le banquier dune voix ferme, et, en ce qui vous concerne, voici la dernire opration que nous ferons ensemble puisque vous tenez ce que je la fasse ! Jy tiens absolument, Elizundo , rpondit Nicolas Starkos dun ton sec. Puis, il se leva, fit quelques tours dans le cabinet, mais sans cesser denvelopper le banquier dun regard peu obligeant. Revenant enfin se placer devant lui : Matre Elizundo, dit-il dun ton narquois, vous tes donc bien riche, puisque vous songez vous retirer des affaires ? Le banquier ne rpondit pas.

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Eh bien, reprit le capitaine, que ferez-vous de ces millions que vous avez gagns, vous ne les emporterez pas dans lautre monde ! Ce serait un peu encombrant pour le dernier voyage ! Vous parti, qui iront-ils ? Elizundo persista garder le silence. Ils iront votre fille, reprit Nicolas Starkos, la belle Hadjine Elizundo ! Elle hritera de la fortune de son pre ! Rien de plus juste ! Mais quen fera-t-elle ? Seule, dans la vie, la tte de tant de millions ? Le banquier se redressa, non sans quelque effort, et, rapidement, en homme qui fait un aveu dont le poids ltouffe : Ma fille ne sera pas seule ! dit-il. Vous la marierez ? rpondit le capitaine. Et qui, sil vous plat ? Quel homme voudra dHadjine Elizundo, quand il connatra do vient en grande partie la fortune de son pre ? Et jajoute, quand elle-mme le saura, qui Hadjine Elizundo osera-t-elle donner sa main ? Comment le saurait-elle ? reprit le banquier. Elle lignore jusquici, et qui le lui dira ? Moi, sil le faut ! Vous ? Moi ! coutez, Elizundo, et tenez compte de mes paroles, rpondit le capitaine de la Karysta avec une impudence voulue, car je ne reviendrai plus sur ce que je vais vous dire. Cette norme fortune, cest surtout par moi, par les oprations que nous avons faites ensemble et dans lesquelles je risquais ma tte, que vous lavez gagne ! Cest en trafiquant des cargaisons

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pilles, des prisonniers achets et vendus pendant la guerre de lIndpendance, que vous avez encaiss ces gains, dont le montant se chiffre par millions ! Eh bien, il nest que juste que ces millions me reviennent ! Je suis sans prjugs, moi, vous le savez du reste ! Je ne vous demanderai pas lorigine de votre fortune ! La guerre termine, moi aussi, je me retirerai des affaires ! Mais je ne veux pas, non plus, tre seul dans la vie, et jentends, comprenez-moi bien, jentends quHadjine Elizundo devienne la femme de Nicolas Starkos ! Le banquier retomba sur son fauteuil. Il sentait bien quil tait entre les mains de cet homme, depuis longtemps son complice. Il savait que le capitaine de la Karysta ne reculerait devant rien pour arriver son but. Il ne doutait pas que, sil le fallait, il ne ft homme raconter tout le pass de la maison de banque. Pour rpondre ngativement la demande de Nicolas Starkos, au risque de provoquer un clat, Elizundo navait plus quune chose dire, et, non sans quelque hsitation, il la dit : Ma fille ne peut tre votre femme, Nicolas Starkos, parce quelle doit tre la femme dun autre ! Dun autre ! scria Nicolas Starkos. En vrit, je suis arriv temps ! Ah ! la fille du banquier Elizundo se marie ? Dans cinq jours ! Et qui pouse-t-elle ? demanda le capitaine, dont la voix frmissait de colre. Un officier franais. Un officier franais ! Sans doute, un de ces Philhellnes qui sont venus au secours de la Grce ?

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Oui ! Et il se nomme ? Le capitaine Henry dAlbaret Eh bien, matre Elizundo, reprit Nicolas Starkos, qui sapprocha du banquier et lui parla les yeux dans les yeux, je vous le rpte, lorsque ce capitaine Henry dAlbaret saura qui vous tes, il ne voudra plus de votre fille, et, lorsque votre fille connatra la source de la fortune de son pre, elle ne pourra plus songer devenir la femme de ce capitaine Henry dAlbaret ! Si donc vous ne rompez pas ce mariage aujourdhui, demain il se rompra de lui-mme, car demain les deux fiancs sauront tout ! Oui ! Oui ! de par le diable, ils le sauront ! Le banquier se releva encore une fois. Il regarda fixement le capitaine de la Karysta et, alors, dun accent de dsespoir, auquel il ny avait point se tromper : Soit ! Je me tuerai, Nicolas Starkos, dit-il, et je ne serai plus une honte pour ma fille ! Si, rpondit le capitaine, vous le serez dans lavenir comme vous ltes dans le prsent, et votre mort ne fera jamais quElizundo nait t le banquier des pirates de lArchipel ! Elizundo retomba, accabl, et ne put rien rpondre, lorsque le capitaine ajouta : Et voil pourquoi Hadjine Elizundo ne sera pas la femme de cet Henry dAlbaret, pourquoi elle deviendra, quelle le veuille ou non, la femme de Nicolas Starkos !

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Pendant une demi-heure encore, cet entretien se prolongea en supplications de la part de lun, en menaces de la part de lautre. Non certes, il ne sagissait pas damour, lorsque Nicolas Starkos simposait la fille dElizundo ! Il ne sagissait que des millions dont cet homme voulait avoir lentire possession, et aucun argument ne le ferait flchir. Hadjine Elizundo navait rien su de cette lettre, qui annonait larrive du capitaine de la Karysta ; mais, depuis ce jour, son pre lui avait paru plus triste, plus sombre que dhabitude, comme sil et t accabl par quelque proccupation secrte. Aussi, lorsque Nicolas Starkos se prsenta la maison de banque, elle ne put se dfendre den ressentir une inquitude plus vive encore. En effet, elle connaissait ce personnage pour lavoir vu venir plusieurs fois pendant les dernires annes de la guerre. Nicolas Starkos lui avait toujours inspir une rpulsion dont elle ne se rendait pas compte. Il la regardait, semblait-il, dune faon, qui ne laissait pas de lui dplaire, bien quil ne lui et jamais adress que des paroles insignifiantes, comme et pu le faire un des clients habituels du comptoir. Mais la jeune fille navait pas t sans observer quaprs les visites du capitaine de la Karysta, son pre tait toujours, et pendant quelque temps, en proie une sorte de prostration, mle deffroi. De l son antipathie, que rien ne justifiait du moins jusqualors, contre Nicolas Starkos. Hadjine Elizundo navait point encore parl de cet homme Henry dAlbaret. Le lien qui lunissait la maison de banque ne pouvait tre quun lien daffaires. Or, des affaires dElizundo, dont elle ignorait dailleurs la nature, il navait jamais t question dans leurs entretiens. Le jeune officier ne savait donc rien des rapports qui existaient, non seulement entre le banquier et Nicolas Starkos, mais aussi entre ce capitaine et la vaillante femme dont il avait sauv la vie au combat de Chaidari, quil ne connaissait que sous le seul nom dAndronika.

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Mais, ainsi quHadjine, Xaris avait eu plusieurs fois loccasion de voir et de recevoir Nicolas Starkos au comptoir de la Strada Reale. Lui aussi, il prouvait son gard les mmes sentiments de rpulsion que la jeune fille. Seulement, tant donn sa nature vigoureuse et dcide, ces sentiments se traduisaient chez lui dune autre faon. Si Hadjine Elizundo fuyait toutes les occasions de se trouver en prsence de cet homme, Xaris les et plutt recherches, la condition de pouvoir lui casser les reins, comme il le disait volontiers. Je nen ai pas le droit, videmment, pensait-il, mais cela viendra peut-tre ! De tout cela, il rsulte donc que la nouvelle visite du capitaine de la Karysta au banquier Elizundo ne fut vue avec plaisir ni par Xaris, ni par la jeune fille. Bien au contraire. Aussi, ce fut un soulagement pour tous les deux, lorsque Nicolas Starkos, aprs un entretien dont rien navait transpir, eut quitt la maison et repris le chemin du port. Pendant une heure, Elizundo resta enferm dans son cabinet. On ne ly entendait mme pas bouger. Mais ses ordres taient formels : ni sa fille, ni Xaris ne devaient entrer, sans avoir t demands expressment. Or, comme la visite avait dur longtemps, cette fois, leur anxit stait accrue en raison du temps coul. Tout coup, la sonnette dElizundo se fit entendre un coup timide, venant dune main peu assure. Xaris rpondit cet appel, ouvrit la porte qui ntait plus referme en dedans, et se trouva en prsence du banquier. Elizundo tait toujours dans son fauteuil, demi affaiss, lair dun homme qui vient de soutenir une violente lutte contre lui-mme. Il releva la tte, regarda Xaris, comme sil et eu

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quelque peine le reconnatre, et, passant la main sur son front : Hadjine ? dit-il dune voix touffe. Xaris fit un signe affirmatif et sortit. Un instant aprs, la jeune fille se trouvait devant son pre. Aussitt, celui-ci, sans autre prambule, mais les yeux baisss, lui disait dune voix altre par lmotion : Hadjine, il faut il faut renoncer au mariage projet avec le capitaine Henry dAlbaret ! Que dites-vous, mon pre ? scria la jeune fille, que ce coup imprvu atteignit en plein cur. Il le faut, Hadjine ! rpta Elizundo. Mon pre, me direz-vous pourquoi vous reprenez votre parole, lui et moi ? demanda la jeune fille. Je nai pas lhabitude de discuter vos volonts, vous le savez, et, cette fois, je ne les discuterai pas davantage, quelles quelles soient ! Mais, enfin, me direz-vous pour quelle raison je dois renoncer pouser Henry dAlbaret ? Parce quil faut, Hadjine il faut que tu sois la femme dun autre ! murmura Elizundo. Sa fille lentendit, si bas quil et parl. Un autre ! dit-elle, frappe non moins cruellement par ce second coup que le premier. Et cet autre ? Cest le capitaine Starkos ! Cet homme ! cet homme !

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Ces mots schapprent involontairement des lvres dHadjine qui se retint la table pour ne pas tomber. Puis, dans un dernier mouvement de rvolte que cette rsolution provoquait en elle : Mon pre, dit-elle, il y a dans cet ordre que vous me donnez, malgr vous peut-tre, quelque chose que je ne puis expliquer ! Il y a un secret que vous hsitez me dire ! Ne me demande rien, scria Elizundo, rien ! Rien ? mon pre ! Soit ! Mais, si, pour vous obir, je puis renoncer devenir la femme dHenry dAlbaret duss-je en mourir je ne puis pouser Nicolas Starkos ! Vous ne le voudriez pas ! Il le faut, Hadjine ! rpta Elizundo. Il y va de mon bonheur ! scria la jeune fille. Et de mon honneur, moi ! Lhonneur dElizundo peut-il dpendre dun autre que de lui-mme ? demanda Hadjine. Oui dun autre ! Et cet autre cest Nicolas Starkos ! Cela dit, le banquier se leva, les yeux hagards, la figure contracte, comme sil allait tre frapp de congestion. Hadjine, devant ce spectacle, retrouva toute son nergie. Et, en vrit, il lui en fallut pour dire, en se retirant : Soit mon pre ! Je vous obirai !

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Ctait sa vie jamais brise, mais elle avait compris quil y avait quelque effroyable secret dans les rapports du banquier avec le capitaine de la Karysta ! Elle avait compris quil tait dans les mains de ce personnage odieux ! Elle se courba, elle se sacrifia ! Lhonneur de son pre exigeait ce sacrifice ! Xaris reut la jeune fille entre ses bras, presque dfaillante. Il la transporta dans sa chambre. L, il sut delle tout ce qui stait pass, quel renoncement elle avait consenti ! Aussi, quel redoublement de haine se fit en lui contre Nicolas Starkos ! Une heure aprs, selon son habitude, Henry dAlbaret se prsentait la maison de banque. Une des femmes de service lui rpondit quHadjine Elizundo ntait pas visible. Il demanda voir le banquier Le banquier ne pouvait le recevoir. Il demanda parler Xaris Xaris ntait pas au comptoir. Henry dAlbaret rentra lhtel, extrmement inquiet. Jamais pareilles rponses ne lui avaient t faites. Il rsolut de revenir le soir et attendit dans une profonde anxit. six heures, on lui remit une lettre son htel. Il regarda ladresse et reconnut quelle tait de la main mme dElizundo. Cette lettre ne contenait que ces lignes : Monsieur Henry dAlbaret est pri de considrer comme non avenus les projets dunion forms entre lui et la fille du banquier Elizundo. Pour des raisons qui lui sont tout fait trangres, ce mariage ne peut avoir lieu, et monsieur Henry dAlbaret voudra bien cesser ses visites la maison de banque. ELIZUNDO. Tout dabord, le jeune officier ne comprit rien ce quil venait de lire. Puis, il relut cette lettre Il fut atterr. Que stait-il donc pass chez Elizundo ? Pourquoi ce revirement ? La veille, il

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avait quitt la maison, o se faisaient encore les prparatifs de son mariage ! Le banquier avait t avec lui ce quil tait toujours ! Quant la jeune fille, rien nindiquait que ses sentiments eussent chang son gard ! Mais aussi, la lettre nest pas signe Hadjine ! se rptaitil. Elle est signe Elizundo ! Non ! Hadjine na pas connu, ne connat pas ce que mcrit son pre ! Cest son insu quil a modifi ses projets ! Pourquoi ? Je nai donn aucun motif qui ait pu Ah ! je saurai quel est lobstacle qui se dresse entre Hadjine et moi ! Et, puisquil ne pouvait plus tre reu dans la maison du banquier, il lui crivit, ayant absolument le droit, disait-il, de connatre les raisons qui faisaient rompre ce mariage la veille de saccomplir . Sa lettre resta sans rponse. Il en crivit une autre, deux autres : mme silence. Ce fut alors Hadjine Elizundo quil sadressa. Il la suppliait, au nom de leur amour, de lui rpondre, dt-elle le faire par un refus de jamais le revoir ! Nulle rponse. Il est probable que sa lettre ne parvint pas la jeune fille. Henry dAlbaret, du moins, dut le croire. Il connaissait assez son caractre pour tre sr quelle lui aurait rpondu. Alors, le jeune officier, dsespr, chercha voir Xaris. Il ne quitta plus la Strada Reale. Il rda pendant des heures entires autour de la maison de banque. Ce fut inutile. Xaris, obissant peut-tre aux ordres du banquier, peut-tre la prire dHadjine, ne sortait plus.

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Ainsi se passrent en vaines dmarches les journes du 24 et du 25 octobre. Au milieu dangoisses inexprimables, Henry dAlbaret croyait avoir atteint lextrme limite de la souffrance ! Il se trompait. En effet, dans la journe du 26, une nouvelle se rpandit, qui allait le frapper dun coup plus terrible encore. Non seulement son mariage avec Hadjine Elizondo tait rompu rupture qui tait maintenant connue de toute la ville mais Hadjine Elizundo allait se marier avec un autre ! Henry dAlbaret fut ananti en apprenant cette nouvelle. Un autre que lui serait le mari dHadjine ! Je saurai quel est cet homme ! scria-t-il. Celui-l, quel quil soit, je le connatrai ! Jarriverai jusqu lui ! Je lui parlerai et il faudra bien quil me rponde ! Le jeune officier ne devait pas tarder apprendre quel tait son rival. En effet, il le vit entrer dans la maison de banque ; il le suivit lorsquil en sortit ; il lpia jusquau port, o lattendait son canot au pied du mle ; il le vit regagner la sacolve, mouille une demi-encablure au large. Ctait Nicolas Starkos, le capitaine de la Karysta. Cela se passait le 27 octobre. Des renseignements prcis quHenry dAlbaret put obtenir, il rsultait que le mariage de Nicolas Starkos et dHadjine Elizundo tait trs prochain, car les prparatifs se faisaient avec une sorte de hte. La crmonie religieuse avait t commande lglise de Saint-Spiridion pour le 30 du mois, cest--dire la date mme, qui avait t antrieurement fixe au mariage dHenry dAlbaret. Seulement, le fianc, ce ne serait plus lui ! Ce serait ce capitaine, qui venait on ne sait do pour aller o lon ne savait !

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Aussi Henry dAlbaret, en proie une fureur quil ne pouvait plus matriser, tait-il rsolu provoquer Nicolas Starkos, laller chercher jusquau pied de lautel. Sil ne le tuait pas, il serait tu, lui, mais au moins, il en aurait fini avec cette situation intolrable ! En vain se rptait-il que, si ce mariage se faisait, ctait avec lassentiment dElizundo ! En vain se disait-il que celui qui disposait de la main dHadjine, ctait son pre ! Oui, mais cest contre son gr ! Elle subit une pression qui la livre cet homme ! Elle se sacrifie ! Pendant la journe du 28 octobre, Henry dAlbaret essaya de rencontrer Nicolas Starkos. Il le guetta son dbarquement, il le guetta lentre du comptoir. Ce fut en vain. Et, dans deux jours, cet odieux mariage serait accompli deux jours, pendant lesquels le jeune officier fit tout pour arriver jusqu la jeune fille ou pour se trouver en face de Nicolas Starkos ! Mais, le 29, vers six heures du soir, un fait inattendu se produisit, qui allait prcipiter le dnouement de cette situation. Dans laprs-midi, le bruit se rpandit que le banquier venait dtre frapp dune congestion au cerveau. Et, en effet, deux heures aprs, Elizundo tait mort.

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VIII Vingt millions en jeu

Quelles seraient les consquences de cet vnement, nul net encore pu le prvoir. Henry dAlbaret, ds quil lapprit, dut tout naturellement penser que ces consquences ne pourraient que lui tre favorables. En tout cas, ctait le mariage dHadjine Elizundo ajourn. Bien que la jeune fille dt tre sous le coup dune douleur profonde, le jeune officier nhsita pas se prsenter la maison de la Strada Reale, mais il ne put voir ni Hadjine ni Xaris. Il navait donc plus qu attendre. Si, en pousant ce capitaine Starkos, pensait-il, Hadjine se sacrifiait aux volonts de son pre, ce mariage ne se fera pas, maintenant que son pre nest plus ! Ce raisonnement tait juste. De l, cette dduction toute naturelle, cest que si les chances dHenry dAlbaret staient accrues, celles de Nicolas Starkos avaient diminu. On ne stonnera donc pas que, ds le lendemain, un entretien ce sujet, provoqu par Skoplo, et lieu bord de la sacolve entre son capitaine et lui. Ctait le second de la Karysta qui, en rentrant bord vers dix heures du matin, avait rapport la nouvelle de la mort dElizundo nouvelle qui faisait grand bruit par la ville. On aurait pu croire que Nicolas Starkos, aux premiers mots que lui en dit Skoplo, allait sabandonner quelque mouvement de colre. Il nen fut rien. Le capitaine savait se possder et naimait point rcriminer contre les faits accomplis.

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Ah ! Elizundo est mort ? dit-il simplement. Oui ! Il est mort ! Est-ce quil se serait tu ? ajouta Nicolas Starkos mivoix, comme sil se ft parl lui-mme. Non, rpondit Skoplo, qui avait entendu la rflexion du capitaine, non ! Les mdecins ont constat que le banquier Elizundo tait mort dune congestion Foudroy ? peu prs. Il a immdiatement perdu connaissance et na pu prononcer une seule parole avant de mourir ! Autant vaut quil en ait t ainsi, Skoplo ! Sans contredit, capitaine, surtout si laffaire dArkadia tait dj termine Entirement, rpondit Nicolas Starkos. Nos traites ont t escomptes, et, maintenant, tu pourras prendre, contre argent, livraison du convoi de prisonniers. Eh ! de par le diable, il tait temps ! scria le second. Mais, capitaine, si cette opration est acheve, et lautre ? Lautre ? rpondit tranquillement Nicolas Starkos. Eh bien ! lautre sachvera comme elle devait sachever ! Je ne vois pas ce quil y a de chang dans la situation ! Hadjine Elizundo obira son pre mort, comme elle et obi son pre vivant, et pour les mmes raisons ! Ainsi, capitaine, reprit Skoplo, vous navez point lintention dabandonner la partie ?

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Labandonner ! scria Nicolas Starkos dun ton qui indiquait sa ferme volont de briser tout obstacle. Dis donc, Skoplo, crois-tu quil y ait au monde un homme, un seul, qui consente fermer la main, quand il na qu louvrir pour quil y tombe vingt millions ! Vingt millions ! rpta Skoplo, qui souriait en hochant la tte. Oui ! cest bien vingt millions que javais estim la fortune de notre vieil ami Elizundo ! Fortune nette, claire, en bonnes valeurs, reprit Nicolas Starkos, et dont la ralisation pourra se faire sans retard. Ds que vous en serez possesseur, capitaine, car maintenant, toute cette fortune va revenir la belle Hadjine Qui, elle, me reviendra, moi ! Sois sans crainte, Skoplo ! Dun mot je puis perdre lhonneur du banquier, et, aprs sa mort comme avant, sa fille tiendra plus cet honneur qu sa fortune ! Mais je ne dirai rien, je naurai rien dire ! La pression que jexerais sur son pre, je lexercerai toujours sur elle ! Ces vingt millions, elle sera trop heureuse de les apporter en dot Nicolas Starkos, et, si tu en doutes, Skoplo, cest que tu ne connais pas le capitaine de la Karysta ! Nicolas Starkos parlait avec une telle assurance, que son second, quoique peu enclin se faire des illusions, se reprit croire que lvnement de la veille nempcherait pas laffaire de se conclure. Il ny aurait quun retard, voil tout. Quelle serait la dure de ce retard, ctait uniquement la question qui proccupait Skoplo et mme Nicolas Starkos, bien que celui-ci nen voult point convenir. Il ne manqua pas dassister, le lendemain, aux obsques du riche banquier, qui furent faites trs simplement et ne runirent mme quun petit

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nombre de personnes. L, il stait rencontr avec Henry dAlbaret ; mais, entre eux, il ny avait eu que quelques regards dchangs, rien de plus. Pendant les cinq jours qui suivirent la mort dElizondo, le capitaine de la Karysta essaya vainement darriver jusqu la jeune fille. La porte du comptoir tait close tous. Il semblait que la maison de banque ft morte avec le banquier. Du reste, Henry dAlbaret ne fut pas plus heureux que Nicolas Starkos. Il ne put communiquer avec Hadjine par visite ni par lettre. Ctait se demander si la jeune fille navait point quitt Corfou sous la protection de Xaris, qui ne se montrait nulle part. Cependant, le capitaine de la Karysta, loin dabandonner ses projets, rptait volontiers que leur ralisation ntait que retarde. Grce lui, grce aux manuvres de Skoplo, aux bruits que celui-ci rpandait avec intention, le mariage de Nicolas Starkos et dHadjine Elizundo ne faisait de doute pour personne. Il fallait seulement attendre que les premiers temps du deuil fussent couls, et, peut-tre aussi, que la situation financire de la maison et t rgulirement tablie. Quant la fortune que laissait le banquier, on savait quelle tait norme. Grossie, naturellement par les bavardages du quartier et les on-dit de la ville, elle arrivait dj tre quintuple. Oui ! on affirmait quElizondo ne laissait pas moins dune centaine de millions ! Et quelle hritire, cette jeune Hadjine, et quel homme heureux, ce Nicolas Starkos, auquel sa main tait promise ! On ne parlait plus que de cela dans Corfou, dans ses deux faubourgs, jusque dans les derniers villages de lle ! Aussi les badauds affluaient-ils la Strada Reale. Faute de mieux, on voulait au moins contempler cette maison fameuse, dans laquelle il tait entr tant dargent, et o il devait en rester tant, puisquil en tait si peu sorti !

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La vrit, cest que cette fortune tait norme. Elle se montait prs de vingt millions, et, ainsi que lavait dit Nicolas Starkos Skoplo dans leur dernier entretien, fortune en valeurs facilement ralisables, non en proprits foncires. Ce fut ce que reconnut Hadjine Elizundo, ce que Xaris reconnut avec elle, pendant les premiers jours qui suivirent la mort du banquier. Mais, ce quils furent aussi amens reconnatre, ce fut par quels moyens cette fortune avait t gagne. En effet, Xaris avait assez lhabitude des affaires de banque pour se rendre compte de ce quavait t le pass du comptoir, lorsque les livres et les papiers eurent t mis sa disposition. Elizundo avait, sans doute, lintention de les dtruire plus tard, mais la mort lavait surpris. Ils taient l. Ils parlaient deuxmmes. Hadjine et Xaris ne savaient que trop, maintenant, do venaient ces millions ! Sur combien de trafics odieux, sur combien de misres reposait toute cette richesse, ils navaient plus lapprendre ! Voil donc comment et pourquoi Nicolas Starkos tenait Elizundo ! Il tait son complice ! Il pouvait le dshonorer dun mot ! Puis, sil lui convenait de disparatre, il et t impossible de retrouver ses traces ! Et ctait son silence quil faisait payer au pre en lui arrachant sa fille ! Le misrable ! le misrable ! scriait Xaris. Tais-toi ! rpondait Hadjine. Et il se taisait, car il sentait bien que ses paroles allaient atteindre plus loin que Nicolas Starkos ! Cependant, cette situation ne pouvait tarder se dnouer. Il fallait, dailleurs, quHadjine Elizundo prt sur elle de prcipiter ce dnouement dans lintrt de tous.

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Le sixime jour aprs la mort dElizundo, vers sept heures du soir, Nicolas Starkos, que Xaris attendait lescalier du mle, tait pri de se rendre immdiatement la maison de banque. Dire que cette communication fut faite dun ton aimable, ce serait aller trop loin. Le ton de Xaris ntait rien moins quengageant, sa voix rien moins que douce, quand il aborda le capitaine de la Karysta. Mais celui-ci ntait pas homme smouvoir de si peu, et il suivit Xaris jusquau comptoir, o il fut aussitt introduit. Pour les voisins, qui virent entrer Nicolas Starkos dans cette maison, si obstinment ferme jusqualors, il ntait plus douteux que les chances ne fussent en sa faveur. Nicolas Starkos trouva Hadjine Elizundo dans le cabinet de son pre. Elle tait assise devant le bureau, sur lequel se voyaient un grand nombre de papiers, documents et livres. Le capitaine comprit que la jeune fille avait d se mettre au courant des affaires de la maison, et il ne se trompait pas. Mais connaissait-elle les rapports que le banquier avait eus avec les pirates de lArchipel, voil ce quil se demandait. lentre du capitaine, Hadjine Elizundo se leva ce qui la dispensait de lui offrir de sasseoir et elle fit signe Xaris de les laisser seuls. Elle tait vtue de deuil. Sa physionomie grave, ses yeux fatigus par linsomnie, indiquaient, en toute sa personne, une grande lassitude physique, mais nul abattement moral. Dans cet entretien, qui allait avoir de si graves consquences pour tous ceux dont il serait question, son calme ne devait pas labandonner un seul instant. Me voici, Hadjine Elizundo, dit le capitaine, et je suis vos ordres. Pourquoi mavez-vous fait demander ?

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Pour deux motifs, Nicolas Starkos, rpondit la jeune fille, qui voulait aller droit au but. Tout dabord, jai vous dire que ce projet de mariage que mimposait mon pre, vous le savez bien, doit tre considr comme rompu entre nous. Et moi, rpliqua froidement Nicolas Starkos, je me bornerai rpondre quen parlant ainsi, Hadjine Elizundo na peuttre pas rflchi aux consquences de ses paroles. Jai rflchi, rpondit la jeune fille, et vous comprendrez que ma rsolution doit tre irrvocable, puisque je nai plus rien apprendre sur la nature des affaires que la maison Elizundo a faites avec vous et les vtres, Nicolas Starkos ! Ce ne fut pas sans un vif dplaisir que le capitaine de la Karysta reut cette trs nette rponse. Sans doute, il sattendait bien ce quHadjine Elizundo lui notifit son cong en bonne forme, mais il comptait aussi briser sa rsistance, en lui apprenant ce quavait t son pre et quels rapports le liaient lui. Or, voici quelle savait tout. Ctait donc une arme, sa meilleure peut-tre, qui se brisait dans sa main. Toutefois, il ne se crut pas dsarm, et il reprit dun ton quelque peu ironique : Ainsi, vous connaissez les affaires de la maison Elizundo, et, les connaissant, vous tenez ce langage ? Je le tiens, Nicolas Starkos, et le tiendrai toujours, parce que cest mon devoir de le tenir ! Dois-je donc croire, rpondit Nicolas Starkos, que le capitaine Henry dAlbaret Ne mlez pas le nom dHenry dAlbaret tout ceci ! rpliqua vivement Hadjine.

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Puis, plus matresse delle-mme, et, pour empcher toute provocation qui et pu survenir, elle ajouta : Vous savez bien, Nicolas Starkos, que jamais le capitaine dAlbaret ne consentira sunir la fille du banquier Elizundo ! Il sera difficile ! Il sera honnte ! Et pourquoi ? Parce quon npouse pas une hritire dont le pre a t le banquier des pirates ! Non ! Un honnte homme ne peut accepter une fortune acquise dune faon infme ! Mais, reprit Nicolas Starkos, il me semble que nous parlons l de choses absolument trangres la question quil sagit de rsoudre ! Cette question est rsolue ! Permettez-moi de vous faire observer que ctait le capitaine Starkos, non le capitaine dAlbaret, quHadjine Elizundo devait pouser ! La mort de son pre ne doit pas avoir plus chang ses intentions quelle na chang les miennes ! Jobissais mon pre, rpondit Hadjine, je lui obissais, sans rien savoir des motifs qui lobligeaient me sacrifier ! Je sais, prsent, que je sauvais son honneur en lui obissant ! Eh bien, si vous savez rpondit Nicolas Starkos. Je sais, reprit Hadjine en lui coupant la parole, je sais que cest vous, son complice, qui lavez entran dans ces affaires odieuses, vous qui avez fait entrer ces millions dans la mai-

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son de banque, honorable avant vous ! Je sais que vous avez d le menacer de rvler publiquement son infamie, sil refusait de vous donner sa fille ! En vrit ! avez-vous jamais pu croire, Nicolas Starkos, quen consentant vous pouser, je fisse autre chose que dobir mon pre ? Soit, Hadjine Elizundo, je nai plus rien vous apprendre ! Mais, si vous tiez soucieuse de lhonneur de votre pre pendant sa vie, vous devez ltre tout autant aprs sa mort, et, pour peu que vous persistiez ne pas tenir vos engagements envers moi Vous direz tout, Nicolas Starkos ! scria la jeune fille avec une telle expression de dgot et de mpris quune sorte de rougeur monta au front de limpudent personnage. Oui tout ! rpliqua-t-il. Vous ne le ferez pas, Nicolas Starkos ! Et pourquoi ? Ce serait vous accuser vous-mme ! Maccuser, Hadjine Elizundo ! Pensez-vous donc que ces affaires aient t jamais faites sous mon nom ? Vous imaginezvous que ce soit Nicolas Starkos qui coure lArchipel et trafique des prisonniers de guerre ? Non ! En parlant, je ne me compromettrai pas, et, si vous my forcez, je parlerai ! La jeune fille regarda le capitaine en face. Ses yeux, qui avaient toute laudace de lhonntet, ne se baissrent pas devant les siens, si effrayants quils fussent. Nicolas Starkos, reprit-elle, je pourrais vous dsarmer dun mot, car ce nest ni par sympathie ni par amour pour moi

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que vous avez exig ce mariage ! Ctait simplement pour devenir possesseur de la fortune de mon pre ! Oui ! je pourrais vous dire : Ce ne sont que ces millions que vous voulez ! Eh bien, les voil ! prenez-les ! partez ! et que je ne vous revoie jamais ! Mais je ne dirai pas cela, Nicolas Starkos ! Ces millions, dont jhrite vous ne les aurez pas ! Je les garderai ! Jen ferai lusage qui me conviendra ! Non ! vous ne les aurez pas ! Et maintenant, sortez de cette chambre ! Sortez de cette maison ! Sortez ! Hadjine Elizundo, le bras tendu, la tte haute, semblait alors maudire le capitaine, comme Andronika lavait maudit, quelques semaines avant, sur le seuil de la maison paternelle. Mais, ce jour-l, si Nicolas Starkos avait recul devant le geste de sa mre, cette fois, il marcha rsolument vers la jeune fille : Hadjine Elizundo, dit-il voix basse, oui ! il me faut ces millions ! Dune faon ou dune autre, il me les faut et je les aurai ! Non ! et plutt les anantir, plutt les jeter dans les eaux du golfe ! rpondit Hadjine. Je les aurai, vous dis-je ! Je les veux ! Nicolas Starkos avait saisi la jeune fille par le bras. La colre lgarait. Il ntait plus matre de lui. Son regard se troublait. Il et t capable de la tuer ! Hadjine Elizundo vit tout cela en un instant. Mourir ! Eh ! que lui importait maintenant ! La mort ne let point effraye. Mais lnergique jeune fille avait autrement dispos dellemme Elle stait condamne vivre. Xaris ! cria-t-elle.

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La porte souvrit. Xaris parut. Xaris, chasse cet homme ! Nicolas Starkos navait pas eu le temps de se retourner quil tait saisi par deux bras de fer. La respiration lui manqua. Il voulut parler, crier Il ny parvint pas plus quil ne parvint se dgager de cette effroyable treinte. Puis, tout meurtri, demi touff, hors dtat de rugir, il fut dpos la porte de la maison. L, Xaris ne pronona que ces mots : Je ne vous tue pas, parce quelle ne ma pas dit de vous tuer ! Quand elle me le dira, je le ferai ! Et il referma la porte. cette heure, la rue tait dj dserte. Personne navait pu voir ce qui venait de se passer, cest--dire que Nicolas Starkos venait dtre chass de la maison du banquier Elizundo. Mais on lavait vu y entrer, et cela suffisait. Il sensuit donc que, lorsque Henry dAlbaret apprit que son rival avait t reu l o on refusait de le recevoir, il dut penser, comme tout le monde, que le capitaine de la Karysta tait rest vis--vis de la jeune fille dans les conditions dun fianc. Quel coup cela fut pour lui ! Nicolas Starkos, admis dans cette maison do lexcluait une consigne impitoyable ! Il fut tent, tout dabord, de maudire Hadjine, et qui ne let fait sa place ? Mais il parvint se matriser, son amour lemporta sur sa colre, et, bien que les apparences fussent contre la jeune fille : Non ! non ! scria-t-il, cela nest pas possible ! Elle cet homme ! Cela ne peut tre ! Cela nest pas !

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Cependant, malgr les menaces par lui faites Hadjine Elizundo, Nicolas Starkos, aprs avoir rflchi, stait dcid se taire. De ce secret, qui pesait sur la vie du banquier, il rsolut de ne rien dvoiler. Cela lui laissait toute facilit dagir, et il serait toujours temps de le faire, plus tard, si les circonstances lexigeaient. Cest ce qui fut bien convenu entre Skoplo et lui. Il ne cacha rien au second de la Karysta de ce qui stait pass pendant sa visite Hadjine Elizundo. Skoplo lapprouva de ne rien dire et de se rserver, tout en observant que les choses ne prenaient point une tournure favorable leurs projets. Ce qui linquitait surtout, ctait que lhritire ne voult pas acheter leur discrtion en abandonnant lhritage ! Pourquoi ? En vrit, il ny comprenait rien. Pendant les jours suivants, jusquau 12 novembre, Nicolas Starkos ne quitta pas son bord, mme une heure. Il cherchait, il combinait les divers moyens qui pourraient le conduire son but. Dailleurs, il comptait un peu sur lheureuse chance, qui lavait toujours servi pendant le cours de son abominable existence Cette fois-ci, il comptait tort. De son ct, Henry dAlbaret ne vivait pas moins lcart. Ses tentatives pour revoir la jeune fille, il navait pas cru devoir les renouveler. Mais il ne dsesprait pas. Le 12, au soir, une lettre lui fut apporte son htel. Un pressentiment lui dit que cette lettre venait dHadjine Elizundo. Il louvrit, il regarda la signature : il ne stait pas tromp. Cette lettre ne contenait que quelques lignes, crites de la main de la jeune fille. Voici ce quelle disait : Henry,

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La mort de mon pre ma rendu ma libert, mais vous devez renoncer moi ! La fille du banquier Elizundo nest pas digne de vous ! Je ne serai jamais Nicolas Starkos, un misrable ! mais je ne puis tre vous, un honnte homme ! Pardon et adieu ! HADJINE ELIZUNDO. Au reu de cette lettre, Henry dAlbaret, sans prendre le temps de rflchir, courut la maison de la Strada Reale La maison tait ferme, abandonne, dserte, comme si Hadjine Elizundo let quitte avec son fidle Xaris pour ny jamais revenir.

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IX Larchipel en feu

Lle de Scio, plus gnralement appele Chio depuis cette poque, est situe dans la mer ge, louest du golfe de Smyrne, prs du littoral de lAsie Mineure. Avec Lesbos au nord, Samos au sud, elle appartient au groupe des Sporades, situ dans lest de lArchipel. Elle ne se dveloppe pas sur moins de quarante lieues de primtre. Le mont Plinen, maintenant mont lias, qui la domine, se dresse une hauteur de deux mille cinq cents pieds au-dessus du niveau de la mer. Des principales villes que renferme cette le, Volysso, Pitys, Delphinium, Leuconia, Caucasa, Scio, sa capitale, est la plus importante. Ctait l que, le 30 octobre 1827, le colonel Fabvier avait dbarqu un petit corps expditionnaire, dont leffectif slevait sept cents rguliers, deux cents cavaliers, quinze cents irrguliers la solde des Sciotes, avec un matriel comprenant dix obusiers et dix canons. Lintervention des puissances europennes, aprs le combat de Navarin, navait pas encore dfinitivement rsolu la question grecque. LAngleterre, la France et la Russie ne voulaient, en effet, donner au nouveau royaume que les limites mmes que linsurrection navait jamais dpasses. Or, cette dtermination ne pouvait convenir au gouvernement hellnique. Ce quil exigeait, ctaient, avec toute la Grce continentale, la Crte et lle de Scio, ncessaires son autonomie. Aussi, tandis que Miaoulis prenait la Crte pour objectif, Ducas, la terre ferme, Fabvier dbarquait Maurolimena, dans lle de Scio, la date indique cidessus.

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On comprend que les Hellnes voulussent ravir aux Turcs cette le superbe, magnifique joyau de ce chapelet des Sporades. Son ciel, le plus pur de lAsie Mineure, lui fait un climat merveilleux, sans chaleurs extrmes, sans froids excessifs. Il la rafrachit au souffle dune brise modre, il la rend salutaire entre toutes les les de lArchipel. Aussi, dans un hymne attribu Homre que Scio revendique comme un de ses enfants le pote lappelle la trs grasse . Vers louest, elle distille des vins dlicieux qui rivaliseraient avec les meilleurs crus de lantiquit, et un miel qui peut le disputer celui de lHymette. Vers lest, elle fait mrir des oranges et des citrons, dont la renomme se propage jusqu lEurope occidentale. Vers le sud, elle se couvre de ces diverses espces de lentisques qui produisent une prcieuse gomme, le mastic, si employ dans les arts et mme en mdecine grande richesse du pays. Enfin, dans cette contre, bnie des dieux, poussent avec les figuiers, les dattiers, les amandiers, les grenadiers, les oliviers, tous les plus beaux types arborescents des zones mridionales de lEurope. Cette le, le gouvernement voulait donc lenglober dans le nouveau royaume. Cest pourquoi le hardi Fabvier, en dpit de tous les dboires dont il avait t abreuv par ceux-l mmes pour lesquels il venait verser son sang, stait charg de la conqurir. Cependant, durant les derniers mois de cette anne, les Turcs navaient cess de continuer massacres et razzias travers la pninsule hellnique, et cela, la veille du dbarquement, Nauplie, de Capo dIstria. Larrive de ce diplomate devait mettre fin aux querelles intestines des Grecs et concentrer le gouvernement en une seule main. Mais, bien que la Russie dt dclarer la guerre au sultan six mois aprs, et venir ainsi en aide la constitution du nouveau royaume, Ibrahim tenait toujours la partie moyenne et les villes maritimes du Ploponnse. Et si, huit mois plus tard, le 6 juillet 1828, il se prparait quitter le pays, auquel il avait fait tant de mal, si, en septembre de la

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mme anne, il ne devait plus rester un seul gyptien sur la terre de Grce, ces hordes sauvages nen allaient pas moins ravager la More pendant quelque temps encore. Toutefois, puisque les Turcs ou leurs allis occupaient certaines villes du littoral, aussi bien dans le Ploponnse que dans la Crte, on ne stonnera pas que les pirates fussent nombreux courir les mers avoisinantes. Si le mal quils causaient aux navires faisant le commerce dune le lautre tait considrable, ce ntait pas que les commandants de flottilles grecques, les Miaoulis, les Canaris, les Tsamados, cessassent de les poursuivre ; mais ces forbans taient nombreux, infatigables, et il ny avait plus aucune scurit traverser ces parages. De la Crte lle de Mtlin, de Rhodes Ngrepont, lArchipel tait en feu. Enfin, Scio mme, ces bandes, composes du rebut de toutes les nations, cumaient les alentours de lle, et venaient en aide au pacha, renferm dans la citadelle, dont le colonel Fabvier allait commencer le sige dans de dtestables conditions. On sen souvient, les ngociants des les Ioniennes pouvants de cet tat de choses commun toutes les chelles du Levant, staient associs pour armer une corvette, destine donner la chasse aux pirates. Aussi, depuis cinq semaines, la Syphanta avait-elle quitt Corfou, afin de rallier les mers de lArchipel. Deux ou trois affaires, dont elle stait heureusement tire, la capture de plusieurs navires, bon droit suspects, ne pouvaient que lencourager poursuivre rsolument son uvre. Signal maintes reprises dans les eaux de Psara, de Scyros, de Za, de Lemnos, de Paros, de Santorin, son commandant Stradena remplissait sa tche avec non moins de hardiesse que de bonheur. Seulement, il ne semblait pas quil et encore pu rencontrer cet insaisissable Sacratif, dont lapparition tait toujours marque par les plus sanglantes catastrophes. On entendait souvent parler de lui, on ne le voyait jamais.

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Or, il y avait quinze jours au plus, vers le 13 novembre, la Syphanta venait dtre aperue aux environs de Scio. cette date, le port de lle reut mme une de ses prises, et Fabvier fit prompte justice de son quipage de pirates. Mais, depuis cette poque, plus de nouvelles de la corvette. Personne ne pouvait dire dans quels parages elle traquait actuellement les cumeurs de lArchipel. On avait mme lieu dtre inquiet sur son compte. Jusqualors, en effet, dans ces mers resserres, toutes semes dles, et par consquent de points de relche, il tait rare que plusieurs jours scoulassent sans que sa prsence net t signale. Cest dans ces circonstances, que, le 27 novembre, Henry dAlbaret arriva Scio, huit jours aprs avoir quitt Corfou. Il y venait rejoindre son ancien commandant, afin de continuer sa campagne contre les Turcs. La disparition dHadjine Elizundo lavait frapp dun coup terrible. Ainsi, la jeune fille repoussait Nicolas Starkos comme un misrable indigne delle, et elle se refusait celui quelle avait accept, comme tant indigne de lui ! Quel mystre y avait-il dans tout cela ? O fallait-il le chercher ? Dans sa vie, elle, si calme, si pure ? Non, videmment ! tait-ce dans la vie de son pre ? Mais quy avait-il donc de commun entre le banquier Elizundo et le capitaine Nicolas Starkos ? ces questions, qui et pu rpondre ? La maison de banque tait abandonne. Xaris lui-mme avait d la quitter en mme temps que la jeune fille. Henry dAlbaret ne pouvait compter que sur lui seul pour dcouvrir ces secrets de la famille Elizundo. Il eut alors la pense de fouiller la ville de Corfou, puis lle entire. Peut-tre Hadjine y avait-elle cherch refuge en quelque

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endroit ignor ? On compte, en effet, un certain nombre de villages, dissmins la surface de lle, o il est facile de trouver un abri sr. Pour qui veut se drober au monde et se faire oublier, Benizze, Santa Decca, Leucimne, vingt autres, offrent de tranquilles retraites. Henry dAlbaret se jeta sur toutes les routes, il chercha jusque dans les moindres hameaux quelque trace de la jeune fille : il ne trouva rien. Un indice, alors, lui donna supposer quHadjine Elizundo avait d quitter lle de Corfou. En effet, au petit port dAlipa, dans louest-nord-ouest de lle, on lui apprit quun lger speronare venait rcemment de prendre la mer, aprs avoir attendu deux passagers pour le compte desquels il avait t secrtement frt. Mais ce ntait l quun indice bien vague. Dailleurs, certaines concordances de faits et de dates vinrent bientt donner au jeune officier un nouveau sujet de craintes. En effet, lorsquil fut de retour Corfou, il apprit que la sacolve, elle aussi, avait quitt le port. Et, ce qui ressortait de plus grave, cest que ce dpart stait effectu le jour mme o Hadjine Elizundo avait disparu. Devait-on voir un lien entre ces deux vnements ? La jeune fille, attire dans quelque pige en mme temps que Xaris, avait-elle t enleve par force ? Ntaitelle pas maintenant au pouvoir du capitaine de la Karysta ? Cette pense brisa le cur dHenry dAlbaret. Mais que faire ? En quel point du monde rechercher Nicolas Starkos ? Au vrai, qutait-il, cet aventurier ? La Karysta, venue on ne sait do, partie pour on ne sait o, pouvait bon droit passer ltat de btiment suspect ! Toutefois, ds quil fut redevenu matre de lui-mme, le jeune officier repoussa bien loin cette pense. Puisque Hadjine Elizundo se dclarait indigne de lui, puisquelle ne voulait pas le revoir, quoi de plus naturel

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dadmettre quelle stait volontairement loigne sous la protection de Xaris. Eh bien, sil en tait ainsi, Henry dAlbaret saurait la retrouver. Peut-tre son patriotisme lavait-il pousse prendre part cette lutte o sagitait le sort de son pays ? Peut-tre, cette norme fortune, dont elle tait libre de disposer, avait-elle voulu la mettre au service de la guerre de lIndpendance ? Pourquoi naurait-elle pas suivi, sur le mme thtre, les Bobolina, les Modena, les Andronika et tant dautres, pour lesquelles son admiration tait sans bornes ? Aussi, Henry dAlbaret, bien certain quHadjine Elizundo ne se trouvait plus Corfou, se dcida-t-il reprendre sa place dans le corps des Philhellnes. Le colonel Fabvier tait Scio avec ses rguliers. Il rsolut daller le rejoindre. Il quitta les les Ioniennes, traversa la Grce du Nord, passa les golfes de Patras et de Lpante, sembarqua au golfe dgine, chappa, non sans peine, quelques pirates qui cumaient la mer des Cyclades, et arriva Scio, aprs une rapide traverse. Fabvier fit au jeune officier un cordial accueil, qui prouvait combien il le tenait en haute estime. Ce hardi soldat voyait en lui, non seulement un dvou compagnon darmes, mais un ami sr, auquel il pouvait confier ses ennuis, et ils taient grands. Lindiscipline des irrguliers, qui formaient un chiffre important dans le corps expditionnaire, la solde mal et mme non paye, les embarras suscits par les Sciotes eux-mmes, tout cela gnait et retardait ses oprations. Cependant le sige de la citadelle de Scio tait commenc. Toutefois, Henry dAlbaret arriva assez temps pour prendre part aux travaux dapproche. deux reprises, les puissances allies enjoignirent au colonel Fabvier de cesser ses prparatifs ; le colonel, ouvertement soutenu par le gouvernement hellni-

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que, ne tint aucun compte de ces injonctions et continua imperturbablement son uvre. Bientt, ce sige fut converti en une sorte de blocus, mais si insuffisamment ferm que les provisions et les munitions purent toujours tre reues par les assigs. Quoi quil en soit, peut-tre Fabvier serait-il parvenu semparer de la citadelle, si son arme, que la famine affaiblissait de jour en jour, ne se ft rpandue dans lle pour piller et se nourrir. Or, ce fut dans ces conditions quune flotte ottomane, compose de cinq vaisseaux, put forcer le port de Scio et apporter aux Turcs un renfort de deux mille cinq cents hommes. Il est vrai que, peu de temps aprs, Miaoulis apparut avec son escadre pour venir en aide au colonel Fabvier, mais trop tard, et il dut se retirer. Avec lamiral grec taient arrivs quelques btiments sur lesquels staient embarqus un certain nombre de volontaires, destins renforcer le corps expditionnaire de Scio. Une femme stait jointe eux. Aprs avoir lutt jusqu la dernire heure contre les soldats dIbrahim dans le Ploponnse, Andronika, qui avait t du dbut, voulait aussi tre de la fin de la guerre. Cest pourquoi elle tait venue Scio, rsolue, sil le fallait, se faire tuer dans cette le, que les Grecs prtendaient rattacher leur nouveau royaume. Cet t, pour elle, comme une compensation du mal que son indigne fils avait fait en ces lieux mmes, lors des pouvantables massacres de 1822. cette poque, le sultan avait lanc contre Scio cet arrt terrible : feu, fer, esclavage. Le capitan-pacha, Kara-Ali, fut charg de lexcuter. Il laccomplit. Ses hordes sanguinaires prirent pied dans lle. Hommes au-dessus de douze ans, femmes au-dessus de quarante, furent impitoyablement massacrs. Le reste, rduit en esclavage, devait tre emport sur les marchs

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de Smyrne et de la Barbarie. Lle entire fut ainsi mise feu et sang par la main de trente mille Turcs. Vingt-trois mille Sciotes avaient t tus. Quarante-sept mille furent destins tre vendus. Cest alors quintervint Nicolas Starkos. Ses compagnons et lui, aprs avoir pris leur part des tueries et du pillage, se firent les principaux courtiers de ce trafic, qui allait livrer tout un troupeau humain lavidit ottomane. Ce furent les navires de ce rengat, qui servirent transporter des milliers de malheureux sur les ctes de lAsie-Mineure et de lAfrique. Cest par suite de ces odieuses oprations que Nicolas Starkos avait t mis en rapport avec le banquier Elizundo. De l, dnormes bnfices, dont la plus grande somme revint au pre dHadjine. Or, Andronika ne savait que trop quelle part Nicolas Starkos avait prise aux massacres de Scio, quel rle il avait jou dans ces pouvantables circonstances. Cest pourquoi elle avait voulu venir l o elle et t cent fois maudite, si on et su quelle tait la mre de ce misrable. Il lui semblait que de combattre dans cette le, que de verser son sang pour la cause des Sciotes, ce serait comme une rparation, comme une expiation suprme des crimes de son fils. Mais, du moment quAndronika avait dbarqu Scio, il tait difficile quHenry dAlbaret et elle ne se rencontrassent pas un jour ou lautre. En effet, quelque temps aprs son arrive, le 15 janvier, Andronika se trouva inopinment en prsence du jeune officier qui lavait sauve sur le champ de bataille de Chaidari. Ce fut elle qui alla lui, ouvrant ses bras et scriant : Henry dAlbaret !

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Vous ! Andronika ! Vous ! dit le jeune officier. Vous que je retrouve ici ? Oui ! rpondit-elle. Ma place nest-elle pas l o il y a encore lutter contre les oppresseurs ? Andronika, rpondit Henry dAlbaret, soyez fire de votre pays ! Soyez fire de ses enfants qui lont dfendu avec vous ! Avant peu, il ny aura plus un seul soldat turc sur le sol de la Grce ! Je le sais, Henry dAlbaret, et que Dieu me conserve la vie jusqu ce jour ! Et alors Andronika fut amene dire ce quavait t son existence depuis que tous les deux staient spars aprs la bataille de Chaidari. Elle raconta son voyage au Magne, son pays natal, quelle avait voulu revoir une dernire fois, puis sa rapparition larme du Ploponnse, enfin son arrive Scio. De son ct, Henry dAlbaret lui apprit dans quelles conditions il tait revenu Corfou, quels avaient t ses rapports avec le banquier Elizundo, son mariage dcid et rompu, la disparition dHadjine quil ne dsesprait pas de retrouver un jour. Oui, Henry dAlbaret, rpondit Andronika, si vous ignorez encore quel mystre pse sur la vie de cette jeune fille, cependant, elle ne peut tre que digne de vous ! Oui ! Vous la reverrez, et vous serez heureux comme tous deux vous mritez de ltre ! Mais dites-moi, Andronika, demanda Henry dAlbaret, est-ce que vous ne connaissiez pas le banquier Elizundo ? Non, rpondit Andronika. Comment le connatrais-je et pourquoi me faites-vous cette question ?

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Cest que jai eu plusieurs fois loccasion de prononcer votre nom devant lui, rpondit le jeune officier, et ce nom attirait son attention dune faon assez singulire. Un jour, il ma demand si je savais ce que vous tiez devenue depuis notre sparation. Je ne le connais pas, Henry dAlbaret, et le nom du banquier Elizundo na mme jamais t prononc devant moi ! Alors il y a l un mystre que je ne puis mexpliquer et qui ne me sera jamais dvoil, sans doute, puisque Elizundo nest plus ! Henry dAlbaret tait rest silencieux. Ses souvenirs de Corfou lui taient revenus. Il se reprenait songer tout ce quil avait souffert, tout ce quil devait souffrir encore loin dHadjine ! Puis, sadressant Andronika : Et lorsque cette guerre sera finie, que comptez vous devenir ? lui demanda-t-il. Dieu me fera, alors, la grce de me retirer de ce monde, rpondit-elle, de ce monde o jai le remords davoir vcu ! Le remords, Andronika ? Oui ! Et ce que cette mre voulait dire, cest que sa vie seule avait t un mal, puisquun pareil fils tait n delle ! Mais, chassant cette ide, elle reprit :

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Quant vous, Henry dAlbaret, vous tes jeune et Dieu vous rserve de longs jours ! Employez-les donc retrouver celle que vous avez perdue et qui vous aime ! Oui, Andronika, et je la chercherai partout, comme, partout aussi, je chercherai lodieux rival qui est venu se jeter entre elle et moi ! Quel tait cet homme ? demanda Andronika. Un capitaine, commandant je ne sais quel navire suspect, rpondit Henry dAlbaret, et qui a quitt Corfou aussitt aprs la disparition dHadjine ! Et il se nomme ? Nicolas Starkos ! Lui ! Un mot de plus, son secret lui chappait, et Andronika se disait la mre de Nicolas Starkos ! Ce nom, prononc si inopinment par Henry dAlbaret, avait t pour elle comme un pouvantement. Si nergique quelle ft, elle venait de plir affreusement au nom de son fils. Ainsi donc, tout le mal fait au jeune officier, celui qui lavait sauve au risque de sa vie, tout ce mal venait de Nicolas Starkos ! Mais Henry dAlbaret navait pas t sans se rendre compte de leffet que ce nom de Starkos venait de produire sur Andronika. On comprend quil voulut la presser sur ce point. Quavez-vous ? Quavez-vous ? scria-t-il. Pourquoi ce trouble au nom du capitaine de la Karysta ? Parlez ! parlez ! Connaissez-vous donc celui qui le porte ?

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Non Henry dAlbaret, non ! rpondit Andronika, qui balbutiait malgr elle. Si ! Vous le connaissez ! Andronika, je vous supplie de mapprendre quel est cet homme ce quil fait o il est en ce moment o je pourrais le rencontrer ! Je lignore ! Non Vous ne lignorez pas ! Vous le savez, Andronika, et vous refusez de me le dire moi moi ! Peut-tre, dun seul mot vous pouvez me lancer sur sa trace peut-tre sur celle dHadjine et vous refusez de parler ! Henry dAlbaret, rpondit Andronika dune voix dont la fermet ne devait plus se dmentir, je ne sais rien ! Jignore o est ce capitaine ! Je ne connais pas Nicolas Starkos ! Cela dit, elle quitta le jeune officier, qui resta sous le coup dune profonde motion. Mais, depuis ce moment, quelque effort quil fit pour rencontrer Andronika, ce fut inutile. Sans doute, elle avait abandonn Scio pour retourner sur la terre de Grce. Henry dAlbaret dut renoncer tout espoir de la retrouver. Dailleurs, la campagne du colonel Fabvier devait bientt prendre fin, sans avoir amen aucun rsultat. En effet, la dsertion navait pas tard se mettre dans le corps expditionnaire. Les soldats, malgr les supplications de leurs officiers, dsertaient et sembarquaient pour quitter lle. Les artilleurs, sur lesquels Fabvier croyait pouvoir plus spcialement compter, abandonnaient leurs pices. Il ny avait plus rien faire en face dun tel dcouragement, qui atteignait jusquaux meilleurs !

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Il fallut donc lever le sige et revenir Syra, o stait organise cette malheureuse expdition. L, pour prix de son hroque rsistance, le colonel Fabvier ne devait recueillir que des reproches, que des tmoignages de la plus noire ingratitude. Quant Henry dAlbaret, il avait form le dessein de quitter Scio en mme temps que son chef. Mais vers quel point de lArchipel porterait-il ses recherches ? Il ne le savait pas encore, lorsquun fait inattendu vint faire cesser ses hsitations. La veille du jour o il allait sembarquer pour la Grce, une lettre lui arriva par la poste de lle. Cette lettre, timbre de Corinthe, adresse au capitaine Henry dAlbaret, ne contenait que cet avis : Il y a une place prendre dans ltat-major de la corvette Syphanta, de Corfou. Conviendrait-il au capitaine dAlbaret dembarquer son bord et de continuer la campagne commence contre Sacratif et les pirates de lArchipel ? La Syphanta, pendant les premiers jours de mars, se tiendra dans les eaux du cap Anapomera, au nord de lle, et son canot restera en permanence dans lanse dOra, au pied du cap. Que le capitaine Henry dAlbaret fasse ce que lui commandera son patriotisme ! Nulle signature. criture inconnue. Rien qui pt indiquer au jeune officier de quelle part venait cette lettre. En tout cas, ctaient l des nouvelles de la corvette, dont on nentendait plus parler depuis quelque temps. Ctait aussi, pour Henry dAlbaret, loccasion de reprendre son mtier de marin. Ctait enfin la possibilit de poursuivre Sacratif, peuttre den dbarrasser lArchipel, peut-tre aussi et cela ne fut

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pas sans influencer sa rsolution une chance de rencontrer dans ces mers Nicolas Starkos et la sacolve. Le parti dHenry dAlbaret fut donc immdiatement arrt : accepter la proposition que lui faisait ce billet anonyme. Il prit cong du colonel Fabvier, au moment o celui-ci sembarquait pour Syra ; puis, il frta une lgre embarcation et se dirigea vers le nord de lle. La traverse ne pouvait tre longue, surtout avec un vent de terre qui soufflait du sud-ouest. Lembarcation passa devant le port de Coloquinta, entre les les Anossai et le cap Pampaca. partir de ce cap, elle se dirigea vers celui dOra et prolongea la cte, de manire gagner lanse du mme nom. Ce fut l quHenry dAlbaret dbarqua dans laprs-midi du 1er mars. Un canot lattendait, amarr au pied des roches. Au large, une corvette tait en panne. Je suis le capitaine dAlbaret, dit le jeune officier au quartier-matre, qui commandait lembarcation. Le capitaine Henry dAlbaret veut-il rallier le bord ? demanda le quartier-matre. linstant. Le canot dborda. Enlev par ses six avirons, il eut rapidement franchi la distance qui le sparait de la corvette un mille au plus. Ds quHenry dAlbaret fut arriv la coupe de la Syphanta par la hanche de tribord, un long sifflet se fit entendre, puis, un coup de canon retentit, qui fut bientt suivi de deux autres. Au moment o le jeune officier mettait pied sur le pont, tout lquipage, rang comme une revue dhonneur, lui prsenta les armes, et les couleurs corfiotes furent hisses lextrmit de la corne de brigantine.

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Le second de la corvette savana alors, et, dune voix forte, afin dtre entendu de tous : Les officiers et lquipage de la Syphanta, dit-il, sont heureux de recevoir son bord le commandant Henry dAlbaret !

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X Campagne dans larchipel

La Syphanta, corvette de deuxime rang, portait en batterie vingt-deux canons de 24, et, sur le pont bien que ce ft rare alors pour les navires de cette classe six caronades de 12. lance de ltrave, fine de larrire, les faons bien releves, elle pouvait rivaliser avec les meilleurs btiments de lpoque. Ne fatiguant pas, sous nimporte quelle allure, douce au roulis, marchant admirablement au plus prs comme tous les bons voiliers, elle net pas t gne de tenir, par des brises un ris, jusqu ses cacatois. Son commandant, si ctait un hardi marin, pouvait faire de la toile sans rien craindre. La Syphanta net pas plus chavir quune frgate. Elle et cass sa mture plutt que de sombrer sous voiles. De l, cette possibilit de lui imprimer, mme avec forte mer, une excessive vitesse. De l, aussi, bien des chances pour quelle russt dans laventureuse croisire, laquelle lavaient destine ses armateurs, ligus contre les pirates de lArchipel. Bien que ce ne ft point un navire de guerre, en ce sens quelle tait la proprit, non dun tat, mais de simples particuliers, la Syphanta tait militairement commande. Ses officiers, son quipage, eussent fait honneur la plus belle corvette de la France ou du Royaume-Uni. Mme rgularit de manuvres, mme discipline bord, mme tenue en navigation comme en relche. Rien du laisser-aller dun btiment arm en course, o la bravoure des matelots nest pas toujours rglemente comme lexigerait le commandant dun btiment de la marine militaire. La Syphanta avait deux cent cinquante hommes ports son rle dquipage, pour une bonne moiti Franais, Ponantais
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ou Provenaux, pour le reste, partie Anglais, Grecs et Corfiotes. Ctaient des gens habiles la manuvre, solides au combat, marins dans lme, sur lesquels on pouvait absolument compter : ils avaient fait leurs preuves. Quartiers-matres, seconds et premiers matres dignes de leurs fonctions taient dintermdiaires entre lquipage et les officiers. Pour tatmajor, quatre lieutenants, huit enseignes, galement dorigine corfiote, anglaise ou franaise, et un second. Celui-ci, le capitaine Todros, ctait un vieux routier de lArchipel, trs pratique de ces mers, dont la corvette devait parcourir les parages les plus reculs. Pas une le qui ne lui ft connue en toutes ses baies, golfes, anses et criques. Pas un lot, dont la situation net dj t releve par lui dans ses prcdentes campagnes. Pas un brassiage, dont la valeur ne ft cote dans sa tte, avec autant de prcision que sur ses cartes. Cet officier, g dune cinquantaine dannes, Grec originaire dHydra, ayant dj servi sous les ordres des Canaris et des Tomasis, devait tre un prcieux auxiliaire pour le commandant de la Syphanta. Tout ce dbut de la croisire dans lArchipel, la corvette lavait fait sous les ordres du capitaine Stradena. Les premires semaines de navigation furent assez heureuses, ainsi quil a t dit. Btiments dtruits, prises importantes, ctait l bien commencer. Mais la campagne ne se fit pas sans des pertes trs sensibles au dtriment de lquipage et du corps des officiers. Si, pendant assez longtemps, on fut sans nouvelles de la Syphanta, cest que, le 27 fvrier, elle avait eu un combat soutenir contre une flottille de pirates, au large de Lemnos. Ce combat avait non seulement cot une quarantaine dhommes, tus ou blesss, mais le commandant Stradena, frapp mortellement par un boulet, tait tomb sur son banc de quart.

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Le capitaine Todros prit alors le commandement de la corvette ; puis, aprs stre assur la victoire, il rallia le port dgine, afin de faire durgentes rparations sa coque et sa mture. L, quelques jours aprs larrive de la Syphanta, on apprit, non sans surprise, quelle venait dtre achete, un trs haut prix, pour le compte dun banquier de Raguse, dont le fond de pouvoirs vint gine rgulariser les papiers du bord. Tout cela se fit sans quaucune contestation pt tre souleve, et il fut bien et dment tabli que la corvette nappartenait plus ses anciens propritaires, les armateurs corfiotes, dont le bnfice de vente avait t trs considrable. Mais, si la Syphanta avait chang de mains, sa destination devait demeurer la mme. Purger lArchipel des bandits qui linfestaient, rapatrier, au besoin, les prisonniers quelle pourrait dlivrer sur sa route, ne point abandonner la partie quelle net dbarrass ces mers du plus terrible des forbans, le pirate Sacratif, telle fut la mission qui lui resta impose. Les rparations faites, le second reut ordre daller croiser sur la cte nord de Scio, o devait se trouver le nouveau capitaine, qui allait devenir matre aprs Dieu son bord. Cest ce moment quHenry dAlbaret reut le billet laconique, par lequel on lui faisait savoir quune place tait prendre dans ltat-major de la corvette Syphanta. On sait quil accepta, ne se doutant gure que cette place, libre alors, ft celle de commandant. Voil pourquoi, ds quil eut pris pied sur le pont, le second, les officiers, lquipage, vinrent se mettre ses ordres, pendant que le canon saluait les couleurs corfiotes. Tout cela, Henry dAlbaret lapprit dans une conversation quil eut avec le capitaine Todros. Lacte, par lequel on lui

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confiait le commandement de la corvette, tait en rgle. Lautorit du jeune officier ne pouvait donc tre conteste : elle ne le fut pas. Dailleurs, plusieurs des officiers du bord le connaissaient. On savait quil tait lieutenant de vaisseau, un des plus jeunes mais aussi des plus distingus de la marine franaise. La part quil avait prise la guerre de lIndpendance lui avait fait une rputation mrite. Aussi, ds la premire revue quil passa bord de la Syphanta, son nom fut-il acclam de tout lquipage. Officiers et matelots, dit simplement Henry dAlbaret, je sais quelle est la mission qui a t confie la Syphanta. Nous la remplirons tout entire, sil plat Dieu ! Honneur votre ancien commandant Stradena, qui est mort glorieusement sur ce banc de quart ! Je compte sur vous ! Comptez sur moi ! Rompez ! Le lendemain, 2 mars, la corvette, tout dessus, perdait de vue les ctes de Scio, puis la cime du mont Elias qui les domine, et faisait voile pour le nord de lArchipel. un marin, il ne faut quun coup dil et une demi-journe de navigation pour reconnatre la valeur de son navire. Le vent soufflait du nord-ouest, bon frais, et il ne fut point ncessaire de diminuer de toile. Le commandant dAlbaret put donc apprcier, ds ce jour-l, les excellentes qualits nautiques de la corvette. Elle rendrait ses perroquets nimporte quel btiment des flottes combines, lui dit le capitaine Todros, et elle les tiendrait mme avec une brise deux ris ! Ce qui, dans la pense du brave marin, signifiait deux choses : dabord quaucun autre voilier ntait capable de gagner la Syphanta de vitesse ; ensuite, que sa solide mture et sa stabilit la mer lui permettaient de conserver sa voilure par des

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temps qui eussent oblig tout autre navire la rduire, sous peine de sombrer. La Syphanta, au plus prs, ses armures tribord, piqua donc vers le nord, de manire laisser dans lest lle de Mtlin ou Lesbos, lune des plus grandes de lArchipel. Le lendemain, la corvette passait au large de cette le, o, ds le dbut de la guerre, en 1821, les Grecs remportrent un grand avantage sur la flotte ottomane. Jy tais, dit le capitaine Todros au commandant dAlbaret. Ctait en mai. Nous tions soixante-dix bricks poursuivre cinq vaisseaux turcs, quatre frgates, quatre corvettes, qui se rfugirent dans le port de Mtlin. Un vaisseau de 74 en partit pour aller chercher du secours Constantinople. Mais nous lavons rudement chass, et il a saut avec ses neuf cent cinquante matelots ! Oui ! jy tais, et cest moi qui ai mis le feu aux chemises de soufre et de goudron, dont nous avions revtu sa carne ! Bonnes chemises, qui tiennent chaud, mon commandant, et que je vous recommande loccasion pour messieurs les pirates ! Il fallait entendre le capitaine Todros raconter ainsi ses exploits avec la bonne humeur dun matelot du gaillard davant. Mais ce que racontait le second de la Syphanta, il lavait fait et bien fait. Ce ntait pas sans raison quHenry dAlbaret, aprs avoir pris le commandement de la corvette, avait fait voile vers le nord. Peu de jours avant son dpart de Scio, des navires suspects venaient dtre signals dans le voisinage de Lemnos et de Samothrace. Quelques caboteurs levantins avaient t pills et dtruits presque sur le littoral de la Turquie dEurope. Peut-tre ces pirates, depuis que la Syphanta leur donnait si obstinment la chasse, jugeaient-ils propos de se rfugier jusquaux parages

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septentrionaux de lArchipel. De leur part, ce ntait que prudence. Dans les eaux de Mtlin, on ne vit rien. Quelques navires de commerce seulement, qui communiqurent avec la corvette, dont la prsence ne laissait pas de les rassurer. Durant une quinzaine de jours, la Syphanta, bien quelle ft durement prouve par les mauvais temps dquinoxe, remplit consciencieusement sa mission. Pendant deux ou trois coups de vent successifs, qui lobligrent se mettre en cape courante, Henry dAlbaret put juger de ses qualits non moins que de lhabilet de son quipage. Mais on le jugea aussi, et il ne dmentit pas la rputation, dj faite aux officiers de la marine franaise, dtre dexcellents manuvriers. Pour ses talents de tacticien au milieu dun combat naval, on sen rendrait compte plus tard. Quant son courage au feu, on nen doutait pas. Dans ces circonstances difficiles, le jeune commandant se montra aussi remarquable en thorie quen pratique. Il possdait un caractre audacieux, une grande force dme, un inbranlable sang-froid, toujours prt prvoir comme matriser les vnements. En un mot, ctait un marin, et ce mot dit tout. Pendant la seconde quinzaine de mars, ce furent les terres de Lemnos, dont la corvette alla prendre connaissance. Cette le, la plus importante de ce fond de la mer ge, longue de quinze lieues, large de cinq six, navait pas t prouve, non plus que sa voisine Imbro, par la guerre de lIndpendance ; mais, maintes reprises, les pirates taient venus, et jusqu lentre de la rade, enlever des navires de commerce. La corvette, afin de se ravitailler, relcha dans le port, alors trs encombr. cette poque, en effet, on construisait beaucoup de btiments Lemnos, et, si, par crainte des forbans, on nachevait point ceux qui taient sur chantier, ceux qui tait achevs nosaient sortir. De l, lencombrement.

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Les renseignements que le commandant dAlbaret obtint dans cette le ne pouvaient que lengager poursuivre sa campagne vers le nord de lArchipel. Plusieurs fois mme, le nom de Sacratif fut prononc devant ses officiers et lui. Ah ! scria le capitaine Todros, je serais vraiment curieux de me rencontrer face face avec ce coquin-l, qui me semble quelque peu lgendaire ! Cela me prouverait du moins quil existe ! Mettez-vous donc son existence en doute ? demanda vivement Henry dAlbaret. Sur ma parole, mon commandant, rpondit Todros, si vous voulez avoir mon opinion, je ne crois gure ce Sacratif, et je ne sache pas que personne puisse se vanter de lavoir jamais vu ! Peut-tre est-ce un nom de guerre que prennent tour tour ces chefs de pirates ! Voyez-vous, jestime que plus dun sest dj balanc, sous ce nom, au bout dune vergue de misaine ! Peu importe, dailleurs ! Le principal tait que ces gueux fussent pendus, et ils lont t ! Aprs tout, ce que vous dites l est possible, capitaine Todros, rpondit Henry dAlbaret, et cela expliquerait le don dubiquit dont ce Sacratif semble jouir ! Vous avez raison, mon commandant, ajouta un des officiers franais. Si Sacratif a t vu, comme on le prtend, sur divers points la fois et au mme jour, cest que ce nom est pris simultanment par plusieurs des chefs de ces cumeurs ! Et sils le prennent, cest pour mieux dpister les honntes gens qui leur donnent la chasse ! rpliqua le capitaine Todros. Mais, je le rpte, il y a un moyen assur de faire disparatre ce nom : cest de prendre et de pendre tous ceux qui le por-

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tent et mme tous ceux qui ne le portent pas ! De cette faon, le vrai Sacratif, sil existe, nchappera pas la corde quil mrite bon droit ! Le capitaine Todros avait raison, mais la question tait toujours de les rencontrer, ces insaisissables malfaiteurs ! Capitaine Todros, demanda alors Henry dAlbaret, pendant la premire campagne de la Syphanta, et mme pendant vos campagnes prcdentes, navez-vous jamais eu connaissance dune sacolve dune centaine de tonneaux, qui porte le nom de Karysta ? Jamais, rpondit le second. Et vous, messieurs ? ajouta le commandant, en sadressant ses officiers. Pas un deux navait entendu parler de la sacolve. Pour la plupart, cependant, ils couraient ces mers de lArchipel depuis le dbut de la guerre de lIndpendance. Le nom de Nicolas Starkos, le capitaine de cette Karysta, nest point arriv jusqu vous ? demanda Henry dAlbaret en insistant. Ce nom tait absolument inconnu aux officiers de la corvette. Rien dtonnant cela, dailleurs, puisquil ne sagissait que du patron dun simple navire de commerce, comme il sen rencontre par centaines dans les chelles du Levant. Cependant, Todros crut se rappeler trs vaguement que, ce nom de Starkos, il lavait entendu prononcer pendant une de ses relches au port dArkadia, en Messnie. Ce devait tre celui du capitaine de lun de ces btiments interlopes, qui transportaient

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aux ctes barbaresques les prisonniers vendus par les autorits ottomanes. Bon ! ce ne peut tre le Starkos en question, ajouta-t-il. Celui-l, dites-vous, tait le patron dune sacolve, et une sacolve net pu suffire aux besoins de ce trafic. En effet , rpondit Henry dAlbaret, et il sen tint l de cette conversation. Mais, sil songeait Nicolas Starkos, cest que sa pense le ramenait toujours cet impntrable mystre de la double disparition dHadjine Elizundo et dAndronika. Maintenant, ces deux noms ne se sparaient plus dans son souvenir. Vers le 25 mars, la Syphanta se trouvait la hauteur de lle de Samothrace, soixante lieues dans le nord de Scio. On voit, en considrant le temps employ par rapport au chemin parcouru, que tous les refuges de ces parages avaient d tre minutieusement fouills. En effet, ce que la corvette ne pouvait faire dans les hauts-fonds, o leau lui et manqu, ses embarcations le faisaient pour elle. Mais, jusqualors, il ntait rien rsult de ces recherches. Lle de Samothrace avait t cruellement dvaste pendant la guerre, et les Turcs la tenaient encore sous leur dpendance. On pouvait donc supposer que les cumeurs de mer trouvaient un asile sr dans ses nombreuses criques, dfaut dun vritable port. Le mont Saoce la domine de cinq six mille pieds, et, de cette hauteur, il est facile aux vigies dapercevoir et de signaler temps tout navire dont larrive paratrait suspecte. Les pirates, prvenus davance, ont donc toute possibilit de fuir avant dtre bloqus. Il en avait t ainsi, probablement, car la Syphanta ne fit aucune rencontre sur ces eaux presque dsertes.

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Henry dAlbaret donna alors la route au nord-ouest, de manire relever lle de Thasos, situe une vingtaine de lieues de Samothrace. Le vent tant debout, la corvette eut louvoyer contre une trs forte brise ; mais elle trouva bientt labri de la terre, et par consquent, une mer plus calme qui rendit la navigation plus facile. Singulire destine que celle de ces diverses les de lArchipel ! Tandis que Scio et Samothrace avaient eu tant souffrir de la part des Turcs, Thasos, pas plus que Lemnos ou Imbro, ne stait ressentie du contre-coup de la guerre. Or, toute la population est grecque, Thasos ; les murs y sont primitives ; hommes et femmes ont encore conserv dans leurs ajustements, habits ou coiffures, toute la grce de lart antique. Les autorits ottomanes, auxquelles cette le est soumise depuis le commencement du quinzime sicle, auraient donc pu la piller leur aise, sans rencontrer la moindre rsistance. Cependant, par un privilge inexplicable, et bien que la richesse de ses habitants ft de nature exciter la convoitise de ces barbares peu scrupuleux, elle avait t pargne jusqualors. Cependant, sans larrive de la Syphanta, il est probable que Thasos et connu les horreurs du pillage. En effet, la date du 2 avril, le port, situ au nord de lle, qui sappelle aujourdhui port Pyrgo, tait srieusement menac dune descente de pirates. Cinq six de leurs btiments, mistiques et djermes, de conserve avec un brigantin, arm dune douzaine de canons, se tenaient en vue de la ville. Le dbarquement de ces bandits au milieu dune population inhabitue aux luttes, et fini par un dsastre, car lle navait point de forces suffisantes leur opposer. Mais la corvette apparut sur la rade, et ds quelle eut t signale par un pavillon hiss au grand mt du brigantin, tous

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ces btiments se rangrent en ligne de bataille ce qui indiquait une singulire audace de leur part. Vont-ils donc attaquer ? scria le capitaine Todros, qui stait plac sur le banc de quart prs du commandant. Attaquer ou se dfendre ? rpliqua Henry dAlbaret, assez surpris de cette attitude des pirates. Par le diable, je me serais plutt attendu voir ces coquins senfuir toutes voiles ! Quils rsistent, au contraire, capitaine Todros ! Quils attaquent mme ! Sils prenaient la fuite, quelques-uns parviendraient sans doute nous chapper ! Faites faire le branle-bas de combat ! Les ordres du commandant sexcutrent aussitt. Dans la batterie, les canons furent chargs et amorcs, les projectiles placs la porte des servants. Sur le pont, on mit les caronades en tat de servir, et lon distribua les armes, mousquets, pistolets, sabres et haches dabordage. Les gabiers taient pars pour la manuvre, aussi bien en prvision dun combat sur place que dune chasse donner aux fuyards. Tout cela se fit avec autant de rgularit et de promptitude que si la Syphanta et t un btiment de guerre. Cependant, la corvette sapprochait de la flottille, prte attaquer comme repousser toute attaque. Le dessein du commandant tait de porter sur le brigantin, de le saluer dune borde qui pouvait le mettre hors de combat, puis de laccoster et de lancer ses hommes labordage. Mais il tait probable que les pirates, tout en se prparant la lutte, ne devaient songer qu schapper. Sils ne lavaient pas fait plus tt, cest quils avaient t surpris par larrive de la

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corvette, qui maintenant leur fermait la rade. Il ne leur restait donc qu combiner leurs mouvements pour essayer de forcer le passage. Ce fut le brigantin qui commena le feu. Il pointa ses canons de manire pouvoir dmter la corvette au moins de lun de ses mts. Sil y russissait, il serait dans des conditions plus favorables pour se drober la poursuite de son adversaire. La borde passa sept ou huit pieds au-dessus du pont de la Syphanta, coupa quelques drisses, rompit quelques coutes et bras de vergues, fit voler en clats une partie de la drme entre le grand mt et le mt de misaine, et blessa trois ou quatre matelots, mais peu grivement. En somme, elle natteignit aucun organe essentiel. Henry dAlbaret ne rpondit pas immdiatement. Il fit porter droit sur le brigantin, et sa borde de tribord ne fut envoye quaprs que la fume des premiers coups eut t dissipe. Fort heureusement pour le brigantin, son capitaine avait pu voluer en profitant de la brise, et il ne reut que deux ou trois boulets dans sa coque, au-dessus de la flottaison. Sil eut quelques hommes tus, du moins ne fut-il pas mis hors de combat. Mais les projectiles de la corvette, qui lavaient manqu, ne furent pas perdus. Le mistique, que le brigantin avait dcouvert par son volution, en reut une bonne part dans sa muraille de babord, et si malheureusement pour lui, quil commena remplir. Si ce nest pas le brigantin, cest son compagnon qui en a dans sa vieille carcasse ! scrirent quelques-uns des matelots, posts sur le gaillard davant de la Syphanta.

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Ma part de vin quil coule en cinq minutes ! En trois ! Tenu, et que ton vin mentre dans le gosier aussi facilement que leau lui entre par les trous de sa coque ! Il coule ! Il coule ! En voil dj jusqu sa ceinture en attendant quil en ait par-dessus la tte ! Et tous ces fils de diable qui dcampent, la tte la premire, et se sauvent la nage ! Eh bien ! sils prfrent la corde au cou la noyade en pleine eau, faut pas les contrarier ! Et, en effet, le mistique senfonait peu peu. Aussi, avant que leau et atteint ses lisses, lquipage stait-il jet la mer, afin de gagner quelque autre btiment de la flottille. Mais ceux-ci avaient bien dautres soucis que de soccuper recueillir les survivants du mistique ! Ils ne cherchaient maintenant qu senfuir. Aussi tous ces misrables furent-ils noys, sans quun seul bout de corde et t lanc pour les hisser bord. Dailleurs, la seconde borde de la Syphanta fut envoye, cette fois, lune des djermes qui se prsentait par le travers, et elle la dsempara compltement. Il nen fallut pas davantage pour lanantir. Bientt, la djerme eut disparu dans un rideau de flammes quune demi-douzaine de boulets rouges venaient dallumer sous son pont.

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En voyant ce rsultat, les deux autres petits btiments comprirent quils ne russiraient point se dfendre contre les canons de la corvette. Il tait mme vident quen prenant la fuite, ils nauraient aucune chance dchapper un navire de grande marche. Aussi le capitaine du brigantin prit-il la seule mesure quil y et prendre, sil voulait sauver ses quipages. Il leur fit le signal de rallier. En quelques minutes, les pirates se furent rfugis son bord, aprs avoir abandonn un mistique et une djerme, auxquels ils avaient mis le feu et qui ne tardrent pas sauter. Lquipage du brigantin, ainsi renforc dune centaine dhommes, se trouvait dans de meilleures conditions pour accepter le combat labordage, dans le cas o il ne parviendrait pas schapper. Mais, si son quipage galait maintenant en nombre lquipage de la corvette, ce quil avait de mieux faire, ctait encore de chercher son salut dans la fuite. Aussi nhsita-t-il pas mettre profit les qualits de vitesse quil possdait, afin daller chercher refuge la cte ottomane. L, son capitaine saurait si bien se blottir entre les cueils du littoral, que la corvette ne pourrait ly dcouvrir, ni ly suivre, si elle le dcouvrait. La brise avait notablement frachi. Le brigantin nhsita pas, cependant, grer jusqu ses dernires voiles de contrecacatois, au risque de casser sa mture, et il commena sloigner de la Syphanta. Bon ! scria le capitaine Todros. Je serai bien surpris si ses jambes sont aussi longues que celles de notre corvette ! Et il se retourna vers le commandant, dont il attendait les ordres.

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Mais, en ce moment, lattention dHenry dAlbaret venait dtre attire dun autre ct. Il ne regardait plus le brigantin. Sa lunette tourne vers le port de Thasos, il observait un lger btiment qui forait de toile pour sen loigner. Ctait une sacolve. Enleve par une belle brise de nordouest, qui permettait toute sa voilure de porter, elle stait engage dans la passe sud du port, dont son peu de tirant deau lui permettait laccs. Henry dAlbaret, aprs lavoir attentivement regarde, rejeta vivement sa longue-vue. La Karysta ! scria-t-il. Quoi ! ce serait cette sacolve dont vous nous avez parl ? rpondit le capitaine Todros. Elle-mme, et je donnerais, pour men emparer Henry dAlbaret nacheva pas sa phrase. Entre le brigantin, mont par un nombreux quipage de pirates, et la Karysta, bien quelle ft sans doute commande par Nicolas Starkos, son devoir ne lui permettait pas dhsiter. coup sr, en abandonnant la poursuite du brigantin, en faisant servir pour gagner lextrmit de la passe, il pouvait couper la route la sacolve, il pouvait latteindre, il pouvait sen emparer. Mais cet t sacrifier son intrt personnel lintrt gnral. Il ne le devait pas. Se lancer sur le brigantin, sans perdre un instant, tenter de le capturer pour le dtruire, ctait ce quil devait faire, cest ce quil fit. Il jeta un dernier regard la Karysta, qui sloignait avec une merveilleuse vitesse par la passe reste libre, et il donna ses ordres pour appuyer la chasse au btiment pirate, qui commenait sloigner dans une direction contraire. Aussitt, la Syphanta, toutes voiles dehors, se lana vivement dans le sil-

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lage du brigantin. En mme temps, ses canons de chasse furent mis en position, et, comme les deux navires ntaient encore qu un demi-mille lun de lautre, la corvette commena parler. Ce quelle dit ne fut sans doute pas du got du brigantin. Aussi, en lofant de deux quarts, essaya-t-il de voir si, sous cette nouvelle allure, il ne parviendrait pas distancer son adversaire. Il nen fut rien. Le timonier de la Syphanta mit un peu la barre sous le vent, et la corvette lofa son tour. Pendant une heure encore, la poursuite fut continue dans ces conditions. Les pirates se laissaient visiblement gagner, et il ntait pas douteux quils ne fussent rejoints avant la nuit. Mais la lutte entre les deux navires devait se terminer autrement. Par un coup heureux, lun des boulets de la Syphanta vint dmter le brigantin de son mt de misaine. Aussitt ce navire tomba sous le vent, et la corvette neut plus qu laisser arriver pour se trouver par son travers, un quart dheure aprs. Une effroyable dtonation retentit alors. La Syphanta venait denvoyer toute sa borde de tribord, moins dune demiencablure. Le brigantin fut comme soulev par cette avalanche de fer ; mais ses uvres mortes avaient t seules atteintes, et il ne coula pas. Toutefois, le capitaine, dont lquipage avait t dcim par cette dernire dcharge, comprit quil ne pouvait rsister plus longtemps, et il amena son pavillon. En un instant, les embarcations de la corvette eurent accost le brigantin, et elles en ramenrent les quelques survivants. Puis, le btiment, livr aux flammes, brla jusquau moment o

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lincendie eut gagn sa ligne de flottaison. Alors il sabma dans les flots. La Syphanta avait fait l bonne et utile besogne. Ce qutait le chef de cette flottille, son nom, son origine, ses antcdents, on ne devait jamais le savoir, car il refusa obstinment de rpondre aux questions qui lui furent faites ce sujet. Quant ses compagnons, ils se turent galement, et peut-tre mme, ainsi que cela arrivait quelquefois, ne savaient-ils rien de la vie passe de celui qui les commandait. Mais quils fussent pirates, il ny avait pas sy tromper, et il en fut fait prompte justice. Cependant, cette apparition et cette disparition de la sacolve avaient singulirement donn rflchir Henry dAlbaret. En effet, les circonstances dans lesquelles elle venait de quitter Thasos, ne pouvaient que la rendre absolument suspecte. Avaitelle voulu profiter du combat, livr par la corvette la flottille, pour schapper plus srement ? Redoutait-elle donc de se trouver en face de la Syphanta quelle avait peut-tre reconnue ? Un honnte btiment ft rest tranquillement dans le port, puisque les pirates ne cherchaient plus qu sen loigner ! Au contraire, voil que cette Karysta, au risque de tomber entre leurs mains, stait hte dappareiller et de prendre la mer ! Rien de plus louche que cette faon dagir, et on pouvait se demander si elle ntait pas de connivence avec eux ! En vrit, cela net pas surpris le commandant dAlbaret que Nicolas Starkos ft un des leurs. Malheureusement, il ne pouvait gure compter que sur le hasard pour retrouver sa trace. La nuit allait venir, et la Syphanta, en redescendant vers le sud, naurait eu aucune chance de rencontrer la sacolve. Donc, quelques regrets que dt prouver Henry dAlbaret davoir perdu cette chance de capturer Nicolas Starkos, il lui fallut se rsigner, mais il avait fait son devoir. Le rsultat de ce combat de Thasos, ctaient cinq navires dtruits, sans quil en et presque rien cot lquipage de la corvette. De l, peut-tre et pour quelque temps, la scurit assure dans les parages de lArchipel septentrional.

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XI Signaux sans rponse

Huit jours aprs le combat de Thasos, la Syphanta, ayant fouill toutes les criques du rivage ottoman depuis la Cavale jusqu Orphana, traversait le golfe de Contessa, puis allait du cap Deprano jusquau cap Paliuri, louvert des golfes de MonteSanto et de Cassandra ; enfin, dans la journe du 15 avril, elle commenait perdre de vue les cimes du mont Athos, dont lextrme pointe atteint une hauteur de prs de deux mille mtres au-dessus du niveau de la mer. Aucun btiment suspect ne fut aperu pendant le cours de cette navigation. Plusieurs fois, des escadres turques apparurent ; mais la Syphanta, naviguant sous pavillon corfiote, ne crut point devoir se mettre en communication avec ces navires, que son commandant aurait plutt reus coups de canon qu coups de chapeau. Il en fut autrement de quelques caboteurs grecs, desquels on obtint plusieurs renseignements, qui ne pouvaient qutre utiles la mission de la corvette. Ce fut dans ces circonstances, la date du 26 avril, quHenry dAlbaret eut connaissance dun fait de grande importance. Les puissances allies venaient de dcider que tout renfort, qui arriverait par mer aux troupes dIbrahim, serait intercept. De plus, la Russie dclarait officiellement la guerre au sultan. La situation de la Grce continuait donc samliorer, et, quelques retards quelle et encore subir, elle marchait srement la conqute de son indpendance. Au 30 avril, la corvette stait enfonce jusquaux dernires limites du golfe de Salonique, point extrme quelle devait at 149

teindre dans le nord-ouest de lArchipel pendant cette croisire. Elle eut encore l loccasion de donner la chasse quelques chbecs, senaux ou polacres, qui ne lui chapprent quen se jetant la cte. Si les quipages ne prirent pas jusquau dernier homme, du moins, la plupart de ces btiments furent-ils mis hors dusage. La Syphanta reprit alors la direction du sud-est, de manire pouvoir observer soigneusement les ctes mridionales du golfe de Salonique. Mais lalarme avait t donne, sans doute, car pas un seul pirate ne se montra, dont elle aurait eu faire justice. Ce fut alors quun fait singulier, inexplicable mme, se produisit bord de la corvette. Le 10 mai, vers sept heures du soir, en rentrant dans le carr qui occupait tout larrire de la Syphanta, Henry dAlbaret trouva une lettre dpose sur la table. Il la prit, il lapprocha de la lampe de roulis qui se balanait au plafond, et en lut ladresse. Cette adresse tait ainsi libelle : Au capitaine Henry dAlbaret, commandant la corvette Syphanta, en mer. Henry dAlbaret crut bien reconnatre cette criture. Elle ressemblait, en effet, celle de la lettre quil avait reue Scio, et par laquelle on linformait quune place tait prendre bord de la corvette. Voici ce que contenait cette lettre, si singulirement arrive, cette fois, et en dehors de toutes conditions postales : Si le commandant dAlbaret veut disposer son plan de campagne travers lArchipel, de faon se trouver sur les pa-

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rages de lle Scarpanto dans la premire semaine de septembre, il aura agi pour le bien de tous et au mieux des intrts qui lui sont confis. Aucune date et pas plus de signature qu la lettre arrive Scio. Et, lorsque Henry dAlbaret les eut compares, il put sassurer que toutes deux taient de la mme main. Comment expliquer cela ? La premire lettre, ctait la poste qui la lui avait remise. Mais celle-ci, ce ne pouvait tre quune personne du bord qui let place sur la table. Il fallait donc, ou que cette personne let en sa possession depuis le commencement de la campagne, ou quelle lui ft parvenue pendant une des dernires relches de la Syphanta. De plus, cette lettre ntait point l lorsque le commandant avait quitt le carr, une heure auparavant, pour aller sur le pont prendre ses dispositions de nuit. Donc, ncessairement, elle avait t dpose depuis moins dune heure sur la table du carr. Henry dAlbaret sonna. Un timonier parut. Qui est venu ici pendant que jtais sur le pont ? demanda Henry dAlbaret. Personne, mon commandant, rpondit le matelot. Personne ? Mais quelquun na-t-il pas pu entrer ici, sans que tu laies vu ? Non, mon commandant, puisque je nai pas quitt cette porte un seul instant. Cest bien !

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Le timonier se retira, aprs avoir port la main son bret. Il me parat impossible, en effet, se dit Henry dAlbaret, quun homme du bord ait pu sintroduire par la porte, sans avoir t vu ! Mais, la chute du jour, na-t-on pu se glisser jusqu la galerie extrieure et entrer par une des fentres du carr ? Henry dAlbaret alla vrifier ltat des fentres-sabords qui souvraient dans le tableau de la corvette. Mais ces fentres, aussi bien que celles de sa chambre, taient fermes intrieurement. Il tait donc manifestement impossible quune personne, venue du dehors, et pu passer par lune de ces ouvertures. Cela, en somme, ntait pas de nature causer la moindre inquitude Henry dAlbaret ; de la surprise tout au plus, et peut-tre ce sentiment de curiosit non satisfaite quon prouve devant un fait difficilement explicable. Ce qui tait certain, cest que, dune faon quelconque, la lettre anonyme tait arrive son adresse, et que le destinataire ntait autre que le commandant de la Syphanta. Henry dAlbaret, aprs y avoir rflchi, rsolut de ne rien dire de cette affaire, pas mme au second de la corvette. quoi lui et servi den parler ? Son mystrieux correspondant, quel quil ft, ne se ferait certainement pas connatre. Et maintenant, le commandant tiendrait-il compte de lavis contenu dans cette lettre ? Certainement ! se dit-il. Celui qui ma crit la premire fois, Scio, ne ma pas tromp en maffirmant quil y avait une place prendre dans ltat-major de la Syphanta. Pourquoi me tromperait-il la seconde, en minvitant rallier lle de Scarpanto dans la premire semaine de septembre ? Sil le fait, ce ne peut tre que dans lintrt mme de la mission qui mest confie ! Oui ! Je modifierai mon plan de campagne, et je serai, la date fixe, l o lon me dit dtre !

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Henry dAlbaret serra prcieusement la lettre qui lui donnait ces nouvelles instructions ; puis, aprs avoir pris ses cartes, il se mit tudier un nouveau plan de croisire, afin doccuper les quatre mois qui restaient courir jusqu la fin daot. Lle de Scarpanto est situe dans le sud-est, lautre extrmit de lArchipel, cest--dire quelque centaine de lieues en droite ligne. Le temps ne manquerait donc pas la corvette pour visiter les diverses ctes de la More, o les pirates trouvaient se rfugier si facilement, ainsi que tout ce groupe des Cyclades, semes depuis louvert du golfe gine jusqu lle de Crte. En somme, cette obligation de se trouver en vue de Scarpanto, lpoque indique, nallait que fort peu modifier litinraire tabli dj par le commandant dAlbaret. Ce quil avait rsolu de faire, il le ferait, sans avoir rien retrancher de son programme. Aussi la Syphanta, la date du 20 mai, aprs avoir observ les petites les de Plerisse, de Ppri, de Sarakino et de Skantxoura, dans le nord de Ngrepont, alla-t-elle prendre connaissance de Scyros. Scyros est lune des plus importantes des neuf les qui forment ce groupe, dont lantiquit aurait peut-tre d faire le domaine des neuf Muses. Dans son port de Saint-Georges, sr, vaste, de bon mouillage, lquipage de la corvette put facilement se ravitailler en vivres frais, moutons, perdrix, bl, orge, et sapprovisionner de cet excellent vin qui est une des grandes richesses du pays. Cette le, trs mle aux vnements semimythologiques de la guerre de Troie, qui fut illustre par les noms de Lycomde, dAchille et dUlysse, allait bientt revenir au nouveau royaume de Grce dans lparchie de lEube. Comme les rivages de Scyros sont extrmement dcoups en anses et criques, dans lesquelles des pirates peuvent aisment trouver un abri, Henry dAlbaret les fit minutieusement

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fouiller. Tandis que la corvette mettait en panne quelques encablures, ses embarcations nen laissrent pas un point inexplor. De cette svre exploration il ne rsulta rien. Ces refuges taient dserts. Le seul renseignement que le commandant dAlbaret recueillit auprs des autorits de lle, fut celui-ci : cest quun mois auparavant, dans ces mmes parages, plusieurs navires de commerce avaient t attaqus, pills, dtruits par un btiment, naviguant sous pavillon de pirate, et que cet acte de piraterie, on lattribuait au fameux Sacratif. Mais, sur quoi reposait cette assertion, nul net pu le dire, tant il rgnait dincertitude touchant lexistence mme de ce personnage. La corvette quitta Scyros, aprs cinq ou six jours de relche. Vers la fin de mai, elle se rapprocha des ctes de la grande le dEube, aussi appele Ngrepont, dont elle observa soigneusement les abords sur plus de quarante lieues de longueur. On sait que cette le fut une des premires se soulever ds le dbut de la guerre, en 1821 ; mais les Turcs, aprs stre enferms dans la citadelle de Ngrepont, sy maintinrent avec une rsistance opinitre, en mme temps quils se retranchaient dans celle de Carystos. Puis, renforcs des troupes du pacha Joussouf, ils se rpandirent travers lle et se livrrent leurs massacres habituels, jusquau moment o un chef grec, Diamantis, parvint les arrter en septembre 1823. Ayant attaqu les soldats ottomans par surprise, il en tua le plus grand nombre et obligea les fuyards repasser le dtroit pour se rfugier en Thessalie. Mais en fin de compte, lavantage resta aux Turcs, qui avaient le nombre pour eux. Aprs une vaine tentative du colonel Fabvier et du chef descadron Regnaud de Saint-Jean dAngly, en 1826, ils demeurrent dfinitivement matres de lle entire.

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Ils y taient encore, au moment o la Syphanta passa en vue des ctes de Ngrepont. De son bord, Henry dAlbaret put revoir ce thtre dune sanglante lutte, laquelle il avait pris personnellement part. On ne sy battait plus alors, et, aprs la reconnaissance du nouveau royaume, lle dEube, avec ses soixante mille habitants, allait former une des nmachies de la Grce. Quelque danger quil y et faire la police de cette mer, presque sous les canons turcs, la corvette nen continua pas moins sa croisire, et elle dtruisit encore une vingtaine de navires pirates qui saventuraient jusque dans le groupe des Cyclades. Cette expdition lui prit la plus grande partie de juin. Puis, elle descendit vers le sud-est. Dans les derniers jours du mois, elle se trouvait la hauteur dAndros, la premire des Cyclades, situe lextrmit de lEube le patriote, dont les habitants se soulevrent, en mme temps que ceux de Psara, contre la domination ottomane. De l, le commandant dAlbaret, jugeant propos de modifier sa direction, afin de se rapprocher des ctes du Ploponnse, porta franchement dans le sud-ouest. Le 2 juillet, il avait connaissance de lle de Za, lancienne Cos ou Cos, domine par la haute cime du mont lie. La Syphanta relcha, pendant quelques jours, dans le port de Za, un des meilleurs de ces parages. L, Henry dAlbaret et ses officiers retrouvrent plusieurs de ces courageux Zotes, qui avaient t leurs compagnons darmes, pendant les premires annes de la guerre. Aussi laccueil fait la corvette fut-il des plus sympathiques. Mais, comme aucun pirate ne pouvait avoir eu la pense de se rfugier dans les criques de lle, la Syphanta

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ne tarda pas reprendre le cours de sa croisire, en doublant, ds le 5 juillet, le cap Colonne, la pointe sud-est de lAttique. Pendant la fin de la semaine, la navigation fut ralentie, faute de vent, louvert de ce golfe gine, qui entaille si profondment la terre de Grce jusqu listhme de Corinthe. Il fallut veiller avec une extrme attention. La Syphanta, presque toujours encalmine, ne pouvait gagner ni sur un bord ni sur lautre. Or, dans ces mers mal frquentes, si quelques centaines dembarcations leussent accoste laviron, elle aurait eu bien de la peine se dfendre. Aussi lquipage se tint-il prt repousser toute attaque, et il eut raison. On vit, en effet, sapprocher plusieurs canots dont les intentions ne pouvaient tre douteuses ; mais ils nosrent point braver de trop prs les canons et les mousquets de la corvette. Le 10 juillet, le vent recommena souffler du nord circonstance favorable pour la Syphanta, qui, aprs avoir pass presque en vue de la petite ville de Damala, eut rapidement doubl le cap Skyli, la pointe extrme du golfe de Nauplie. Le 11, elle paraissait devant Hydra, et, le surlendemain, devant Spetzia. Inutile dinsister sur la part que les habitants de ces deux les prirent la guerre de lIndpendance. Au dbut, Hydriotes, Spetziotes et leurs voisins, les Ipsariotes, possdaient plus de trois cents navires de commerce. Aprs les avoir transforms en btiments de guerre, ils les lancrent, non sans avantage, contre les flottes ottomanes. L fut le berceau de ces familles Condouriotis, Tombasis, Miaoulis, Orlandos et tant dautres de haute origine, qui payrent de leur fortune dabord, de leur sang ensuite, cette dette la patrie. De l partirent ces redoutables brlotiers qui devinrent bientt la terreur des Turcs. Aussi, malgr des rvoltes lintrieur, jamais ces deux les ne furentelles souilles par le pied des oppresseurs.

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Au moment o Henry dAlbaret les visita, elles commenaient se retirer dune lutte, dj bien amoindrie de part et dautre. Lheure ntait plus loin, laquelle elles allaient se runir au nouveau royaume, en formant deux parchies du dpartement de la Corinthie et de lArgolide. Le 20 juillet, la corvette relcha au port dHermopolis, dans lle de Syra, cette patrie du fidle Eume, si potiquement chante par Homre. lpoque actuelle, elle servait encore de refuge tous ceux que les Turcs avaient chasss du continent. Syra, dont lvque catholique est toujours sous la protection de la France, mit toutes ses ressources la disposition dHenry dAlbaret. En aucun port de son pays, le jeune commandant net trouv meilleur ni plus cordial accueil. Un seul regret se mla cette joie quil ressentit de se voir si bien reu : ce fut de ne pas tre arriv trois jours plus tt. En effet, dans une conversation quil eut avec le consul de France, celui-ci lui apprit quune sacolve, portant le nom de Karysta, et naviguant sous pavillon grec, venait, soixante heures auparavant, de quitter le port. De l, cette conclusion que la Karysta, en fuyant lle de Thasos, pendant le combat de la corvette avec les pirates, stait dirige vers les parages mridionaux de lArchipel. Mais peut-tre sait-on o elle est alle ? demanda vivement Henry dAlbaret. Daprs ce que jai entendu dire, rpondit le consul, elle a d faire route pour les les du sud-est, si ce nest mme destination de lun des ports de la Crte. Vous navez point eu de rapport avec son capitaine ? demanda Henry dAlbaret.

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Aucun, commandant. Et vous ne savez pas si ce capitaine se nommait Nicolas Starkos ? Je lignore. Et rien na pu faire souponner que cette sacolve ft partie de la flottille des pirates qui infestent cette partie de lArchipel ? Rien ; mais sil en tait ainsi, rpondit le consul, il ne serait pas tonnant quelle et fait voile pour la Crte, dont certains ports sont toujours ouverts ces forbans ! Cette nouvelle ne laissa pas de causer au commandant de la Syphanta une vritable motion, comme tout ce qui pouvait se rapporter directement ou indirectement la disparition dHadjine Elizundo. En vrit, ctait une mauvaise chance dtre arriv si peu de temps aprs le dpart de la sacolve. Mais, puisquelle avait fait route pour le sud, peut-tre la corvette, qui devait suivre cette direction, parviendrait-elle la rejoindre ? Aussi Henry dAlbaret, qui dsirait si ardemment se trouver en face de Nicolas Starkos, quittait-il Syra dans la soire mme du 21 juillet, aprs avoir appareill sous une petite brise qui ne pouvait que frachir, sen rapporter aux indications du baromtre. Pendant quinze jours, il faut bien lavouer, le commandant dAlbaret chercha au moins autant la sacolve que les pirates. Dcidment, dans sa pense, la Karysta mritait dtre traite comme eux et pour les mmes raisons. Le cas chant, il verrait ce quil aurait faire. Cependant, malgr ses recherches, la corvette ne parvint pas retrouver les traces de la sacolve. Naxos, dont on visita

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tous les ports, la Karysta navait point fait relche. Au milieu des lots et des cueils qui entourent cette le, on ne fut pas plus heureux. Dailleurs, absence complte de forbans, et cela dans des parages quils frquentaient volontiers. Pourtant, le commerce est considrable entre ces riches Cyclades, et les chances de pillage auraient d tout particulirement les y attirer. Il en fut de mme Paros, quun simple canal, large de sept milles, spare de Naxos. Ni les ports de Parkia, de Naussa, de Sainte-Marie, dAgoula, de Dico, navaient reu la visite de Nicolas Starkos. Sans doute, ainsi que lavait dit le consul de Syra, la sacolve avait d se diriger vers un des points du littoral de la Crte. La Syphanta, le 9 aot, mouillait dans le port de Milo. Cette le, que les commotions volcaniques ont faite pauvre, de riche quelle fut jusquau milieu du dix-huitime sicle, est maintenant empoisonne par les vapeurs malignes du sol, et sa population tend de plus en plus samoindrir. L, les recherches furent galement vaines. Non seulement la Karysta ny avait point paru, mais on ne trouva mme pas donner la chasse un seul de ces pirates, qui cumaient habituellement la mer des Cyclades. Ctait se demander, vraiment, si larrive de la Syphanta, trs propos signale, ne leur donnait pas le temps de prendre la fuite. La corvette avait fait assez de mal ceux du nord de lArchipel, pour que ceux du sud voulussent viter de se rencontrer avec elle. Enfin, pour une raison ou pour une autre, jamais ces parages navaient t si srs. Il semblait que les navires de commerce pussent y naviguer dsormais en toute scurit. Quelques-uns de ces grands caboteurs, chbecs, senaux, polacres, tartanes, felouques ou caravelles, rencontrs en route, furent interrogs ; mais, des r-

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ponses de leurs patrons ou capitaines, le commandant dAlbaret ne put rien tirer qui ft de nature lclairer. Cependant, on tait au 14 aot. Il ne restait plus que deux semaines pour atteindre lle de Scarpanto, avant les premiers jours de septembre. Sortie du groupe des Cyclades, la Syphanta navait plus qu piquer droit au sud pendant soixante-dix quatre-vingts lieues. Cette mer, cest la longue terre de Crte qui la ferme, et dj les plus hautes cimes de lle, enveloppes dternelles neiges, se montraient au-dessus de lhorizon. Ce fut dans cette direction que le commandant dAlbaret rsolut de faire route. Aprs tre arriv en vue de la Crte, il naurait plus qu revenir vers lest pour gagner Scarpanto. Cependant, la Syphanta, en quittant Milo, poussa encore dans le sud-est jusqu lle de Santorin, et fouilla les moindres replis de ses falaises noirtres. Dangereux parages, desquels il peut chaque instant surgir un nouvel cueil sous la pousse des feux volcaniques. Puis, prenant pour amers lancien mont Ida, le moderne Psilanti, qui domine la Crte de plus de sept mille pieds, la corvette courut droit dessus sous une jolie brise douest-nord-ouest, qui lui permit dtablir toute sa voilure. Le surlendemain, 15 aot, les hauteurs de cette le, la plus grande de tout lArchipel, dtachaient sur un horizon clair leurs pittoresques dcoupures, depuis le cap Spada jusquau cap Stavros. Un brusque retour de la cte cachait encore lchancrure au fond de laquelle se trouve Candie, la capitale. Votre intention, mon commandant, demanda le capitaine Todros, est-elle de relcher dans un des ports de lle ? La Crte est toujours aux mains des Turcs, rpondit Henry dAlbaret, et je crois que nous navons rien y faire.

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sen rapporter aux nouvelles qui mont t communiques Syra, les soldats de Mustapha, aprs stre empars de Retimo, sont devenus matres du pays tout entier, malgr la valeur des Sphakiotes. De hardis montagnards, ces Sphakiotes, dit le capitaine Todros, et qui, depuis le dbut de la guerre, se sont justement fait une grande rputation de courage Oui, de courage et davidit, Todros, rpondit Henry dAlbaret. Il y a deux mois peine, ils tenaient le sort de la Crte dans leurs mains. Mustapha et les siens, surpris par eux, allaient tre extermins ; mais, sur son ordre, ses soldats jetrent bijoux, parures, armes de prix, tout ce quils portaient de plus prcieux, et, tandis que les Sphakiotes se dbandaient pour ramasser ces objets, les Turcs ont pu schapper travers le dfil dans lequel ils devaient trouver la mort ! Cela est fort triste, mais, aprs tout, mon commandant, les Crtois ne sont pas absolument des Grecs ! Quon ne stonne pas dentendre le second de la Syphanta, qui tait dorigine hellnique, tenir ce langage. Non seulement ses yeux, et quel quet t leur patriotisme, les Crtois ntaient pas des Grecs, mais ils ne devaient pas mme le devenir la formation dfinitive du nouveau royaume. Ainsi que Samos, la Crte allait rester sous la domination ottomane, ou tout au moins jusquen 1832, poque laquelle le sultan devait cder Mhemet-Ali tous ses droits sur lle. Or, dans ltat actuel des choses, le commandant dAlbaret navait aucun intrt entrer en communication avec les divers ports de la Crte. Candie tait devenue le principal arsenal des gyptiens, et cest de l que le pacha avait lanc ses sauvages soldats sur la Grce. Quant la Cane, linstigation des autorits ottomanes, sa population aurait pu faire un mauvais accueil

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au pavillon corfiote qui battait la corne de la Syphanta. Enfin, ni Gira-Petra, ni Suda, ni Cisamos, Henry dAlbaret net obtenu de renseignements, qui eussent pu lui permettre de couronner sa croisire par quelque importante capture. Non, dit-il au capitaine Todros, il me parat inutile dobserver la cte septentrionale, mais nous pourrions tourner lle par le nord-ouest, doubler le cap Spada et croiser un jour ou deux au large de Grabouse. Ctait videmment le meilleur parti prendre. Dans les eaux mal fames de Grabouse, la Syphanta trouverait peut-tre loccasion, qui lui tait refuse depuis plus dun mois, denvoyer quelques bordes aux pirates de lArchipel. En outre, si la sacolve, comme on pouvait le croire, avait fait voile pour la Crte, il ntait pas impossible quelle ft en relche Grabouse. Raison de plus pour que le commandant dAlbaret voult observer les approches de ce port. cette poque, en effet, Grabouse tait encore un nid forbans. Prs de sept mois avant, il navait pas fallu moins dune flotte anglo-franaise et dun dtachement de rguliers grecs sous le commandement de Maurocordato, pour avoir raison de ce repaire de mcrants. Et, ce quil y eut de particulier, cest que ce furent les autorits crtoises elles-mmes qui refusrent de livrer une douzaine de pirates, rclams par le commandant de lescadre anglaise. Aussi, celui-ci fut-il oblig douvrir le feu contre la citadelle, de brler plusieurs vaisseaux et doprer un dbarquement pour obtenir satisfaction. Il tait donc naturel de supposer que, depuis le dpart de lescadre allie, les pirates avaient d prfrablement se rfugier Grabouse, puisquils y trouvaient des auxiliaires si inattendus. Aussi Henry dAlbaret se dcida-t-il gagner Scarpanto en suivant la cte mridionale de la Crte, de manire passer devant

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Grabouse. Il donna donc ses ordres, et le capitaine Todros sempressa de les faire excuter. Le temps tait souhait. Dailleurs, sous cet agrable climat, dcembre est le commencement de lhiver et janvier en est la fin. le fortune, que cette Crte, patrie du roi Minos et de lingnieur Ddale ! Ntait-ce pas l quHippocrate envoyait sa riche clientle de la Grce quil parcourait en enseignant lart de gurir ? La Syphanta, oriente au plus prs, lofa de faon doubler le cap Spade, qui se projette au bout de cette langue de terre, allonge entre la baie de la Cane et la baie de Kisamo. Le cap fut dpass dans la soire. Pendant la nuit une de ces nuits si transparentes de lOrient la corvette contourna lextrme pointe de lle. Un virement vent devant lui suffit pour reprendre sa direction au sud, et, le matin, sous petite voilure, elle courait de petits bords devant lentre de Grabouse. Pendant six jours, le commandant dAlbaret ne cessa dobserver toute cette cte occidentale de lle, comprise entre Grabouse et Kisamo. Plusieurs navires sortirent du port, felouques ou chbecs de commerce. La Syphanta en raisonna quelques-uns, et neut point lieu de suspecter leurs rponses. Sur les questions qui leur furent faites au sujet des pirates auxquels Grabouse pouvait avoir donn refuge, ils se montrrent dailleurs extrmement rservs. On sentait quils craignaient de se compromettre. Henry dAlbaret ne put mme savoir, au juste, si la sacolve Karysta se trouvait en ce moment dans le port. La corvette agrandit alors son champ dobservation. Elle visita les parages compris entre Grabouse et le cap Crio. Puis, le 22, sous une jolie brise qui frachissait avec le jour et mollissait avec la nuit, elle doubla ce cap et commena prolonger daussi prs que possible le littoral de la mer Lybienne, moins tourment, moins dcoup, moins hriss de promontoires et de pointes

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que celui de la mer de Crte, sur la cte oppose. Vers lhorizon du nord se droulait la chane des montagnes dAsprovouna, que dominait lest ce potique mont Ida, dont les neiges rsistent ternellement au soleil de lArchipel. Plusieurs fois, sans relcher dans aucun de ces petits ports de la cte, la corvette stationna un demi-mille de Roumli, dAnopoli, de Sphakia ; mais les vigies du bord ne purent signaler un seul btiment de pirates sur les parages de lle. Le 27 aot, la Syphanta, aprs avoir suivi les contours de la grande baie de Messara, doublait le cap Matala, la pointe la plus mridionale de la Crte, dont la largeur, en cet endroit, ne mesure pas plus de dix onze lieues. Il ne semblait pas que cette exploration dt amener le moindre rsultat utile la croisire. Peu de navires, en effet, cherchent traverser la mer Lybienne par cette latitude. Ils prennent, ou plus au nord, travers lArchipel, ou plus au sud, en se rapprochant des ctes dgypte. On ne voyait gure, alors, que des embarcations de pche, mouilles prs des roches, et, de temps autre, quelques-unes de ces longues barques, charges de limaons de mer, sorte de mollusques assez recherchs dont il sexpdie dnormes cargaisons dans toutes les les. Or, si la corvette navait rien rencontr sur cette partie du littoral que termine le cap Matala, l o les nombreux lots peuvent cacher tant de petits btiments, il ntait pas probable quelle ft plus favorise sur la seconde moiti de la cte mridionale. Henry dAlbaret allait donc se dcider faire directement route pour Scarpanto, quitte sy trouver un peu plus tt que ne le marquait la mystrieuse lettre, lorsque ses projets furent modifis dans la soire du 29 aot. Il tait six heures. Le commandant, le second, quelques officiers, taient runis sur la dunette, observant le cap Matala. En

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ce moment, la voix de lun des gabiers, en vigie sur les barres du petit perroquet, se fit entendre : Navire par bbord devant ! Les longues-vues furent aussitt diriges vers le point indiqu, quelques milles sur lavant de la corvette. En effet, dit le commandant dAlbaret, voil un btiment qui navigue sous la terre Et qui doit bien la connatre puisquil la range de si prs ! ajouta le capitaine Todros. A-t-il hiss son pavillon ? Non, mon commandant, rpondit un des officiers. Demandez aux vigies sil est possible de savoir quelle est la nationalit de ce navire ! Ces ordres furent excuts. Quelques instants plus tard, rponse tait donne quaucun pavillon ne battait la corne de ce btiment, ni mme en tte de sa mture. Cependant, il faisait assez jour encore pour que lon pt, dfaut de sa nationalit, estimer au moins quelle tait sa force. Ctait un brick, dont le grand mt sinclinait sensiblement sur larrire. Extrmement long, trs fin de formes, dmesurment mt, avec une large croisure, il pouvait, autant quon pouvait sen rendre compte cette distance, jauger de sept huit cents tonneaux et devait avoir une marche exceptionnelle sous toutes les allures. Mais tait-il arm en guerre ? Avait-il ou non de lartillerie sur son pont ? Ses pavois taient-ils percs de

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sabords dont les mantelets eussent t baisss ? Cest ce que les meilleures longues-vues du bord ne purent reconnatre. En effet, une distance de quatre milles, au moins, sparait alors le brick de la corvette. En outre, avec le soleil qui venait de disparatre derrire les hauteurs des Asprovouna, le soir commenait se faire, et lobscurit, au pied de la terre, tait dj profonde. Singulier btiment ! dit le capitaine Todros. On dirait quil cherche passer entre lle Platana et la cte ! ajouta un des officiers. Oui ! comme un navire qui regretterait davoir t vu, rpondit le second, et qui voudrait se cacher ! Henry dAlbaret ne rpondit pas ; mais, videmment, il partageait lopinion de ses officiers. La manuvre du brick, en ce moment, ne laissait pas de lui paratre suspecte. Capitaine Todros, dit-il enfin, il importe de ne pas perdre la piste de ce navire pendant la nuit. Nous allons manuvrer de manire rester dans ses eaux jusquau jour. Mais, comme il ne faut pas quil nous voie, vous ferez teindre tous les feux bord. Le second donna des ordres en consquence. On continua dobserver le brick, tant quil fut visible sous la haute terre qui labritait. Lorsque la nuit fut faite, il disparut compltement, et aucun feu ne permit de dterminer sa position. Le lendemain, ds les premires lueurs de laube, Henry dAlbaret tait lavant de la Syphanta, attendant que les brumes se fussent dgages de la surface de la mer.

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Vers sept heures, le brouillard se dissipa, et toutes les lunettes se dirigrent vers lest. Le brick tait toujours le long de terre, la hauteur du cap Alikaporitha, six milles environ en avant de la corvette. Il avait donc sensiblement gagn sur elle pendant la nuit, et cela, sans quil et rien ajout sa voilure de la veille, misaine, grand et petit hunier, petit perroquet, ayant laiss sa grandvoile et sa brigantine sur leurs cargues. Ce nest point lallure dun btiment qui chercherait fuir, fit observer le second. Peu importe ! rpondit le commandant. Tchons de le voir de plus prs ! Capitaine Todros, faites porter sur ce brick. Les voiles hautes furent aussitt largues au sifflet du matre dquipage, et la vitesse de la corvette saccrut notablement. Mais, sans doute, le brick tenait garder sa distance, car il largua sa brigantine et son grand perroquet rien de plus. Sil ne voulait pas se laisser approcher par la Syphanta, trs probablement aussi, il ne voulait pas la laisser en arrire. Toutefois, il se tint sous la cte, en la serrant daussi prs que possible. Vers dix heures du matin, soit quelle et t plus favorise par le vent, soit que le navire inconnu et consenti lui laisser prendre un peu davance, la corvette avait gagn quatre milles sur lui. On put lobserver alors dans de meilleures conditions. Il tait arm dune vingtaine de caronades et devait avoir un entrepont, bien quil ft trs ras sur leau.

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Hissez le pavillon , dit Henry dAlbaret. Le pavillon fut hiss la corne de brigantine, et il fut appuy dun coup de canon. Cela signifiait que la corvette voulait connatre la nationalit du navire en vue. Mais, ce signal, il ne fut fait aucune rponse. Le brick ne modifia ni sa direction ni sa vitesse, et sleva dun quart afin de doubler la baie de Kraton. Pas poli, ce gaillard-l ! dirent les matelots. Mais prudent, peut-tre ! rpondit un vieux gabier de misaine. Avec son grand mt inclin, il vous a un air de porter son chapeau sur loreille et de ne pas vouloir luser saluer les gens ! Un second coup de canon partit du sabord de chasse de la corvette inutilement. Le brick ne mit point en panne, et il continua tranquillement sa route, sans plus se proccuper des injonctions de la corvette que si elle et t par le fond. Ce fut alors une vritable lutte de vitesse qui stablit entre les deux btiments. Toute la voilure avait t mise dessus bord de la Syphanta, bonnettes, ailes de pigeons, contre-cacatois, tout, jusqu la voile de civadire. Mais, de son ct, le brick fora de toile et maintint imperturbablement sa distance. Il a donc une mcanique du diable dans le ventre ! scria le vieux gabier. La vrit est que lon commenait enrager bord de la corvette, non seulement lquipage, mais aussi les officiers, et plus queux tous, limpatient Todros. Vrai Dieu ! il et donn sa part de prises pour pouvoir amariner ce brick, quelle que ft sa nationalit !

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La Syphanta tait arme, lavant, dune pice trs longue porte, qui pouvait envoyer un boulet plein de trente livres une distance de prs de deux milles. Le commandant dAlbaret calme, au moins en apparence donna ordre de tirer. Le coup partit, mais le boulet, aprs avoir ricoch, alla tomber une vingtaine de brasses du brick. Celui-ci, pour toute rponse, se contenta de grer ses bonnettes hautes, et il eut bientt accru la distance qui le sparait de la corvette. Fallait-il donc renoncer latteindre, aussi bien en forant de toile quen lui envoyant des projectiles ? Ctait humiliant pour une aussi bonne marcheuse que la Syphanta ! La nuit se fit sur les entrefaites. La corvette se trouvait alors peu prs la hauteur du cap Pristra. La brise vint frachir, assez sensiblement mme pour quil ft ncessaire de rentrer les bonnettes et dtablir une voilure de nuit plus convenable. La pense du commandant tait bien que, le jour venu, il napercevrait plus rien de ce navire, pas mme lextrmit de ses mts que lui masquerait soit lhorizon dans lest, soit un retour de la cte. Il se trompait. Au soleil levant, le brick tait toujours l, sous la mme allure, ayant conserv sa distance. On et dit quil rglait sa vitesse sur celle de la corvette.

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Il nous aurait la remorque, disait-on sur le gaillard davant, que ce serait tout comme ! Rien de plus vrai. En ce moment, le brick, aprs avoir donn dans le canal Kouphonisi entre lle de ce nom et la terre, contournait la pointe de Kakialithi, afin de remonter la partie orientale de la Crte. Allait-il donc se rfugier dans quelque port, ou disparatre au fond de lun de ces troits canaux du littoral ? Il nen fut rien. sept heures du matin, le brick laissait porter franchement dans le nord-est et se lanait vers la pleine mer. Est-ce quil se dirigerait sur Scarpanto ? se demanda Henry dAlbaret, non sans tonnement. Et, sous une brise qui frachissait de plus en plus, au risque denvoyer en bas une partie de sa mture, il continua cette interminable poursuite, que lintrt de sa mission, non moins que lhonneur de son btiment, lui commandait de ne point abandonner. L, dans cette partie de lArchipel, largement ouverte tous les points du compas, au milieu de cette vaste mer que ne couvraient plus les hauteurs de la Crte, la Syphanta parut reprendre dabord quelque avantage sur le brick. Vers une heure de laprs-midi, la distance dun navire lautre tait rduite moins de trois milles. Quelques boulets furent encore envoys ; mais ils ne purent atteindre leur but et ne provoqurent aucune modification dans la marche du brick.

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Dj les cimes de Scarpanto apparaissaient lhorizon, en arrire de la petite le de Caso, qui pend la pointe de lle, comme la Sicile pend la pointe de lItalie. Le commandant dAlbaret, ses officiers, son quipage, purent alors esprer quils finiraient par faire connaissance avec ce mystrieux navire, assez impoli pour ne rpondre ni aux signaux ni aux projectiles. Mais vers cinq heures du soir, la brise ayant molli, le brick retrouva toute son avance. Ah ! le gueux ! Le diable est pour lui ! Il va nous chapper ! scria le capitaine Todros. Et, alors, tout ce que peut faire un marin expriment dans le but daugmenter la vitesse de son navire, voiles arroses pour en resserrer le tissu, hamacs suspendus, dont le branle peut imprimer un balancement favorable la marche, tout fut mis en uvre non sans quelque succs. Vers sept heures, en effet, un peu aprs le coucher du soleil, deux milles au plus sparaient les deux btiments. Mais la nuit vient vite sous cette latitude. Le crpuscule y est de courte dure. Il aurait fallu accrotre encore la vitesse de la corvette pour atteindre le brick avant la nuit. En ce moment, il passait entre les lots de Caso-Poulo et lle de Casos. Puis, au tournant de cette dernire, dans le fond de ltroite passe qui la spare de Scarpanto, on cessa de lapercevoir. Une demi-heure aprs lui, la Syphanta arrivait au mme endroit, serrant toujours la terre pour se maintenir au vent. Il faisait encore assez jour pour quil ft possible de distinguer un navire de cette grandeur dans un rayon de plusieurs milles.

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Le brick avait disparu.

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XII Une enchre Scarpanto

Si la Crte, ainsi que le raconte la fable, fut autrefois le berceau des dieux, lantique Carpathos, aujourdhui Scarpanto, fut celui des Titans, les plus audacieux de leurs adversaires. Pour ne sattaquer quaux simples mortels, les pirates modernes nen sont pas moins les dignes descendants de ces mythologiques malfaiteurs, qui ne craignirent pas de monter lassaut de lOlympe. Or, cette poque, il semblait que les forbans de toutes sortes eussent fait leur quartier gnral de cette le, o naquirent les quatre fils de Japet, petit-fils de Titan et de la Terre. Et, en vrit, Scarpanto ne se prtait que trop bien aux manuvres quexigeaient le mtier de pirate dans lArchipel. Elle est situe, presque isolment, lextrmit sud-est de ces mers, plus de quarante milles de lle de Rhodes. Ses hauts sommets la signalent de loin. Sur les vingt lieues de son primtre, elle se dcoupe, schancre, se creuse en indentations multiples que protgent une infinit dcueils. Si elle a donn son nom aux eaux qui la baignent, cest quelle tait dj redoute des anciens autant quelle est redoutable aux modernes. moins dtre pratique, et vieux pratique de la mer Carpathienne, il tait et il est encore trs dangereux de sy aventurer. Cependant elle ne manque point de bons mouillages, cette le qui forme le dernier grain du long chapelet des Sporades. Depuis le cap Sidro et le cap Pernisa jusquaux caps Bonandrea et Andemo de sa cte septentrionale, on peut y trouver de nombreux abris. Quatre ports, Agata, Porto di Tristano, Porto Grato, Porto Malo Nato, taient trs frquents autrefois par les caboteurs du Levant, avant que Rhodes leur et enlev leur impor 173

tance commerciale. Maintenant, cest peine si quelques rares navires ont intrt y relcher. Scarpanto est une le grecque, ou, du moins, elle est habite par une population grecque, mais elle appartient lEmpire ottoman. Aprs la constitution dfinitive du royaume de Grce, elle devait mme rester turque sous le gouvernement dun simple cadi, lequel habitait alors une sorte de maison fortifie, situe au-dessus du bourg moderne dArkassa. cette poque, on et rencontr dans cette le un grand nombre de Turcs, auxquels, il faut bien le dire, sa population, nayant point pris part la guerre de lIndpendance, ne faisait pas mauvais accueil. Devenue mme le centre doprations commerciales des plus criminelles, Scarpanto recevait avec le mme empressement les navires ottomans et les btiments pirates, qui venaient lui verser leurs cargaisons de prisonniers. L, les courtiers de lAsie Mineure, aussi bien que ceux des ctes barbaresques, se pressaient autour dun important march, sur lequel se dbitait cette marchandise humaine. L souvraient les enchres, l stablissaient les prix qui variaient en raison des demandes ou offres desclaves. Et, il faut lavouer, le cadi ntait point sans sintresser ces oprations quil prsidait en personne, car les courtiers auraient cru manquer leur devoir en ne lui abandonnant pas un tant pour cent de la vente. Quant au transport de ces malheureux sur les bazars de Smyrne ou de lAfrique, il se faisait par des navires qui, le plus souvent, venaient en prendre livraison au port dArkassa, situ sur la cte occidentale de lle. Sils ne suffisaient pas, un exprs tait envoy la cte oppose, et les pirates ne rpugnaient point cet odieux commerce. En ce moment, dans lest de Scarpanto, au fond de criques presque introuvables, on ne comptait pas moins dune vingtaine de btiments, grands ou petits, monts par plus de douze ou

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treize cents hommes. Cette flottille nattendait que larrive de son chef pour se lancer en quelque nouvelle et criminelle expdition. Ce fut au port dArkassa, une encablure du mle, par un excellent fond de dix brasses, que la Syphanta vint mouiller dans la soire du 2 septembre. Henry dAlbaret, en mettant le pied sur lle, ne se doutait gure que les hasards de sa croisire lavaient prcisment conduit au principal entrept du commerce desclaves. Comptez-vous relcher quelque temps Arkassa, mon commandant ? demanda le capitaine Todros, lorsque les manuvres du mouillage furent termines. Je ne sais, rpondit Henry dAlbaret. Bien des circonstances peuvent mobliger quitter promptement ce port, mais bien dautres aussi peuvent my retenir ! Les hommes iront-ils terre ? Oui, mais par bordes seulement. Il faut que la moiti de lquipage soit toujours consigne sur la Syphanta. Cest entendu, mon commandant, rpondit le capitaine Todros. Nous sommes ici plus en pays turc quen pays grec, et il nest que prudent de veiller au grain ! On se rappelle quHenry dAlbaret navait rien dit son second, ni ses officiers, des motifs pour lesquels il tait venu Scarpanto, ni comment rendez-vous lui avait t donn en cette le pour les premiers jours de septembre par une lettre anonyme, arrive bord dans des conditions inexplicables. Dailleurs, il comptait bien recevoir ici quelque nouvelle communication qui lui indiquerait ce que son mystrieux corres-

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pondant attendait de la corvette dans les eaux de la mer Carpathienne. Mais, ce qui ntait pas moins trange, ctait cette disparition subite du brick au del du canal de Casos, lorsque la Syphanta se croyait sur le point de latteindre. Aussi, avant de venir relcher Arkassa, Henry dAlbaret navait-il pas cru devoir abandonner la partie. Aprs stre approch de terre, autant que le permettait son tirant deau, il stait impos la tche dobserver toutes les anfractuosits de la cte. Mais, au milieu de ce semis dcueils qui la dfendent, sous labri des hautes falaises rocheuses qui la dlimitent, un btiment tel que le brick pouvait facilement se dissimuler. Derrire cette barrire de brisants, que la Syphanta ne pouvait ranger de plus prs, sans courir le risque dchouer, un capitaine, connaissant ces canaux, avait pour lui toute chance de dpister ceux qui le poursuivaient. Si donc le brick stait rfugi dans quelque secrte crique, il serait trs difficile de le retrouver, non plus que les autres btiments pirates, auxquels lle donnait asile sur des mouillages inconnus. Les recherches de la corvette durrent deux jours et furent vaines. Le brick se serait soudainement abm sous les eaux, au del de Casos, quil net pas t plus invisible. Quelque dpit quil en ressentt, le commandant dAlbaret dut renoncer tout espoir de le dcouvrir. Il stait donc dcid venir mouiller dans le port dArkassa. L, il navait plus qu attendre. Le lendemain, entre trois heures et cinq heures du soir, la petite ville dArkassa allait tre envahie par une grande partie de la population de lle, sans parler des trangers, europens ou asiatiques, dont le concours ne pouvait faire dfaut cette occasion. Ctait, en effet, jour de grand march. De misrables tres, de tout ge et de toute condition, rcemment faits prisonniers par les Turcs, devaient y tre mis en vente.

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cette poque, il y avait Arkassa un bazar particulier, destin ce genre dopration, un batistan , tel quil sen trouve en certaines villes des tats barbaresques. Ce batistan contenait alors une centaine de prisonniers, hommes, femmes, enfants, solde des dernires razzias faites dans le Ploponnse. Entasss ple-mle au milieu dune cour sans ombre, sous un soleil encore ardent, leurs vtements en lambeaux, leur attitude dsole, leur physionomie de dsesprs, disaient tout ce quils avaient souffert. peine nourris et mal, peine abreuvs et dune eau trouble, ces malheureux staient runis par familles jusquau moment o le caprice des acheteurs allait sparer les femmes des maris, les enfants de leurs pre et mre. Ils eussent inspir la plus profonde piti tous autres qu ces cruels bachis , leurs gardiens, que nulle douleur ne savait plus mouvoir. Et ces tortures, qutaient-elles auprs de celles qui les attendaient dans les seize bagnes dAlger, de Tunis, de Tripoli, o la mort faisait si rapidement des vides quil fallait les combler sans cesse ? Cependant, toute esprance de redevenir libres ntait pas enleve ces captifs. Si les acheteurs faisaient une bonne affaire en les achetant, ils nen faisaient pas une moins bonne en les rendant la libert pour un trs haut prix surtout ceux dont la valeur se basait sur une certaine situation sociale en leur pays de naissance. Un grand nombre taient ainsi arrachs lesclavage, soit par rdemption publique, lorsque ctait ltat qui les revendait avant leur dpart, soit quand les propritaires traitaient directement avec les familles, soit enfin lorsque les religieux de la Merci, riches des qutes quils avaient faites dans toute lEurope, venaient les dlivrer jusque dans les principaux centres de la Barbarie. Souvent aussi, des particuliers, anims du mme esprit de charit, consacraient une partie de leur fortune cette uvre de bienfaisance. En ces derniers temps, mme, des sommes considrables, dont la provenance tait inconnue, avaient t employes ces rachats, mais plus spcia-

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lement au profit des esclaves dorigine grecque, que les chances de la guerre avaient livrs depuis six ans aux courtiers de lAfrique et de lAsie Mineure. Le march dArkassa se faisait aux enchres publiques. Tous, trangers et indignes, y pouvaient prendre part ; mais, ce jour-l, comme les traitants ne venaient oprer que pour le compte des bagnes de la Barbarie, il ny avait quun seul lot de captifs. Suivant que ce lot choirait tel ou tel courtier, il serait dirig sur Alger, Tripoli ou Tunis. Nanmoins, il existait deux catgories de prisonniers. Les uns venaient du Ploponnse ctaient les plus nombreux. Les autres avaient t rcemment pris bord dun navire grec, qui les ramenait de Tunis Scarpanto, do ils devaient tre rapatris en leur pays dorigine. Ces pauvres gens, destins tant de misres, ce serait la dernire enchre qui dciderait de leur sort, et lon pouvait surenchrir tant que cinq heures ntaient pas sonnes. Le coup de canon de la citadelle dArkassa, en assurant la fermeture du port, arrtait en mme temps les dernires mises prix du march. Donc, ce 3 septembre, les courtiers ne manquaient point autour du batistan. Il y avait de nombreux agents venus de Smyrne et autres points voisins de lAsie Mineure, qui, ainsi quil a t dit, agissaient tous pour le compte des tats barbaresques. Cet empressement ntait que trop explicable. En effet, les derniers vnements faisaient pressentir une prochaine fin de la guerre de lIndpendance. Ibrahim tait refoul dans le Ploponnse, tandis que le marchal Maison venait de dbarquer en More avec un corps expditionnaire de deux mille Franais. Lexportation des prisonniers allait donc tre notablement r-

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duite lavenir. Aussi leur valeur vnale devait-elle saccrotre dautant plus, lextrme satisfaction du cadi. Pendant la matine, les courtiers avaient visit le batistan, et ils savaient quoi sen tenir sur la quantit ou la qualit des captifs, dont le lot atteindrait sans doute de trs hauts prix. Par Mahomet ! rptait un agent de Smyrne, qui prorait au milieu dun groupe de ses confrres, lpoque des belles affaires est passe ! Vous souvenez-vous du temps o les navires nous amenaient ici les prisonniers par milliers et non par centaines ! Oui ! comme cela sest fait aprs les massacres de Scio ! rpondit un autre courtier. Dun seul coup, plus de quarante mille esclaves ! Les pontons ne pouvaient suffire les renfermer ! Sans doute, reprit un troisime agent, qui paraissait avoir un grand sens du commerce. Mais trop de captifs, trop doffres, et trop doffres, trop de baisse dans les prix ! Mieux vaut transporter peu des conditions plus avantageuses, car les prlvements sont toujours les mmes, quoique les frais soient plus considrables ! Oui ! en Barbarie surtout ! Douze pour cent du produit total au profit du pacha, du cadi ou du gouverneur ! Sans compter un pour cent pour lentretien du mle et des batteries des ctes ! Et encore un pour cent, qui va de notre poche dans celle des marabouts ! En vrit, cest ruineux, aussi bien pour les armateurs que pour les courtiers !

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Ces propos schangeaient ainsi entre ces agents, qui navaient pas mme conscience de linfamie de leur commerce. Toujours les mmes plaintes sur les mmes questions de droits ! Et ils auraient sans doute continu se rpandre en rcriminations, si la cloche ny et mis fin, en annonant louverture du march. Il va sans dire que le cadi prsidait cette vente. Son devoir de reprsentant du gouvernement turc ly obligeait, non moins que son intrt personnel. Il tait l, trnant sur une sorte destrade, abrit sous une tente que dominait le croissant du pavillon rouge, demi couch sur de larges coussins avec une nonchalance tout ottomane. Prs de lui, le crieur public se disposait faire son office. Mais il ne faudrait pas croire que ce crieur et l loccasion de spoumoner. Non ! Dans ce genre daffaires, les courtiers prenaient leur temps pour surenchrir. Sil devait y avoir quelque lutte un peu vive pour ladjudication dfinitive, ce ne serait vraisemblablement que pendant le dernier quart dheure de la sance. La premire enchre fut mise mille livres turques par un des courtiers de Smyrne. mille livres turques ! rpta le crieur. Puis, il ferma les yeux, comme sil avait tout le loisir de sommeiller, en attendant une surenchre. Pendant la premire heure, les mises prix ne montrent que de mille deux mille livres turques, soit environ quarantesept mille francs en monnaie franaise. Les courtiers se regardaient, sobservaient, causaient entre eux de tout autre chose. Leur sige tait fait davance. Ils ne hasarderaient le maximum

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de leurs offres que pendant les dernires minutes qui prcderaient le coup de canon de fermeture. Mais larrive dun nouveau concurrent allait modifier ces dispositions et donner un lan inattendu aux enchres. Vers quatre heures, en effet, deux hommes venaient de paratre sur le march dArkassa. Do venaient-ils ? De la partie orientale de lle, sans doute, en juger daprs la direction suivie par laraba, qui les avait dposs la porte mme du batistan. Leur apparition causa un vif mouvement de surprise et dinquitude. videmment, les courtiers ne sattendaient pas voir apparatre un personnage avec lequel il faudrait compter. Par Allah ! scria lun deux, cest Nicolas Starkos en personne ! Et son damn Skoplo ! rpondit un autre. Nous qui les croyions au diable ! Ctaient ces deux hommes, bien connus sur le march dArkassa. Plus dune fois, dj, ils y avaient fait dnormes affaires en achetant des prisonniers pour le compte des traitants de lAfrique. Largent ne leur manquait pas, quoiquon ne st pas trop do ils le tiraient, mais cela les regardait. Et le cadi, en ce qui le concernait, ne put que sapplaudir de voir arriver de si redoutables concurrents. Un seul coup dil avait suffi Skoplo, grand connaisseur en cette matire, pour estimer la valeur du lot des captifs. Aussi se contenta-t-il de dire quelques mots loreille de Nicolas Starkos, qui lui rpondit affirmativement dune simple inclinaison de tte.

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Mais, si observateur que ft le second de la Karysta, il navait pas vu le mouvement dhorreur que larrive de Nicolas Starkos venait de provoquer chez lune des prisonnires. Ctait une femme ge, de grande taille. Assise lcart dans un coin du batistan, elle se leva, comme si quelque irrsistible force let pousse. Elle fit mme deux ou trois pas, et un cri allait, sans doute, schapper de sa bouche Elle eut assez dnergie pour se contenir. Puis, reculant avec lenteur, enveloppe de la tte aux pieds dans les plis dun misrable manteau, elle revint prendre sa place derrire un groupe de captifs, de manire se dissimuler compltement. Il ne lui suffisait videmment pas de se cacher la figure : elle voulait encore soustraire toute sa personne aux regards de Nicolas Starkos. Cependant les courtiers, sans lui adresser la parole, ne cessaient de regarder le capitaine de la Karysta. Celui-ci ne semblait mme pas faire attention eux. Venait-il donc pour leur disputer ce lot de prisonniers ? Ils devaient le craindre, tant donn les rapports que Nicolas Starkos avait avec les pachas et les beys des tats barbaresques. On ne fut pas longtemps sans tre fix cet gard. En ce moment, le crieur stait relev pour rpter voix haute le montant de la dernire enchre : deux mille livres ! Deux mille cinq cents, dit Skoplo, qui se faisait, en ces occasions, le porte-parole de son capitaine. Deux mille cinq cents livres ! annona le crieur. Et les conversations particulires reprirent dans les divers groupes, qui sobservaient non sans dfiance. Un quart dheure scoula. Aucune autre surenchre navait t mise aprs Skop-

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lo. Nicolas Starkos, indiffrent et hautain, se promenait autour du batistan. Personne ne pouvait douter que, finalement, ladjudication ne ft faite son profit, mme sans grand dbat. Cependant, le courtier de Smyrne, aprs avoir pralablement consult deux ou trois de ses collgues, lana une nouvelle enchre de deux mille sept cents livres. Deux mille sept cents livres, rpta le crieur. Trois mille ! Ctait Nicolas Starkos qui avait parl, cette fois. Que stait-il donc pass ? Pourquoi intervenait-il personnellement dans la lutte ? Do venait que sa voix, si froide dhabitude, marquait une violente motion qui surprit Skoplo lui-mme ? On va le savoir. Depuis quelques instants, Nicolas Starkos, aprs avoir franchi la barrire du batistan, se promenait au milieu des groupes de captifs. La vieille femme, en le voyant sapprocher, stait plus troitement encore cache sous son manteau. Il navait donc pas pu la voir. Mais, soudain, son attention venait dtre attire par deux prisonniers qui formaient un groupe part. Il stait arrt, comme si ses pieds eussent t clous au sol. L, prs dun homme de haute stature, une jeune fille, puise de fatigue, gisait terre. En apercevant Nicolas Starkos, lhomme se redressa brusquement. Aussitt la jeune fille rouvrit les yeux. Mais, ds quelle aperut le capitaine de la Karysta, elle se rejeta en arrire. Hadjine ! scria Nicolas Starkos. Ctait Hadjine Elizundo, que Xaris venait de saisir dans ses bras, comme pour la dfendre. Elle ! rpta Nicolas Starkos.

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Hadjine stait dgage de ltreinte de Xaris et regardait en face lancien client de son pre. Ce fut ce moment que Nicolas Starkos, sans mme chercher savoir comment il pouvait se faire que lhritire du banquier Elizundo ft ainsi expose sur le march dArkassa, jeta dune voix trouble cette nouvelle enchre de trois mille livres. Trois mille livres ! avait rpt le crieur. Il tait alors un peu plus de quatre heures et demie. Encore vingt-cinq minutes, le coup de canon se ferait entendre, et ladjudication serait prononce au profit du dernier enchrisseur. Mais dj les courtiers, aprs avoir confr ensemble, se disposaient quitter la place, bien dcids ne pas pousser plus loin leurs prix. Il semblait donc certain que le capitaine de la Karysta, faute de concurrents, allait rester matre du terrain, lorsque lagent de Smyrne voulut tenter, une dernire fois, de soutenir la lutte. Trois mille cinq cents livres ! cria-t-il. Quatre mille ! rpondit aussitt Nicolas Starkos. Skoplo, qui navait pas aperu Hadjine, ne comprenait rien cette ardeur immodre du capitaine. son compte, la valeur du lot tait dj dpasse, et de beaucoup, par ce prix de quatre mille livres. Aussi se demandait-il ce qui pouvait exciter Nicolas Starkos se lancer de la sorte dans une mauvaise affaire. Cependant un long silence avait suivi les derniers mots du crieur. Le courtier de Smyrne lui-mme, sur un signe de ses collgues, venait dabandonner la partie. Quelle ft dfinitivement gagne par Nicolas Starkos, auquel il ne sen fallait que de quel-

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ques minutes pour avoir gain de cause, cela ne pouvait plus faire de doute. Xaris lavait compris. Aussi serrait-il plus troitement la jeune fille entre ses bras. On ne la lui arracherait quaprs lavoir tu ! En ce moment, au milieu du profond silence, une voix vibrante se fit entendre, et ces trois mots furent jets au crieur : Cinq mille livres ! Nicolas Starkos se retourna. Un groupe de marins venait darriver lentre du batistan. Devant eux se tenait un officier. Henry dAlbaret ! scria dAlbaret ici Scarpanto ! Nicolas Starkos. Henry

Ctait le hasard seul qui venait damener le commandant de la Syphanta sur la place du march. Il ignorait mme que, ce jour-l cest--dire vingt-quatre heures aprs son arrive Scarpanto il y et une vente desclaves dans la capitale de lle. Dautre part, puisquil navait point aperu la sacolve au mouillage, il devait tre non moins tonn de trouver Nicolas Starkos Arkassa que celui-ci ltait de ly voir. De son ct, Nicolas Starkos ignorait que la corvette ft commande par Henry dAlbaret, bien quil st quelle avait relch Arkassa. Que lon juge donc des sentiments qui semparrent de ces deux ennemis, lorsquils se virent en face lun de lautre.

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Et, si Henry dAlbaret avait jet cette enchre inattendue, cest que, parmi les prisonniers du batistan, il venait dapercevoir Hadjine et Xaris Hadjine qui allait retomber au pouvoir de Nicolas Starkos ! Mais Hadjine lavait entendu, elle lavait vu, elle se ft prcipite vers lui, si les gardiens ne len eussent empche. Dun geste, Henry dAlbaret rassura et contint la jeune fille. Quelle que ft son indignation, lorsquil se vit en prsence de son odieux rival, il resta matre de lui-mme. Oui ! ft-ce au prix de toute sa fortune, sil le fallait, il saurait arracher Nicolas Starkos les prisonniers entasss sur le march dArkassa, et avec eux, celle quil avait tant cherche, celle quil nesprait plus revoir ! En tout cas, la lutte serait ardente. En effet, si Nicolas Starkos ne pouvait comprendre comment Hadjine Elizundo se trouvait parmi ces captifs, pour lui, elle nen tait pas moins la riche hritire du banquier de Corfou. Ses millions ne pouvaient avoir disparu avec elle. Ils seraient toujours l pour la racheter celui dont elle deviendrait lesclave. Donc, aucun risque surenchrir. Aussi Nicolas Starkos rsolut-il de le faire avec dautant plus de passion, dailleurs, quil sagissait de lutter contre son rival, et son rival prfr ! Six mille livres ! cria-t-il. Sept mille ! rpondit le commandant de la Syphanta, sans mme se retourner vers Nicolas Starkos. Le cadi ne pouvait que sapplaudir de la tournure que prenaient les choses. En prsence de ces deux concurrents, il ne cherchait point dissimuler la satisfaction qui perait sous sa gravit ottomane.

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Mais, si ce cupide magistrat supputait dj ce que seraient ses prlvements, Skoplo, lui, commenait ne plus pouvoir se matriser. Il avait reconnu Henry dAlbaret, puis Hadjine Elizundo. Si, par haine, Nicolas Starkos senttait, laffaire, qui et t bonne dans une certaine mesure, deviendrait trs mauvaise, surtout si la jeune fille avait perdu sa fortune, comme elle avait perdu sa libert ce qui tait possible, dailleurs ! Aussi, prenant Nicolas Starkos part, essaya-t-il de lui soumettre humblement quelques sages observations. Mais il fut reu de telle manire quil nosa plus en hasarder de nouvelles. Ctait le capitaine de la Karysta, maintenant, qui jetait luimme ses enchres au crieur, et dune voix insultante pour son rival. Comme on le pense bien, les courtiers, sentant que la bataille devenait chaude, taient rests pour en suivre les diverses pripties. La foule des curieux, devant cette lutte coups de milliers de livres, manifestait lintrt quelle y prenait par de bruyantes clameurs. Si, pour la plupart, ils connaissaient le capitaine de la sacolve, aucun deux ne connaissait le commandant de la Syphanta. On ignorait mme ce qutait venue faire cette corvette, naviguant sous pavillon corfiote, dans les parages de Scarpanto. Mais, depuis le dbut de la guerre, tant de navires de toutes nations staient employs au transport des esclaves, que tout portait croire que la Syphanta servait ce genre de commerce. Donc, que les prisonniers fussent achets par Henry dAlbaret ou par Nicolas Starkos, pour eux ce serait toujours lesclavage. En tout cas, avant cinq minutes, cette question allait tre absolument dcide. la dernire enchre proclame par le crieur, Nicolas Starkos avait rpondu par ces mots :

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Huit mille livres ! Neuf mille ! dit Henry dAlbaret. Nouveau silence. Le commandant de la Syphanta, toujours matre de lui, suivait du regard Nicolas Starkos, qui allait et venait rageusement, sans que Skoplo ost laborder. Aucune considration, dailleurs, naurait pu enrayer maintenant la furie des enchres. Dix mille livres ! cria Nicolas Starkos. Onze mille ! rpondit Henry dAlbaret. Douze mille ! rpliqua Nicolas Starkos, sans attendre cette fois. Le commandant dAlbaret navait point immdiatement rpondu. Non quil hsitt le faire. Mais il venait de voir Skoplo se prcipiter vers Nicolas Starkos pour larrter dans son uvre de folie ce qui, pour un moment, dtourna lattention du capitaine de la Karysta. En mme temps, la vieille prisonnire, qui stait si obstinment cache jusqualors, venait de se redresser, comme si elle avait eu la pense de montrer son visage Nicolas Starkos ce moment, au sommet de la citadelle dArkassa, une rapide flamme brilla dans une volute de vapeurs blanches ; mais, avant que la dtonation ne ft arrive jusquau batistan, une nouvelle enchre avait t jete dune voix retentissante : Treize mille livres ! Puis, la dtonation se fit entendre, laquelle succdrent dinterminables hurrahs. Nicolas Starkos avait repouss Skop-

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lo avec une violence qui le fit rouler sur le sol Maintenant il tait trop tard ! Nicolas Starkos navait plus le droit de surenchrir ! Hadjine Elizundo venait de lui chapper, et pour jamais, sans doute ! Viens ! dit-il dune voix sourde Skoplo. Et on et pu lentendre murmurer ces mots : Ce sera plus sr et ce sera moins cher ! Tous deux montrent alors dans leur araba et disparurent au tournant de cette route qui se dirigeait vers lintrieur de lle. Dj Hadjine Elizundo, entrane par Xaris, avait franchi les barrires du batistan. Dj elle tait dans les bras dHenry dAlbaret, qui lui disait en la pressant sur son cur : Hadjine ! Hadjine ! Toute ma fortune, je laurais sacrifie pour vous racheter Comme jai sacrifi la mienne pour racheter lhonneur de mon nom ! rpondit la jeune fille. Oui, Henry ! Hadjine Elizundo est pauvre, maintenant, et maintenant digne de vous !

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XIII bord de la Syphanta

Le lendemain, 3 septembre, la Syphanta, aprs avoir appareill vers dix heures du matin, serrait le vent sous petite voilure pour sortir des passes du port de Scarpanto. Les captifs, rachets par Henry dAlbaret, staient cass, les uns dans lentrepont, les autres dans la batterie. Bien que la traverse de lArchipel ne dt exiger que quelques jours, officiers et matelots avaient voulu que ces pauvres gens fussent installs aussi bien que possible. Ds la veille, le commandant dAlbaret stait mis en mesure de pouvoir reprendre la mer. Pour le rglement des treize mille livres, il avait donn des garanties dont le cadi stait montr satisfait. Lembarquement des prisonniers stait donc opr sans difficults, et, avant trois jours, ces malheureux, condamns aux tortures des bagnes barbaresques, seraient dbarqus en quelque port de la Grce septentrionale, l o ils nauraient plus rien craindre pour leur libert. Mais cette dlivrance, ctait bien celui qui venait de les arracher aux mains de Nicolas Starkos quils la devaient tout entire ! Aussi, leur reconnaissance se manifesta-t-elle par un acte touchant, ds quils eurent pris pied sur le pont de la corvette. Parmi eux se trouvait un pappa , un vieux prtre de Londari. Suivi de ses compagnons dinfortune, il savana vers la dunette, sur laquelle Hadjine Elizundo et Henry dAlbaret se tenaient avec quelques-uns des officiers. Puis, tous
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sagenouillrent, le vieillard leur tte, et celui-ci, tendant ses mains vers le commandant : Henry dAlbaret, dit-il, soyez bni de tous ceux que vous avez rendus la libert ! Mes amis, je nai fait que mon devoir ! rpondit le commandant de la Syphanta, profondment mu. Oui ! bni de tous de tous et de moi, Henry ! ajouta Hadjine en se courbant son tour. Henry dAlbaret lavait vivement releve, et alors les cris de vive Henry dAlbaret ! vive Hadjine Elizundo ! clatrent depuis la dunette jusquau gaillard davant, depuis les profondeurs de la batterie jusquaux basses vergues, sur lesquelles une cinquantaine de matelots staient groups, en poussant de vigoureux hurrahs. Une seule prisonnire celle qui se cachait la veille dans le batistan navait point pris part cette manifestation. En sembarquant, toute sa proccupation avait t de passer inaperue au milieu des captifs. Elle y avait russi, et personne mme ne remarqua plus sa prsence bord, ds quelle se fut blottie dans le coin le plus obscur de lentrepont. videmment, elle esprait pouvoir dbarquer sans avoir t vue. Mais pourquoi prenait-elle tant de prcautions ? tait-elle donc connue de quelque officier ou matelot de la corvette ? En tout cas, il fallait quelle et de graves raisons pour vouloir garder cet incognito pendant les trois ou quatre jours que devait durer la traverse de lArchipel. Cependant, si Henry dAlbaret mritait la reconnaissance des passagers de la corvette, que mritait donc Hadjine pour ce quelle avait fait depuis son dpart de Corfou ?

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Henry, avait-elle dit la veille, Hadjine Elizundo est pauvre, maintenant, et maintenant digne de vous ! Pauvre, elle ltait en effet ! Digne du jeune officier ? On va pouvoir en juger. Et si Henry dAlbaret aimait Hadjine, lorsque de si graves vnements les avaient spars lun de lautre, combien cet amour dut grandir encore, quand il connut ce quavait t toute la vie de la jeune fille pendant cette longue anne de sparation ! Cette fortune que lui avait laisse son pre, ds quelle sut do elle provenait, Hadjine Elizundo prit la rsolution de la consacrer entirement au rachat de ces prisonniers, dont le trafic en constituait la plus grande part. De ces vingt millions, odieusement acquis, elle ne voulut rien garder. Ce projet, elle ne le fit connatre qu Xaris. Xaris lapprouva, et toutes les valeurs de la maison de banque furent rapidement ralises. Henry dAlbaret reut la lettre par laquelle la jeune fille lui demandait pardon et lui disait adieu. Puis, en compagnie de son brave et dvou Xaris, Hadjine quitta secrtement Corfou pour se rendre dans le Ploponnse. cette poque, les soldats dIbrahim faisaient encore une guerre froce aux populations du centre de la More, tant prouves dj et depuis si longtemps. Les malheureux quon ne massacrait pas taient envoys dans les principaux ports de la Messnie, Patras ou Navarin. De l, des navires, les uns frts par le gouvernement turc, les autres fournis par les pirates de lArchipel, les transportaient par milliers soit Scarpanto, soit Smyrne, o les marchs desclaves se tenaient en permanence.

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Pendant les deux mois qui suivirent leur disparition, Hadjine Elizundo et Xaris, ne reculant jamais devant aucun prix, parvinrent racheter plusieurs centaines de prisonniers, de ceux qui navaient pas encore quitt la cte messnienne. Puis, ils employrent tous leurs soins les mettre en sret, les uns dans les les Ioniennes, les autres dans les portions libres de la Grce du Nord. Cela fait, tous deux se rendirent en Asie Mineure, Smyrne, o le commerce des esclaves se faisait sur une chelle considrable. L, par convois nombreux, arrivaient des quantits de ces prisonniers grecs, dont Hadjine Elizundo voulait surtout obtenir la dlivrance. Telles furent alors ses offres si suprieures celles des courtiers de la Barbarie ou du littoral asiatique que les autorits ottomanes trouvrent grand profit traiter et traitrent avec elle. Que sa gnreuse passion ft exploite par ces agents on le croira sans peine ; mais, l, plusieurs milliers de captifs lui durent dchapper aux bagnes des beys africains. Cependant, il y avait plus faire encore, et cest ce moment que la pense vint Hadjine de marcher par deux voies diffrentes au but quelle voulait atteindre. En effet, il ne suffisait pas de racheter les captifs mis en vente sur les marchs publics, ou daller dlivrer prix dor les esclaves au milieu de leurs bagnes. Il fallait aussi anantir ces pirates qui capturaient les navires dans tous les parages de lArchipel. Or, Hadjine Elizundo se trouvait Smyrne, quand elle apprit ce qutait devenue la Syphanta, aprs les premiers mois de sa croisire. Elle nignorait pas que ctait au compte darmateurs corfiotes quavait t arme cette corvette et pour quelle destination. Elle savait que le dbut de la campagne avait t heureux ; mais, cette poque, la nouvelle arriva que la Sy-

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phanta venait de perdre son commandant, plusieurs officiers et une partie de son quipage dans un combat contre une flottille de pirates, commande, disait-on, par Sacratif en personne. Hadjine Elizundo se mit aussitt en rapport avec lagent qui reprsentait, Corfou, les intrts des armateurs de la Syphanta. Elle leur en fit offrir un tel prix que ceux-ci se dcidrent la vendre. La corvette fut donc achete sous le nom dun banquier de Raguse, mais elle appartenait bien lhritire dElizondo, qui ne faisait quimiter les Bobolina, les Modena, les Zacharias et autres vaillantes patriotes, dont les navires, arms leurs frais au dbut de la guerre de lIndpendance, firent tant de mal aux escadres de la marine ottomane. Mais, en agissant ainsi, Hadjine avait eu la pense doffrir le commandement de la Syphanta au capitaine Henry dAlbaret. Un homme elle, un neveu de Xaris, marin dorigine grecque comme son oncle, avait secrtement suivi le jeune officier, aussi bien Corfou, quand il fit tant dinutiles recherches pour retrouver la jeune fille, qu Scio, lorsquil alla y rejoindre le colonel Fabvier. Par ses ordres, cet homme sembarqua comme matelot sur la corvette, au moment o elle reformait son quipage, aprs le combat de Lemnos. Ce fut lui qui fit parvenir Henry dAlbaret les deux lettres crites de la main de Xaris : la premire, Scio, o on lui marquait quil y avait une place prendre dans ltatmajor de la Syphanta ; la seconde, quil dposa sur la table du carr, alors quil tait de faction, et par laquelle rendez-vous tait donn la corvette pour les premiers jours de septembre sur les parages de Scarpanto. Ctait l, en effet, quHadjine Elizundo comptait se trouver cette poque, aprs avoir termin sa campagne de dvouement et de charit. Elle voulait que la Syphanta servt rapatrier le

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dernier convoi de prisonniers, rachets avec les restes de sa fortune. Mais, pendant les six mois qui allaient suivre, que de fatigues supporter, que de dangers courir ! Ce fut au centre mme de la Barbarie, dans ces ports infests de pirates, sur ce littoral africain, dont les pires bandits furent les matres jusqu la conqute dAlger, que la courageuse jeune fille, accompagne de Xaris, nhsita pas se rendre pour accomplir sa mission. cela, elle risquait sa libert, elle risquait sa vie, elle bravait tous les dangers auxquels lexposaient sa beaut et sa jeunesse. Rien ne larrta. Elle partit. On la vit alors, comme une religieuse de la Merci, paratre Tripoli, Alger, Tunis, et jusque sur les plus infimes marchs de la cte barbaresque. Partout o des prisonniers grecs avaient t vendus, elle les rachetait avec grand bnfice pour leurs matres. Partout o des traitants mettaient lencan ces troupeaux dtres humains, elle se prsentait, largent la main. Cest alors quelle put observer dans toute son horreur le spectacle de ces misres de lesclavage, en un pays o les passions ne sont retenues par aucun frein. Alger tait encore la discrtion dune milice, compose de musulmans et de rengats, rebut des trois continents qui forment le littoral de la Mditerrane, ne vivant que de la vente des prisonniers faits par les pirates et de leur rachat par les chrtiens. Au dix-septime sicle, la terre africaine comptait dj prs de quarante mille esclaves des deux sexes enlevs la France, lItalie, lAngleterre, lAllemagne, la Flandre, la Hollande, la Grce, la Hongrie, la Russie, la Pologne, lEspagne, dans toutes les mers de lEurope.

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Alger, au fond des bagnes du Pacha, dAli-Mami, des Kouloughis et de Sidi-Hassan, Tunis, dans ceux de YoussifDey, de Galere-Patrone et de Cicala, dans celui de Tripoli, Hadjine Elizundo rechercha plus particulirement ceux dont la guerre hellnique avait fait des esclaves. Comme si elle et t protge par quelque talisman, elle passa au milieu de tous ces dangers, soulageant toutes ces misres. ces mille prils que la nature des choses crait autour delle, elle chappa comme par miracle ! Pendant six mois, bord des lgers btiments caboteurs de la cte, elle visita les points les plus reculs du littoral depuis la rgence de Tripoli, jusquaux dernires limites du Maroc jusqu Ttuan, qui fut autrefois une rpublique de pirates, rgulirement organise jusqu Tanger, dont la baie servait de lieu dhivernage ces forbans jusqu Sal, sur la cte occidentale de lAfrique, o les malheureux captifs vivaient dans des caveaux creuss douze ou quinze pieds sous terre. Enfin, sa mission termine, nayant plus rien des millions laisss par son pre, Hadjine Elizundo songea revenir en Europe avec Xaris. Elle sembarqua bord dun navire grec, sur lequel prirent passage les derniers prisonniers, rachets par elle, et qui fit voile pour Scarpanto. Ctait l quelle comptait retrouver Henry dAlbaret. Ctait de l quelle avait rsolu de revenir en Grce sur la Syphanta. Mais, trois jours aprs avoir quitt Tunis, le navire qui la portait fut captur par un btiment turc, et elle tait conduite Arkassa pour y tre vendue comme esclave avec ceux quelle venait de dlivrer ! En somme, de cette uvre entreprise par Hadjine Elizundo, le rsultat avait t celui-ci : plusieurs milliers de prisonniers, rachets avec largent mme qui avait t gagn les vendre. La jeune fille, maintenant ruine, venait de rparer, dans la mesure de ce qui tait possible, tout le mal fait par son pre.

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Voil ce quapprit Henry dAlbaret. Oui ! Hadjine pauvre, tait maintenant digne de lui, et, pour larracher aux mains de Nicolas Starkos, il se ft fait aussi pauvre quelle ! Cependant, ds le lendemain, la Syphanta avait eu connaissance de la terre de Crte au lever du jour. Elle manuvra alors de manire slever vers le nord-ouest de lArchipel. Lintention du commandant dAlbaret tait de rallier la cte orientale de la Grce la hauteur de lle dEube. L, soit Ngrepont, soit gine, les prisonniers pourraient dbarquer en lieu sr, labri des Turcs, maintenant refouls au fond du Ploponnse. Du reste, cette date, il ny avait plus un seul des soldats dIbrahim dans la pninsule hellnique. Tous ces pauvres gens, on ne peut mieux traits bord de la Syphanta, se remettaient dj des effroyables souffrances quils avaient endures. Pendant le jour, on les voyait groups sur le pont, o ils respiraient cette saine brise de lArchipel, les enfants, les mres, les poux que menaait une ternelle sparation, dsormais runis pour ne plus se quitter. Ils savaient, aussi, tout ce quavait fait Hadjine Elizundo, et, quand elle passait, appuye au bras dHenry dAlbaret, ctaient de toutes parts des marques de reconnaissance, tmoignes par les actes les plus touchants. Vers les premires heures du matin, le 4 septembre, la Syphanta perdit de vue les sommets de la Crte ; mais, la brise ayant commenc mollir, elle ne gagna que trs peu dans cette journe, bien quelle portt toute sa voilure. En somme, vingtquatre heures, quarante-huit heures de plus, ce ne serait jamais un retard dont il fallt se proccuper. La mer tait belle, le ciel superbe. Rien nindiquait une prochaine modification de temps. Il ny avait qu laisser courir , comme disent les marins, et la course se terminerait quand il plairait Dieu.

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Cette paisible navigation ne pouvait tre que trs favorable aux causeries du bord. Peu de manuvres faire, dailleurs. Une simple surveillance des officiers de quart et des gabiers de lavant, pour signaler les terres en vue ou les navires au large. Hadjine et Henry dAlbaret allaient alors sasseoir larrire sur un banc de la dunette qui leur tait rserv. L, le plus souvent, ils parlaient non plus du pass, mais de cet avenir, dont ils se sentaient matres maintenant. Ils faisaient des projets dune ralisation prochaine, sans oublier de les soumettre au brave Xaris, qui tait bien de la famille. Le mariage devait tre clbr aussitt leur arrive sur la terre de Grce. Cela tait convenu. Les affaires dHadjine Elizundo nentraneraient plus ni difficults ni retards. Une anne, employe sa charitable mission, avait simplifi tout cela ! Puis, le mariage fait, Henry dAlbaret cderait au capitaine Todros le commandement de la corvette, et il conduirait sa jeune femme en France, do il comptait la ramener ensuite sur sa terre natale. Or, prcisment, ce soir-l, ils sentretenaient de toutes ces choses. peine le lger souffle de la brise suffisait-il gonfler les hautes voiles de la Syphanta. Un merveilleux coucher de soleil venait dilluminer lhorizon, dont quelques traits dor vert surmontaient encore le primtre lgrement embrum dans louest. loppos scintillaient les premires toiles du levant. La mer tremblotait sous londulation de ses paillettes phosphorescentes. La nuit promettait dtre magnifique. Henry dAlbaret et Hadjine se laissaient aller au charme de cette soire dlicieuse. Ils regardaient le sillage, peine dessin par quelques blanches guipures que la corvette laissait larrire. Le silence ntait troubl que par les battements de la brigantine, dont les plis bruissaient doucement. Ni lui ni elle ne voyaient plus rien de ce qui ntait pas eux-mmes et en eux. Et, sils furent enfin rappels au sentiment du rel, cest quHenry dAlbaret sentendit appeler avec une certaine insistance.

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Xaris tait devant lui. Mon commandant ? dit Xaris pour la troisime fois. Que voulez-vous, mon ami ? rpondit Henry dAlbaret, auquel il sembla que Xaris hsitait parler. Que veux-tu, mon bon Xaris ? demanda Hadjine. Jai une chose vous dire, mon commandant. Laquelle ? Voici de quoi il sagit. Les passagers de la corvette ces braves gens que vous ramenez dans leur pays ont eu une ide, et ils mont charg de vous la communiquer. Eh bien, je vous coute, Xaris. Voil, mon commandant. Ils savent que vous devez vous marier avec Hadjine Sans doute, rpondit Henry dAlbaret en souriant. Cela nest un mystre pour personne ! Eh bien, ces braves gens seraient trs heureux dtre les tmoins de votre mariage ! Et ils le seront, Xaris, ils le seront, et jamais fiance naurait un pareil cortge, si lon pouvait runir autour delle tous ceux quelle a arrachs lesclavage ! Henry ! dit la jeune fille en voulant linterrompre.

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Mon commandant a raison, rpondit Xaris. En tout cas, les passagers de la corvette seront l, et notre arrive sur la terre de Grce, reprit Henry dAlbaret, je les convierai tous la crmonie de notre mariage ! Bien, mon commandant, rpondit Xaris. Mais, aprs avoir eu cette ide-l, ces braves gens en ont eu une seconde ! Aussi bonne ? Meilleure. Cest de vous demander que le mariage se fasse bord de la Syphanta ! Nest-ce pas comme un morceau de leur pays, cette brave corvette qui les ramne en Grce ? Soit. Xaris, rpondit Henry dAlbaret. Vous y consentez, ma chre Hadjine ? Hadjine, pour toute rponse, lui tendit la main. Bien rpondu, dit Xaris. Vous pouvez annoncer aux passagers de la Syphanta, ajouta Henry dAlbaret, quil sera fait comme ils le dsirent. Cest entendu, mon commandant. Mais ajouta Xaris, en hsitant un peu, cest que ce nest pas tout ! Parle donc, Xaris, dit la jeune fille. Voici. Ces braves gens, aprs avoir eu une ide bonne, puis une meilleure, en ont eu une troisime quils regardent comme excellente !

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Vraiment, une troisime ! rpondit Henry dAlbaret. Et quelle est cette troisime ide ? Cest que non seulement le mariage soit clbr bord de la corvette, mais aussi quil se fasse en pleine mer ds demain ! Il y a parmi eux un vieux prtre Soudain, Xaris fut interrompu par la voix du gabier qui tait en vigie dans les barres de misaine : Navires au vent ! Aussitt Henry dAlbaret se leva et rejoignit le capitaine Todros, qui regardait dj dans la direction indique. Une flottille, compose dune douzaine de btiments de divers tonnages, se montrait moins de six milles dans lest. Mais, si la Syphanta, encalmine alors, tait absolument immobile, cette flottille, pousse par les derniers souffles dune brise qui narrivait pas jusqu la corvette, devait ncessairement finir par latteindre. Henry dAlbaret avait pris une longue-vue, et il observait attentivement la marche de ces navires. Capitaine Todros, dit-il en se retournant vers le second, cette flottille est encore trop loigne pour quil soit possible de reconnatre ses intentions ni quelle est sa force. En effet, mon commandant, rpondit le second, et, avec cette nuit sans lune qui va devenir trs obscure, nous ne pourrons nous prononcer ! Il faut donc attendre demain. Oui, il le faut, dit Henry dAlbaret, mais comme ces parages ne sont pas srs, donnez lordre de veiller avec le plus grand soin. Que lon prenne aussi toutes les prcautions indispensa-

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bles pour le cas o ces navires se rapprocheraient de la Syphanta. Le capitaine Todros prit des mesures en consquence, mesures qui furent aussitt excutes. Une active surveillance fut tablie bord de la corvette et devait tre continue jusquau jour. Il va sans dire quen prsence des ventualits qui pouvaient survenir, on remit plus tard la dcision relative cette clbration du mariage, qui avait motiv la dmarche de Xaris. Hadjine, sur la prire dHenry dAlbaret, avait d regagner sa cabine. Pendant toute cette nuit, on dormit peu bord. La prsence de la flottille signale au large tait de nature inquiter. Tant que cela fut possible, on avait observ ses mouvements. Mais un brouillard assez pais se leva vers neuf heures, et lon ne tarda pas la perdre de vue. Le lendemain, quelques vapeurs masquaient encore lhorizon dans lest au lever du soleil. Comme le vent faisait absolument dfaut, ces vapeurs ne se dissiprent pas avant dix heures du matin. Cependant rien de suspect navait apparu travers ces brumes. Mais, lorsquelles svanouirent, toute la flottille se montra moins de quatre milles. Elle avait donc gagn deux milles, depuis la veille, dans la direction de la Syphanta, et, si elle ne stait pas rapproche davantage, cest que le brouillard lavait empche de manuvrer. Il y avait l une douzaine de navires qui marchaient de conserve sous limpulsion de leurs longs avirons de galre. La corvette, sur laquelle ces engins nauraient eu aucune action, en raison de sa grandeur, restait toujours immobile la mme place. Elle tait donc rduite attendre, sans pouvoir faire un seul mouvement.

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Et pourtant, il ntait pas possible de se mprendre aux intentions de cette flottille. Voil un ramassis de navires singulirement suspects ! dit le capitaine Todros. Dautant plus suspects, rpondit Henry dAlbaret, que je reconnais parmi eux le brick auquel nous avons donn inutilement la chasse dans les eaux de la Crte ! Le commandant de la Syphanta ne se trompait pas. Le brick, qui avait si trangement disparu au del de la pointe de Scarpanto, tait en tte. Il manuvrait de manire ne pas se sparer des autres btiments, placs sous ses ordres. Cependant quelques souffles staient levs dans lest. Ils favorisaient encore la marche de la flottille ; mais ces rises, qui verdissaient lgrement la mer en courant sa surface, venaient expirer une ou deux encablures de la corvette. Soudain, Henry dAlbaret rejeta la longue-vue qui navait pas quitt ses yeux : Branle-bas de combat ! cria-t-il. Il venait de voir un long jet de vapeur blanche fuser lavant du brick, pendant quun pavillon montait sa corne, au moment o la dtonation dune bouche feu arrivait la corvette. Ce pavillon tait noir, et un S rouge-feu scartelait en travers de son tamine. Ctait le pavillon du pirate Sacratif.

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XIV Sacratif

Cette flottille, compose de douze btiments, tait sortie la veille des repaires de Scarpanto. Soit en attaquant la corvette de front, soit en lentourant, venait-elle donc lui offrir le combat dans des conditions trs ingales pour elle ? Cela ntait que trop certain. Mais ce combat, faute de vent, il fallait bien laccepter. Dailleurs, et-il eu la possibilit dviter la lutte, Henry dAlbaret sy ft refus. Le pavillon de la Syphanta ne pouvait, sans dshonneur, fuir devant le pavillon des pirates de lArchipel. Sur ces douze navires, on comptait quatre bricks, portant de seize dix-huit canons. Les huit autres btiments, dun tonnage infrieur, mais pourvus dune artillerie lgre, taient de grandes saques deux mts, des senaux mture droite, des felouques et des sacolves armes en guerre. Daprs ce quen pouvaient juger les officiers de la corvette, ctaient plus de cent bouches feu, auxquelles ils auraient rpondre avec vingtdeux canons et six caronades. Ctaient sept ou huit cents hommes que les deux cent cinquante matelots de leur quipage auraient combattre. Lutte ingale, coup sr. Toutefois, la supriorit de lartillerie de la Syphanta pouvait lui donner quelque chance de succs, mais la condition quelle ne se laisst pas approcher de trop prs. Il fallait donc tenir cette flottille distance, en dsemparant peu peu ses navires par des bordes envoyes avec prcision. En un mot, il sagissait de tout faire pour viter un abordage, cest--dire un combat corps corps. Dans ce dernier cas, le nombre et fini par lemporter, car ce facteur a plus dimportance encore sur mer que sur terre, puis-

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que, la retraite tant impossible, tout se rsume ceci : sauter ou se rendre. Une heure aprs que le brouillard se fut dissip, la flottille avait sensiblement gagn sur la corvette, aussi immobile que si elle et t au mouillage au milieu dune rade. Cependant Henry dAlbaret ne cessait dobserver la marche et la manuvre des pirates. Le branle-bas avait t fait rapidement son bord. Tous, officiers et matelots, taient leur poste de combat. Ceux des passagers qui taient valides avaient demand se battre dans les rangs de lquipage, et on leur avait donn des armes. Un silence absolu rgnait dans la batterie et sur le pont. peine tait-il interrompu par les quelques mots que le commandant changeait avec le capitaine Todros. Nous ne nous laisserons pas aborder, lui disait-il. Attendons que les premiers btiments soient bonne porte, et nous ferons feu de nos canons de tribord. Tirerons-nous couler ou dmter ? demanda le second. couler , rpondit Henry dAlbaret. Ctait le meilleur parti prendre pour combattre ces pirates, si terribles labordage, et particulirement ce Sacratif, qui venait de hisser impudemment son pavillon noir. Et, sil lavait fait, cest quil comptait, sans doute, que pas un seul homme de la corvette ne survivrait, qui se pourrait vanter de lavoir vu face face. Vers une heure aprs midi, la flottille ne se trouvait plus qu un mille au vent. Elle continuait de sapprocher laide de ses avirons. La Syphanta, le cap au nord-ouest, ne se maintenait pas sans peine cette aire de compas. Les pirates marchaient sur elle en ligne de bataille deux des bricks au milieu de la ligne, et les deux autres chaque extrmit. Ils manu-

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vraient de manire tourner la corvette par lavant et par larrire, afin de lenvelopper dans une circonfrence, dont le rayon diminuerait peu peu. Leur but tait videmment de lcraser dabord sous des feux convergents, puis de lenlever labordage. Henry dAlbaret avait bien compris cette manuvre, si prilleuse pour lui, et il ne pouvait lempcher, puisquil tait condamn limmobilit. Mais peut-tre parviendrait-il briser cette ligne coups de canon, avant quelle ne let envelopp de toutes parts. Dj, mme, les officiers se demandaient pourquoi leur commandant, de cette voix ferme et calme quon lui connaissait, nenvoyait pas lordre douvrir le feu. Non ! Henry dAlbaret entendait ne frapper qu coup sr, et il voulait se laisser approcher bonne porte. Dix minutes scoulrent encore. Tous attendaient, les pointeurs, lil la culasse de leurs canons, les officiers de la batterie, prts transmettre les ordres du commandant, les matelots du pont jetant un regard par dessus les pavois. Les premires bordes ne viendraient-elles pas de lennemi, maintenant que la distance lui permettait de le faire utilement ? Henry dAlbaret se taisait toujours. Il regardait la ligne qui commenait se courber ses deux extrmits. Les bricks du centre et lun deux tait celui qui avait hiss le pavillon noir de Sacratif se trouvaient alors moins dun mille. Mais, si le commandant de la Syphanta ne se pressait pas de commencer le feu, il ne semblait point que le chef de la flottille ft plus press que lui de le faire. Peut-tre mme prtendait-il accoster la corvette, sans mme avoir tir un seul coup de canon, afin de lancer quelques centaines de ses pirates labordage.

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Enfin Henry dAlbaret pensa quil ne devait pas attendre plus longtemps. Une dernire rise, qui vint jusqu la corvette, lui permit darriver dun quart. Aprs avoir rectifi sa position, de manire bien avoir les deux bricks par le travers, moins dun demi-mille : Attention sur le pont et dans la batterie ! cria-t-il. Un lger bruissement se fit entendre bord, et fut suivi dun silence absolu. couler ! dit Henry dAlbaret. Lordre fut aussitt rpt par les officiers, et les pointeurs de la batterie visrent soigneusement la coque des deux bricks, tandis que ceux du pont visaient la mture. Feu ! cria le commandant dAlbaret. La borde de tribord clata. Du pont et de la batterie de la corvette, onze canons et trois caronades vomirent leurs projectiles, et entre autres, plusieurs paires de ces boulets rams, qui sont disposs pour obtenir un dmtage moyenne distance. Ds que les vapeurs de la poudre, repousses en arrire, eurent dmasqu lhorizon, leffet produit par cette dcharge sur les deux btiments, put tre immdiatement constat. Il ntait pas complet, mais ne laissait pas dtre important. Un des deux bricks, qui occupaient le centre de la ligne, avait t atteint au-dessus de la flottaison. En outre, plusieurs de ses haubans et galhaubans ayant t coups, son mt de misaine, entam quelques pieds au-dessus du pont, venait de tomber en avant, brisant du mme coup la flche du grand mt. Dans ces conditions, ce brick allait perdre quelque temps rparer ses avaries ; mais il pouvait toujours porter sur la corvette.

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Le danger quelle courait dtre cerne, ntait donc pas attnu par ce dbut du combat. En effet, les deux autres bricks, placs lextrmit de laile droite et de laile gauche, taient maintenant arrivs hauteur de la Syphanta. De l, ils commenaient se rabattre sur elle en dpendant ; mais ils ne le firent pas sans lavoir salue dune borde denfilade quil lui tait impossible dviter. Il y eut l un double coup malheureux. Le mt dartimon de la corvette fut coup la hauteur des jottereaux. Tout le phare de larrire sabattit en pagale3, par bonheur, sans rien entraner du grement du grand mt. En mme temps, les drmes et une embarcation taient fracasses. Ce quil y eut de plus regrettable, ce fut la mort dun officier et de deux matelots, tus sur le coup, sans compter trois ou quatre autres, grivement blesss, que lon transporta dans le faux-pont. Aussitt Henry dAlbaret donna des ordres pour que le dblaiement de la dunette se fit sans retard. Agrs, voiles, dbris de vergues, espars, furent enlevs en quelques minutes. La place redevint libre et praticable. Cest quil ny avait pas un instant perdre. Le combat dartillerie allait recommencer avec plus de violence. La corvette, prise entre deux feux, serait oblige rsister des deux bords. ce moment, une nouvelle borde fut envoye par la Syphanta, et si bien pointe, cette fois, que deux btiments de la flottille un des senaux et une saque atteints en plein bois au-dessous de la ligne de flottaison, coulrent en quelques instants. Les quipages neurent que le temps de se jeter dans les embarcations, afin de regagner les deux bricks du centre, o ils furent aussitt recueillis.

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Hurrah ! Hurrah ! Ce fut le cri des matelots de la corvette, aprs ce coup double qui faisait honneur ses chefs de pice. Deux de couls ! dit le capitaine Todros. Oui, rpondit Henry dAlbaret, mais les coquins, qui les montaient, ont pu embarquer bord des bricks, et je redoute toujours un abordage qui leur donnerait lavantage du nombre ! Pendant un quart dheure encore, la canonnade continua de part et dautre. Les navires pirates, aussi bien que la corvette, disparaissaient au milieu des vapeurs blanches de la poudre, et il fallait attendre quelles se fussent dissipes pour reconnatre le mal que lon stait fait rciproquement. Par malheur, ce mal ntait que trop sensible bord de la Syphanta. Plusieurs matelots avaient t tus ; dautres, en plus grand nombre, taient grivement blesss. Un officier franais, frapp en pleine poitrine, venait de tomber, au moment o le commandant lui donnait ses ordres. Les morts et les blesss furent aussitt descendus dans le faux-pont. Dj le chirurgien et ses aides ne pouvaient suffire aux pansements et aux oprations, que ncessitait ltat de ceux qui avaient t frapps directement par les projectiles, ou indirectement par les clats de bois sur le pont et dans la batterie. Si la mousqueterie navait pas encore parl entre ces btiments qui se tenaient toujours demi-porte de canon, sil ny avait ni balle, ni biscaen extraire, les blessures nen taient pas moins graves, en mme temps que plus horribles. En cette occasion, les femmes, qui avaient t confines dans la cale, ne faillirent point leur devoir. Hadjine Elizundo

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leur donna lexemple. Toutes sempressrent donner leurs soins aux blesss, les encourageant, les rconfortant. Ce fut alors que la vieille prisonnire de Scarpanto quitta son obscure retraite. La vue du sang ntait pas pour leffrayer, et, sans doute, les hasards de sa vie lavaient dj conduite sur plus dun champ de bataille. la lueur des lampes du faux-pont, elle se pencha au chevet des cadres o reposaient les blesss, elle prta la main aux oprations les plus douloureuses, et, lorsquune nouvelle borde faisait trembler la corvette jusque dans ses carlingues, pas un mouvement de ses yeux nindiquait que ces effroyables dtonations leussent fait tressaillir. Cependant, lheure approchait o lquipage de la Syphanta allait tre oblig de lutter larme blanche contre les pirates. Leur ligne stait referme, leur cercle se rtrcissait. La corvette devenait le point de mire de tous ces feux convergents. Mais elle se dfendait bien pour lhonneur du pavillon qui battait toujours sa corne. Son artillerie faisait de grands ravages bord de la flottille. Deux autres btiments, une saque et une felouque, furent encore dtruits. Lune coula. Lautre, perce de boulets rouges, ne tarda pas disparatre au milieu des flammes. Toutefois, labordage tait invitable. La Syphanta net pu lviter quen forant la ligne qui lentourait. Faute de vent, elle ne le pouvait pas, tandis que les pirates, mus par leurs avirons de galre, sapprochaient en resserrant leur cercle. Le brick au pavillon noir ntait plus qu une porte de pistolet, quand il lcha toute sa borde. Un boulet vint frapper les ferrures de ltambot larrire de la corvette, et la dmonta de son gouvernail.

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Henry dAlbaret se prpara donc recevoir lassaut des pirates et fit hisser ses filets de casse-tte et dabordage. Maintenant, ctait la mousqueterie qui clatait de part et dautre. Pierriers et espingoles, mousquets et pistolets, faisaient pleuvoir une grle de balles sur le pont de la Syphanta. Bien des hommes tombrent encore, presque tous frapps mortellement. Vingt fois Henry dAlbaret faillit tre atteint ; mais, immobile et calme sur son banc de quart, il donnait ses ordres avec le mme sangfroid que sil et command une salve dhonneur dans une revue descadre. En ce moment, travers les dchirures de la fume, les quipages ennemis pouvaient se voir face face. On entendait les horribles imprcations des bandits. bord du brick au pavillon noir, Henry dAlbaret cherchait en vain apercevoir ce Sacratif, dont le nom seul tait une pouvante dans tout lArchipel. Ce fut alors que, par tribord et par bbord, ce brick et un de ceux qui avaient referm la ligne, soutenus un peu en arrire par les autres btiments, vinrent longer la corvette, dont les prceintes gmirent cette pression. Les grappins, lancs propos, saccrochrent au grement et lirent les trois navires. Leurs canons durent se taire ; mais, comme les sabords de la Syphanta taient autant de brches ouvertes aux pirates, les servants restrent leur poste pour les dfendre coups de haches, de pistolets et de piques. Tel tait lordre du commandant ordre qui fut envoy dans la batterie, au moment o les deux bricks venaient de laccoster. Soudain, un cri clata de toutes parts, et avec une telle violence quil domina un instant les fracas de la mousqueterie. labordage ! labordage ! Ce combat, corps corps, devint alors effroyable. Ni les dcharges despingoles, de pierriers et de fusils, ni les coups de

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haches et de piques, ne purent empcher ces enrags, ivres de fureur, avides de sang, de prendre pied sur la corvette. De leurs hunes, ils faisaient un feu plongeant de grenades, qui rendait intenable le pont de la Syphanta, bien quelle aussi leur rpondit de ses hunes par la main de ses gabiers. Henry dAlbaret se vit assailli de tous cts. Ses bastingages, bien quils fussent plus levs que ceux des bricks, furent emports dassaut. Les forbans passaient de vergues en vergues, et, trouant les filets de casse-tte, se laissaient affaler sur le pont. Quimportait que quelques-uns fussent tus avant de latteindre ! Leur nombre tait tel quil ny paraissait pas. Lquipage de la corvette, rduit maintenant moins de deux cents hommes valides, avait se battre contre plus de six cents. En effet, les deux bricks servaient incessamment de passage de nouveaux assaillants, amens par les embarcations de la flottille. Ctait une masse laquelle il tait presque impossible de rsister. Le sang ne tarda pas couler flots sur le pont de la Syphanta. Les blesss, dans les convulsions de lagonie, se redressaient encore pour donner un dernier coup de pistolet ou de poignard. Tout tait confusion au milieu de la fume. Mais le pavillon corfiote ne sabaisserait pas tant quil resterait un homme pour le dfendre ! Au plus fort de cette horrible mle, Xaris se battait comme un lion. Il navait pas quitt la dunette. Vingt fois, sa hache, retenue par lestrope son vigoureux poignet, en sabattant sur la tte dun pirate, sauva de la mort Henry dAlbaret. Celui-ci, cependant, au milieu de ce trouble, ne pouvant rien contre le nombre, restait toujours matre de lui. quoi songeait-il ? se rendre ? Non. Un officier franais ne se rend pas des pirates. Mais alors, que ferait-il ? Imiterait-il cet hroque Bisson, qui, dix mois auparavant, dans des conditions

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semblables, stait fait sauter pour ne pas tomber entre les mains des Turcs ? Anantirait-il, avec la corvette, les deux bricks accrochs ses flancs ? Mais ctait envelopper dans la mme destruction les blesss de la Syphanta, les prisonniers arrachs Nicolas Starkos, ces femmes, ces enfants ! Ctait Hadjine sacrifie ! Et ceux qupargnerait lexplosion, si Sacratif leur laissait la vie, comment chapperaient-ils, cette fois, aux horreurs de lesclavage ? Prenez garde, mon commandant ! scria Xaris, qui venait de se jeter au devant lui. Une seconde de plus, Henry dAlbaret tait frapp mort. Mais Xaris saisit de ses deux mains le pirat qui allait le frapper, et il le prcipita dans la mer. Trois fois, dautres voulurent arriver jusqu Henry dAlbaret ; trois fois, Xaris les tendit ses pieds. Cependant, le pont de la corvette tait alors entirement envahi par la masse des assaillants. peine, quelques dtonations se faisaient-elles entendre. On se battait surtout larme blanche, et les cris dominaient les fracas de la poudre. Les pirates, dj matres du gaillard davant, avaient fini par emporter tout lespace jusquau pied du grand mt. Peu peu, ils repoussaient lquipage vers la dunette. Ils taient dix contre un au moins. Comment la rsistance et-elle t possible ? Le commandant dAlbaret, sil et alors voulu faire sauter sa corvette, naurait pas mme pu mettre son projet excution. Les assaillants occupaient lentre des coutilles et des panneaux qui donnaient accs lintrieur. Ils staient rpandus dans la batterie et dans lentrepont, o la lutte continuait avec le mme acharnement. Arriver la soute aux poudres, il ny fallait plus songer.

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Dailleurs, partout les pirates lemportaient par leur nombre. Une barrire, faite des corps de leurs camarades blesss ou morts, les sparait seulement de larrire de la Syphanta. Les premiers rangs, pousss par les derniers, franchirent cette barrire, aprs lavoir rendue plus haute encore, en y entassant dautres cadavres. Puis, foulant ces corps, les pieds dans le sang, ils se prcipitrent lassaut de la dunette. L staient rassembls une cinquantaine dhommes, et cinq ou six officiers avec le capitaine Todros. Ils entouraient leur commandant, dcids rsister jusqu la mort. Sur cet troit espace, la lutte fut dsespre. Le pavillon, tomb de la corne de brigantine avec le mt dartimon, avait t rehiss au bton de poupe. Ctait le dernier poste que lhonneur commandait au dernier homme de dfendre. Mais, si rsolue quelle ft, que pouvait cette petite troupe contre les cinq ou six cents pirates qui occupaient alors le gaillard davant, le pont, les hunes, do pleuvait une grle de grenades ? Les quipages de la flottille venaient toujours en aide aux premiers assaillants. Ctait autant de bandits que le combat navait point affaiblis encore, lorsque chaque minute diminuait le nombre des dfenseurs de la dunette. Cette dunette, cependant, ctait comme une forteresse. Il fallut lui donner plusieurs fois lassaut. On ne saurait dire ce qui fut vers de sang pour la prendre. Elle fut prise, enfin ! Les hommes de la Syphanta durent reculer sous lavalanche jusquau couronnement. L, ils se grouprent autour du pavillon, auquel ils firent un rempart de leurs corps. Henry dAlbaret, au milieu deux, le poignard dune main, le pistolet de lautre, porta et lcha les derniers coups. Non ! Le commandant de la corvette ne se rendit pas ! Il fut accabl par le nombre ! Alors il voulut mourir Ce fut en vain !

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Il semblait que pour ceux qui lattaquaient, il y et comme un ordre secret de le prendre vivant ordre dont lexcution cota la vie vingt des plus acharns, sous la hache de Xaris. Henry dAlbaret fut pris enfin avec ceux de ses officiers qui avaient survcu ses cts. Xaris et les autres matelots se virent rduits limpuissance. Le pavillon de la Syphanta cessa de flotter sa poupe ! En mme temps, des cris, des vocifrations, des hurrahs, clatrent de toutes parts. Ctaient les vainqueurs qui hurlaient pour mieux acclamer leur chef : Sacratif ! Sacratif ! Ce chef parut alors au-dessus des bastingages de la corvette. La masse des forbans scarta pour lui faire place. Il marcha lentement vers larrire, foulant, sans mme y prendre garde, les cadavres de ses compagnons. Puis, aprs avoir mont lescalier ensanglant de la dunette, il savana vers Henry dAlbaret. Le commandant de la Syphanta put voir enfin celui que la tourbe des pirates venait de saluer de ce nom de Sacratif. Ctait Nicolas Starkos.

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XV Dnouement

Le combat entre la flottille et la corvette avait dur plus de deux heures et demie. Du ct des assaillants, il fallait compter au moins cent cinquante hommes tus ou blesss, et presque autant de lquipage de la Syphanta, sur deux cent cinquante. Ces chiffres disent avec quel acharnement on stait battu de part et dautre. Mais le nombre avait fini par lemporter sur le courage. La victoire navait pas t au bon droit. Henry dAlbaret, ses officiers, ses matelots, ses passagers, taient maintenant aux mains de limpitoyable Sacratif. Sacratif ou Starkos, ctait bien le mme homme, en effet. Jusqualors, personne navait su que, sous ce nom, se cachait un Grec, un enfant du Magne, un tratre, gagn la cause des oppresseurs. Oui ! ctait Nicolas Starkos qui commandait cette flottille, dont les pouvantables excs avaient pouvant ces mers ! Ctait lui qui joignait cet infme mtier de pirate un commerce plus infme encore ! Ctait lui qui vendait des barbares, des infidles, ses compatriotes chapps lgorgement des Turcs ! Lui, Sacratif ! Et ce nom de guerre, ou plutt ce nom de piraterie, ctait le nom du fils dAndronika Starkos ! Sacratif il faut lappeler ainsi maintenant Sacratif, depuis bien des annes, avait tabli le centre de ses oprations dans lle de Scarpanto. L, au fond des criques inconnues de la cte orientale, on et trouv les principales stations de sa flottille. L, des compagnons, sans foi ni loi, qui lui obissaient aveuglment, auxquels il pouvait tout demander en fait de violence et daudace, formaient les quipages dune vingtaine de

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btiments, dont le commandement lui appartenait sans conteste. Aprs son dpart de Corfou bord de la Karysta, Sacratif avait directement fait voile pour Scarpanto. Son dessein tait de reprendre ses campagnes dans lArchipel, avec lespoir de rencontrer la corvette, quil avait vue appareiller pour prendre la mer et dont il connaissait la destination. Cependant, tout en soccupant de la Syphanta, il ne renonait pas retrouver Hadjine Elizundo et ses millions, pas plus quil ne renonait se venger dHenry dAlbaret. La flottille des pirates se mit donc la recherche de la corvette ; mais, bien que Sacratif et entendu souvent parler delle et des reprsailles quelle avait infliges aux cumeurs du nord de lArchipel, il ne parvint pas tomber sur ses traces. Ce ntait point lui, comme on lavait dit, qui commandait ce combat de Lemnos, o le capitaine Stradena trouva la mort ; mais ctait bien lui qui stait enfui du port de Thasos sur la sacolve, la faveur de la bataille que la corvette livrait en vue du port. Seulement, cette poque, il ignorait encore que la Syphanta ft passe sous le commandement dHenry dAlbaret, et il ne lapprit que lorsquil le vit sur le march de Scarpanto. Sacratif, en quittant Thasos, tait venu relcher Syra, et il navait quitt cette le que quarante-huit heures avant larrive de la corvette. On ne stait pas tromp en pensant que la sacolve avait d faire voile pour la Crte. L, dans le port de Grabouse attendait le brick qui devait ramener Sacratif Scarpanto pour y prparer une nouvelle campagne. La corvette laperut peu aprs quil eut quitt Grabouse et lui donna la chasse, sans pouvoir le rejoindre, tant sa marche tait suprieure. Sacratif, lui, avait bien reconnu la Syphanta. Courir sur elle, tenter de lenlever labordage, satisfaire sa haine en la dtruisant, telle avait t sa pense tout dabord. Mais, rflexion

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faite, il se dit que mieux valait se laisser poursuivre le long du littoral de la Crte, entraner la corvette jusquaux parages de Scarpanto, puis disparatre dans un de ces refuges que lui seul connaissait. Cest ce qui fut fait, et le chef des pirates soccupait mettre sa flottille en mesure dattaquer la Syphanta, lorsque les circonstances prcipitrent le dnouement de ce drame. On sait ce qui stait pass, on sait pourquoi Sacratif tait venu au march dArkassa, on sait comment, aprs avoir retrouv Hadjine Elizundo parmi les prisonniers du batistan, il se vit en face dHenry dAlbaret, le commandant de la corvette. Sacratif, croyant quHadjine Elizundo tait toujours la riche hritire du banquier corfiote, avait voulu tout prix en devenir le matre Lintervention dHenry dAlbaret fit chouer sa tentative. Plus dcid que jamais semparer dHadjine Elizundo, se venger de son rival, dtruire la corvette, Sacratif entrana Skoplo et revint la cte ouest de lle. QuHenry dAlbaret et la pense de quitter immdiatement Scarpanto afin de rapatrier les prisonniers, cela ne pouvait faire doute. La flottille avait donc t runie presque au complet, et, ds le lendemain, elle reprenait la mer. Les circonstances ayant favoris sa marche, la Syphanta tait tombe en son pouvoir. Lorsque Sacratif mit le pied sur le pont de la corvette, il tait trois heures du soir. La brise commenait frachir, ce qui permit aux autres navires de reprendre leur poste de manire toujours conserver la Syphanta sous le feu de leurs canons. Quant aux deux bricks, attachs ses flancs, ils durent attendre que leur chef ft dispos sy embarquer.

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Mais, en ce moment, il ny songeait pas, et une centaine de pirates restrent avec lui bord de la corvette. Sacratif navait pas encore adress la parole au commandant dAlbaret. Il stait content dchanger quelques paroles avec Skoplo qui fit conduire les prisonniers, officiers et matelots, vers les coutilles. L, on les runit ceux de leurs compagnons qui avaient t pris dans la batterie et dans lentrepont ; puis, tous furent contraints de descendre au fond de la cale, dont les panneaux se refermrent sur eux. Quel sort leur rservait-on ? Sans doute, une mort horrible qui les anantirait en dtruisant la Syphanta ! Il ne restait plus alors sur la dunette quHenry dAlbaret et le capitaine Todros, dsarms, attachs, gards vue. Sacratif, entour dune douzaine de ses plus farouches pirates, fit un pas vers eux. Je ne savais pas, dit-il, que la Syphanta ft commande par Henry dAlbaret ! Si je lavais su, je naurais pas hsit lui offrir le combat dans les mers de Crte, et il ne ft pas all faire concurrence aux Pres de la Merci sur le march de Scarpanto. Si Nicolas Starkos nous et attendus dans les mers de Crte, rpondit le commandant dAlbaret, il serait dj pendu la vergue de misaine de la Syphanta ! Vraiment ? reprit Sacratif. Une justice expditive et sommaire Oui ! la justice qui convient un chef de pirates ! Prenez garde, Henry dAlbaret, scria Sacratif, prenez garde ! Votre vergue de misaine est encore au mt de la corvette, et je nai qu faire un signe

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Faites ! On ne pend pas un officier ! scria le capitaine Todros, on le fusille ! Cette mort infamante Nest-ce pas la seule que puisse donner un infme ! rpondit Henry dAlbaret. Sur ce dernier mot, Sacratif fit un geste dont les pirates ne savaient que trop la signification. Ctait un arrt de mort. Cinq ou six hommes se jetrent sur Henry dAlbaret, tandis que les autres retenaient le capitaine Todros qui essayait de briser ses liens. Le commandant de la Syphanta fut entran vers lavant, au milieu des plus abominables vocifrations. Dj un cartahu avait t envoy de lempointure de la vergue, et il ne sen fallait plus que de quelques secondes que linfme excution se ft accomplie sur la personne dun officier franais, lorsque Hadjine Elizundo parut sur le pont. La jeune fille avait t amene par ordre de Sacratif. Elle savait que le chef de ces pirates, ctait Nicolas Starkos. Mais ni son calme ni sa fiert ne devaient lui faire dfaut. Et dabord, ses yeux cherchrent Henry dAlbaret. Elle ignorait sil avait survcu au milieu de son quipage dcim. Elle laperut ! Il tait vivant vivant, au moment de subir le dernier supplice ! Hadjine Elizundo courut lui en scriant : Henry ! Henry !

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Les pirates allaient les sparer, lorsque Sacratif, qui se dirigeait vers lavant de la corvette, sarrta quelques pas dHadjine et dHenry dAlbaret. Il les regarda tous deux avec une ironie cruelle. Voil Hadjine Elizundo entre les mains de Nicolas Starkos ! dit-il en se croisant les bras. Jai donc en mon pouvoir lhritire du riche banquier de Corfou ! Lhritire du banquier de Corfou, mais non lhritage ! rpondit froidement Hadjine. Cette distinction, Sacratif ne pouvait la comprendre. Aussi reprit-il en disant : Jaime croire que la fiance de Nicolas Starkos ne lui refusera pas sa main en le retrouvant sous le nom de Sacratif ! Moi ! scria Hadjine. Vous ! rpondit Sacratif avec plus dironie encore. Que vous soyez reconnaissante envers le gnreux commandant de la Syphanta de ce quil a fait en vous rachetant, cest bien. Mais ce quil a fait, jai tent de le faire ! Ctait pour vous, non pour ces prisonniers, dont je me soucie peu, oui ! pour vous seule, que je sacrifiais toute ma fortune ! Un instant de plus, belle Hadjine, et je devenais votre matre ou plutt votre esclave ! En parlant ainsi, Sacratif fit un pas en avant. La jeune fille se pressa plus troitement contre Henry dAlbaret. Misrable ! scria-t-elle. Eh oui ! bien misrable, Hadjine, rpondit Sacratif. Aussi, est-ce sur vos millions que je compte pour marracher la misre !

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ces mots, la jeune fille savana vers Sacratif : Nicolas Starkos, dit-elle dune voix calme, Hadjine Elizundo na plus rien de la fortune que vous convoitiez ! Cette fortune, elle la dpense rparer le mal que son pre avait fait pour lacqurir ! Nicolas Starkos, Hadjine Elizundo est plus pauvre, maintenant, que le dernier de ces malheureux que la Syphanta ramenait leur pays ! Cette rvlation inattendue produisit un revirement chez Sacratif. Son attitude changea subitement. Dans ses yeux brilla un clair de fureur. Oui ! il comptait encore sur ces millions quHadjine Elizundo et sacrifis pour sauver la vie dHenry dAlbaret ! Et de ces millions elle venait de le dire avec un accent de vrit qui ne pouvait laisser aucun doute il ne lui restait plus rien ! Sacratif regardait Hadjine, il regardait Henry dAlbaret. Skoplo lobservait, le connaissant assez pour savoir quel serait le dnouement de ce drame. Dailleurs, les ordres relatifs la destruction de la corvette lui avaient t dj donns, et il nattendait quun signe pour les mettre excution. Sacratif se retourna vers lui. Va, Skoplo ! dit-il. Skoplo, suivi de quelques-uns de ses compagnons, descendit lescalier qui conduisait la batterie, et se dirigea du ct de la soute aux poudres, situe larrire de la Syphanta. En mme temps, Sacratif ordonnait aux pirates de repasser bord des bricks, encore attachs aux flancs de la corvette. Henry dAlbaret avait compris. Ce ntait plus par sa mort seulement que Sacratif allait satisfaire sa vengeance. Des cen-

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taines de malheureux taient condamns prir avec lui pour assouvir plus compltement la haine de ce monstre ! Dj les deux bricks venaient de larguer leurs grappins dabordage, et ils commencrent sloigner en ventant quelques voiles quaidaient leurs avirons de galre. De tous les pirates, il ne restait plus quune vingtaine bord de la corvette. Leurs embarcations attendaient le long de la Syphanta que Sacratif leur ordonnt dy descendre avec lui. En ce moment, Skoplo et ses hommes reparurent sur le pont. Embarque ! dit Skoplo. Embarque ! scria Sacratif dune voix terrible. Dans quelques minutes, il ne restera plus rien de ce navire maudit ! Ah ! tu ne voulais pas dune mort infamante, Henry dAlbaret ! Soit ! Lexplosion npargnera ni les prisonniers, ni lquipage, ni les officiers de la Syphanta ! Remercie-moi de te donner une telle mort en si bonne compagnie ! Oui, remercie-le, Henry, dit Hadjine, remercie-le ! Au moins, nous mourrons ensemble ! Toi, mourir, Hadjine ! rpondit Sacratif. Non ! Tu vivras et tu seras mon esclave mon esclave ! entends-tu ! Linfme ! scria Henry dAlbaret. La jeune fille stait plus troitement attache lui. Elle au pouvoir de cet homme ! Saisissez-la ! ordonna Sacratif. Et embarque ! ajouta Skoplo. Il nest que temps !

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Deux pirates staient jets sur Hadjine. Ils lentranrent vers la coupe de la corvette. Et maintenant, scria Sacratif, que tous prissent avec la Syphanta, tous Oui ! tous et ta mre avec eux ! Ctait la vieille prisonnire qui venait dapparatre sur le pont, le visage dcouvert, cette fois. Ma mre ! bord ! scria Sacratif. Ta mre, Nicolas Starkos ! rpondit Andronika, et cest de ta main que je vais mourir ! Quon lentrane ! Quon lentrane ! hurla Sacratif. Quelques-uns de ses compagnons se prcipitrent sur Andronika. Mais ce moment, le pont fut envahi par les survivants de la Syphanta. Ils taient parvenus briser les panneaux de la cale o on les avait enferms, et venaient de faire irruption par le gaillard davant. moi ! moi ! scria Sacratif. Les pirates qui taient encore sur le pont, entrans par Skoplo, essayrent de se porter son secours. Les marins, arms de haches et de poignards, en eurent raison jusquau dernier. Sacratif se sentit perdu. Mais, du moins, tous ceux quil hassait, allaient prir avec lui ! Saute donc, corvette maudite, scria-t-il, saute donc !

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Sauter ! Notre Syphanta ! Jamais ! Ctait Xaris qui apparut, tenant une mche allume, arrache lun des tonneaux de la soute aux poudres. Puis, bondissant sur Sacratif, dun coup de hache, il ltendit sur le pont. Andronika poussa un cri. Tout ce qui peut survivre de sentiment maternel dans le cur dune mre, mme aprs tant de crimes, avait ragi en elle. Ce coup, qui venait de frapper son fils, elle et voulu le dtourner On la vit alors sapprocher du corps de Nicolas Starkos, sagenouiller, comme pour lui donner un dernier pardon dans un dernier adieu Puis, elle tomba son tour. Henry dAlbaret slana vers elle Morte ! dit-il. Que Dieu pardonne au fils par piti pour la mre ! Cependant quelques-uns des pirates, qui taient dans les embarcations, avaient pu accoster un des bricks. La nouvelle de la mort de Sacratif se rpandit aussitt. Il fallait le venger, et les canons de la flottille recommencrent tonner contre la Syphanta. Ce fut en vain, cette fois. Henry dAlbaret avait repris le commandement de la corvette. Ce qui restait de son quipage une centaine dhommes se remit aux pices de la batterie et aux caronades du pont qui rpondirent victorieusement aux bordes des pirates. Bientt, un des bricks celui-l mme sur lequel Sacratif avait arbor son pavillon noir fut atteint la ligne de flottaison, et il coula au milieu des horribles imprcations des bandits de son bord. Hardi ! garons, hardi ! cria Henry dAlbaret. Nous sauverons notre Syphanta !

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Et le combat continua de part et dautre ; mais lindomptable Sacratif ntait plus l pour entraner ses pirates, et ils nosrent risquer les chances dun nouvel abordage. Il ne resta bientt que cinq btiments de toute cette flottille. Les canons de la Syphanta pouvaient les couler distance. Aussi, la brise tant assez forte, ils firent servir et prirent la fuite. Vive la Grce ! cria Henry dAlbaret, pendant que les couleurs de la Syphanta taient hisses en tte du grand mt. Vive la France ! rpondit tout lquipage, en associant ces deux noms, qui avaient t si troitement unis pendant la guerre de lIndpendance. Il tait alors cinq heures du soir. Malgr tant de fatigues, pas un homme ne voulut se reposer avant que la corvette net t mise en tat de naviguer. On envergua des voiles de rechange, on jumela les bas-mts, on tablit un mt de fortune pour remplacer lartimon, on passa de nouvelles drisses, on capela de nouveaux haubans, on rpara le gouvernail, et, le soir mme, la Syphanta reprenait sa route vers le nord-ouest. Le corps dAndronika Starkos, dpos sous la dunette, fut gard avec le respect que commandait le souvenir de son patriotisme. Henry dAlbaret voulait rendre sa terre natale la dpouille de cette vaillante femme. Quant au cadavre de Nicolas Starkos, un boulet fut attach ses pieds, et il disparut sous les eaux de cet Archipel, que le pirate Sacratif avait troubl par tant de crimes ! Vingt-quatre heures aprs, le 7 septembre, vers les six heures du soir, la Syphanta avait connaissance de lle dgine, et elle entrait dans le port, aprs une anne de croisire qui avait rtabli la scurit dans les mers de la Grce.

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L, les passagers firent retentir lair de mille hurrahs. Puis, Henry dAlbaret fit ses adieux aux officiers de son bord, son quipage, et il remit au capitaine Todros le commandement de cette corvette, dont Hadjine faisait don au nouveau gouvernement. Quelques jours aprs, au milieu dun grand concours de population, et en prsence de ltat-major, de lquipage et des prisonniers rapatris par la Syphanta, on clbrait le mariage dHadjine Elizundo et dHenry dAlbaret. Le lendemain, tous deux partirent pour la France avec Xaris, qui ne devait plus les quitter ; mais ils comptaient revenir en Grce, ds que les circonstances le permettraient. Dailleurs, dj ces mers, si longtemps troubles, commenaient redevenir calmes. Les derniers pirates avaient disparu, et la Syphanta, sous les ordres du commandant Todros, ne trouva jamais trace de ce pavillon noir, englouti avec Sacratif. Ce ntait plus lArchipel en feu : ctait lArchipel, aprs les dernires flammes teintes, rouvert au commerce de lextrme Orient. Le royaume hellnique, en effet, grce lhrosme de ses enfants, ne devait pas tarder prendre place parmi les tats libres de lEurope. Le 22 mars 1829, le sultan signait une convention avec les puissances allies. Le 22 septembre, la bataille de Ptra assurait la victoire des Grecs. En 1832, le trait de Londres donnait la couronne au prince Othon de Bavire. Le royaume de Grce tait dfinitivement fond. Ce fut vers cette poque quHenry et Hadjine dAlbaret revinrent se fixer en ce pays dans une modeste situation de fortune, il est vrai ; mais que leur fallait-il de plus pour tre heureux, puisque le bonheur tait en eux-mmes !

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