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M'

ESSAI
DE

SMANTIQUE

OUVRAGES DU MME AUTEUR


PUBLIS PAR LA MEME LIBRAIRIE

Bral (Michel), professeur de grammaire compare au Collge de France Quelques mots sur Vinstruction publique en France. 1 vol. 3 fr. 50 in-16, broch
:

Quelques mots sur l'cole;


in-16,

dition (extrait

du prcdent).
t

vol.

broch

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Excursions pdagogiques, en Allemagne, en Belgique et en France; 2 e dition augmente d'une prface. 1 vol. in-16, broch. 3 fr. 50 De l'enseignement des langues anciennes. 1 vol. in-16, broch. 2 fr.
. .

De renseignement

des langues vivantes. 1 vol. in-16, broch. Causeries sur V orthographe franaise. 1 vol. in-16, broch.
;

2 fr.
i fr. fr.

Mlanges de mythologie et de linguistique

dit. Fn-8, br.

50

Bral et Bailly, professeur honoraire au lyce d'Orlans Leons de mots: les mots latins groups d'aprs le sens et l'tymologie.
:

Court lmentaire, l'usage de cartonn

la

classe

de Sixime. 8 e

dit. 1

vol.
1

in-16,
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25

Cours intermdiaire, l'usage des classes de Cinquime et Quatrime. S c dit. 1 vol. in-16, cartonn 2 fr. 50

Cours suprieur. Dictionnaire tymologique


cartonn

. .
.

latin.

3e

dition.

vol.

in-8

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50

Bral et Person (Lonce), ancien professeur de quatrime au lyce Condorcet: Grammaire latine lmentaire; 3 e dit. 1 vol. in-16, cart. 2 fr.

Grammaire
toile

latine,

cours lmentaire et moyen.

vol.

in-16, cart. 2 fr. 50

Bopp (Franois) comprenant le

Grammaire compare des langues indo-europennes,


;

sanscrit, le zend, l'armnien, le grec, le latin, le lithuanien, l'ancien slave, le gothique et l'allemand traduite sur la e 2 dition et prcde d'introductions par M. Michel Bral ; 5 vol.

grand

in-8,

brochs
les

38
6

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Le tome V -.Registre dtaill des mots compris dans M. Francis Meunier, se vend sparment

quatre volumes, par


fr.

Coulommiers.

Imp. Paul

BHODAIID.

13-97.

S*"

Jl^

MICHEL BREAL
A.
*

ESSAI
DE

SMANTIQUE
(SCIENCE DES SIGNIFICATIONS)

stfN

by

pa
DATt

SERVES

PARIS
LIBRAIRIE HACHETTE ET C 10
79,

BOULEVARD SAINT-GERMAIN, 79

1897
Proils de Iradurtton
et

de reprodui-hon lservs.

JE

DEDIE CE LIVRE
RI

AU SOUVENIR DE MA FEMME

EN -AIMEE

HENRIETTE BRAL
DONT LA PENSEE
A TOUTES
A ETE

PRESENTE

Sa

LES HEURES DE

MON TRAVAIL

ESSAI
DE

SMANTIQUE

IDE DE CE TRAVAIL

grammaire compare se succdent, l'usage des tudiants, l'usage du grand public, et cependant il ne me semble pas que ce qu'on offre
donner. Pour qui sait l'interroger, le langage est plein de leons, puisque depuis tant de sicles l'humanit y dpose les
soit

Les

livres de

bien ce qu'il

fallait

acquisitions de sa vie matrielle et morale

mais

prendre par le ct o il parle l'intelligence. Si l'on se borne aux changements des voyelles et des consonnes, on rduit cette tude
faut-il le

encore

aux

proportions

d'une

branche
si

secondaire

de

l'acoustique et de la physiologie;

l'on se contente

d'numrer

par le mcanisme grammatical, on donne l'illusion d'un difice qui


les

pertes

subies

ESSAI DE SMANTIQUE.
si

dans de vagues thories sur l'origine du langage, on ajoute, sans grand profit, un chapitre l'histoire des systmes.
l'on se retranche
11

tombe en ruines;

a,

ce

me

semble, autre chose

faire.

Extraire

de

la linguistique ce qui

en ressort

comme rgle pour notre propre langage, puisque


chacun de nous collabore pour sa part l'volution de la parole humaine, voil ce qui mrite d'tre mis
en lumire, voil ce que
j'ai

pour

la rflexion et

je

comme

aliment

ne crains pas de l'ajouter

essay de faire en ce

volume.
11

n'y a pas encore bien longtemps, la Linguis-

tique aurait cru droger en avouant qu'elle pouvait


servir quelque objet pratique.
tendait-elle,

Elle existait, pr-

pour elle-mme,
le

et elle

ne se souciait

pas plus du profit que

commun

des

hommes en

pourrait tirer, que l'astronome, en calculant l'orbite

des

corps

clestes,

ne pense

la

prvision des

mares. Dussent mes confrres trouver que c'est abaisser notre science, je ne crois pas que ces hautes
vises soient justifies. Elles ne conviennent pas
l'tude d'une

uvre humaine

telle

que

d'une uvre
bu-t

commence
et d'o,

et poursuivie

langage, en vue d'un


l'ide

le

pratique,

par

consquent,

de

l'utilit

ne saurait aucun
:

moment

tre

absente.

Bien plus

je crois

que ce

serait enlever ces recher-

ches ce qui en

fait la

valeur.
:

l'homme de lui-mme

elle

La Linguistique parle lui montre comment il a

IDEE DE CE TRAVAIL.
construit,

comment

il

a perfectionn, travers des


d'invitables
le

obstacles

de toute nature et malgr

lenteurs, malgr

mme

des reculs momentans,


civilisation.
Il

plus

ncessaire

instrument de

lui

appartient de dire aussi par quels


qui nous est confi et dont nous
sables, se conserve

moyens

cet outil

ou

s'altre....

sommes responOn doit tonner


quand on
lui dit

trangement

le

lecteur qui pense,

que l'homme n'est pour rien dans le dveloppement forme et sens du langage et que les mots

mnent une existence qui leur


tel a t, tel est

est propre.

L'abus des abstractions, l'abus des mtaphores,


encore
le pril

de nos tudes. Nous


:

avons vu

les

langues traites d'tres vivants


les

on

nous a

dit

que

mots naissaient,

se livraient des

combats, se propageaient et mouraient. Jl n'y aurait aucun inconvnient ces faons de parler s'il ne se
trouvait des gens pour les prendre au sens littral.

Mais puisqu'il s'en trouve,

il

ne faut pas cesser de

protester contre une terminologie qui, entre autres

inconvnients, a le tort de nous dispenser de cher-

cher les causes vritables


1.

l
.

crivant ceci, je pense toute une srie de livres et d'articles que franais. Le lecteur franais se souviendra surtout du petit livre d'Arsne Darmesteter, la Vie des mots. Il est certain que l'auteur a trop prolong, trop pouss fond la comparaison, de telle sorte que par moments il a l'air de croire ses mtaphores, dfaut pardonnable si l'on pense l'entranement de la rdaction. J'ai t l'ami, leur vie durant, des deux Darmesteter, ces Avins de la philologie franaise, j'ai rendu hommage leur mmoire, et je serais dsol de rien dire qui pt l'offenser. (Voir la fin de ce volume mon article sur la Vie des mots.)
tant trangers

En

ESSAI DE SMANTIQUE.

Les langues indo-europennes sont condamnes au langage figur. Elles ne peuvent pas plus y chapper que l'homme, selon le proverbe arabe, ne saurait
sauter hors de son ombre.
les

La

structure de la phrase

y oblige

elle

est

une tentation perptuelle

animer ce qui n'a pas de vie, changer en actes ce qui est un simple tat. Mme la sche grammaire ne peut s'en dfendre qu'est-ce autre chose qu'un com:

mencement de mythe, quand nous disons que


prte ses
riel?

viyxto

temps

<fpw,

ou que clou prend un

au plu-

Mais

les linguistes, plus

que d'autres, devraient

tre en garde contre ce pige....

Ce
de

n'est pas

seulement l'homme primitif, l'homme


qui se

la nature,

prend pour mesure


le

et

pour

modle de toute chose, qui remplit


d'tres semblables lui.

ciel et l'air

La
le

science n'est pas exempte

de cette erreur. Prenez


langues,

tableau gnalogique des

comme

il

est dcrit et

mme

dessin en

maints ouvrages

n'est-ce

pas

le

produit du plus

pur anthropomorphisme? Que n'a-t-on pas crit sur la diffrence des langues mres et des langues filles"!

Les langues n'ont point de


pas non plus
le

filles

elles

ne donnent

jour des dialectes. Quand on parle

du proto-hellnique ou du proto-aryen, ce sont des habitudes de pense empruntes un autre ordre


d'ides, c'est la linguistique qui

conforme ses hypoIl

thses sur le modle de la zoologie.

en est de

mme pour cette langue indo-europenne proethnique

IDEE DE CE TRAVAIL.

que tant de linguistes ne


struire et de reconstruire
:

se lassent pas

de con-

ainsi faisaient les Grecs

quand
rentes

ils

imaginaient, pour rendre compte des diffles

races,
fils

anctres

ALolm,
x .

Bonis, Ion

et

Achus,
11

ou

petit-fls

&Hellcn

y a peu de livres qui, sous un mince volume,


le petit livre

contiennent autant de paradoxes que

Schleicher donne ses ides sur l'origine et

le

dvelopsi

pement des langues. Cet esprit


clair et si

habituellement

mthodique, ce botaniste, ce darwinien, y trahit des habitudes de pense qu'on aurait plutt attendues chez quelque disciple de l'cole mystique.
Ainsi l'poque de perfection des langues serait situe

bien loin dans


histoire
toire,
:

le

pass,

antrieurement toute
entre

aussitt qu'un peuple

dans

l'his-

commence

avoir une littrature, la dcairrparable


se

dence, une dcadence

dclare.

Le

langage se dveloppe en sens contraire des progrs de l'esprit. Exemple remarquable du pouvoir que
les

impressions

premires, les ides


2
!

reues dans

l'enfance peuvent exercer

Laissant de ct les changements de phontique,


qui sont du ressort de la
j'tudie les

grammaire physiologique,

causes intellectuelles qui ont prsid

1. Je signale l'attention de mes lecteurs le rcent travail de M. Victor Henry, qui, d'un point de vue diffrent, combat la mme

erreur Antinomies linguistiques. 2. Schleicher avait d'abord t destin


:

l'tat ecclsiastique.

11

avait

ensuite t hglien.

ESSAI DE SMANTIQUE.
la transformation

de nos langues. Pour mettre de


recherche,
lois

l'ordre

dans

celte

j'ai
:

rang

les

faits

sous un certain

nombre de
loi,

ce que j'entends par

on verra plus loin expression qu'il ne faut pas


ces lois

prendre au sens impratif. Ce ne sont pas non plus


de
ces lois sans
sont,
s'il

exception, de

aveugles,

comme

faut en croire quelques-uns de nos

confrres, les lois de la phontique. J'ai pris soin,

au contraire, de marquer pour chaque

loi les limites

elle s'arrte.

J'ai

montr que

l'histoire

du lan-

gage, ct de changements poursuivis avec une


rare consquence, prsente aussi quantit de tentatives

bauches, et restes mi-chemin.


serait la

Ce

premire

fois,

dans

les

choses hu-

maines, qu'on trouverait une marche en ligne droite, sans fluctuation ni dtour. Les uvres humaines, au
contraire, se

montrent nous

comme

chose labo-

rieuse, sans cesse traverse, soit par les survivances

d'un pass qu'il

est

impossible d'annuler, soit par

des entreprises collatrales conues dans un autre


sens, soit

mme

par

les effets

inattendus des propres

tentatives prsentes.
...

Ce

livre,

commenc
d'essai, j'ai

et laiss
fait

bien des

fois, et

dont,

titre

paratre

diverses

reprises quelques extraits \ je

me

dcide aujourd'hui

1. Dans mes Mlanges de mythologie et de linguistique, dans Y Annuaire de V Association des tudes grecques, dans les Mmoires de la Socit de linguistique, clans le Journal des savants, etc.

IDE DE CE TRAVAIL.
le livrer au public.
difficults

Que de

fois,

rebut par les

de

mon

sujet,

me

suis-je

promis de n'y

plus revenir!... Et cependant cette longue incubation

ne

lui

aura pas t
clair

inutile. Il est certain


le

plus

aujourd'hui dans

que je vois dveloppement du

langage qu'il y a trente ans. Le progrs a consist

pour moi carter toutes les causes secondes et m'adresser directement la seule cause vraie, qui est
l'intelligence et la volont

humaine.

Faire intervenir la volont dans l'histoire du langage, cela ressemble presque une hrsie, tant on
a pris soin depuis cinquante ans de l'en carter et

de l'en bannir. Mais

si

l'on a eu raison de

renoncer

aux purilits de la science d'autrefois, on s'est content, en se rejetant l'extrme oppos, d'une psychologie vritablement trop simple. Entre les actes

d'une volont consciente, rflchie, et

le

pur phno-

mne

instinctif,

il

y a une distance qui laisse place


et

bien des tats intermdiaires,

nos linguistes

auraient mal profit

des leons de la philosophie

contemporaine

s'ils

continuaient nous imposer le


Il

choix entre les deux branches de ce dilemme.

faut

fermer les yeux l'vidence pour ne pas voir qu'une volont obscure, mais persvrante, prside aux

changements du langage.

Comment

faut-il se

reprsenter cette volont?

Je crois qu'il faut se la reprsenter sous la forme

de milliers, de millions, de milliards d'essais entre-

ESSAI DE SMANTIQUE.

pris

en ttonnant,

le

plus

souvent

malheureux,
demiainsi

quelquefois suivis d'un quart de succs, d'un


succs, et
qui, ainsi guids,

ainsi

corrigs,

perfectionns, vinrent se prciser dans une certaine direction.

Le but, en matire de langage,

c'est

d'tre compris. L'enfant,

pendant des mois, exerce

sa langue profrer des voyelles, articuler des

combien d'avortements, avant de parvenir prononcer clairement une syllabe! Les innoconsonnes
:

vations grammaticales sont de la


cette diffrence

mme

sorte, avec

que tout un peuple y collabore. Que

de constructions maladroites, incorrectes, obscures,


avant de trouver celle qui sera l'expression non pas adquate (il n'en est point), mais du moins suffisante
pense! En ce long travail, ne vienne de la volont \ de
la
il

n'y a rien qui

Telle est l'tude laquelle je convie tous les lecteurs.


11

ne faut pas s'attendre y trouver des


bien

faits

de

complique. Comme partout o on est, au contraire, l'esprit populaire est en jeu, surpris de la simplicit des moyens, simplicit qui contraste avec l'tendue et l'importance des effets
nature
obtenus.
J'ai pris

dessein

mes exemples dans

les

langues

quelque part Herder, devient la peinture du tableau de nos ides et de nos sentiments! C'est prsenter les choses en philosophe pris du mystre. Il y avait plus de vrit dans le tableau trac par Lucrce. 11 a fallu des sicles et combien d'efforts pour que ce souffle apportt une pense clairement formule!
1.

Un

souffle, s'crie

monde,

le

IDE DE CE TRAVAIL.
les plus

gnralement connues
le

il

sera facile d'en

nombre; il sera facile aussi d'en apporter de rgions moins explores. Les lois que
augmenter
j'ai

essay d'indiquer tant plutt d'ordre psycholo-

gique, je ne doute pas qu'elles ne se vrifient hors

de la
faire,

famille indo-europenne.
c'est

Ce que

j'ai

voulu

de tracer quelques grandes lignes, de

marquer quelques divisions et comme un plan provisoire sur un domaine non encore exploit, et qui
rclame
le

travail

tions de linguistes.

combin de plusieurs gnraJe prie donc le lecteur de regarder


simple Introduction la science
la

ce livre

comme une

que

j'ai

propos d'appeler
la

Smantique

'.

1. Sr){jLav-txr] xl/vr),

signifier

par opposition

science des significations, du verbe o-r, [Aaivw, la Phontique, la science des sons.

PREMIERE PARTIE
LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE

CHAPITRE

LA LOI DE SPCIALIT
Ide fausse qui rgne au sujet des langues Dfinition du mot loi. La spcialit de la fonction est dites synthtiques et analytiques. l'une des choses qui caractrisent les langues analytiques.

Nous appelons
philosophique,
le

loi,

prenant

le

mot dans

le

sens
laisse

rapport

constant qui

se

dcouvrir dans une srie de phnomnes.

Un ou deux
le

exemples rendront
Si tous les

ceci plus clair.


se font

changements qui

dans

gou-

vernement
le

habitudes d'un peuple, se font dans sens de la centralisation, nous disons que la cenet les

tralisation est la loi

du gouvernement

et des habi-

tudes de ce peuple. Si la littrature et les arts d'une

poque

se distinguent

par des qualits d'ordre et de

mesure, nous disons que l'ordre et la mesure sont la loi des arts et de la littrature cette poque. De

mme

si

la

grammaire d'une langue tend d'une

12

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

faon constante se simplifier, nous pouvons dire

que

la simplification est la loi

de la grammaire de
sujet,
si

cette langue. Et,

pour arriver notre

cer-

taines modifications de la pense, exprimes d'abord

par tous
petit

les

mots, sont peu peu rserves pour un


seul mot,

nombre de mots, ou mme pour un


assume
la fonction

qui

pour

lui seul,

nous disons
chanprala-

que

la spcialit est la loi qui a prsid ces


11

gements.

ne saurait tre question d'une

loi

blement concerte, encore moins d'une


au

loi

impose

nom

d'une autorit suprieure.

Tout

le

monde

connat la distinction, devenue


rpte,

banale force

d'tre

des langues

dites

synthtiques et des langues dites analytiques. Tout le

monde
ment

aussi peut dire d'une faon plus


la diffrence.

ou moins
Mais com-

complte en quoi consiste


s'est

opre cette volution, par quelles causes,

l-dessus rgnent encore les ides les plus vagues et


les plus inexactes.

Personne n'a mieux exprim que J.-J. Ampre, dans un livre justement critiqu, mais qui, sur ce
point, reprsente encore l'heure qu'il est les ides

du grand nombre,
le

la faon

dont on se reprsente
le
:

rapport existant

entre

latin

et

les

langues

romanes. Je

cite ses paroles

LOI DE SPCIALIT.

13

L'antique

synthse grammaticale en vertu de

laquelle la langue qui se


;

meurt

tait organise, cette

synthse est dtruite les flexions grammaticales sont perdues; on ne distingue plus suffisamment les cas
des noms, les temps des verbes. Que faire pour sortir

de cette confusion?

On

s'avise d'exprimer par des

mots spars

les rapports

qu'exprimaient
;

les signes

grammaticaux confondus ou abolis on supple par des prpositions aux terminaisons qui distinguaient
les

cas des substantifs; on remplace par des auxi-

liaires celles qui

marquaient

les

temps des verbes.

On

indique les

genres par des articles et les per

sonnes par des pronoms.


...

Dans toutes

les
le

langues on a employ

le

mme mme
dier

remde contre

expdient dans

mme mal, on s'est avis la mme dtresse


*.

du

Ainsi, ce serait pour rparer des ruines, pour rem-

un mal, pour sortir de la confusion, que des procds nouveaux auraient t invents. Prsenter
les

choses de cette faon

(et la

mme
le

ide, je le

rpte, existe encore chez la plupart des linguistes,

mme
des

chez ceux qui se sont montrs

plus svres

pour ce livre), c'est mconnatre la vraie succession


faits, c'est

rendre inintelligible l'histoire des lan-

gues.
les

ralit on n'a pas eu rparer de ruines, terminaisons qu'on a cartes tant depuis long-

En

l.

Histoire de la langue franaise, 2 e dit., p.

3, 10.

14

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

temps devenues inutiles. Les langues anciennes n'ont connu aucune dtresse. Au lieu de cette histoire
invraisemblable,
il

serait

temps

d'en crire

une

autre plus simple et plus vraie.

En
la loi

tte

de cette

histoire

devra prendre place

de spcialit.
l'esprit

Une tendance de

qui

s'explique par

le

besoin de clart, c'est de substituer des exposants


invariables, indpendants, aux exposants variables,
assujettis.
Il

y a l une tendance conforme

au but

gnral du langage, qui est de se faire comprendre

aux moindres

frais, je

veux dire avec

le

moins de

peine possible. Mais comme les conditions o le langage est plac ne permettent pas la cration

ex nihilo, cet effort se ralise lentement, au


et

moyen

aux dpens de ce qui

existait antrieurement.

Un premier
Dans
les

et trs

tangible

exemple nous

est

fourni par le comparatif et le superlatif.

langues anciennes, l'adjectif exprime la gradation au moyen de suffixes. Ces suffixes taient d'abord nombreux et divers. Ainsi le comparatif
pouvait
se

marquer par
se

les syllabes ro {super us

inferus), tero

(interus, exterus), ior {purior, largior).

Le superlatif pouvait

marquer par

les

syllabes

mo (summus,

inftmus), timo (intimus, extimus), issimo

LOI

DE SPCIALIT.

15

que nous le connaissons, a dj renonc cette diversit, ne gardant pour chaque degr qu'un seul suffixe (or, issimus). Pre{dulcissimus).
latin, tel

Le

mire simplification. Si du latin nous passons au franais, nous voyons qu'il a encore quelques comparatifs la mode
ancienne,
hritage

du

latin
Il

graig?ior

foror,

hauor, juvenor, gencior \


latifs
:

a aussi quelques super-

pesme (pessimus), proisme (proximus). Mais ce

mcanisme, dj priv de son vrai sens, ne tarde pas disparatre, non pas, comme on l'a dit, par
phontique (car ces mots taient parfaitement viables), mais par l'action de la loi de spcialit. Un seul mot assume en franais la
fonction de tous ces comparatifs et superlatifs.
suite de l'altration

De

mme

dans

les autres

langues romanes.

En

franais,

plus; en

italien,

pi; en espagnol, mas; en portugais,

mais; en roumain, mai.

Mais ce

qu'il faut

remarquer,

c'est

que ce mot

privilgi qui succde tous les comparatifs d'autrefois

est

lui-mme un comparatif. Plus reprsente


;

l'ancien latin ploius {== grec neov)


le

l'espagnol mas,

portugais mais reprsentent magis. C'est donc le dernier survivant d'une espce teinte, et teinte

non sans intention, qui remplace

lui seul tous les

autres. Les seules exceptions sont quelques

compa-

I.

Comparatif de grand,

fort, haut, jeune, gent.

iG

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

ratifs

comme

meilleur, pire, moindre,


le

si

frquemment
ils

employs que

procd nouveau, sur lequel

avaient d'ailleurs l'avantage de la brivet, ne les a

pas supplants.

D'aprs ce premier exemple, nous pouvons dj voir en quoi consiste la loi de spcialit. Parmi tous
les

mots d'une certaine espce, marqus d'une certaine empreinte grammaticale, il en est un qui est
tir

peu peu

hors de pair.

11

devient l'exposant par


il

excellence de la notion grammaticale dont


la

porte

marque. Mais en

mme

temps

il

perd sa valeur

individuelle et n'est plus qu'un instrument


tical,

gramma-

un des rouages de la phrase. Quand nous disons un lemps plus long, une journe plus courte,
le

mot plus

sert dterminer l'adjectif dont


il

il

est

suivi;

mais par lui-mme

n'a pas plus de conte.

nance smantique que la dsinence ior t On devine du mme coup la raison pour laquelle la loi de
spcialit a besoin

du secours des

sicles avant

de

pouvoir s'exercer. Les mots sont trop par eux-mmes pour


ce rle d'auxiliaire.
Il

significatifs

se prter

du premier coup
les

faut qu'un long usage dans

des associations diverses


esprits en retirer le

lentement prpar trop-plein de valeur.


ait

d. Cela n'empche pas que le mot plus, au sens de itXeov, et avec sa En pleine et entire signification, ne continue d'tre employ. Ex. voulez-vous plus' Qui peut le plus peut le moins. Nous aurons par la suite de nombreux exemples de cette segmentation des sens. Il est curieux d'observer que la prononciation a jusqu' un certain point diffrenci ces deux plus.

LOI DE SPECIALITE.

17

Ce n'est donc pas,


dsinences qui a
aller, l'emploi

comme on le dit, la chute des amen, comme une sorte de pis\

de plus et de magis
les

cet emploi

com-

mence en un temps o
usage courant.
des

dsinences taient d'un


l'emploi cumulatif

On

trouve
:

mme

deux procds

Plaute crit

magis

duleius,

magis facilius, mollior

magis. Ces exemples

nous

montrent
lire tout

comparative commenant dj particulirement domicile en un certain


le

l'ide

adverbe, quoique
soit

mcanisme

ior,

issimus

encore en pleine vigueur.

Nous venons maintenant au remplacement des


anciennes dclinaisons par les prpositions.

On
les

que chaque substantif marquait d'abord rapports de dpendance, d'intriorit, d'instrusait


etc.,

ment,
finale.

au moyen de modifications de sa partie Mais ce moyen d'expression tait la fois


et insuffisant.
Il

compliqu en ce que les substantifs, n'tant pas tous conforms de mme, prsentaient un mme cas des formes difcompliqu
tait

frentes (gnitif
insuffisant en ce

domitii, rosse, arboris, etc.).


les cas

Il

tait

que

de

la dclinaison taient

trop peu

nombreux pour exprimer tous


pouvait concevoir
la
*.

les rapports

que
1.

l'esprit
Les cas de

Ce

fut la raison qui


le

dclinaison indiquaient bien le lieu o l'on va,


9

18

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

fit

qu' ct de ces cas on plaa des adverbes servant

les dterminer. Mais l'habitude de placer le

mme
dont
:

adverbe ct du

mme

cas ne pouvait
les esprits

manquer de
effet

produire la longue sur

un

nous aurons encore d'autres exemples dans la suite entre la flexion et la particule de lieu ou de temps l'intelligence crut saisir un rapport spcial, une
relation de cause effet.

Au

lieu de regarder l'adl'intel:

verbe

comme un

simple dterminant du cas,


la

ligence

populaire y vit

raison d'tre du cas

paralogisme bien connu, que la philosophie dsigne par la formule cum hoc, ergo propter hoc. Mais quand

paralogisme de tout le monde, on sait qu'il est bien prs de faire l'impression d'une vrit. En
c'est le

matire de langage, ce que


passe
l'tat

le

peuple croit sentir


'et

de ralit. Les adverbes de lieu


hco,
Ttspv,

de

temps
de

comme

Ira, rtp,

^zzx, Trap,

aprs

avoir t l'accompagnement du gnitif, du datif ou


l'accusatif,
ils

devinrent

la

cause

de

ces

cas

d'adverbes,

devinrent prpositions. L'esprit les


transitive \

doua d'une force

Dans

la

langue homrique, la transformation est


2
.

dj aux trois quarts accomplie


lieu d'o l'on vient, celui

Elle l'est tout

pour dire
dire
1.

travers
,

o l'on est. Mais pour dire sur

il

n'y avait pas de dsinence pour dire avec , pour

autour

etc.

la Syntaxe de Delbrck de nombreux exemples de ce changement de rle, les anciens adverbes devenant prpositions. Mais je diffre d'avis avec l'auteur du Grundriss sur l'ordre et l'enchanement des faits. Dans ce membre de phrase pXspwv rco Sxpuov rjxev (a palpebris
. :

On trouvera dans

LOI DE SPCIALIT.
fait

19

dans

les plus
la

anciens

monuments

qui nous ont

conserv

langue latine.

Au

contraire,

dans

les

textes vdiques,

verbes les

nous voyons encore l'tat d'admots qui sont devenus les prpositions
/?r, ob,

bien connues

ad, sub, super, ab....


la

partir

du jour o

langue possde des prpo-

sitions, l'existence

de la dclinaison est menace.

quoi bon, en

effet,

ces cas qui n'ajoutent rien au

sens? La prposition ne sufft-elle point? Elle sufft


parfaitement, et
car elle

mme

elle

fait

un meilleur usage,

marque d'une faon


En
outre,
elle

prcise et explicite des

rapports que la flexion indique de manire vague

usage plus commode, car elle est toujours semblable ellemme, toujours aisment reconnaissable. Cependant,
gnrale.

et

est

d'un

comme

rien ne se fait vite

quand
de

il

s'agit d'habi-

tudes sculaires

d'hommes, les une fois ni du premier coup.


devenir incertaines.
tion,

grandes masses dsinences ne disparaissent pas en


Elles

communes

commencent par
les autres....

On
les

les

emploie avec distrac-

on

les

confond

unes avec

Les premiers symptmes de cette transformation remontent beaucoup plus haut qu'on ne le croit d'ordinaire.

On

a souvent cit le passage de Sutone o,


-ith

lacrimam demisit),
11

accompagne

le gnitif
:

en est de

mme

vf,Tov t)v ilpt ttovto; dhrecpiTo; oTs;pva>Tai

sortem). Ou de l'accusatif avec izepi : (insulam quam circum pontus infinitus ambit). On pourrait aussi bien, dans ces exemples, supposer que la particule de lieu dtermine les verbes.

(quibus Jupiter

m avec le imposuit malam


de

datif

ofcrtv

iit\

plutt qu'il ne le rgit. Ze 6/|xe xocxbv [xopov

20

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


de'

l'empereur Auguste, il rapporte que celui-ci, pour plus de clart, ne craignait pas d'ajouter des prpositions aux noms et des conjonctions aux verbes. Le passage en lui-mme est
curieux. Mais
il

parlant des habitudes

y faut

remarquer surtout

les derniers

mots

(prpositiones)

qu

detracise affermit aliquid


y
.

donc lgant, conforme au bon ton, de se passer du secours des


obscuritatis, etsi gratiam

augent

11

tait

prpositions et des conjonctions. C'tait l'ancien lan-

gage

latin.

Mais l'empereur adopta

on

sait qu'il

nouvel usage affectait volontiers des habitudes rusle


:

tiques.

De

ce parler rustique nous avons

un autre tmoirglement
.

gnage contemporain. C'est

la ddicace et le

d'un temple de la Sabine, l'an 57 avant Jsus-Christ 2 Ce rglement prvoit le cas o des donations seraient
faites

au temple Sipceiinia ad id templum data erit.... Quod ad eam dem donum datum erit.... Au lieu du
:

datif,

nous avons
.

la construction

moderne

ce

temple

Remarquons
la fois

qu'il s'agit

d'un document

officiel,

juridique et religieux. La langue officielle est


s'il

volontiers archaque,
sion
elle
:

n'en cote rien la prcila prcision est

mais du

moment que
le

en jeu,

nologisme. de temps aprs Auguste, nous assistons Dj peu


Vie d'Octave Auguste, 86. C. /. L., IX, 3 513.

ne recule pas devant

1.

2.

LOI DE SPECIALITE.

51

la dcadence des dsinences casuelles.

A Pompi,
;

on

crit

Cum

discentes, avec ses lves


.

cum

col-

Dans une inscription de Misne, de l'an 159 aprs Jsus-Christ, on a per multo tempore. Dans une autre, peu prs du mme
legas,

avec ses collgues

temps

ex

lit 1er as

Le

latin d'Afrique, ds l'poque

d'Hadrien, prsente frquemment ce genre de faute.

Un

ingnieur de Lambse, qui sait d'ailleurs bien sa


:

langue, se trompe sur ce point


sine cura
Si

il

crit

arigorem,

%
.

nous descendons encore de deux

sicles,

nous

trouvons l'usage des dsinences de plus en plus incertain, celui des prpositions

Dans

le

de plus en plus frquent. c on trouve Plerinage de Silvia (iv sicle)


,

des locutions

comme

celles-ci

Fundamenta de habisuper hanc rem non

ta tionibus ipsorum.... Fallere vos

possum.... Valde instructus de scripturis

Et

mme

Lecto omnia de libro Moysi,

Mose
la
fit

A
3
.

ayant tout lu du livre de ct des prpositions latines, on rencontre

prposition grecque xax.


oratio

Cata singulos hymnos

Dans son

livre sur le Latin de Grgoire de Tours,


fait

M. Max Bonnet

observer que Grgoire se trompe sur l'emploi des cas quand ils sont prcds d'une

1.

2.
3.

J. L., VIII, 10 570; X, 3 344. Boissier, Journal des savants, 1896, p. 503. On sait que cette prposition a ensuite pass
:

romanes
chciin.

dans les langues espagnol, cada uno; italien, caduno; ancien franais chaiin.

22

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


l
;

prposition

Ce n'est pas qu'il ne connaisse la dclinaison latine et qu'il ne sache la valeur de chaque
cas.

Mais quand
de,

cum,

emploie l'une des prpositions ad, per, m, st/b, il lui est indiffrent d'emil

ployer l'accusatif ou

l'ablatif.

Ce n'est donc point par ignorance, par usure des


formes, par impossibilit de s'entendre, qu'on a eu
recours, en dsespoir de cause, une fois la dcli-

naison tombe en ruines, un autre


senter les

mmes

ides.

Non

moyen de reprc'est au sommet de

la hirarchie le plus

romaine que nous en trouvons, dans


la littrature, les

beau moment de

premiers

exemples. La langue d es

affaires. a

tre la

premire

accueillir l'innovation, prpajanjt ainsijes, voies

un nouveau systme grammatical. Le fait le plus important de l'histoire de nos

lan-

gues, celui qui caractrise par excellence le passage

de la synthse l'analyse, rentre donc dans le chapitre du principe de spcialit. Il y a toutefois un

emploi des cas o les prpositions ne fournissaient aucun secours c'est pour la distinction du sujet et
:

du rgime. Aussi

est-ce la distinction

du nominatif

Il est 1. P. 522. Parlant de la confusion des cas, M. Bonnet dit permis de douter que l'usure des formes y ait t pour beaucoup. 11 ne faut pas oublier, en effet, que si l'accusatif singulier, le plus souvent, ne se distingue de l'ablatif que par une m, qui probablement s'articulait pniblement, il en est tout autrement du pluriel et du singulier neutre dans la troisime dclinaison. Ici les dsinences as et is, os et
:

is,

es et ibus, es et ebus, us et ibus, us et ore, en et conserv leurs sons parfaitement distincts. 11 n'en pour aider discerner les cas.

ine, etc., avaient fallait pas tant

LOI DE SPCIALIT.
et de l'accusatif qui a

23

dur

le

plus longtemps.

Nous

y retiendrons en traitant de la construction. A mesure que les anciens adverbes se changeaient


en prpositions, l'usage a prvalu de les placer rgu-

lirement devant
faire ce sujet

le

substantif

on

me

permettra de

une observation que je crois impor-

tante.
S'il

n'y avait pas quelque bizarrerie parler de la

que nos langues modernes n'ont jamais eu une chance plus heureuse, n'ont jamais chapp un plus grand danger que le jour o le
sorte, je dirais
latin a eu l'esprit de

changer en prpositions

les petits

mots comme m,
tude
tait

cum, que jusque-l l'habid'accoler leur rgime en manire de


ad, per,

postpositions.

Les formes

comme mecum,

tecum,

vobiscum, semper, paidisper, r/uoad, tmoignent encore

de cet tat que


l'ombrien
sortir.
et

le latin

a travers et dont ses frres,

ne sont jamais parvenus En ombrien, par exemple, non seulement


l'osque,
les

cum, mais m, ad, per, toutes

anciennes locutions
iV l'autel,

de cette sorte sont restes postpositions.


vers l'autel, sur l'autel
, se

disent asaciim, asamen,

asamad,

par suite de la ngligence de la prononciation, asaco, asame, asama. A la limite, vers la


et

limite, sur la limite , se disent termnneo,

termnume,
er
i

termnuma. Et
avant
l're

ainsi

de

s.uite.

Dj au

sicle

chrtienne, par les fautes qui se provoit

duisent,

on

que

la

confusion

commence Entre

24

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


substantif et le petit

le

mot dont

il

est suivi

il

se

fait

des associations vicieuses. Si

le latin

ne

s'tait

pas cart de cette voie, sa dclinaison prenait un


tout autre tour.
chissait,

Au

lieu de s'appauvrir, elle s'enri-

car des cas nouveaux se fussent forms.

Au

lieu

d'aboutir aux langues

romanes,

le

latin

aboutissait quelque idiome semblable au basque.

Par un juste sentiment des exigences de la clart, les langues modernes sont devenues de plus en plus
rigoureuses sur ce point. Elles ont exig que rien

ne vnt sparer

la prposition

de son

rgime

tandis que le latin tolre encore quelques intercalations \ le franais


rgle.

n'admet point d'exceptions cette

Nulle part aussi bien qu'en anglais on ne voit les

du principe de spcialit. L'anglais n'a pas renonc son gnitif mais il a fait de l'exposant du gnitif un emploi tellement
effets
:

hardi, qu'il en obtient les


c'tait

mmes

services que

si

un

mot indpendant. Aprs


s,
il

avoir adopt

comme

dsinence uniforme de tous les substantifs


a mobilis cet
s,

un simple

de manire pou-

voir le mettre aprs deux ou plusieurs substantifs.

The queen of Great-Britairi s navy.


1.

Pope and Addis'est ta-

blie

Aussi ne pouvons-nous approuver la mode nouvelle qui depuis quelques annes au sujet de la prposition avec.

LOI DE SPECIALITE.
so?is ge.

25

De

cette faon

l'anglais a su se
gnitif,

donner
avec
s,

deux varits diffrentes de

l'une

l'autre avec of, l'une progressive, l'autre rgressive.

Exemple curieux qui montre comment, par l'assouplissement, on peut perfectionner le mcanisme et
largir les ressources d'une langue
'.

La conjugaison

anglaise va nous offrir

un autre

exemple de la loi de spcialit. Parmi les langues modernes,


est sans

la plus analytique

aucun doute

l'anglais.

On

a souvent dit que


la

ce caractre analytique tait

d au mlange de

grammaire anglo-saxonne
aise
:

et

de la grammaire fran-

explication qui, nonce de cette faon, est

inexacte. Ce qui est vrai, c'est que les classes sup-

rieures de la socit, en se servant

dant plusieurs
l'anglais

sicles,

du franais penavaient abandonn l'usage de

aux classes populaires. Or

nous venons,
de la nation qui
les aristocraties

de

le voir,

c'est la partie cultive

ralentit l'volution

du langage. L o

se dsintressent de la langue nationale, cette vo-

lution prend

une marche acclre.


ses rgles
difficult

La conjugaison germanique, avec pliques qui sont une grosse


,

compour

l'tranger, ne laisse pas

que d'tre assez

difficile

1. 11 y a, comme le fait remarquer M. Jespersen, une certaine lgance mathmatique remplacer par une simple lettre les dsinences si varies du latin. Mais on ne peut douter que les anciens prenaient

plaisir cette varit


qu'ils

c'tait comme une srie d'accords musicaux aimaient entendre rsonner et se mlanger. Le langage s'est dpouill de ce luxe un peu enfantin.
:

20

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

aussi pour les indignes. Jacob

G ri mm compte pour

l'allemand

jusqu' douze classes de conjugaison,

dont

spcimens plus ou moins bien conservs se retrouvent galement en anglais. Je veux parler des
les

verbes

comme
sait

/ give, I gave; I bind,

bound; I dig,

I dug\ I hold, 1 held, etc.

On

comment
:

l'anglais

moderne remdie

cette difficult

au

lieu et place de ces prsents, de


il

ces prtrits formations multiples,

emploie, ou

du moins

d'employer le prsent 1 do, le invaprtrit I dkl, en faisant du \erbe un mot


il

est libre

riable.

Le changement a commenc par

les tours

interrogatifs et ngatifs. Puis le verbe do, continuant


ses progrs, s'est introduit dans les phrases simple-

ment

affirmatives.
il

pas en avant,
il

Supposons que par un nouveau s'impose aux phrases affirmatives,

y devienne d'un emploi constant et obligatoire, l'anglais aura substitu son verbe auxiliaire tous
les

autres

verbes.
les ides

Celui-ci

se

chargera

alors

d'exprimer

de temps, de
d'affirmation,

personne,

de

mode,

ainsi

que

celle

que

chaque

verbe marquait jusque-l pour son compte. Ds prsent le \erbe do est si prt tous les usages qu'il
peut se servir d'auxiliaire lui-mme. Mais l'universalit de l'emploi a sa contre-partie.

Quand do accompagne un autre verbe,


qu'un
trait

il

n'est plus

outil

grammatical. Par une division qui parasubtile


si elle

extrmement

avait t faite

du

LOI DE SPCIALIT.

21

premier coup

et tte repose, l'anglais

met d'une

part l'expression concrte de l'acte, et d'autre part


les ides d'affirmation,

de personne, de temps, de
:

Does lie mode. Dans un dialogue comme celui-ci He doesrit, tout le mouvement de l'action, consent?

tout l'appareil grammatical est accumul dans l'auxiliaire.

Mais

il

est

rare

que

le

principe

de

spcialit

triomphe du premier coup. L'histoire des langues est seme de tentatives manques et de demi-russites.
Bien des sicles avant que l'anglais et fait de son verbe do un verbe auxiliaire, il avait dj une pre-

mire

fois t

employ pour remdier certaines

de la conjugaison. On avait trouv plus simple, pour former le parfait de certains verbes,
difficults

d'emprunter

le

parfait

du verbe
:

do.

En gothique

l'emprunt est des plus visibles


chai
,

ski-da,
.

je cher-

ski-ddum,
sait

nous cherchmes
l'origine

On

que

c'est

du

parfait

appel

ne russit qu' moiti. 11 avait le tort de venir dans un temps de synthse. L'auxiliaire
faible . L'essai

s'unit

au verbe principal, et
de sorte que la

ft

avec lui un tout

indissoluble,

conjugaison germa-

nique, au lieu d'tre simplifie, compta une srie de

formes de plus.

Nous pouvons en rapprocher


du conditionnel dans
les

le sort

du futur

et

langues romanes. On sait que ces langues avaient trouv dans le verbe habere

28

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


cri-

un exposant aussi simple que commode. Ovide


vait

dans ses Pontiques

Plura quidem manclare tibi, si quris, habebam Sed timeo tarde causa fuisse morao.

Nous avons

ici le

commencement du

conditionnel

commencement du futur, que je prends dans un Sermon de saint Augustin; il est question de la fin du monde Ptant aut non ptant,
moderne. Voici
le
:

venire habet. Mais l'auxiliaire s'tant soud au verbe


principal, la tentative, au

moins au point de vue du


dizaine
les

principe de spcialit, avorta.

Remontons encore d'une


arrire,

de sicles

en

nous trouvons dans


les

imparfaits

comme

amabam, dans
parfaits
tives toutes

futurs
et

comme amavi
pareilles.

comme amabo, dans les comme duc-si, des tentales

Ce sont

verbes signifiant
et esse)

tre

(en sanscrit

bh

et as,

en latin fuo

qui viennent s'accoler au verbe principal. Mais jets

au milieu d'une conjugaison synthtique, ces auxiliaires sont aussitt absorbs.

nous est possible enfin de dcouvrir une premire tentative ds la priode indo-europenne. Le
11

futur

(grec

8wa-w, sanscrit

dsjmi) compos avec

l'auxiliaire as, ainsi

que

les autres

temps composs

avec
trent

le

mme

auxiliaire,
fois
le

sont des essais qui

mon-

combien de

langage a eu recours au
le

mme moyen,

avant de raliser enfin

progrs

qu'il avait en vue.

CHAPITRE

II

LA LOI DE REPARTITION

Preuves de l'existence d'une rpartition. de rpartition.

Limites du principe

Nous appelons

rpartition

l'ordre intentionnel
,

par suite duquel des mots qui devraient tre synonymes, et qui relaient en effet, ont pris cependant des sens diffrents et ne peuvent plus s'employer l'un

pour

l'autre.
a-t-il

Y
de

une rpartition?

La plupart des
faits

lin-

guistes le nient.
faits

Quand
ils

ils

se trouvent en prsence

trop visibles,

dclarent que ces

ne

comptent pas, qu'on est en prsence d'une rpartition savante, nullement populaire. C'est le mme
dfaut d'analyse psychologique que nous avons constat en
la

commenant n'admettre l'intervention de volont humaine que s'il y a eu volont consciente


:

et rflchie.

Je ferai d'abord

de cet avis.

Il

remarquer que le peuple n'est pas admet l'existence d'une rpartition il


:

30

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

ne croit pas qu'il y ait clans le langage des termes absolument identiques \ Ayant le sentiment que le
langage est
l'expression
intrts,
il

fait

pour servir l'change des ides,


sentiments,
la

des

discussion

des

se refuse

croire une synonymie qui

serait inutile et dangereuse. Or,


la
fois
le

comme

il

est tout

dpositaire et

l'auteur

du langage, son
fait

opinion qu'il n'y a pas de synonymes


lit

qu'en ra:

les
ils

synonymes
se

n'existent pas longtemps

ou

bien

diffrencient,

ou bien l'un des deux

termes disparat.

Ce qui a jet

le discrdit

sur ce chapitre, ce sont


le silence

les distinctions essayes

dans

du cabinet

par de prtendus docteurs en langage, que personne n'avait convis a cette tche. Il n'y a de bonnes
distinctions que celles qui se font sans prmditation,

sous

la

pression des circonstances, par inspiration

subite et en prsence d'un rel besoin,

qui ont affaire


tions

par ceux aux choses elles-mmes. Les distinc-

peuple sont les seules vraies et les seules bonnes. Au mme moment o il voit les

que

fait le

choses,

y associe les mots. Nous allons en donner des exemples.


il

que deux langues se trouvent en prsence, ou simplement deux dialectes, il se fait un travail de classement, qui consiste attribuer des
Toutes
les fois
1.

De

la

question qu'on entend

si

frquemment

Quelle

diff-

rence y

a-t-il?...

LOI DE REPARTITION.

31

qu'un ou suprieur infrieur, on voit ses termes monter ou descendre en dignit.


rangs

aux

expressions

synonymes.

Selon

idiome est considr

comme

La question de linguistique
effets

est

au fond une ques-

tion sociale ou nationale. M. J. Gilliron dcrit les

produits par l'invasion du franais dans un


1
.

patois de la Suisse
est adopt,
le

A mesure
trivial.

qu'un mot franais


refoul
et
la

vocable patois,
et
:

abaiss,

devient

vulgaire

Autrefois
le

chambre
est

s'appelait pal

depuis que

mot chambre

entr au village, pal dsigne un galetas.

En Bre-

tagne, dit l'abb Rousselot, les jardins s'appelaient

maintenant que l'on connat le mot jardin, une nuance de ddain s'est attache l'appellation rustique. Peu importe que les deux
autrefois des courtils
:

termes

soient
les

de

mme
qu'il

origine.
et

emploie
parents,

noms de pre
lieu

Savoyard de mre pour ses

Le

au

anciens mots de par et

pour le btail les de mdr. Chez les Romains,


garde

coquina signifiait
est le

cuisine

l'osque popina, qui

mme

mot, dsigna un cabaret de bas tage.

On
ment
qu'on

dira peut-tre

que ces mots sont naturelle-

diffrencis par les choses qu'ils dsignent et

ne les

a jamais

compars entre eux.

Ce

que l'intelligence populaire n'est pas capable de fixer deux objets la fois. Je crois, au
1. le Patois de la commune de Vionnaz (Bas-Valais), dans thque de l'cole des hautes tudes, 1880.

serait soutenir

la Biblio-

32

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

contraire, qu'il y a eu comparaison, et que le terme

populaire doit cette comparaison une dchance qui autrement ne se comprendrait pas. En matire

de langage, la signification est le grand rgulateur de la mmoire; pour prendre place dans notre
esprit, les

mots nouveaux ont besoin

d'tre associs

quelque mot de sens approchant. Le peuple a donc ses synonymes, qu'il dispose et subordonne
selon
ses ides.
il

A mesure

qu'il
les

nouveaux,

les insre

parmi

apprend des mots mots qu'il connat

dj. Rien d'tonnant ce que ceux-ci subissent

un

dplacement, un recul. Aussi longtemps qu'il y aura des populations qui se mleront, on aura constater

de nouveaux exemples de
arrter les effets,
il

la

rpartition.

Pour en

faudrait mettre des douanes, des

cltures au langage.

Ce que

le

peuple

fait d'instinct,

toute science qui

se forme, toute analyse qui s'approfondit, toute dis-

cussion qui veut aboutir, toute opinion qui veut se


reconnatre et se dfinir,
tanit.
l'cole
le fait

avec la

mme

sponde

Platon, voulant

combattre

les

ides

ionienne,
les

fondu

reproche Thaes d'avoir conprincipes ou pyai avec les lments ou


lments tant l'eau, le feu, la terre,
tant

cToi^ela,
l'air,

les

les

principes

.gnral et

quelque chose de plus d'imprissable, comme les nombres. La


faite
ici

distinction

philosophique et

penseur grec, pour tre profonde, n'en est pas moins, au


par
le

LOI DE RPARTITION.

33

point de vue de la linguistique, du


les distinctions cites plus haut.

mme

ordre que

Par une aperceples faits

tion

immdiate,

les

deux mots, jusque-l synoMettrons-nous

nymes, ont

t diffrencis.

de ce genre en dehors de l'histoire du langage? Nous risquerions d'en retrancher le ct le plus


important. L'histoire du langage est une srie de
rpartitions.
Il

ne

s'est
11

point pass autre chose

ne se passe point autre chose aux premiers bgaiements de l'enfant, car


l'origine des langues.
c'est

par rpartition

qu'il

applique peu peu des

objets distincts les syllabes qu'il

promne d'abord

indiffremment sur tous

les

tres qu'il rencontre.


effets

de la rpartition dans une priode ancienne de nos langues. La racine man semble avoir servi, dans le principe,

Voyons maintenant quelques

nommer confusment
mmoire (memini,
et

toutes les oprations

de l'me, car nous la trouvons exprimant la pense


(mens), la
[A{xy7)|x.ai,

^av^a-xw), la
!

passion

(j*vo),

mme

peut-tre la folie (pavla)

Mais une psychologie moins rudimentaire a introduit de l'ordre dans ce mlange, gardant quelques mots, en laguant d'autres pour les remplacer par
des synonymes, donnant enfin chacun son domaine spcial. Un tel triage ne s'est point fait au hasard

ce serait le lieu de reprendre, avec une force par-

1.

A. Meillet,

De Indo-Europa radie

me?t, Paris, Rouillon, 1897.

34

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

ticulire sur ce terrain

purement humain
faire

et histo-

rique, toute l'argumentation de Fnelon.

Nous avons l'habitude de

une distinction

entre le courage actif, qui va au-devant du danger

pour

le

combattre, et

le

courage passif, qui consiste


galit d'me.

supporter la

mauvaise fortune avec


le

Bien que pouvant exister chez


sont, au fond,

deux sentiments

mme homme, diffrents, comme


le

ce

on

peut

le

voir en observant o conduit l'exagration

de l'un et de l'autre. Pouss trop loin,


actif aboutit la tmrit; le

courage

courage passif, port au del de la juste mesure, dgnre en apathie.

On

s'attendrait voir le langage reproduire ds les


si

plus anciens temps une distinction


il

naturelle; mais

n'en est rien. Dans la langue d'Homre, les deux

ides ont l'air de se confondre, et le


ToX;j.w,

mme
aussi

verbe

qui veut dire


le
,

oser

, signifie

sup-

porter ;

mme
signifie

adjectif tt^uwv, qui

veut dire

patient

aussi

audacieux \ Aprs
fournit d'autres

Homre,

la posie

gnomique nous
:

exemples de cette confusion


Force

les

est, dit un proverbe, de supporter ce que dieux envoient aux mortels .


x SiSoOsi
Oeoi 6vr,-o?ai (3poxoa-;v.

To).yi5:v xpr\

Et ailleurs

Sois endurante,
XX,
19; Od.,

mon me,

dans

le

malheur,

i. //.,

XXIV,

162, etc.

LOI DE RPARTITION.

35

alors

mme
.

que tu souffres ce qui ne peut tre

endur

C'est

donc par une distinction


(et

faite

aprs coup

que l'audace

mme

l'audace pousse jusqu' la

tmrit et jusqu' l'insolence) a t confie -:o\uw


et sa famille, tandis

que

tion sont devenues le

constance et la rsigna8 partage de TXa; et tX^wv


la
.

Personne aujourd'hui ne songerait nommer du mme mot deux ides aussi diffrentes que le plaisir
des sens et
le plaisir

idal caus par le sentiment


il

tout intime de l'esprance. Cependant

y a eu un

temps o ides. Le

la

mme

expression servait pour les deux

grec, de cette racine, a tir


:

une

srie de

mots qui expriment l'espoir Xm, eXitlt), ftico'jifei. Le latin en a pris les mots qui marquent le plaisir 3 Des deux cts, l'ide reste sans volupe, voluptas
:
.

reprsentant a trouv d'autres symboles


rlSo^at.
<(

y.ovt,

(de

goter

) est

devenu

le

nom du

plaisir

en

grec,

et spes, la

respiration, le soulagement , le

nom

de l'esprance en latin.

C'est ainsi qu'en

remontant dans

le

pass,

on

trouve sur son chemin des conglomrats smanti1.


2.

Thognis,

v. 591, 1 029.

langues modernes, la racine toi, contenue en xoXfJtw, a servi nommer la patience en allemand (Ge-dul-d). On la retrouve

Dans

les

aussi dans
3.

le latin tle rare.

Le verbe

Xu>

commenait par un

ou

F,

comme on

le voit

par

le parfait oXrca

(pour FFoXna).

3G

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

ques qu'il a fallu des sicles pour dbrouiller. La chose n'est pas encore entirement faite aujourd'hui.

La

diffrence entre sentir et penser est aujourd'hui


les verbes,

marque dans
dans
le

mais

elle parat

peine

substantif sentiment. Aussi l'adjectif sensible,

qui en franais appartient la partie affective de


l'me,
d'

a-t-il

pu

prendre

en
.

anglais

l'acception

intelligent, raisonnable

On

sait

qu'en latin
le

sentir appartient plutt la pense,

comme on

voit par des

composs

tels

que

dissentio, consentie*, et

par des drivs comme sentenlia. Par une confusion qui n'a pas encore tout
disparu, les langues anciennes dsignent d'un

fait

mme

mot

le

mchant

et le

malheureux
i
.

L'adjectif

-ovauoo; a les
socits,
le

deux acceptions Dans l'enfance des pauvre est un objet d'aversion autant
:

c'est sur ce ton qu'il est parl des que de piti mendiants dans Homre. IIov^oo; a peu peu renonc cette quivoque, pour tre exclusivement attribu

l'ide de perversit, tandis que son congnre nvr^

a dsign l'indigent.

Plus les mots sont voisins par la forme, plus

ils

sont une invite la rpartition. Voici une sentence,


premire vue assez extraordinaire, qui nous a t

conserve par Varron

Religentem esse oportet,

reli-

1. novr,p 7t7tapia, Tcovrjpov o-j/ov, vitop. Ilov^p 7rpay[j.aTa. De la mme racine qui a donn tcovo;, la peine , -jrevta, la pauvret , 7ivo[j.ai, tre dans Cf. le double sens de mchant en franais. l'indigence .

LOI DE REPARTITION.

37

giosum nefas. Les deux mots religens

et religiosus,

tymologiquement synonymes, sont opposs entre eux. Le sens du proverbe est que la religion est une

bonne chose, mais non pas la une sorte d'lgance, laquelle

superstition.
le

Il

y a

peuple n'est nul-

lement insensible, diffrencier ainsi des mots qui sonnent presque de mme \
Les besoins de
la

pense sont

le

premier agent de

la rpartition. C'est ainsi

que

le

grec et l'allemand

se sont rencontrs en faisant la diffrence de


et

Mann

Mensch, de kri# et avGpum>. Entre v'^p et avGptoTzoc; il n'y avait originairement aucune diffrence de sens Tun signifiait homme ,
:

l'autre

qui a visage

d'homme

Homre, parlant
de la

des

thiopiens

qui

habitent l'extrmit

terre, les appelle say a-rot. vSpv.

Mais une antithse

dont l'occasion ne pouvait manquer de se prsenter a fait que peu peu ils se sont distingus l'un de
l'autre et qu'ils ont t opposs l'un l'autre!

Hroqu'aux
k

dote,

parlant

de l'arme des

Perses, dit
foi

Thermopyles Xerxs put s'apercevoir


avGptairoi, elev,

wr&ol msv

oXtyot

os

vops.

La

distinction est ensuite

devenue familire aux Grecs. Xnophon, traitant de l'amour de la gloire qui fait le prix de la vie, ajoute
qu' cela les
vOpto-o'.
I.

hommes

se reconnaissent

av$pe<;

xal

oxl-rt.

uovov vomopsvoi. Rien, ni

dans

le

sens tymo-

Nous reviendrons sur ce point au chapitre de l'Analogie.

38

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


vr^o,

logique de

ni dans celui de vBpto-o;,


1
.

ne

les

pr-

destinait cette opposition

Quand

l'esprit populaire s'est


il

une

fois avis

d'un

certain genre de rpartition,

a naturellement la

tentation d'en complter les sries.

On

sait qu'il y a

des langues o les diffrents actes de la vie ne sont

pas dsigns de

la

mme

faon

s'il

est question d'un

personnage lev en dignit ou d'un homme ordinaire. Les Cambodgiens ne dsignent pas les membres du corps, ni les oprations journalires de la
vie,

par

les

mmes

termes

s'il

s'agit

du

roi

ou d'un

simple particulier.

mange, on se sert on dira pisa\ si on parle d'un bonze ou d'un sera soi. En parlant un infrieur, moi

Pour exprimer qu'un homme du mot s?'; en parlant d'un chef,


roi, ce

se dit
2
.

anh\ un suprieur, knhom\ un bonze, chhan Les sectateurs de Zoroastre, qui considrent le monde

comme
ont un

partag entre deux puissances contraires,

double vocabulaire,

suivant qu'ils parlent

d'une crature

dOrmuzd ou

d'une crature d'Ah-

riman. Ces exemples nous montrent la rpartition marquant une empreinte plus ou moins profonde,

comme on

voit telle habitude d'esprit peine

mar-

1. C'est l'adjectif (avpcoTios ayant d'abord t adjectif) qui prend la signification la plus gnrale. Il en est de mme pour Mann et Mensch. Il en est de mme aussi en franais, pour les hommes et les humains.

2. Nous avons en franais quelque chose de semblable, mais seulement l'tat rudimentaire. Pour marquer la diffrence entre l'homme et les animaux on a poitrine et poitrail, narines et naseaux, etc. 11 va

sans dire que l'tymologie n'y est pour rien.

LOI DE REPARTITION.

39

que chez l'un


autre.

et

gouvernant toute

la vie

chez un

Rien au fond n'est plus naturel


saire

ni plus nces-

que

la rpartition,

puisque notre intelligence

recueille les mots de diffrents ges, de diffrents

milieux, et qu'elle serait livre la plus absolue

confusion

si

elle n'y

mettait un certain rangement.

Ce que font
sons tous
:

les recueils

de synonymes, nous
les

le fai-

quand on examine
rarement

termes que l'usage

distingue ou subordonne, on constate que l'tymo-

que nous y mettons. Si nous prenons, par exemple, les mots de genre et d'espce, quel motif y avait-il donner plus
logie justifie
les diffrences

de capacit au premier qu'au second?

Y embran-

chement qu'
division,

la classe

Si

nous prenons
bataillon,

les

mots de
termes
uns aux

brigade,
si

rgiment,

ces
les

techniques,

exactement subordonns

autres, n'ont cependant rien qui les dsignt spcia-

lement

telle

ou

telle place.

Peut-tre ferions-nous
s'il

une constatation semblable

nous

tait possible

de remonter jusqu' l'poque o a t constitue la


srie des

noms de nombre.
des
ides

En

passant

matrielles

aux

ides

morales, nous verrions encore mieux les


la rpartition.

effets

de

Entre Y estime,
nulle

le

respect, la vnra-

tion

on n'aperoit
Il

gradation

impose

par

l'tymologie.

a fallu des

esprits exacts et prcis,

une socit ordonne

et soucieuse des rangs,

pour

40

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


certaines
distinctions
:

tablir

est-ce

une raison

pour

les

mettre en dehors de l'histoire du langage?


la cration

Nous savons peu de chose sur


gage
:

du lanvritable

mais

la

rpartition

en

est

le

dmiurge. Elle a t cette seconde cration, cette melior Natura dont parle Ovide en retraant les ges
successifs

du monde.

Cependant la rpartition, comme toutes que nous passons en revue, a ses limites.
Il

les

lois

faut d'abord

cela est trop clair

qu'elle
elle

trouve une matire o se prendre.

Comme

ne

cre pas, mais s'attache ce qui est pour en tirer


parti et le perfectionner,
il

faut que les termes

diffrencier existent dans la langue.


citer

Nous pourrions
d'un

certaines
les

confusions
les

dont, faute

mot,

mme

idiomes

plus parfaits

n'ont jamais

russi se dbarrasser.

Inversement, l'esprit ne parvient pas toujours fconder toutes les richesses que le langage vient
lui offrir.

Le mcanisme grammatical, par


des

la

com-

binaison

une
soit
le

telle

peut produire de formes quantit que l'intelligence en embarrasse. Georges Curtius a compt que

lments existants,

nombre des formes personnelles du verbe grec s'lve 268, nombre considrable, quoique bien

LOI DE RPARTITION.

41

infrieur encore celui

du verbe

sanscrit, qui va

jusqu' 891. Mais la rpartition n'a pu tirer parti de


cette
ait

abondance

c'est

beaucoup dj que
Entre
le

le

grec

su diffrencier ses

quatre prtrits (imparfait,


futur preet le

aoriste, parfait, plus-que-parfait).

mier

et le futur second, entre le parfait

premier

parfait second, l'observation la plus attentive n'a

pu

constater aucune diffrence smantique. Outre cette

surproduction de temps, nous avons une surproduction de verbes. Si nous prenons, par exemple, la
racine
cpuy,

fuir ,

nous avons ct de
le

cpsuyca

un

verbe uyysvw, qui a

mme

sens.

ct de or^l

on a

cpcrxco.

ct de

itlpicXiifu,

on a tt^Qw. Le seul
par
-s'ivto,

verbe signifiant
TLTa'lvw

tendre

est reprsent
a'lvto, 616'f^i

et Tav-jco.

NOUS avons
*

et a-xto, qui

signifient tous trois

marcber

L'extinction des

formes inutiles

vient heureusement diminuer le

poids de ce capital mort.

Une

autre limite au principe de rpartition vient

du degr plus ou moins avanc de civilisation. Il y a des nuances qui ne sont faites que pour les peuples cultivs. A la synonymie on reconnat de quels objets
la

pense d'une nation

s'est surtout

proccupe. Les

distinctions sont d'abord faites par quelques intel-

ligences plus fines que les autres

puis elles devien-

nent

le

bien

commun

de tous. L'esprit,

comme on

1.

Voir

la fin

de cette premire partie.

42

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

l'a dit, consiste voir la diffrence

des choses semcertain

blables. Cet esprit se

communique jusqu' un

point par le langage, car reconnatre les diffrences que les mieux dous ont t d'abord seuls sentir,
la

vue de chacun devient plus perante. Une question qui concerne plutt le philosophe
le

que

linguiste

serait

de

savoir

comment

cette

rpartition se fait en nous, ou, pour dire les choses

de faon un peu grossire, mais intelligible, si nous avons dans notre tte un dictionnaire des syno-

nymes. Je

crois

que chez

les

esprits attentifs

et

fermes ce dictionnaire existe,

mais

qu'il

s'ouvre

seulement en cas de besoin


Quelquefois
D'autres fois
le
il

et sur l'appel

du matre.

mot

juste jaillit

du premier coup.
:

se fait

attendre

alors le diction-

naire latent entre en fonction et envoie successive-

ment

les

synonymes

qu'il tient

en rserve, jusqu'

ce que le terme dsir se soit fait connatre.

CHAPITRE

III

L'IRRADIATION

Ce

qu'il faut

entendre par ce mot. L'irradiation peut crer des dsinences grammaticales.

Nous appelons
on ne
l'a

ainsi, faute

d'un autre terme, une

srie de faits qui n'a pas encore t


dire,

dnomme. A

vrai

gure observe jusqu' prsent, quoi-

qu'elle soit d'une relle


logie

importance pour

la

psycho-

du langage

*.

Quelques exemples feront comprendre de quoi


s'agit.

il

Les verbes latins en


cesco,

sco,

comme
appels

maturesco, mar

sont

communment
l'air

inchoatifs

parce qu'ils ont

de marquer un

commencement

d'action ou une action qui se fait peu peu. Mais cette

nuance n'appartenait pas primitivement la dsinence sco. On ne la trouve pas dans nosco, je connais
1.

scco,

je dcide

pasco, je nourris

, etc.

et

Il faut excepter toutefois les deux savants amricains M. Wheelcr M. Lanman, dont on trouvera cits les travaux plus loin. M. Ludwig, le nom d'Adaptation, a d'abord attir l'attention de ce ct.

4i

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGEla

On ne

trouve pas davantage dans

les

langues

congnres \ D'o le latin l'a-t-il vient des verbes comme adolesco, floresco, senesco,

donc prise? Elle


etc.

On ne

grandit, on ne fleurit, on ne vieillit pas en


:

un instant
r

l'ide

d'une action lente et graduelle

s'tant d'abord introduite

dans ces verbes, a paru

ensuite inhrente au suffixe. Elle y a t irradie.

Quelque chose de semblable


verbes dits dsidratifs,
turio. S'ils

s'est
csitrio,

pass pour les


nupturio, emp-

comme

suivent la conjugaison, d'ailleurs assez

rare, en io, c'est qu'ils ont, ce

modle sur
la

sitio,

<

avoir soif

que je crois, pris La syllabe qui prcde

dsinence n'est pas autre chose malgr la diffrence de quantit que les suffixes tor ou sor qui

forment tant de substantifs en


teur

2
;

latin

emptor,

ache-

scriptor, crivain
.

esor (pour ecl-tor),


si

man-

geur

La note

dsidrative est

bien entre dans

cette dsinence,

que Cicron, parlant de Pompe,


:

pouvait crire Atticus, bien sr d'tre compris


Sullaturit

animus ejus et proscrpturit. Rappelons ici une discussion du sicle dernier qui montre combien il est ais de se tromper en cette
matire
:

on a plus

vite fait de

donner l'tymologie

je blesse , StSpsxw, s'ajoute indiffremment tous les verbes. Voir, par ex., Odysse, XVII, 331 et 335, XVIII, 324,. etc. Cette mme dsinence se trouve aussi en sanscrit, mais elle n'a pas davan-

1. Cf.

en grec sipiaxw,
,

je trouve

, TiTpc6cry.co,

je cours

etc.

Dans Homre, 7xw

tage le sens inchoatif. 2. Il y a une diffrence de quantit, le suffixe tor ayant eu primitivement, selon l'occurrence, o long ou o bref. Cf. en grec pr,Tu>p, pr,Topo.

IRRADIATION.

45

vraie ou

fausse

d'une dsinence, que d'en

retracer la naissance et la propagation.

Au

sujet de ces verbes en urreA le prsident de


:

Brosses, dans sa Mchanique des Langues, crivait

La terminaison

latine urire est approprie


:

un

dsir vif et ardent de faire quelque chose


esurirc,

micturire,

par o il semble qu'elle ait t fondamentalement forme sur le mot ut re et sur le signe radical

w\

qui, en tant de langues, signifie le feu. Ainsi la


tait

terminaison urire

bien choisie pour dterminer

un dsir brlant.

Voltaire, plus avis, proteste. Flairant quelqu'une

de ces thories dont

tait

coutumier
est l'ide

le Prsident,

il

lui fait des objections.

de brler dans

des verbes

sourdre ?... Ce petit systme est fort en dfaut; nouvelle raison pour se
scaturire,

comme

dfier des systmes.

Il

Mtw,

un groupe de verbes termins en qui expriment une maladie du corps ou de l'me


existe en grec
:

ciovTiw,
ffuXrjvito,

avoir

avoir

Xapvfftiw,

mal aux dents , de oojc, dent ; mal la rate , de ciAy, rate ; avoir mal la gorge , de XocpuySj g r e

*> e ^ c -

Le sens

de maladie semble

si

bien inhrent

ces verbes, qu'on a pu joindre cette dsinence des

mots de toute
|irfta68oci
>>c6o,

sorte
,

plomb
,

pierre

^oX-jSiw, avoir le teint plomb ; . Xtiw, avoir la maladie de la pierre

46

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

Puis on a pu sur ce modle broder des variations


cpUiw (en parlant d'un arbre),
IXXeopcw,
(rrpaTYjYiao),

ne produire que des feuilles

avoir besoin d'ellbore

avoir la maladie de vouloir tre stratge

L'ide de maladie est entre dans cette dsinence,

mais

elle

ne

s'y trouvait

nullement

l'origine,

Le

point de

dpart
t.a,

doit tre cherch dans

quelques
;

substantifs en
{jLsXayyoX'la,

comme
noire

ocpOaX^a,
1

ophtalmie

humeur

Del

est parti le

mou-

vement

mouvement

qui a produit un groupe qu'on

pourrait appeler le groupe nosologique.

Citons maintenant un exemple tir du franais

Nous avons un suffixe pjoratif dire, qui forme

les

mots

comme
Le

martre, belltre, doucetre. L'histoire en est


;

instructive

mais

il

faut la reprendre d'un

peu haut.
il

lieu d'origine se trouve

en grec, o

y avait
:

des verbes en aw, sans aucune signification fcheuse


Qa-j^w, j'admire

ffiroySto,

je m'applique ;
l des substan;
spyaa-r/.p,

ayoXw,
tifs

<(

je

prends du

loisir .

De

en

aor/jp,
.

comme

8ix*<rnip,

juge

ouvrier

Dans

le

nombre, nous voyons dj


:

se glisser quel

ques mots d'apparence suspecte


1.

icarpaoT^p,

celui

Du

reste, par elle-mme, cette


:

formation en

ia

n'implique rien de
; [xsa-rjjxSpia,

ce genre

midi

p[xov'a, etc.

union

otaTxaXa,

enseignement

IRRADIATION.

47

qui

fait le

pre

p xp<rmpa,
4

celle

qui

fait la

mre

Xauxonip,

celui qui fait l'olivier (c'est--dire l'oli-

vier sauvage).

Cette sorte de mots plut aux Romains.

En

gnral
la

on peut remarquer que tout ce qui s'adresse


langue latine eut donc des mots pair as ter,
Cicron, dans sa correspondance, forge
Fulviaster, celui qui imite Fulvius,
le

malignit passe facilement d'un peuple l'autre. La


filiaster.

vocable

un second Ful-

vius

Du

latin, la

formation en aster passa aux langues

drives, o elle eut

un plein succs. Toutes les langues romanes s'en servent. Le franais s'en est

empar
fit

et

en
le

fait

usage avec plus de libert que ne

jamais

grec ni le latin. Nous disons rousstre,

verddtre, saumtre, opinitre, mdictre.


ratif,

qui existait

dj en latin, est
suffixe.

Le sens pjo peine en grec, qui se montre donc dcidment entr dans ce

L'allemand moderne a une espce de verbes qu'on


peut appeler dprciatifs , car ils expriment l'action en y joignant une ide de msestime et d'ironie.
Ils

sont termins en -eln. Ainsi de klug,


,

intelli-

gent
liser

on forme klgeln,
de Witz,

faire l'entendu, subti faire

esprit

on forme witzeln,

le bel esprit, dire

des balivernes

de fromm,

reli-

48

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


,

gieux

on forme frommeln,
verbe en eln est

faire le

cagot

Quel-

quefois

le

lire

directement d'un autre


;

verbe

deuten,
.

interprter

deuteln,

subtiliser

sur un texte

L'ide dprciative est entre aprs

coup dans cette dsinence, qui n'avait l'origine aucune signification fcheuse. La formation en eln
vient d'anciens substantifs en
el,

comme on

le

voitpar

Zwcifel
ehsebi,
stantifs
tels

et zweifeln, Sattel et satteln,

Wechsel et weces sub-

Handelet handeln. Mais


il

comme parmi

y en avait quelques-uns sens diminutif, que Wiirfel, d Schnitzel, copeau, ro;

gnure

ugel,

ocellus , cette circonstance a suffi


la

pour imprgner
particulire. Dire

dsinence verbale d'une saveur

que ce sont des produits de l'ana:

logie est

une explication insuffisante

l'esprit

popu-

laire a multipli ces verbes

parce que

l'irradiation y
l
.

avait

fait

entrer une signification spciale

L'ide diminutive elle-mme est une ide,

si

je

puis parler ainsi, de second mouvement. Les suffixes qui, en grec et en latin, ont servi former des
diminutifs, n'avaient pas ce sens l'origine. Mais

une

fois

que ce sens y

est entr, ils se

propagent inda dploye

finiment.

On

sait la fcondit

que

le latin

sur ce point.
diversifier

Comme
fois

un jardinier qui s'applique

une

fleur adopte par la

mode,

l'esprit

populaire, une
l.

mis en got, produit des diminu-

On pourrait

faire

mots franais en

Hier,

comme

des observations toutes semblables sur nos sautiller, en t, comme tachet, etc.

IRRADIATION.
tifs

49

de toute forme

*.

On

voit

mme

alors le suffixe
:

diminutif s'attacher des pronoms

(pour en sont des exemples. anulus), singuli, ningulus, la sait est richesse de monde l'italien. le Tout quelle

ullus

Quelque chose de semblable s'observe aussi dans certains dialectes de l'allemand

moderne

2
.

L'irradiation peut, pour le linguiste, devenir une

cause d'erreur,
le

s'il

s'obstine vouloir trouver dans

mot

l'nonc textuel de ce qu'il dit l'esprit. Je


significatif

ne connais gure de suffixe un peu


n'ait essay d'expliquer l'aide

qu'on

d'un substantif ou d'un


a voulu voir
3
.

verbe. Encore tout

rcemment on
le

dans

monamentum, argumentum
nymiques
elSo,

verbe memini

D'autre

part, Pott voulait reconnatre

dans

les

noms
le

patro-

comme

'A-ps'lor.,

Ur^lor^
des

substantif

apparence
t

quoique

noms comme

npiajuo-r,

TsXa uwvt.o7i, o le

mme suffixe se prsente


un

sous une forme diffrente, eussent d lui suggrer des


doutes. C'est ainsi encore que Corssen a cru voir

verbe kar,

faire ,

dans des mots

comme

volucer ou

comme ambulacrum, une


dans
1.

racine bhar,

porter

celeber,

cribrum.
titre d'chantillons
:

Nous citerons

ar/ellus, corolla,

baciUum,

etc.

Un diminutif

animula, apicula, avunculus, est la base de somnolen688.

tus,
2.

fraudulentus, violare.... Voir Grimm, Grammaire allemande,

III,

3.

On

sait

que

le

suffixe

mentum

est

le

dveloppement de men

augmen, augmenlum; segrnen, segmentum.

50
11

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE


est vrai

que l'erreur commise par les savants est commise aussi par le peuple. Mais on doit avouer
que celui-ci se trompe avec plus
sweet-heart, qu'on crit
d'esprit. L'anglais

doux cur
gard,

, est

comme s'il signifiait mon form du mme suffixe que nig11

slnggard,

coward.
1

faudrait
il

donc

crire

sweetard,

doucereux

Mais

est certain

que

sweet-heart a plus de couleur.

De
selig,
s'ils

mme

en allemand

les adjectifs

armselig, font aujourd'hui

comme trbl'impression comme


le

venaient de Seele,

me

au lieu qu'ils sont

dveloppement d'un suffixe abstrait -sal, qui rest dans Trbsal, Miihsal. L'impression est
gnrale qu'un adjectif
selig

est
si

comme

arbeitselig, vertrauenet qu' l'imitation

semble rgulirement form, de armselig on a fait seelenarm.

Il

si

une forme du participe destine, nous en croyons les grammaires, exprimer une
existe en latin

ide

d'obligation.
est

On

la

trouve tantt
est

l'actif

Nanc

bibendum.
est

Dandum
ddit.

Denegandum

exceptionem.
:

operam, tantt au passif

vue ferendum.

Asperum

et

Urbem dux
est.

militibus diripiendam

Banda opra

Mais quelle que soit la

construction, les grammaires affirment


1.

et le sen-

Sayce, Introduction to the science of language,

II,

346.

IRRADIATION.

51

timent que nous avons du latin leur donne raison

que dans
tion
.

le

participe est contenue une ide d'obliga-

Celte ide d'obligation y est cependant entre aprs

coup.

En

effet, les

participes en dus, da, dura, ainsi

que

les grondifs

correspondants, n'exprimaient pas

autre chose l'origine que l'ide de l'action, soit passive,

soit

active.

C'est ce

que montrent bien

les
la

anciennes formules
rdaction de l'acte
fuentnt.
dit
:

officielles.

Ont
:

assist

se dit en latin

Scribendo ad se

prsid l'excution de l'ouvrage


l
.

Prie fuit operi faciundo

Les crivains latins

nous ont d'ailleurs


de
ce

laiss d'assez
actif

nombreux exemples
passif.

sens

purement

ou

Tite-Live

raconte que les Gaulois furent

taills

dant qu'ils recevaient


inter accipiendum

l'or

de la

en pices penranon de Rome


:

aurum

csi sunt.

Cicron, dans

son

Trait

des Devoirs,

parle
Il

successivement de

l'injustice

commise ou
mots
:

subie.

termine

la

premire

partie par ces

De inferenda

injuria satis dic-

tum

est.

En

voil assez sur les injustices que l'on

commet soi-mme.

J'ai multipli dessein les

exemples cause des


2
.

ides fausses qui rgnent encore sur ce point

La

1. Ou mme operU faciundo (Orelli, 5 757), en faisant de faciundum un substantif neutre, semblable pour le sens au franais confection. 2. La vraie solution a t donne par M. L. Havet. Les exemples ont t runis par notre lve regrett S. Dosson, De participa gerundivi

significatione, Hachette, 1887.

de

la

Voir aussi ce que j'ai dit dans les Mmoires Socit de linguistique, VIII, 307.

52

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

ncessit n'est qu'une nuance subsidiaire qui a pntr

par surrogation dans les formes de ce genre.


elle

Pour s'expliquer comment


creati sunt legibus scribitndis.

y a pntr,

il

faut

considrer certaines formules

comme

Decemviri

Quattuor viri viarum


le

curandarum.
Mettez dans ces formules un substantif au lieu du
verbe, le sens restera le
stantif n'a rien en

mme. Cependant

sub-

lui-mme qui indique

l'ide d'obli-

gation.

Tout

le

monde

connat la distinction que la lin

guistique fait entre

l'lment matriel

et l'l-

ment formel

des mots.

toute poque on s'est

demand
ou
s'il

si

ces deux lments sont de

mme

origine,

n'y a pas entre eux quelque diffrence de

nature. Je n'ai pas traiter prsentement cette question. Je

veux seulement montrer

qu'il

peut nous

arriver de considrer

ment formel

appartenant l'ldes lettres ou des syllabes prises sur


.

comme
C'est

l'lment matriel

un phnomne

d'irra-

diation.

Un exemple nous est fourni par les parfaits grecs en xa, comme X&uxa, raO^xa. Georges Curtius, avec
une rare clairvoyance, a montr que ce diffrent du c de facw, jacio, et qu'il
x n'est pas

est

encore

IRRADIATION.

53*'

englob dans

la

partie matrielle

du mot en
1
.

certains verbes

comme

fjxu>,

spuxw, o)ixw

Il

a suffi

qu'il ft voisin de la dsinence pour qu'il devnt

dsinence

lui-mme.

attraction

ou

Appeler un adhrence ,

tel

phnomne

c'est le

nommer
clair et
il

sans l'expliquer.

Le besoin d'un exposant


ici

commode

a opr

cette

mtamorphose
ce qui n'y

fait

incorporer la dsinence

appartenait

pas, et a enrichi L'lment formel aux dpens de l'l-

ment

matriel. C'est dans quelques parfaits

comme

oocoxa, sVr/^xa,

que

la chose a

commenc. Mais une


il

fois

que

le x

a t lment significatif,

est entr

dans tous

les verbes.

Voici deux autres exemples pris l'autre bout de


l'histoire des

langues indo-europennes.

M. Wheeler nous apprend comment le peuple des tats-Unis trouve moyen de donner un singulier
des mots pris tort ou raison pour des pluriels, comme Chinese, Portuguese. En regard de Chinese

(prononcez Chanz)
(prononcez Chin)
;

il

a fait

un singulier Chine

en regard de Portuguese il a fait Poriuguee. De cette faon, la dsinence se passe


l'tat

d'lment

formel

2
.

A entendre
1.

l'allemand parl, on pourrait croire

Voir ses Grundzige

quelque chose de semblable. C'est dans fecundus, jucundus.

(5 dit.), p. 61. le

mme

M. Ascoli avait dj conjectur c que nous avons en latin

2. 11 parait mme qu'au mot franais chaise on a trouv un singulier, shay. Wheeler, Analogy, p. 14.

5i

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

qu'il existe

une seconde personne du verbe qui se Was Lebste auch noch? termine en e : Da bis te?

meinste?

Jetzt haste
:

's.

L'origine de cet e n'est pas

douteuse

il

y faut voir un reste du

pronom de

la

seconde personne du, dont la consonne s'est teinte et dont la voyelle a fait corps avec le verbe. Mais si
ces secondes personnes nous venaient d'un ge lointain,

on prendrait

la voyelle

pour un reste de dsi-

nence.

Ces exemples, dont l'un nous reporte aux premires priodes de la langue grecque, dont les deux
autres sont de notre temps, montrent qu'il se
fait

des emprunts de l'lment formel l'lment matriel, l'irradiation

tant la cause de ce transformisme.

CHAPITRE

IV

LA SURVIVANCE DES FLEXIONS

Ce que

c'est.

Exemples
De

tirs

de

la

grammaire

franaise.

l'archasme.

Quand une
niques, soit
ratre,
il

flexion, soit sous l'action des lois

pho-

par -quelque autre cause, vient dispa-

ne s'ensuit pas qu'elle va cesser d'exister


maintient pour celui-ci encore

pour

l'esprit. Elle se

longtemps, grce la tradition, grce la place que le mot occupe dans la phrase, grce aussi certaines comparaisons que fait instinctivement notre

mmoire avec des constructions analogues.


rente, ni sans influence sur la syntaxe.

Cette

survivance de la flexion n'est pas une chose indiff-

Ceci va devenir plus clair par quelques exemples.

Nous avons dans nos grammaires franaises une


rgle qui peut, au premier abord, paratre arbitraire,

mais qui n'en repose pas moins sur un juste sentiment de la langue. Il est dfendu d'employer un mot en qualit de complment de deux verbes, si ceux-

56 ci

LES LOTS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

exigent des cas diffrents. Alors

mme

que

le

mot

en question reste extrieurement identique, la dfense subsiste. Il n'est point permis de dire, par exemple
:

Vous savez que je vous une vive affection .

ai

toujours respect et port

D'o vient cette dfense?

Elle vient de la sur-

vivance, au fond de notre esprit, d'une dclinaison

matriellement abolie. L'ide du


d'exister chez

datif,

qui continue

permet pas le mlange avec l'accusatif, quoique, dans l'exemple prsent, celui-ci soit le mme. La rgle, je le rpte, n'est
point artificielle
:

nous; ne

nous

le

sentons tous, en lisant la

phrase fautive. C'est qu'il y a une rminiscence qui nous sert de guide. 11 faudrait, en transportant la

phrase

la troisime

personne, dire

Vous savez
.

que

je le respecte et lui porte

une vive affection


le et

Le
les

souvenir moiti prsent de

lui

empche

deux vous de

se confondre.

Pour

la

mme

raison
le

il

faut dire, en rptant le


:

pronom, quoique
te

pronom ne change point


main
l

Je

remercie

et te serre la
ici

Nous voyons

une flexion dtruite continuant de

s'imposer l'esprit grce l'association avec

une

forme similaire.
1. Dans ses Remarques sur la langue franaise, Vaugelas fait mention de cette rgle Cette rgle, dit-il, est fort belle et trs conforme la puret et la nettet du langage . C'est ce que Guillaume de Humboldt exprime de son ct en ces termes Es sinken die Formen, nicht aber die Form, die vielmehr ihren altcn Geist iiber die neuen Umge: :

staltungen ausgoss

LA SURVIVANCE DES FLEXIONS.

57

Moyennant quelques prcieux restes de ce genre, on peut dire que la dclinaison des pronoms subsiste
peu prs tout entire en franais.

Le

datif continue de
:

se faire
ta

disons

Accorde-moi

quand nous protection, donne-toi du


sentir

repos, ne nous faisons pas d'illusions, n'allez pas

vous chercher des regrets

.
Il

L'accusatif existe pareillement.

y aurait quelque

chose de blessant pour notre syntaxe intrieure

une seule phrase dispers nos amis?


dire en

se sont cachs, qui a

Une

autre forme latine qui continue de vivre, bien


elle ait

qu'en apparence
Peut-tre

succomb,

c'est le neutre.

mme

en faisons-nous un plus grand usage

que

les Latins.

Nous disons

Le beau,

le vrai, le

bien, l'honnte, l'utile, l'agrable, l'infini, l'intelligible,


le
.

contingent,

le

ncessaire,

l'absolu,

le

divin

La langue philosophique en

est remplie.
le

De
le

mme

la critique littraire,

le

fin,

dlicat,

romanesque,
sible et le
lais
:

l'atroce

Xavier de Maistre,
le

dit

Sainte-Beuve, a trouv sa place par

naf, le sen-

charmant.
il il

La Bruyre parlant de Rabeil

O O

est

mauvais,
il

passe bien au del du


et l'excel-

pire....

est

bon,

va jusqu' l'exquis

lent.

58

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE. Cette facult d'employer les adjectifs

un genre

qui semble tre sorti de la langue tient la prsence

d'un certain nombre de pronoms neutres qui ont t sauvs du naufrage, savoir
pas,
le (

je

ne

le

souffrirai
ce fut

me
de

le

pardonnerez-vous?
malheurs,

ce

), ce

la

cause

ses
c'est

n'est

pas

qu'il

soit

mchant,
( (

), que vous en semble? que ferons-nous, que ), quoi de ne un sais quoi quoi... ). Il a plus insens, je

vous

de

commencer...

suffi

de ces mots et de quelques autres semblables


le

pour maintenir
la langue, et

genre neutre dans l'esprit


lui

et

dans

pour

permettre une extension qui

n'est pas prs de s'arrter.

Nous voyons mme que


quelque chose, rien,

des substantifs fminins,

comme

ont perdu leur genre pour passer au neutre.

Voici

un exemple de survivance

pris en

dehors

des pronoms.

Le franais a perdu sa dclinaison,


il

et

continue d'employer des ablatifs absolus.

cependant Lui

mort, toutes nos esprances sont ananties.

que

La nouvelle

s'tant rpandue, des attroupements

se formrent.

Qu'avons-nous autre chose

ici,

des propositions absolues la manire latine? devant

une construction de ce genre, notre analyse logique reste en dfaut. C'est un des exemples qui montrent

LA SURVIVANCE DES FLEXIONS-

59

combien

il

est difficile de sparer

une langue de

ses

origines, et de quelle obscurit serait


ais
s'il

menac

le

franlatin
.

cessait de s'clairer la lumire

du

Un
sait, a

autre exemple est le gnitif, qui,

comme on
:

longtemps persist dans certaines locutions


le

f Htel- Dieu,

parvis
cette

Notre-Dame,
construction

les

quatre

fils

Aymon

Mais

tant
l'a

devenue

obscure,

l'intelligence

populaire

transforme,

comme on

va

le

voir dans

un

instant.

Ces survivances sont instructives, parce qu'elles

nous induisent penser

qu'il n'en a

pas t autre-

langues anciennes, et que l o il y a quelque interdiction ou quelque tolrance inexpliles

ment pour

que, nous avons peut-tre l'action prolonge d'un


tat de choses antrieur. C'est ainsi sans doute

que

doit s'interprter la rgle

connue sous

la

formule

La
a ses

loi

de survivance,

comme

la loi

de rpartition

1 ,

Quand une flexion n'est plus reprsente qu' un petit nombre d'exemplaires, quand ces exemplaires sont eux-mmes devenus mconlimites.

naissables,

l'intelligence,

dpourvue de direction,
prendre. Une prudence

ne

sait

plus

quoi

se

instinctive, qui est le produit


i.

de beaucoup d'essais

Voir ci-dessus,

p. 40.

60

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


russis, fait qu'alors

mal

on renonce des construccomprendre.


Il

tions devenues trop

difficiles

est

rare que le peuple


qu'il

manque
il

cette prcaution. Ce

ne

comprend pas,

l'abandonne ou

il

le

transforme.
Jl

a transform,
il

par exemple, la

construction

gnitive dont

vient d'tre parl.


la place

Dans des expresquai Henri IV, ce


il

sions

comme
un

Maubert,

le

n'est plus

gnitif

que nous percevons, mais

nous semble que nous prononcions le nom mme de ces voies publiques. Ainsi s'est forme une construction qui a fini par

ment,

et

prendre le plus grand dveloppe laquelle nous devons la plupart de nos

noms de

rues, de quais et de boulevards, sans parler


'.

des mille inventions de l'industrie

Il

peut arriver que les survivances soient entre-

tenues dans la langue littraire, alors que dj elles

ont disparu de la langue du peuple. C'est ainsi que la posie a conserv l'habitude des inversions, qui ne
sont pas
autre

chose qu'une libert


qu'ils

des anciens

temps.

la condition

ne nuisent pas la
:

clart, ces restes


ils

d'un ge antrieur sont prcieux

apportent au langage de la dignit, de la grce et


La rue Montmartre, le boulevard Malesherbes, la place etc. Les plumes Saint-Pie/ re, les lampes Swan, etc.
Victor-

1.

Hugo,

LA SURVIVANCE DES FLEXIONS.

61

ne faut pas que l'cart devienne trop grand. Si les liberts de la syntaxe supposeut l'existence de flexions depuis longtemps abolies et
de la force. Mais
il

oublies, une certaine obscurit ne peut


se rpandre.
est

manquer de
Y archasme

La forme

la plus subtile de

de faire appel des moyens grammaticaux qui n'existent plus dans la conscience populaire. S'il est
relativement ais de remettre en circulation d'anciens

mots,
faire

il

est

beaucoup plus

difficile

de ramener

et

de

est

comprendre les anciens tours. La survivance donc une loi du langage dont il appartient cha-

cun, selon l'idiome et selon l'occasion, de mesurer


les justes limites
'.

1. Voir ce que j'ai dit au sujet de l'allemand dans V enseigne ment des langues vivantes, p. 65.

mon

livre

De

CHAPITRE V
FAUSSES PERCEPTIONS
Fausses dsinences du pluriel. Fausses dsinences des cas. L'apophonie.

Nous sommes

ainsi conduit parler d'un


:

phno-

mne proche parent du prcdent


ception
.

la

fausse per-

Nous croyons souvent percevoir


elle n'est pas. Ainsi

la

dsinence l o

oxen, croit

un Anglais, prononant le pluriel sentir dans la syllabe en la marque du


ici le

nombre

cependant on a simplement

thme

buf sanscrit, nksan. La vraie anglo-saxon oxen, marque de la pluralit est tombe.

Il

est ais de voir quoi tient cette illusion. C'est


le singulier,

que

ayant perdu

la moiti

du thme,
le

est

rduit la syllabe ox. Ds lors, entre


le

singulier et

pluriel,

il

y a une diffrence qui est interprte

comme

servant l'expression du nombre. Le peuple


l'utilit,

a le sentiment de

mais nullement
s'il fait

le

souci

de l'histoire.

Il

emploie ce

qu'il a;

des pertes,

FAUSSES PERCEPTIONS.
il

63

utilise ce

qui lui reste.

Il fait

entrer du sens en

des syllabes qui n'en avaient pas. La perception est donc fausse au point de vue de l'histoire, mais au

point de vue de l'histoire seulement.

Le
Il

est

mme mme

exemple peut servir pour l'allemand.


arriv que l'allemand s'est
qu'il a
si

bien per-

suad avoir une dsinence,

mobilis cette

syllabe et en a fait librement usage.


il

Non seulement
il

dcline

der Ochs, die Ochsen, mais


et
:

fait

der

Mmeh,

die Menschen,

mme, en

dclinant des

der Soldat, die Soldat-en. mots d'origine trangre L'allemand a une autre syllabe dont l'histoire est

encore plus instructive.

Quand on dit que Kind fait au pluriel Kind-er, on donne entendre que er est la dsinence du pluriel
:

cependant er n'est pas autre chose que le suffixe ou er que nous avons dans le latin gener-is, dans
grec
Y6ve(<r)-o;.

es
le

Ce qui n'a pas empch que toute die une catgorie de mots ait suivi ce modle
:

Weiber,
Golter.

die

Lmmer,

die Lcher,

die Bcher,

die

On peut donc

dire que le sentiment qui fait

aujourd'hui

reconnatre

dans

Kind-er,
est,

Weiber,

Hus-er une dsinence du pluriel

vue de

l'histoire,

au point de une fausse perception, ce qui n'emsoit


'.

pche pas qu'elle


lire

devenue une dsinence rgu-

de la langue

]. L'anglais child, qui faisait anciennement au pluriel cildru, cildre, children. Sur l'identit priencore ajout par-dessus la syllabe en
:

Gi

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

de ce genre sont plus aiss observer clans les langues modernes que dans les langues

Les

faits

anciennes.
n'est autre

On en devine aisment

la

raison,

qui

que le manque de documents antrieurs. Toutefois, nous voyons qu'en latin Ye de dulce,
nobile, fait l'effet d'tre le signe
le

du neutre, quoique
le

neutre soit simplement reconnaissante l'absence


Il

de dsinence.
neutre
tSpt,

sufft

de rapprocher

grec

tSpi,

ou

eu^api, neutre eu^apt,


la place

pour voir que


i

Ye de dulce tient

d'un ancien

final.

Si l'on pouvait interroger

guste sur l'impression qu'il


scelus,
il

un contemporain d'Aua des mots comme omis,


la syllabe us est l

dirait sans

doute que

pour marquer fait eXue, dans

la dsinence.

Un

Grec, dans l'impar-

l'aoriste IXwt-, pensait sentir la troitroi-

sime personne, quoique la marque de cette sime personne (un t) ft tombe.

Une

autre sorte de fausse perception est de croire

la prsence de formes grammaticales qui n'ont

jamais exist. En

latin, la dclinaison est


:

d'un cas plus courte qu'au singulier


datif et l'ablatif

au pluriel en effet, le

ne possdent

et n'ont

probablement
dsinence plu-

jamais possd qu'une seule


rielle.
si

et

mme

Cependant ce

dficit n'est

pas senti.

On

le

sent

peu que

les linguistes
est,

ne sont pas encore d'accord

pour savoir quel


VIL

des deux cas, celui qui manque.

milive de Kind et de child, voir les Mmoires de la Socit de linguis


tique,
t.

p. 445.

FAUSSES PERCEPTIONS.

G5

Nous venons de voir que

la perte

d'une dsi-

nence peut ajouter la valeur significative de ce qui survit. Les phnomnes bien connus de YUmlaut
et

de Y Allant tirent de

l la plus

grande partie de

leur importance.

On

sait

que

la diffrence de voyelle entre

man

et

men, entre Vater et Vter n'est nullement primitive, mais que l'adoucissement de Va en e ou en est d l'influence d'une syllabe finale autrefois prsente,

mais plus tard

emporte

par
sufft

l'usure

du

temps. Cette diffrence de voyelle

pour distind'autant

guer

le pluriel

du

singulier. Elle a

mme

plus de valeur qu'elle est seule aujourd'hui mar-

quer un important rapport grammatical. Cette faon de marquer le pluriel, si elle avait pu tre introduite partout, aurait eu le mrite de l'lgance et

de

la brivet.

On ne
la

peut penser

la diffrence entre

man

et

men

sans songer aussitt la diffrence qui existe dans

conjugaison entre les divers temps de certains


:

verbes

sing, sang, sung.

aussi le sentiment pr-

sent de la langue n'est point


toire.
11

d'accord avec l'his-

semble que

cette varit de voyelles ait t

invente exprs pour marquer la varit des temps.

Cependant

il

n'en est rien

en remontant de queln'est

ques sicles en arrire, on constate qu'elle

qu'un accompagnement d'autres exposants, lesquels sont les exposants significatifs et vritables. La

66

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

diversit des voyelles est produite par des raisons

secondaires, raisons d'accentuation ou


tion.

de contracla

Mais

le

sentiment

suggr

par

langue

moderne,

c'est

que

le

changement dV en
le

a est des-

tin indiquer le prtrit, que le

changement de

F* en u est

fait

pour marquer

participe. N'tant

pas significatif l'origine, ce changement de voyelle


est

devenu

significatif.

Peut-tre

mme

y a-t-il entre

cet

avnement

la signification et la

chute de l'appa-

une connexion plus intime, car on peut souponner que le peuple ne laisse tomber ce
reil flexionnel

qui lui est utile


qu'il a le

que
le

s'il

sent dj par devers lui

moyen de

remplacer.

CHAPITRE

VI

DE L'ANALOGIE
Ide fausse sur l'analogie. Cas o le langage se laisse guider par A. Pour viter quelque difficult. B. Pour obtenir l'analogie. C. Pour souligner soit une opposition, soit une plus de clart. D. Pour se conformer une rgle ancienne ou ressemblance. nouvelle. Conclusions sur l'analogie.

Dans

les

livres

de

linguistique

publis depuis

quinze ou vingt ans l'analogie occupe une grande


place,

non sans raison, car l'homme


imitateur,
il

est naturelle-

ment

et

s'il

inventer,

a plus vite fait

quelque expression de la modeler sur un

type existant que de s'astreindre une cration originale. Mais


logie

on se trompe quand on prsente l'anacomme une cause. L'analogie n'est qu'un

moyen. Les vraies causes, nous allons tacher de les montrer \


Les langues recourent l'analogie A. Pour viter quelque difficult d'expression.
:

Une formation

plus

commode ayant

trouve,
dit en com ttons qui

1. Je suppose qu'il est inutile de rpter ce que j'ai mentant sur cette volont demi consciente et oprant prside l'volution du langage.

68

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

l'ancienne formation est, en quelque sorte, arrte

en sa force d'extension, rduite ce qu'elle possde,


prive de toute occasion de s'enrichir davantage.

Mais ds lors qu'elle ne s'enrichit plus,


vrit.

elle

s'appau-

L'habitude

fait

que tantt sur un point, tantt

sur un autre, l'ancienne formation est dlaisse. Elle


finit

par n'avoir plus qu'un petit nombre de spciqui lui restent fidles, spcimens

mens

eux-mmes

de plus en plus incomplets et incertains. Un exemple frappant nous est fourni par

le

grec,

avec ses deux conjugaisons en |n et en w, que nous voyons en concurrence ds les plus anciens temps, mais avec un constant recul de la conjugaison en
;ji.,

un constant progrs de la conjugaison en to. La premire est, sans aucun doute, la plus ancienne
1 ,

comme

elle est la

plus complique et la plus

difficile.

Aussi est-ce une formation close, rduite


( la vrit, trs

une centaine de verbes


dont
le

importants),

plus. l'poque ut. est non seulement en homrique, conjugaison mais attaque chez elle. A ct de 8scvuui parque,
la

nombre n'augmente

Ds

l'on voit se produire


tre , fait

un verbe

Seucvuto.

Le verbe

lut,

au participe wv, sur

le

modle de lw.

Le verbe
modle de

etju,

aller , fait l'optatif toiju, sur le

'joiui..

Les verbes redoublement,

comme

i. Quelques linguistes, en ces dernires annes, ont soutenu que la conjugaison en (xi tait la plus moderne. Nous ne pouvons voir dans cette thse qu'un ingnieux paradoxe, que la vue seule du latin aurait d empcher de naitre.

DE L'ANALOGIE.
tc'Itttw,

69

a'l(jLvw,yyyo ua!.,
k

qui taient de

mme

sorte que
la

ttltypi, oloo)a'., xfypr,{u,

ont dcidment abandonn

pour passer aux verbes en w. La conjugaison en pu prsente donc le spectacle d'une formation saccage, battue en brche. Chaconjugaison en
ul.
?
4

cune des pertes qu'elle a conjugaison en w.

faites a t

un gain pour

la

La mmoire ne

se

charge pas volontiers de deux

mcanismes fonctionnant concurremment pour un


seul et

mme
le

rsultat

si

peu qu'elle

hsite, les

formes
les

plus

souvent

employes se prsentent
d'une accen-

premires.
offrait l'avantage

La conjugaison en w

tuation plus uniforme, d'une moins grande varit

de voyelles, d'une symtrie plus visible; cet o ou cet s qui vient se placer entre la racine et la dsinence
(Aj-o-pv, Xu-s-xs) est
les conflits.

comme un tampon

qui

empche

La

facilit

plus grande devait assurer

la victoire la conjugaison en w.

En

latin, les

choses sont encore plus avances.

La

lutte est dj termine.

Qui se douterait,

sans la

lumire projete par les langues congnres, que sistere, blbere, gignere, serere, sont d'anciens verbes

redoublement, semblables vM^i, Slw^u? Les survivants de l'ancienne conjugaison, esse, ferre, velle et
quelques autres, sont classs parmi les verbes irrguliers.

Encore ne

sont-ils irrguliers

que pour une

partie de leurs formes.

Le

travail de

rangement

se

70

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


le

continuant dans

peuple,

velle

a donn en bas-latin

volre, d'o le franais vouloir-, posse a

donn

potre,

d'o le franais pouvoir. Les derniers restes ont donc


t

peu peu absorbs.


telle est la

Cependant,
qu'aujourd'hui

lenteur de ces volutions,

encore,

dans

toutes

les

langues

romanes,
la

il

reste

un tmoin, unique
jju.

la vrit,

de

conjugaison en

C'est le verbe tre, qui, par ses


Il

anomalies, trahit son origine plus ancienne.


d'ailleurs

est

fortement

entam.
si le

En

espagnol

on a
sutis,

somos,

sois, son,

comme

latin tait

sumus,

sunt. L'italien tire

un grondif essendo d'un

infinitif

dj modernis essere.

Ce qui

s'est

pass pour les verbes a eu lieu aussi

pour

les

substantifs.

Une dclinaison

plus

facile,

plus claire, gagne du terrain sur les autres dclinaisons. Dj dans les inscriptions de Delphes on

trouve

Ts9vaxoTO?., ytovot, ev avopot; Tploi, sv

-zoic,

oxtco

ksoi, etc. C'est

un commencement qui annonce


dlicat.

ce

qui se passera dans la suite pour cette troisime dcli-

naison, d'un

maniement trop

l'imitation

du

datif ywvot; est

C'est ainsi

venu ensuite un nominatif ayovov. que se prparent les formes modernes


Dj anciennement, ct

comme
de

of^ovroi, ypovto*.
jjipTu,

<pXa,

(HxTtop,
1
.

on trouve

les

nominatifs

cpjXaxo, JJlpT'JpO, 8.7X70pO

1. Les faits sont les mmes dans l'Inde. Voir Otto Franke, Die Sucht nach a-Stmmen im Pli. (Annales de Bezzenberger, XXII, p. 202.)

DE L ANALOGIE-

71

Quelque chose de semblable s'est pass pour le fminin. Les noms de la troisime dclinaison ont
t

changs en noms de
le
il

la
r\

premire
spX&pi au

au

lieu de
T V'

cpXo,

grec moderne
fait T7JV )-'l07.7.

dit

^ eu d e

D-J.o%

C'est

videmment
:

le datif pluriel

qui tait la pierre

d'achoppement

le

draillement des dclinaisons

commence
sent
kvsy'j^v

toujours sur ce point. Le participe praurait d donner la forme peu

commode

ttxouoim.

Mais dj
'.

dans

la

langue

d'Homre on

trouve

Ces formes en s*n, qui ont pris naissance parmi les thmes comme t*1%q, deviennent trs frquentes sur les inscriptions, o Ton a,
xojvTscr-'.
oyovTcO-a-',,
'

par exemple,
'
l

eovrtovn, DJJovtcO-o-',,

ycovs^a-,,

En rapprochant
d'viter

ywvsa-s-i et

ywvow, on se convainc
le

que des deux cts

le

but est

mme

il

s'agissait

En

ym. latin, nous retrouvons

les

mmes

faits, et

d'une

faon encore plus visible. La dclinaison consonantique y est dj plus qu' moiti remanie. C'est au

type de la dclinaison en

(avis, collis)

que

les diff-

rentes flexions ont t ramenes.

On peut

s'en rendre
le

compte aisment en
grec
et
le

comparant, par exemple,


et le

^pvT-cov et le

latin ferent-ium, le grec cppy?*a


le

latin

ferent-ia,

grec

cppovi-s

latin

i.

Odysse,

I,

352.

72

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


i
.

ferent-s (pour ferenteis)

Il

faut se rappeler

que

la

prononciation
teint les

latine

resserre les mots, abrge ou


:

syllabes finales

autant de

causes qui

devaient rendre la dclinaison

peu

distincte.

Le

remaniement

s'est

tendu,

de proche en proche,
:

jusqu' certains

nominatifs

ainsi juven,

jeune

homme

(sanscrit'./wyw), d'o juven-tus, est devenu


oreille , d'o au(s)dire,

juve?iis] ans,

auscultare,

couter
B.

, est

devenu

ausis, anris.

Pour obtenir plus de clart. Autant que possible, il faut que les formes grammaticales ne
prtent

aucune

quivoque.

Si

elles

sont trop

courtes, trop mousses, elles

menacent de devenir
par exemple, seconde dclinaison.

inintelligibles. C'est ce qui serait arriv,

pour

les gnitifs pluriels

de

la

L'ancien gnitif en

um

(grec

eov),

dont on a encore

des exemples dans des locutions toutes faites \ cde


l place

un gnitif en

orum emprunt aux pro-

ayant de plus cet avantage d'tre symtrique aux formes en arum de la premire dcli-

noms,

et

naison.

Le superlatif

tait

primitivement termin en
simple,
il

to.

De

cette formation

trs

est rest

irptTo,

y a encore quelques rares traces de l'tat antrieur. Aulu-Gelle cite de Lvius l'expression silenta loca. Silenla est un pluriel neutre la manire de sXoOvt-oc. Mais le latin a perdu l'habitude de ces neutres il dit veloc-ia, locuplet-ia, simplic-ia. Au gnitif pluriel, on a encore parentum, animantum mais la forme ordinaire est non
1. Il

(XIX,

7)

(adulescentium, infantium, discordium). 2. Prfectus fabrum, duo milia sestertium, templa deum, etc.

DE L ANALOGIE.
Tttapto, oya-zoc;.

73

On

sait,

en

effet,

que

les

nombres
suffixes

ordinaux se forment
qui servent

l'aide
les

des

mmes
et

marquer
to,

degrs de comparaison.
trop
court,

Mais cet exposant

trop simple

pouvait donner lieu des mprises.


l'a

En dtachant

de

oixa,

le

grec obtient un suffixe plus complet,


superlatifs

oito;

de

les

comme
clart,

utcxto,

IV/a-ro,

TT^uaTo.

Pour surcrot de

au suffixe

to?
:

la

ds langue ajouta encore le t du comparatif rpo lors on eut le suffixe twuo^ qui permit d'opposer
cpO-'/To

cpOtfrepo

*.

comprendre comment, en franais, aux anciens nombres ordinaux tiers quart, quint (le tiers parti, un quart
explicites
,

Le dsir de formes

fait

voleur survient...) ont t substitus troisime, qua-

ne reste plus que les deux premiers mais dj deuxime, au lieu de second, est familier nos oreilles.
trime....

Des anciens ordinaux


:

lalins

il

Dans

la

conjugaison, certains participes passs

menaaient de devenir trangers au verbe dont ils sont tirs. Qui sent encore la parent de poids, qu'il
faudrait
crire pois,
et

de pendre, de
2

toise

et

de

tendre, de route et

de rompre

? Il tait utile

d'avoir

une forme qui accust mieux


1.

les

affinits.

Ainsi

Nous devons ce modle d'tude historique M.


e

Ascoli,

dans

les

Studien de Gurtius, IX, 342.


2.

les

Encore au xvi sicle, les fractions, en mathmatiques, s'appellent nombres roupts. La route dsigne une voie qu'on a faite en rompant

la fort et le terrain.

74

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE,

s'explique la faveur qu'a rencontre le participe en


ttus .-pendu,

tendu,

rompu

'.

Le mouvement

est

venu

de quelques rares avant-coureurs qu'on aperoit en


bas-latin

pendu tus, decernutum, incendutum. Euxmmes, ils sont un produit de l'imitation (latin
:

solutus, statutus)

Grce cette svllabe

finale,

le

franais a rtabli les lignes de sa conjugaison en

dsordre.

Au

lieu

de nous prenmes, nous faismes, qu'aurait


le latin

d donner
pren-ons,

prendimus, facimus, on a

dit

nous
,

nous fais-ons;

au

lieu

de

vous

prents

qu'aurait d donner le latin prenditis, on a dit vous pren-ez. D'o viennent ces dsinences plus pleines? La seconde personne du pluriel l'indique suffisam-

ment. Elles ont t empruntes


3

la

premire conjude la conjugaison

gaison

Donnons encore un exemple


grecque.

tir

la troisime

personne du pluriel,

les aoristes

seconds des verbes

comme

ltoiju

avaient une dsi-

nence

fort courte

I9sv, e&iv, orav, exv, e<puv, etc.

La

langue homrique abonde en formes de ce genre. Mais on en voit l'inconvnient ces troisimes
:

1. Les enfants, en disant j'ai prendu, se conforment aux modles fournis parla langue. On a, depuis longtemps, reconnu en eux d'actifs auxiliaires de la rgularit grammaticale. Au lieu de / came, l caught, on les entend dire en anglais I comed, I catched. 2. Les verbes latins ayant leur parfait en ui, comme habui, tenui, ont t des premiers prendre un participe en utus. 3. Les seuls survivants qui n'aient pas t remanis sont : vous dites (dicitis), vous faites (facitis).

DE L ANALOGIE.

75

personnes du pluriel ressemblaient trop aux premires du singulier. Le moyen employ a t fort
simple
:

grce une rallonge emprunte l'aoriste


ehrjrav,

premier, on a eu

wrao-sv, e<pxaray, ecpusav, viOso-av

1
.

Un

fait,

premire vue surprenant, mais attest

les plus usits

par des preuves nombreuses, c'est que les suffixes dans nos langues modernes sont des

suffixes

emprunts. Ainsi le grec nous a permis de former nos mots en isme, comme optimisme, socialisme',

en

iste,

comme comme
esque,

artiste,

fleuriste;

en

iser,

comme
le

autoriser, fertiliser.

L'allemand nous a fourni


L'ita-

suffixe ard,
le

dans vantard, bavard.

lien,

suffixe
.

comme

dans

gigantesque,

romanesque

mots en

al

A prendre les choses la rigueur, les comme national, provincial, en ateur,

comme

ordonnateur, provocateur, sont forms l'aide


latins,

puisque ces mmes suffixes, quand ils sont entrs en franais par voie populaire, ont pris un autre aspect. C'est le besoin d'avoir des
de suffixes

formes

explicites, se dtachant

qui a procur

nettement aux yeux, ce tour de faveur aux dsinences


ayant subi l'usure du temps, partie antrieure du mot, ne
vidence.

trangres
s'tant

les ntres
la

mles

s'talent pas avec la

mme

Le
le

mme

fait

s'observe chez nos voisins.

On

sait

succs qu'a obtenu en allemand notre dsinence


Gurtius, Das Vetbum,
I,

1.

74.

76

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

-/<?,

qui

donn

les

substantifs

en

-ei,

comme

Bckerei, Zauberei. Les Anglais ont

emprunt notre

seconde conjugaison cette syllabe ish qu'on trouve non seulement dans finish, nourish, o le modle est
fourni par le franais, mais dans publish, distinguish,

le suffixe est

transport par imitation.

toute poque,

chez toutes les nations,

il

s'est

trouv des puristes pour protester contre ces


prunts.

emaux

Mais ceux qui forment


tout
tre

le

langage, voulant

avant

compris,

et

tre

compris
la

moindres

frais,

s'inquitent peu de

provenance

des matriaux qu'ils mettent en uvre.

Pour souligner soit une opposition, soit une resLe langage nous rvle ici un fait de semblance.
C.

psychologie

l'esprit,

qui associe volontiers les ides

par couples, aime souder entre eux les contraires, en leur donnant mme extrieur. En mme temps

que cela aide


la parole.

la

mmoire, cela donne plus de

relief

Rien n'est plus naturel, dit le philosophe anglais Bain, quand nous considrons une
qualit,

que

la

disposition

retourner

l'autre

qualit, qui en

fait le contraste.

Nous commencerons par


simples.

les

exemples

les

plus

Le jour

et la nuit

forment une antithse

vieille

comme

le

monde

sur le modle de diu\ le latin,

dtournant

l'ablatif nocte

de sa dclinaison, a

fait

DE L'ANALOGIE.
noctu. Sur le

77
il

modle de cliurnus

a fait nocturnus
vieille est

!
.

Une

autre opposition

non moins
le

celle

de la vie et de la mort. Sur


latin a fait
latine,

modle de

vivus, le

mortuus. Selon les rgles de la langue


mortus,
2
.

morior devait faire

comme
3
,

orior,

experior font ortus, exportas


l'antithse se trouvant
finale de

Mais
heure

l'occasion

de

toute

la syllabe

l'un s'est

communique

l'autre.

avant et aprs sont pareilLes expressions lement de nature s'influencer. A ct de l'adverbe


antid,

devenu plus tard ante, le latin a form un adverbe poslid, devenu poste et post. Posticl s'est con-

serv dans postid-ea, qui est model sur antid-ea.


la base se trouve la syllabe pos, aprs
4
.

On

voit

que pour dterminer une cration par


il

que la langue prsente des modles en grand nombre. Dans les cas que nous venons de citer, un seul mot a suffi mais
analogie,
:

n'est pas ncessaire

c'est

que

les

deux termes taient directement


fait

l'op-

posite. L'analogie,

sentir sa pourrait-on dire, ainsi en raison de la C'est situation. qu'en puissance

franais nous avons fait l'adjectif mridional, dont le

mais 1. On a soutenu rcemment que c'est noctu qui a influenc diu pour tablir la vraie filiation, il suffit de rappeler le sanscrit divas ou
:

djus,
2.

jour

>

(prv-djus,
est,

hier

).

La forme mortus

en

effet, celle

que

le

verbe a reprise dans


I,

les langues
3.

romanes. Mortuum aut vivum.

vivo et mortvo.

C.

L. VI,

6iG7; IX,

4 816, etc.
4.

Sanscrit pas,

aprs

dans pa-et.

78

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

suffixe, qui

ne se trouve nulle part ailleurs, serait

impossible expliquer, sans son contraire septentrional.

Telle locution serait inexplicable,

si

on ne

la rap-

prochait de son contraire. Ainsi

epiTcSwv

(en parlant

d'une gne,
sx-oocov, a

d'un obstacle) ne s'explique que par


!

hors des pieds

Les Grecs, qui connaissaient dj l'analogie par


antithse, l'avaient appele d'un joli
1

nom

<rvvsx3pojxirj

xaT

s v av-r ,677,7a.

L'image

est

emprunte quelque

pice de btail qui se dtache de ses compagnes et

va suivre un autre troupeau.

donner quelques exemples de l'analogie servant souligner une ressem-

Nous

allons maintenant

blance.

Les noms de parent

comme

ita-n^, pitrjp, Ouyr^o,


ul, fils ,

ayant leur datif pluriel en -<n, le grec

qui n'avait aucune raison pour cela, a fait pareille-

ment
pareil
fois

ul<n.

Wackernagel signale un cas tout en sanscrit-. Le mol pati, qui veut dire la
M.
J.

matre

et

(rgulier)

l'autre

(irrgulier)

paies quand patjus


il
; ,

poux

a deux gnitifs, l'un


signifie

matre
il

quand

signifie

poux . Ce patjus vient des gnitifs du pre mdtus de la mre .


1.

comme pitus,

L'analogie par opposition se retrouve galement dans l'antithse Voir aussi {Mcm. Soc. ling., IX) ce que j'ai dit de l'adverbe triwicft. 2. Journal de Kukn, XXV, 289.
^asi et u[xei, jj.or/po et juxp.

DE L ANALOGIE:

79

Le grec avait un substantif oZHp (gnitif ojOy-o), mamelle , dont l'anciennet est atteste par le

latin tiber et l'allemand Euler, ainsi


crit

que par

le

sans-

dhar. Ces

noms en

-ap, -a^o se

sont multiplis,

pour marquer quelque partie du corps. On a yovaTS, les deux genoux , waxe, les deux oreilles ,
-cccrt-rrs, les

deux yeux

, et

mme xipr ap,


4

la tte

On compte
mots
prochs par
Apjy;
et

enfin dans toutes les langues quelques

qui, rapprochs par le sens, ont aussi t rapla

forme.
apty?
;

Le grec, par
et

exemple, a
sanscrit

cpp'jy,

rXmyS

le

a
le

angitha, le pouce
ventre

ostha, la lvre \kdstha,

itpastha, le giron

les
:

langues celtiques

ont leurs mots en arn et en orn


classification,

vagues restes de

aux

trois quarts effacs,

comparables

ces alignements qui attestent encore, sur l'empla-

cement des

villes

disparues, que les

hommes

ont

autrefois essay d'y btir en ordre leurs


C'est surtout

demeures \

syntaxe qu'on a occasion d'observer cette sorte de symtrie. Beaucoup de conla

dans

structions qui rpugnent la pure logique trouvent

par

leur

explication.

Si

les

verbes

signifiant

prendre,

ravir, enlever se construisent en latin

avec

que se construisent avec le

le datif, c'est

donner, attribuer,

offrir

datif. Si l'on dit diffidere al-

I.

Voir rUoomfield, On adaptation of suffixes congeneric classes of miives. Baltimore, 1891. Zimmer, American Journal of Vhilology,

JMt.i.

p. il 9.

80

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

cui, c'est

qu'on

dit credere alicui. Si l'on dit, avec le

gnitif, obliviscitur
gnitif,

nostri,
l
.

c'est

qu'on
si

dit,

avec

le

meminit nostri
qui a

Enfin

l'on

dit,

avec

l'ablatif, in arbe,

l'air

d'impliquer une contrad'loigne-

diction, puisque l'ablatif

marque une ide

ment,
encore

c'est

qu'on disait ex arbe, ab arbe. C'est ainsi qu'en allemand in dem Haas, zu dem Haas,
le datif,

in,

zu se construisent avec
le datif

a conduit

employer

dans des locutions

comme
dit

aus dem

Haas, von dem

Ha us. Comme on
dit di/fer

en anglais

agre withsome one, on


Il

with some one.

sufft

d'couter parler les personnes qui savent

imparfaitement
qu'elles

une langue

et

observer les fautes


c'est

commettent pour voir que

par des asso-

ciations de ce genre qu'elles se laissent ordinaire-

ment

guider.

D. Analogie pour se conformer une rgle ancienne

ou nouvelle.
Il

Ces mots ont besoin d'tre expliqus.


ici
:

est question

d'une rgle non formule, que

l'homme
enfants

s'efforce de deviner,

tcher de dcouvrir
le

que nous voyons en la supposant,

les
le

peuple la cre. L'ide que


fixes

langage obit des lois


l'esprit

est
:

profondment imprime dans


rien
d'ailleurs
lois, le

du
,

peuple

n'est

plus

raisonnable

puisque, sans

langage cesserait d'tre intelli-

1. Obliviscor signifie littralement jaunir, s'efiacer . La mtaphore vient d'une criture qui plit. Varron {De L., L. V, 10) appelle les mots

sortis de l'usase

oblivia verba.

DE L'ANALOGIE.
gible et faillirait son

81

premier et unique objet. Nous voyons que chez l'homme du peuple un manquement
ce qu'il suppose
soit le

la rgle

provoque

soit le

rire,

mpris.

Les formes qui droutent par un aspect insolite sont donc considres comme fautives et ramenes

au type suppos rgulier. C'est ainsi que les exceptions deviennent de moins en moins nombreuses et
Les linguistes, conservateurs par mtier, sont ordinairement peu favorables cette sorte de rangement. Mais l'analogie remplit
finissent par disparatre.
ici

un

office ncessaire,

sans lequel bientt

il

n'y

aurait plus qu'obscurit et dsordre.

Mais

il

ne faut pas que

le
:

des problmes trop


sur sa route,
il

difficiles

peuple ait rsoudre s'il se trouve des piges

y tombe. Isidore de Sville enregistre

un verbe de

la

premire conjugaison, usit de son

temps, prostrare, jeter terre


a produit ce verbe,
le

c'est prostravi qui

chemin qui conduisait

prostemo tant devenu trop difficile trouver. Dj en latin classique on a delere, effacer, dtruire ,
tir

du
Il

parfait delevi, lequel

est

un compos de
s tare,

linere.

y avait un verbe prstare, compos de

qui faisait au parfait prstiti,

j'ai

surpass ; un

autre verbe prstare, driv de prstus (pr-situs),

prpar, prt

a donc fait galement prstiti,

j'ai prpar, j'ai fourni .

La mmoire du peuple

est courte.

Nous voyons

82

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


pluriel

(pour hommes) s'enrichir nous d'un neutre omnia et d'un singulier omnis
:

un

comme omnes

voyons un fminin felix (de fla, duire un masculin et un neutre


i

mamelle

pro-

11

est intressant

de voir avec quelle ponctualit

la rgle,

une

fois

admise, est obie et applique. Le

linguiste qui assiste ce spectacle, et qui, connais-

sant les lments mis en uvre, voit les matriaux


les

plus disparates passer par la

filire,

ne

peut

s'empcher d'en admirer le fonctionnement.

On

improprement appel
zwang).
Il

ceci

une contrainte (System:

n'y a point de contrainte

il

n'y a qu'obis-

sance volontaire la rgle.

En

voici quelques spcimens.


les

Nous sommes habitus voir

verbes grecs

prendre l'imparfait et l'aoriste l'augment syllabique ou temporel. Mais nous ne sommes pas prpars voir l'augment modifier un adverbe ou un

pronom. C'est pourtant ce qui se passe quand des mots composs comme omo-Oo'fjXall, arrire-garde ,
aToji.oXo,

dserteur

donnent naissance

chez

Xnophon des imparfaits comme


des aoristes
tonne, sauf
le

wmTotpuXxt. et

comme r^o^lr^. Personne


En

ne s'en

philologue, qui y voit un exemple de

la logique populaire.

grec moderne, o l'augment

subsiste,

on

le

pJace sans hsiter devant les prposi-

\.

Felicla arma. Felix omen.

DE L'ANALOGIE.
tions
:

83

on dira par
; Y.voyAr^a,

exemple
j'ai

eirporljiuov,

j'aimais

mieux

drang

Le grec ancien

axait dj

commenc, en disant
pris

exOeuSe.

un participe passif ou moyen comme amamini, lauclamini, et qu'il en ait fait une

Que

le lalin ait

seconde personne de la conjugaison, en sous-entendant estis, cela n'a rien de bien surprenant c'est
:

comme

en grec on avait cpiXou^svoC z^z, tt|A<i>|jievo wr*. Mais o l'analogie commence son uvre, c'est
si

quand nous trouvons amabamini, amemini, amareminij

formes

htroclites,

quoique

parfaitement

intelligibles.

L'analogie est surtout curieuse observer quand


elle

se

trouve aux prises

avec quelque

difficult

imprvue.

Le redoublement de

la syllabe initiale des verbes,

obligatoire au parfait, devenait


sible avec les
, H.

peu prs impos-

On

sait

groupes o-ir, <rc, o-x, ou avec les lettres de quelle faon le grec a tourn la difficas,

cult.

Dans ce

au lieu du redoublement,

il

se

contente de l'augment.

On croirait tre tmoin de quelque compromis comme en prsente l'histoire d<s institutions et des lois. Ou si cette comparaison
fait

grande place la raison consciente d'elle-mme, il semble qu'on assiste au travail de


quelque bte ingnieuse se btissant sa demeure avec des matriaux ingalement propres cet usage. Ce qu'il importe surtout d'observer, c'est le but

une trop

84

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

obscurment poursuivi. A qui tudie le verbe grec, il est impossible de mconnatre une intention de
complter
sXiKra

les

cadres

ct de l'aoriste indicatif
aoriste impratif Xoa-w),

l'on trouve

un

un

aoriste optatif Xttauju,

un

aoriste participe Xoua. L'a

qui se

retrouve
la
ici

dans

ces diverses formes en est

comme
montre

signature. L'intelligence des masses se

par un de ses cts les plus intressants


bout, par les

elle vient

moyens

les plus simples,

des difficults qu'en toute espce de mtier ou d'art


la

matire oppose l'ouvrier.

Par ce qui prcde, on voit ce


l'Analogie.

qu'il faut

penser de
fait

considrer l'usage qui en est


la

dans

quelques livres rcents, on

prendrait pour une

grande ponge se promenant au hasard sur la grammaire, pour en brouiller et en mler les formes,

pour effacer sans motif


elle est,

les distinctions les plus lgi:

times et les plus utiles. Tel n'est pas son caractre

au contraire, au service de

la raison, raison

un peu courte, un peu dnue de mmoire, mais qui n'en est pas moins le vrai et ncessaire moteur du
langage.

Une question souvent

discute a t de savoir

si

dans

la

jeunesse de nos langues

l'analogie avait

autant

de

pouvoir

qu'aujourd'hui.

Peut-on

DE L ANALOGIE.
admettre, dit Curtius,

85

des formations analogiques

pour des temps si reculs?... Les formations analogiques ne me paraissent trs vraisemblables que pour les priodes rcentes.... Ce n'est certainement
pas un hasard que l'attention
sur ces
faits

ait t

d'abord appele

l'occasion

des langues modernes,

particulirement des langues romanes.

Nous ne pouvons

pas, sur ce point, tre de l'avis


Si
l'attention

du savant

hellniste.

a t d'abord

appele de ce ct l'occasion des langues romanes,


la

raison en est que les langues romanes laissent

voir dcouvert leurs origines, avantage qui

manque

pour

les

poques anciennes.
les

Mais

les

causes qui

amnent

changements tant des causes inhrentes


de tout
qu'elles

l'esprit et imposes par les conditions

langage,
aient agi

aucun motif pour croire moins puissamment dans le pass.


il

n'y a

Est-il vrai,

logie soit

que l'anaune force aveugle, allant jusqu'au bout


l'a

comme on

dit encore,

sans se laisser arrter par rien?


Il

est

difficile

de

le

croire

quand,

quittant la

thorie, l'on se

met en prsence des


au
contraire

faits.

L'exp-

que l'analogie a des limites, lesquelles sont au moins aussi intressantes tudier que le phnomne lui-mme. Des raisons
rience prouve

de clart ou d'harmonie suffisent pour la tenir en


chec.

Une dernire question

serait de savoir

si

l'ana-

8G

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


sorte de

logie mrite cette

msestime que certains

linguistes semblent lui avoir voue.

Pousse trop loin, l'analogie rendrait


trop uniformes
et,

les

langues

par suite,

monotones

et pauvres.

Le philologue,

l'crivain, seront toujours,

par got

comme
dire

par profession, du ct des vaincus, c'est-des formes que l'analogie menace d'absorber.
c'est

Mais

grce

l'analogie

que

l'enfant,

sans

apprendre l'un aprs l'autre tous les mots de la langue, sans tre oblig de les essayer un un,
s'en rend matre dans

C'est

grce elle

un temps relativement court. que nous sommes srs d'tre

entendus, srs d'tre compris

mme
11

s'il

nous arrive

de crer un mot nouveau.


l'analogie

faut

donc regarder

comme une
si

condition primordiale de tout

langage

elle
si

a t une source de clart et de


elle

fcondit, ou

a t

une cause d'uniformit

que l'histoire individuelle de chaque langue peut seulement nous apprendre.


strile, c'est ce

CHAPITRE

YII

ACQUISITIONS NOUVELLES

Ncessit d'indiquer les acquisitions ct des pertes.

Le

passif.

L'infinitif. Les suffixes adverbiaux. Conclusions historiques.

Comme
se

on distingue plus facilement les vides qui font dans une socit qu'on ne remarque les
nouvelles
qui
se

forces

manifestent,

ainsi

il

est
le

plus

commun

de voir noter les pertes subies par

langage que de voir dcrire les ressources


arrivent.

qui lui
si

L'volution grammaticale se

fait

len-

tement

et

par un progrs

si

insensible que la plu-

part du temps elle chappe l'observateur. Cepen-

dant

il

est

peu croyable que durant un espace de

quatre mille ans les langues indo-europennes aient

constamment prouv des dchets, sans compensation


faite

d'aucune sorte.
souvent
allons,
:

L'histoire

des

pertes

celle des acquisitions reste crire.

Nous

titre

d'indication,

en

numrer
de

quelques-unes.
Il

ne saurait

tre

question,

bien entendu,

88

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


:

crations ex nihilo

approprier des usages noules ges antrieurs,

veaux

la

matire transmise par

c'est la
le

forme sous laquelle nous voyons s'laborer

progrs.

En premier
Cette forme

lieu, l'infinitif.
si

prcieuse, la premire qu'appren-

nent

les enfants, la
et

mis en contact
l'un

premire qui, chez deux peuples essayant de s'entendre, passe de

l'autre,

n'a

cependant pas exist de tout


d'une union tardi-

temps. Elle est, au contraire, le produit d'une lente


slection
:

il

y faut voir

le fruit
le

vement accomplie entre

substantif et le verbe.
l'infinitif,

La

nous pouvons dj la pressentir en voyant combien le latin et le grec, d'accord sur tout le reste de la conjudate relativement rcente de
gaison, s'cartent sur ce point l'un de l'autre
a
:

il

n'y

aucune ressemblance entre


de lgre, entre
la
elvat

et celle

dsinence de Xysiv et esse. Et mme, sans


la

sortir

de

langue grecque,

en rapprochant
elvou, sjievai,

les
s'as-

formes dialectales

comme

e^ev,

on

sure que la langue grecque, jusqu' une poque assez


rcente, n'avait pas encore fix son choix. Le latin,

premire vue, a l'air plus dcid; mais pour peu

qu'on y regarde, l'on voit qu'il est encore plus loin de raliser l'unit dnfinitif, car il en partage la fonction entre trois formes l'infinitif proprement
:

dit, le

supin

et le grondif. C'est

seulement dans
fait

les

langues modernes que cette unit est un

accompli.

ACQUISITIONS NOUVELLES.
L'infinitif

80

reprsente l'ide verbale

dbarrasse
Jl

de tous les lments accessoires et adventices.


connat ni la personne ni
voix
1

ne
la

le

nombre. L'ide de

(actif,
.

moyen

et passif) lui est,

au fond, tran-

gre

L'ide du temps elle-mme n'y est entre que

par une sorte de superftation et grce des retouches tardives. Certains grammairiens ont voulu faire
de
l'infinitif
il

un mode du verbe

mais

il

n'est pas

un

mode,

est,

comme

le

disaient

avec raison les


(xb

anciens, la forme la plus gnrale du verbe


trov p^pa), le

ysvwcw2
.

nom

de l'action

(ovojxa -py^aTo)
il

Pour
de
lire

sentir l'importance de cette forme,

suffit

langue moderne. Moiti verbe, moiti substantif, mais ne portant pas


quelques
lignes
le

d'une

bagage encombrant dont se chargent ces deux sortes de mots, l'infinitif rend les mmes services.
le le

Comme comme

verbe,

il

a la force transitive;

il

peut,
fait

verbe,

s'associer
le

un

sujet;

il

se

accompagner comme

verbe

d'un

adverbe ou

d'une ngation. Mais, d'autre part, employ


substantif,
il

comme
il

peut tre sujet ou complment;


, de,

se

met aprs des prpositions comme


et

pour, sans,
11

toujours

sans l'embarras des dsinences.

est

impossible pardonner.

enim aniiqui loquebanlur.


.

Une offense suivre. pav, cao Gau[j.<ro, paScov En latin mirabile visu, difficile dictu, etc. Cicron (Ad Fam., [xasv. IX. 25) nous donne en passant cet exemple de changement survenu dans le sons Nunc ades ad imperandum, vel ad parendum potius : sic
! .

Un

vin agrable boire.


:

Un conseil En grec xaXo

difficile

Infinitorum vis in

nomen

rei resolvitur. (Priscien.)

90

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

propre exprimer une exclamation, un dsir, un


ordre.
Il

est

moins expos enfin

cet paississement

du

sens, cette cristallisation, cette concrtion


loin, et

dont nous aurons parler plus


les substantifs,

dont tous

mme

les substantifs abstraits, sont

menacs

'.

En prsence de
ce qui a
nitif.

pareils avantages

on se demande

pu retarder ce point la cration de l'infiPour rpondre cette question, il faut un

instant jeter les yeux en arrire et considrer le plan

gnral de nos langues.

Toutes

les

fois qu'il

est question

de classer les

langues d'aprs leur plus ou moins de perfection,

nous sommes habitus parler de la famille indoeuropenne comme place au degr suprieur de l'chelle. Cependant il ne faut pas chercher bien

longtemps pour y retrouver ce que nous regardons comme une caractristique des idiomes peu avancs.
Certaines langues de l'Amrique peuvent dire
tte,

ma

ta

tte,

sa tte

gnral. Cela est


tait

mais non pas tte en assurment barbare. Mais il n'en


,
,

pas autrement du verbe indo-europen


cplpco,

qui

pouvait dire

oipeiq, vipti,

mais non pas

peiv.

Dans

le

plan primitif, l'action tait toujours

rap-

porte une personne.


<h8oQ,,

Une forme comme

Llouj.,
:

reprsente elle seule toute une proposition


et regio, etc.

1.

ci-dessous, le chapitre des

Comparer, par exemple, frui et fructus, regere mots abstraits.

Voir

ACQUISITIONS NOUVELLES.
elle

01

contient la fois

le

verbe
si

et

son sujet. Nos

langues ne sont donc pas


phrastique, o le
L'infinitif est
fallu le

loin de l'tat dit holo-

mot

tait lui seul

une phrase.
Il

une conqute de l'abstraction. chercher en dehors du verbe, parmi


L'laboration

les

substantifs.

de

l'infinitif

tait

dj

commence, mais non pas termine l'poque


proethnique
:

il

a fallu des sicles pour que chaque

idiome

fixt

son choix sur une certaine forme de

substantif,

et

pour qu'elle

ft

mise en possession,

l'exclusion des autres, de quelques-unes des proprits essentielles


C'est
ici

du verbe.

qu'on doit apprcier les avantages de ce qu'on appelle le manque de transparence ou l'altration phontique. Cette prtendue dcadence n'a pas

peu contribu donner


Il

l'infinitif

toute son utilit.

est difficile de savoir avec certitude quel cas de

la

dclinaison appartenaient les formes


suyvjjjisva., ISelv, <ppea-9at..

grecques

comme

Mais cette indci11

sion n'a fait que les rendre plus aises manier.

en est de
le

mme

pour

l'infinitif latin. Si les

formes sur

modle de

videre, audire ont fini

par vincer les


cela
tient

formes du modle de
peut-tre ce que la plus efface.

vum, audit um,


la

marque de
un

dclinaison y est

Je rappellerai ce propos

fait

qui montre bien

l'importance que

l'infinitif

a prise dans nos langues.


sicle,

Quand, au xuf

et

au

xiv

l'allemand s'est

92

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


il

enrichi d'une quantit de verbes franais,

les a

adopts sous le costume de

l'infinitif,

en surajoutant,

de faon assez bizarre, les dsinences allemandes.


C'est ainsi qu'on trouve chez

Wolfram von Eschen

bach

fischieren, attacher ; leischieren,


*?;

laisser ;

loschieren, loger

parlieren, parler , et beau-

coup d'autres. Il en rsulte qu'au prsent, quand l'Allemand dit ich spaziere, il ajoute l'infinitif espacier la dsinence de la premire personne. Rien
ne prouve plus clairement comment l'ide du verbe, dans nos langues modernes, s'est incarne dans
l'infinitif
l
.

On demandera comment
fois l'infinitif,

a pu le

ayant eu autrelaisser tomber en dsutude au


le grec,

moyen
ments

ge. Cette perte est, en effet, l'un des vneles

plus surprenants de la linguistique indo-

europenne, car de dire,

comme on
s'est

l'a fait

rcem-

ment, que l'infinitif grec tait trop souvent employ,

c'est

perdu parce qu'il une explication qui


Mais
il

dpasse les intelligences ordinaires.


1.

faut

Cette explication des verbes allemands en ieren a t conteste


1893,

rcemment par M. Lo Wiener {American Journal of philology,


p. 330).

Ce savant pense

qu'il

en faut chercher l'origine dans

les

noms

en

fltier flter .Mais ier, ierre, floitierre, , d'o floitieren, les faits ne paraissent gure d'accord avec cette explication. Les sub-

comme

stantifs qu'il faut

supposer manquent le plus souvent. En outre, nous voyons clairement deux dsinences superposes dans les verbes comme condewieren, franais conduire; on a donc le droit d'admettre une superposition analogue pour les autres.

ACQUISITIONS NOUVELLES.

93

remarquer que l'absence de l'infinitif est surtout devenue une lacune douloureuse le jour o le nogrec, se retrouvant en prsence des autres langues

de l'Europe moderne, a senti


les ressources

le

besoin d'en galer

de syntaxe.
,

Il

faut croire

que

ni les

liturgies de l'Eglise

ni les

chants populaires,

en

leur langage bref et simple, n'en avaient prouv le

besoin.

La locution
lieu.
:

0* (QXsi

l'va)

avec

le

subjonctif
le

en tenait

L'outil intellectuel se

perd avec

non-usage s'efface de

une

forme trop rarement employe


'.

la

mmoire

Par un trange renversement des choses, on a cru autrefois que les verbes avaient dbut par
l'infinitif.

Les hommes,

dit

un crivain

clu

com-

mencement de

ce sicle, les

hommes
:

ne s'expriment
et ce n'est

d'abord que d'une manire gnrale

que

par

la suite qu'ils

en viennent analyser, particu-

lariser

chaque ide.

A mesure

infinitives dispagnent leur maturit, les elles servent raissent, mais avec une juste mesure
:

que formes

les

langues

attei-

encore donner de la varit au

style,

quoique

dj l'on s'aperoive qu'elles deviennent moins frquentes.


Il

est impossible de
la
il

fermer plus rsolu-

ment
sicles

les

yeux
:

vrit.

L'infinitif

rsume des
des formes

d'efforts

est la plus rcente

verbales.
I.

On trouve dj dans
IIp7Tl
'vOC

les

vangiles apocryphes

QXw

l'va kiz'.ov-

XrUCWfJLEV.

7tOCTcC).a>[AEV.

94

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

Comme

l'infinitif, le

passif est

du nombre de

ces

moyens d'expression qu'on


coup plus anciens
qu'ils

est tent de croire


effet.

beau-

ne sont en

Sylvestre de Sacy, qui a crit pour l'usage de ses


enfants des Principes de grammaire gnrale prsente
,

le passif

comme

l'une des

deux formes ncessaires du

verbe.
saire
:

11

en donne trois raisons. Le passif est nces1 quand on veut exprimer une action sans
le

nommer
2

sujet

agissant

Je

suis

afflig

quand on veut plutt


fut fond

faire

ressortir l'objet qui


:

souffre l'action que le sujet qui la fait

L'empire
le

romain

discours et

par Auguste ; 3 pour varier empcher la monotonie.


d'une cole
diffrente,

Un

linguiste

mais trop
',

enclin de son ct aux thories, Hartung


l'actif et le passif

explique

en

les rduisant

des directions

dans l'espace. L'actif rpond


l'accusatif); le passif
l'ablatif
Il

la question la question

quo (d'o

rpond

unde (d'o

ou

le gnitif).

est

inutile de

ont

d'artificiel.
:

montrer ce que ces explications Le passif n'est pas une forme

ancienne
diffrent,

on peut le deviner rien qu' voir combien quant aux dsinences, eppo|xai et feror. Le

passif est une forme que les diverses langues indo-

europennes se sont donne aprs coup, longtemps aprs que le systme de leur conjugaison fut achev
Encyclopdie d'Ersch et Gruber.

1.

III,

t.

XIII, p. 172.

ACQUISITIONS NOUVELLES.

95

en ses lignes principales. C'est en s'emparant de

la

forme rflchie que


culirement

la plupart d'entre elles, et parti-

le latin et le grec,

sont parvenues crer

une voix passive. Pour comprendre comment


tenir lieu de passif, je

la

forme rflchie peut

me

contenterai de citer quel-

ques phrases o, encore aujourd'hui, nous nous servons du mme tour


:

Les grands poids voie maritime.

se transportent

mieux par

la

Cette forme de vtement ne se porte plus.

Ces vnements

se sont vite oublis.

Le monde de
:

la

nature

se divise

en

trois rgnes.
:

Et en italien

Dicesi, temesi.

Et

mme

avveni-

menti compiutisi.

Ce n'est pas que


concevoir

l'ide

du passif

ft difficile

je suis frapp n'est pas plus malais

comprendre que
:

je frappe

La

difficult venait

d'ailleurs

elle

venait

du plan de nos langues,

qui est en contradiction avec l'ide passive, les lan-

gues indo-europennes prsentant la phrase sous la forme d'un petit drame o le sujet est toujours
agissant. Aujourd'hui encore, fidles ce plan, elles

disent

Le vent agite

les arbres....

La fume monte

au

ciel....

Une

surface polie rflchit la lumire.... La

colre aveugle l'esprit.... Le temps passe vite....


fait nuit....

Deux

et

deux font quatre.... Chacune de

ces propositions contient l'nonc d'un acte attribu

96

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


la

au sujet de

phrase.

Il

fallait

lui-mme
C'est,

ft

imagin sous
effet,

la

donc que le passif forme d'un acte.

que nos langues ont ralis. Elles ont cr plus ou moins tardivement le passif en le prsentant sous la forme d'un acte faisant
en
ce

retour sur le sujet. Pascitur a signifi

il

se nourrit ,

avant de signifier
fiait

il

est nourri .

A'.o-xojjia.

signi-

je m'enseigne

moi-mme

avant de signifier

je suis enseign .

ce sujet les langues germa-

niques et slaves sont particulirement instructives.

Nous y trouvons
dire
ils

les tapes successives

de

la

mta-

morphose. En vieux
:

norrois, their finna


11

sik veut
sorti

se trouvent [l'un l'autre ].


their finnask,
ils

en est

une forme
dire
ils

se trouvent

[c'est--

sont, ils sjournent], et finalement

ils

sont

trouvs

[c'est--dire

invemntur]. Pareille chose


et

se prsente
la

en lithuanien
letto-slave qui,

en slave. C'est
la

mme

famille

par

transparence de de l'origine

ses formes, a

mis d'ahord sur

la voie

du

passif.

Nous avons donc


tion

un nouvel exemple de l'intenqui prside aux volutions du langage, en mme


ici

temps que de

la simplicit

presque enfantine par

laquelle cette intention arrive ses fins. Le passif

semblait directement oppos l'ide exprime par

nos verbes

et

cependant, en des idiomes loigns


par un

l'un de l'autre,

moyen

identique, le passif

a trouv son expression.

ACQUISITIONS NOUVELLES.

97

Je veux encore donner un exemple de cette intelligence cache, et pourtant


si

attentive, qui profite

mme

des moindres

accidents

pour fournir

la

pense une ressource nouvelle. Tout le monde sait que l'adverbe est un ancien
adjectif ou substantif sorti des cadres rguliers de la

dclinaison. C'est ainsi que

primum, ceterum, potius


d'o

sont d'anciens accusatifs, que crebro, subito, vulgo


sont
d'anciens
-e,

ablatifs.

Mais

viennent

les

adverbes en

comme pulchre,

rectel C'est ce qu'on

n'a pas assez cherch jusqu' prsent.

Le
tifs

latin aimait
adjectifs,
ils

changer de dclinaison ses substanils

ou

quand

s'allongeaient d'un prfixe

ou quand

entraient en un compos.
fait in famis, clivus

Animus

fait

exanimis, fama a

fait proclivis,

pna

a fait impunis, et ainsi de


is

suite.

L'ablatif de

ces mots en

une poque o la langue latine n'tait pas encore fixe, on avait donc le choix entre infirmas ou infirmis, prclarus ou
tait eid

ou

e.

pr& Claris,

dont

l'ablatif

tait

infirmo

ou infirme,

prclaro ou prclare. L'usage n'a pas


tirer parti de cette

manqu de
mieux de
forme

double forme
e

il

a donn la pr-

frence la forme en

qui se dtachait

la dclinaison ordinaire.

Non seulement

cette

pour l'adverbe, mais elle a t gnralise, en sorte qu'on a eu aussi firme, clare. L'osque amprufd, qui correspond au latin improbe,
a
t

prfre

est

un tmoin ne permettant aucun doute sur

cette

08

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE

origine.

La langue

latine est entre ainsi en posses-

sion d'une dsinence proprement adverbiale, dont


elle a fait,

comme on

sait, le

plus large usage

'.

Une observation d'une nature un peu diffrente vient se prsenter ici. Nous venons de citer deux ou
exemples des acquisitions faites par nos langues \ Elles sont assurment prcieuses et importantes.
trois

Cependant, si utiles qu'elles soient, elles n'approchent point, ni pour la valeur, ni pour le nombre,
des acquisitions antrieurement capitalises, je veux
dire de
cet appareil

grammatical qui constitue

le

fonds

commun

des langues indo-europennes et qui

tait dj

chose ancienne et parfaitement fixe

l'poque o le sanscrit, le grec, le latin, le germanique, le slave, le


celtique

apparaissent

pour

la

premire fois. On a par l, si je ne me trompe, un moyen de mesurer du regard l'antiquit des langues
indo-europennes.

Par antiquit

des langues indo-europennes je


difficile

n'entends pas l'antiquit d'une race, chose

concevoir et comprendre, mais l'antiquit d'une


Voir Mm. Soc. ling., VII, 188. On pourrait encore citer, dans les langues slaves, la cration du Genre anim , qui repose sur une distinction morphologique entre les substantifs dsignant les tres dous de vie et ceux qui ne le sont pas. Cette distinction est venue aprs coup et grce un pur accident de la langue. Voir le travail d'A. Meillet, dans la Bibliothque de
1.

2.

l'Ecole des hautes tudes.

ACQUISITIONS NOUVELLES.civilisation.

99

Pour qu'une grammaire

et

un systme

morphologique atteignent le degr d'unit et de fixit que nous constatons la base des langues aryennes, il faut une certaine perptuit dans la tradition.
Cette perptuit suppose, sinon

une

littrature,

du

moins des formules, des chants, des textes sacrs


transmis d'ge en ge.

Comme

il

n'y a aucune raison de supposer que les

choses aient suivi dans ces anciens temps une marche


plus acclre, cela nous permet d'estimer vue de

pays l'tendue du pass. On vient de voir ce qu'il a fallu de temps pour que chacune de nos langues ait un infinitif, un passif, des dsinences adverbiales.

Encore

le

choix

n'en

est-il

dfinitivement arrt
l'acquisiles

qu'aprs de longs sicles. D'autre part,


tion d'instruments

nouveaux,

tels

que

l'article,

verbes auxiliaires, n'a pas exig moins de temps.

Nous devons donc accorder pour


sicles

la

priode ant-

rieure, bien autrement importante, un

nombre de

La dure historique que nous pouvons embrasser du regard, depuis les premiers chants vdiques jusqu' nos jours, comau moins quivalent.
prenant environ trois mille ans, ce n'est pas trop sans doute de demander trois mille autres annes

pour pour

la

priode antrieure.
sparation

Il

n'a pas fallu

moins

foncier la

du

nom

et

du verbe,

pour tablir la conjugaison et la dclinaison, pour en laguer les parties inutiles, pour crer le mca-

100

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


la

nisme de
regard de

formation des noms, pour dresser, en

la dclinaison substantive,

une dclinaison

pronominale, pour laisser l'analogie asseoir le commencement de son empire, pour jeter enfin les
fondations de la syntaxe...
Si l'on

admet pour

le

pass la mesure de temps

que fournit l'observation des poques modernes, six mille ans sont un minimum auquel on peut valuer
la

priode

de

civilisation

reprsente

par notre

famille de langues.

CHAPITRE

VIII
I

EXTINCTION DES FORMES INUTILES

Difficult

Formes surabondantes produites par le de cette tude. Y a-t-il des mcanisme grammatical. Avantages de l'extinction. formes fatalement condamnes disparatre?

L'extinction des formes inutiles ne doit pas seu-

lement s'entendre de

celles qui, ayant exist

durant

un temps plus ou moins long, sont sorties de l'usage, mais encore des formes qui, ayant virtuellement des droits l'existence, n'ont jamais
ralises.
t

On comprend que
Nanmoins

ce soit

ici le

rgne de

l'hypothse.

cette

sorte

d'infanticide

verbal a sa place dans l'histoire du langage.

considrer les choses en simple statisticien, on

croirait la surproduction invitable. Si le grec pour-

suivait travers tous les


les trois verbes

temps
ou

et tous les
,

modes

Id, Htm
quitter ,

et >^7rv<o
les trois

qui signifient

tous les trois


jialvio

verbes pt^i,

et |3<7xw, qui signifient tous trois


telle

marcher

on aurait une

abondance de formes que

l'esprit

102

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


1 .

en serait accabl
est rien
:

Mais tout

le

monde

sait qu'il

n'en

la

sagesse demi consciente qui prside


fait l'lagage

l'laboration du langage
inutiles.

des formes
les

Ce qui ne

sert pas est

supprim. De l
l

conjugaisons

composites.

De

les

paradigmes

comme

Idriu, Xvrcov;

fia-lvo),

l&iv; XavOvto, eXaOov.

Quoique composites, ces conjugaisons ne laissent pas d'tre rgulires. Comme il est dans la nature
de l'esprit populaire de procder avec ordre, il porte l'ordre aussi dans ses radiations. L'aoriste second a
partout hrit des formes les plus courtes, tandis que le prsent a gnralement gard ce qui reste
des formes les plus dveloppes.

Le jeu de la conjugaison grecque est donc d une succession de pleins et de vides. Ce n'est pas
qu'il
crit

ne reste encore des richesses

inutiles.

Le sans-

du prtrit. Certains verbes grecs ont deux aoristes, deux futurs, deux parfaits. Mais mesure que les lana jusqu' sept formations diffrentes

gues avancent en ge, elles se dbarrassent de leur


superflu.

rique le

Ce flottement qui permet la langue homchoix entre trois ou quatre formes n'existe
le

plus dans

grec de Lucien

2
.

L'extinction des formes inutiles va

si

loin qu'elle
et

assemble des verbes diffrents en une seule


1.

mme

Voir ci-dessus,

p. 41.

non sans vraisemblance, que le flottement de la langue homrique serait moins grand s'il n'y avait pas mlange de plusieurs recensions diffrentes.
2.

On

a d'ailleurs suppos,

EXTINCTION DES FORMES INUTILES.

103

conjugaison
/* vais,
sentent

fero, tuli; opxio, eI8oy; Xsyto, eutov, eiptjxa;

j'irai,

je suis

all.

Nos grammaires

les pr-

comme

des verbes dfectifs qui se sont com:

plts rciproquement
il

mais pour s'ajuster


1

si

bien,

a fallu d'abord retrancher toutes les parties qui

faisaient double

emploi

La suppression de
sitions plus nettes.

certains

mots permet des oppov-^p tait vetpa,

Le fminin de
:

qui

subsiste
il

en composition

mais

comme mot

simple

a disparu, laissant la place yuvv C'est

ainsi qu'en
est

due
il

la

allemand l'opposition de Mann et Frau suppression du masculin Fro\ En fran-

ais,

y avait un masculin
est

dame z qui ne s'emploie


,

plus,

mais qui

longtemps rest dans dame-Dieu.


suppression se
fait

Quelquefois la

d'une autre

manire. Rex pouvait donner un adjectif reginus,

comme on
touff,
il

a divinus. Mais ce masculin ayant t


est rest la paire
1
:

rex, regina

1- Quelquefois l'invention d'un procd fort simple livre l'intelligence populaire plus de formes qu'elle n'en peut utiliser. De ce nombre est l'emploi des verbes auxiliaires. Le jour o l'on commena de dire impruntafum habeo, j'ai emprunt , on inaugurait un mcanisme plus riche qu'on ne croyait et dont tous les produits n'ont pas

|mi
2.

recevoir une affectation distincte.


Masculin qui se trouve encore dans Fronhof, droit seigneurial , Fronleichnam, gneur .
Fronrechtj
:>.

cour seigneuriale , corps de Notre Sei-

D'o v/darne (vice-dominus).

Ces sortes d'claircies pratiques (quelques-unes assez rcemment) dans le vocabulaire sont encore plus visibles pour certains noms d'animaux, comme taureau et vache, cerf et biche, coq et poule, etc.
4.

104

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


la

Quand
tifs,

langue dispose de deux termes corrlattocto;,

comme
effet

wxo, rcow,

toXo,

comme

quantus,

tantus, qualis, talis, la suppression de l'un doit avoir

pour

de changer

le

sens du survivant. C'est ce

qui est arriv en latin pour ttus, qui supposait un


corrlatif qutus
l
.

On

a d dire d'abord
la

tota terra,
s'est

quota

est.

On

voit

comment

langue latine

donn, par voie de suppression, un mot signifiant tout . Pareille chose s'est passe en grec. A -;
devait d'abord rpondre

un pronom

t?^.

Ces sortes
:

de suppressions ne sont pas des pertes au contraire, la langue y gagne en rapidit et en nergie.

langues par ce qu'elles passent sous silence aussi bien que par ce qu'elles expriment.
les

On peut juger

En observant

d'autres familles, on voit que ceux qui

ont jet les bases de la grammaire indo-europenne ont t relativement modrs. La dclinaison parat
n'avoir jamais eu qu'un

nombre de

cas assez limit.

La conjugaison, plus exubrante, n'a cependant pas les atteint dveloppements que nous trouvons
ailleurs. Elle
la

ne marque pas le genre elle ne fait pas distinction de l'action momentane et de l'action
;

continue; elle s'est garde des vaines distinctions


1.

Ne pas confondre avec gntus, qui

est

un driv du nom de nombre.

qut.

EXTINCTION DES FORMES INUTILES.

105

honorifiques

elle n'a

pas essay d'enfermer trop de


l
.

choses dans un

mme mot

Nos langues, en gnral,

se sont abstenues

de

marquer beaucoup de vaines

distinctions qui, n'allant

pas au fond des choses, sont

comme une

frivole

dpense d'intelligence. En japonais, par exemple, les mots changent suivant que l'on compte des quadrupdes ou des poissons, des jours ou des mesures de
longueur.

En
2
.

basque,
il

il

y a

une conjugaison cr-

monielle

Comme

y a de profondes diffrences

dans

l'art

des divers peuples, l'un se complaisant


tandis

des

dtails,

qu'un autre
il

saisit la

nature
le

en ses grandes lignes,

peut aussi y avoir dans

langage encombrement et remplissage. L'extinction


des formes inutiles, soit qu'une raison plus
les fasse prir

mure
les

par l'abandon, soit que


leur conception,

l'esprit

arrte

avant

donc

son

rle

ncessaire.

Il

est intressant

de voir comment, la

mme

ide

par deux termes synonymes, la langue se dbarrasse de l'un des deux, mais non si
tant reprsente

compltement
1.

qu'il n'en subsiste

quelques traces. Le
:

Elle dit, par exemple, en

un seul mot

iffrowat,

tu te places

,
:

tVraxat,

il

se place

l'arasai, je Mais elle n'a

me

place , pas essay

de dire en un seul mot


2.

je te place ou il me place . e Sayce, Introduction to the science of language, I, 205 (3 dit.).

106

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.


vieillard est yspwv
:

en grec, senex en lalin les deux termes coexistaient l'un ct de l'autre

nom du

dans une priode antrieure, et nous avons en sans crit, ct de (jaran, qui correspond exactement
yipcov, le

mol
mais

sanas,

vieux

qui est de la famille de

senex. Le grec a arrt son choix, le latin a fait de

mme
le

ils

ont choisi diffremment. Cependant


vfc'i

grec dit encore

p^otl

(par opposition

vcu)
:

pour

dsigner les

magistrats sortant de charge

il

dit aussi Ivot xajpol

pour dsigner

les fruits

de l'an

pass.

La langue politique et la langue de ture ont donc exceptionnellement retenu

l'agriculle

syno-

nyme

sorti

de l'usage. D'autre part,

le

latin,

pour

dsigner un
v-ger),

homme

us par l'ge, dit -ger (pour

de

ypojv

compos dont la seconde partie est la racine '; La composition a sauv ici le synonyme

qui, partout ailleurs, a t sacrifi.

Nous n'en voyons


s'est fait

que plus clairement les deux langues.

le

rangement qui

dans

Le

latin

ayant exprim l'ide d'entendre par

la

locution priphrastique audire, qui signifie propre-

ment

recueillir

dans son

oreille

2
,

l'ancien verbe

clno devenait ds lors inutile et devait disparatre.

Mais ce qui prouve qu'en un temps plus recul

il

i. En sanscrit, s'user, vieillir . Le participe ffrna se dit, par gar, La contraction du premier membre est exemple, de vtements uss. l mme que dans -tas (pour sevi-tas), se-ternus (pour sevi-ternus). 2. De aus, (grec ou;) l'oreille , etdio (cf. con-dio), placer . On peut rapprocher le synonyme aus-cultare.

EXTINCTION DES FORMES INUTILES.


exist en latin, c'est le substantif cliens
(cf.

107
l'alle-

mand

der Gehrig).

a-t-il

des extinctions de mots ou de formes qui

soient imposes par la phontique?

On

l'a

soutenu

maintes

fois.

l'instinct

Cependant, quand nous voyons combien populaire est peu embarrass pour sauver

ce qu'il tient ne point perdre, on se prend douter

de cette prtendue ncessit. S'il y avait un mot qui fut menac de disparition dans le passage du latin au
franais, c'tait le

mot avis,

oiseau

Et cependant,

voyez avec quelle aisance il s'est maintenu et s'est multipli, sous les formes oiseau (avicellus), oie (avica,
auca), oison (aucio). S'il s'agit d'un verbe, le frquentatif vient

prendre

la

place de la forme

simple

premere, pellere auraient eu peine se faire admettre

en franais; mais nous disons presser, pousser. Le


verbe flare donnait peu de chose mais on a pris les composs comme suf /tare, souffler, conflare,
:

gonfler
11

semble que

le latin

et pu tre embarrass pour


Il

distinguer

certains

homonymes.

y avait

deux

verbes luere, l'un signifiant laver et l'autre d'un sens prcisment oppos, puisqu'il voulait dire souiller
(cf.

lues,

la

souillure

).

Mais

la

langue a

vit sans difficult l'quivoque,

au moyen du com-

108

LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE.

pos polluere, qui a pris pour son compte les sens du

verbe simple.
Ici

encore,

comme

dans toutes

les lois

avons tudies en cette premire partie,

que nous nous trou-

vons l'uvre une pense


ncessit aveugle.

intelligente,

non une

Partout o nous arrtons nos yeux avec attention,

nous voyons s'vanouir cette prtendue serait, nous dit-on, la loi du langage. Les

fatalit qui
lois

phonine ne elles sont sans contrle; pas ques rgnent pas en mot tat de dtruire un indispensable, ou plus

simplement utile, qu'elles ne peuvent forme superflue.

faire

durer une

DEUXIEME PARTIE
COMMENT
S'EST FIX LE SENS DES MOTS

CHAPITRE

IX

LES PRTENDUES TENDANCES DES MOTS


D'o vient
la

ment

La tendance l'affaiblissetendance pjorative . Autres tendances non moins imaginaires.

nous nous proposons d'examiner pour quelles causes les mots, une fois
cette

Dans

deuxime

partie,

crs et pourvus d'un certain sens, sont


resserrer, l'tendre,
le

amens

le

transporter d'un ordre


.

d'ides

un

autre,

l'lever ou

l'abaisser

en

dignit, bref le changer. C'est cette seconde partie

qui constitue proprement la Smantique ou science

des significations.

Une

illusion contre laquelle


,

il

semble qu'un averest- fr-

tissement soit superflu


quente, qui

et

qui cependant

mme

quelquefois se couvre d'une ap-

parence scientifique, c'est l'erreur qu'on peut rsumer sous le nom de tendances des mots. Rien, au fond,

110

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

n'est plus chimrique.

Comment les mots

auraient-ils

des tendances? Nous entendons parler nanmoins de tendance pjorative, de tendance l'affaiblisse-

ment,

etc.

Un

philologue minent a publi un tra:

vail, d'ailleurs trs instructif, intitul

Ein pessimis-

tischer

Entwicklung derWortbedeutnngen\ Un autre crivain, M. Abel, dans un mmoire sur les


verbes anglais qui expriment une ide de

Zug

in der

comman-

dement,

dit

que

to

command

a une tendance des-

cendre, mais qu'il penche toutefois dans le bon sens.


11

faut relguer ces tendances


la

parmi

les forces

dont

science du

moyen ge

peuplait la nature.

Autant vaudrait prendre la lettre nos conomistes, quand ils disent que le mtal argent a une tendance
baisser

constamment de valeur.

La prtendue tendance pjorative est l'effet d'une disposition trs humaine qui nous porte voiler,
attnuer, dguiser les ides fcheuses, blessantes

remarquer que le mot periculum pouvait autrefois se prendre dans un bon


ou repoussantes. Aulu-Gelle
sens
fait
:

et,
2

en

effet,

il

signifie

littralement

exp-

un sens fcheux, c'est nous disons de mme l'effet d'un pur euphmisme d'une arme en droute qu'elle a t prouve .
rience
.

S'il

est arriv

Valctudo signifie

sant

mais

il

est arriv

en
:

dsigner
1.

le contraire,

comme quand nous

disons

2.

De

Reinhold Bechstein dans la Germania de Pfeifer, t. VIII. la mme famille de mots qui a donn experiri, perilus.

LES PRTENDUES TENDANCES DES MOTS.

111

en cong pour cause de sant


qu'il fait

Dire d'un

homme

un mensonge
le

est chose grave;

nous

aimons mieux parler de son imagination. C'est ce


qu'exprimait d'abord

form de mens
sors.

comme

L'allemand
silly,

verbe mentiri, lequel est partiri de pars, ou sortiri de

List,

ruse

commenc par
1

tre

un synonyme de Kunst,
disait

savoir, habilet

On

Gottes List,

la sagesse

de Dieu

On
n'y

L'anglais

qui veut dire

sot ,

rpond l'anglo2

saxon

saelig,

l'allemand selig, et signifiait origi-

nairement

heureux, tranquille, inofTensif

.
Il

pourrait multiplier indfiniment les exemples.


a pas l autre chose qu'un besoin de

une prcaution pour ne pas choquer, prcaution sincre ou feinte, et qui ne sert pas longtemps, car l'auditeur va chercher la chose derrire le mot et
ne tarde pas
les identifier.

mnagement,

j_

La prtendue tendance
autre cause.
11

pjorative a. encore une

est

dans

la

nature de la malice hu-

maine de prendre plaisir chercher un vice ou un dfaut derrire une qualit. Nous avons en franais
l'adjectif prude, qui avait autrefois

une belle

et

noble

acception, puisqu'il est le fminin de preux.


l'esprit

Mais

des conteurs (peut-tre aussi quelque ranfait

cune contre des vertus trop hautaines) a


1.

dvier

Du gothique
Cf.

leisan,

savoir

.
,

2.

l'allemand albern,

sot
.

qui correspond au vieux haut-allefranais, einfiiltig

mand

alainir,

bon, amical

De mme, simple en

en allemand.

112

GOMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

cet adjectif au sens quivoque qu'il a aujourd'hui.

Les mots qui ont trait aux rapports des deux sexes sont particulirement exposs des revirements de
cette sorte.

On

se rappelle quelle signification noble

a encore chez Corneille le


matresse.
elle est

nom

d'amant

et celui

de

La dchance

est

venue pour eux,


Jl

comme
:

venue en allemand pour Buhle.


rsultat d'une

y faut vojr

l'invitable

fausse dlicatesse

en
le

donnant des noms honntes aux choses qui ne sont pas, on dshonore les noms honntes.

En moyen haut-allemand, Minne


l'amiti, l'amour, et
c

dsigne les affec:

tions de l'me d'une faon gnrale

le

souvenir,

mme

l'amour de Dieu. Mais


tre banni de la

vers la fin du xv sicle, le

mot dut

langue comme contraire la dcence. C'est seulement de nos jours qu'il est rentr en honneur, aprs un long repos, grce aux tudes sur le moyen ge.

En regard de
il

prtendue tendance pjorative, faudrait, pour tre juste, mettre une tendance
cette

mliorative

La

politesse

des

raffinements

singuliers, l'affection a de curieux dtours qui font

que des termes


ce
elle tait

signification dfavorable ont

perdu
si

qu'ils avaient de fcheux. L'amiti,

comme

en peine d'adjectifs appropris, change


et fait

le

blme en loge

du reproche une louange plus

LES PRTENDUES TENDANCES DES MOTS.

113

savoureuse. L'italieu vezzoso (vicieux) est dfini

ha

in se

una certa grazia

e piacevolezza .

L'anglais

che

smart
est

(le

mme

qui en allemand a donn Schmerz)

devenu synonyme de vif, spirituel, joli . Nous laissons au lecteur franais le soin de trouver
des exemples dans notre langue.

Quant l'affaiblissement des mots, il tient un autre fait non moins commun, savoir l'exagration.
Afflig signifiait l'origine

cras, bris par la

douleur

il

a beaucoup perdu, ayant t employ

hors de saison.

Abmer a eu en franais
\.

le

mme

sort qu'en latin fatigo, lequel avait d'abord


trs noble et trs fort

un sens

Gter, meurtrir, gner,

tourmenter*, sont des exemples du

mme

genre.

En

anglais, tre anxious to see

ment qu'on
xijivw,

dsire vous voir.


,

you veut dire simple-

En
le

grec moderne,

peiner

est
:

devenu

terme ordinaire
yw,

signifiant

faire

xxjjivsts

uol t^v

faites-

moi

le plaisir .

Comme
1.

on

le voit

par

le

dernier exemple,
:

l'affai-

Virgile l'emploie en parlant des perscutions des dieux

Que mare nunc


11

terrasque metu

Aspera Juno cael unique

fatigat.

apparent fatisco. Fessus, qui est de la mme famille, a luimme beaucoup perdu de son nergie. 2. Dj en latin Ne torseris te (Pline le Jeune, IX, 21).
est
:

114

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

blissement est souvent accompagn d'une sorte de


dcoloration, qui vient de ce que le

mot

est

employ

en toute espce de groupements et d'associations. L'adverbe allemand sehr (qu'il faudrait crire sr)
signifie

cruellement

.*.

On

disait

er ist sehr lei-

dend, sehr betrbt. Mais la dcoloration a t telle

qu'on a

fini

par dire

er ist sehr brav, sehr fr oh.

Celui qui s'en tient l'tymologie sans prendre

garde l'affaiblissement des sens peut tre amen d'tranges erreurs. Que n'a-t-on pas crit sur le
Compelle intrare de l'vangile? Ces

mots sont

la

traduction du grec vyxao-ov ewreXQsiv, qui signifient

invite-les entrer

Il

n'y a l nulle contrainte.


la

Le

latin invitare, qui


invitus.
.
Il

exprime
a

mme

ide, est
signifier

un driv de
faire

commenc par

violence

Mais un excs de

civilit l'a fait

employer en des occasions qui, ds l'poque de Cicron, l'ont conduit au sens d' inviter .

Le verbe allemand nothen ou nothigen exemple du mme fait.


1

est

un

Versehren,
.

ravager
la

famille.

Le chef de

non bless , sont de la mme , unversehrt, famille est le vieux haut-allemand sr, dou-

leur
2.

Luc, XIV, 23.

LES PRTENDUES TENDANCES DES MOTS.

115

Une

autre tendance qu'il n'est pas moins chim-

rique d'attribuer au langage, au lieu d'en chercher


la cause

dans

les faits

de l'histoire, c'est

la

tendance

au nivellement. Herr, en allemand,


rserv aux gentilshommes
:

tait

un

titre

c'est le

'.

comparatif d'un

ancien adjectif signifiant

lev

La Chambre des

seigneurs Berlin s'appelle encore das Herren Haas.

Mais ce

titre n'est

pas plus magnifique aujourd'hui

qu'en franais celui de Monsieur.


Il

y a des dchances qui peuvent atteindre jus-

qu'aux

pronoms.

Er

et

sie,

aprs avoir

des

formules de politesse, comme ella en italien, sont descendus de leur rang, parce qu'un raffinement
d'obsquiosit,

pour monter d'un


2

degr,

leur a

substitu le

pronom

pluriel

La propension gnraliser ce qui tait d'abord l'usage du petit nombre rend compte de quelques
faits

premire vue dconcertants. Client, en latin,

voulait dire

celui qui obit, le serviteur

3
.

Un

patricien

Rome

avait des clients.

Le mot a dsign

ensuite celui qui, appel devant le tribunal, invo-

quait la protection d'un patron pour le dfendre.

Mais cette
pass chez

expression,
le

chez les

modernes, ayant
le

mdecin, puis chez

ngociant,

le

1.

Pour

les vilains,

on se servait du mot Meister. Ex. Herr Hartmann


er.

von Ane, Meister Gottfried von Strassburg. 2. Voir le Dictionnaire de Grimm, au mot 3. Voir ci-dessous, p. 106.

116

COMMENT
fini

S'EST FIX LE SENS DES MOTSil

sens a

par tre fauss, car

est contraire

l'tymologie de donner le
celui qui fait les

nom

d'

obissant

commandes.

Dans nos

socits

modernes,

le

sens des mots se

modifie plus vite qu'il n'avait coutume dans l'antiquit et

mme

chez les gnrations qui nous

ont

immdiatement prcds. l y faut voir l'effet de la guerre des partis, du mlange des classes, de la
lutte des intrts et des opinions, de la diversit des

aspirations et des gots. Qu'on veuille

seulement

songer quelle nuance de ddain arrive chez nous tel point le terme autrefois respect de bourgeois que la littrature de nos voisins de Test, pour donner
:

la

mme

note de dprciation, emprunte

le

mot

franais,

en laissant Birger sa valeur primitive. Une autre cause d'acclration vient de la produc:

penseurs et les philosophes ont le privilge de crer des mots nouveaux qui frappent par leur ampleur, par l'aspect savant de leur
contexture. Ces
le

tion industrielle

les

mmes mots

passent ensuite dans

vocabulaire de la critique, et trouvent de cette


:

faon leur entre chez les artistes

mais une

fois
ils

reus dans l'atelier du peintre ou du sculpteur,

ne tardent pas en
le

sortir,

monde

de l'industrie et

pour se rpandre dans du commerce, qui en fait

LES PRETENDUES TENDANCES DES MOTS.

117

usage sans mesure ni scrupule. C'est ainsi qu'en un temps relativement court le vocabulaire de la

mtaphysique va alimenter le langage de la rclame. La langue, comme on le voit, subit en bien des
manires
les fluctuations
il

du dehors. Mais outre ces


y a des changements qui

causes extrinsques,

s'expliquent par la nature

mme

du langage

nous

allons essayer de les faire connatre.

CHAPITRE X
LA RESTRICTION DU SENS

Pourquoi

les

mots sont ncessairement disproportionns aux choses.


l'esprit redresse cette disproportion.

Comment

Un

fait

qui domine toute la matire, c'est que nos

langues, par une ncessit dont on verra les raisons,

sont condamnes un perptuel


tion entre le

manque de proporNous ne nous aperque


des

mot

et la chose. L'expression est tantt

trop large, tantt trop troite.

cevons pas de ce dfaut

de justesse, parce

l'expression, pour celui qui parle, se proportionne

d'elle-mme

la

chose,

grce

l'ensemble

circonstances, grce au lieu, au


tion visible
teur, qui

moment,

l'inten-

du discours,

et

parce que chez l'audi-

est de moiti

dans tout langage, l'attenla

tion, allant droit la pense, sans s'arrter

porte littrale du mot, la restreint ou l'tend selon


l'intention de celui qui parle.

Les

faits

de restriction tant les plus frquents,

nous

les

examinerons d'abord.

LA RESTRICTION DU SENS.

419

Pour dsigner
avaient le

le

toit

de

la

maison

les

Latins
tegere,

mot teg-men, form d'un verbe,


, et
te g

couvrir

d'un suffixe, men, qui sert marquer

l'instrument. Mais

men convenait

aussi et a t

galement employ pour marquer l'abri fourni par un arbre, une cuirasse ou toute espce de couverture

ou d'enveloppe.

Si,

au lieu de tegme?z,

j'ai

recours

tectum, je trouve
l'usage,

un mot dj plus

restreint par

mais offrant peu prs la mme combinaison du verbe et d'un suffixe. Tec-tum, c'est tout

ce qui est couvert, par consquent le plafond d'une

chambre,

la

vote d'une caverne,

le

baldaquin d'un
11

lit

aussi bien que le toit d'une maison.

faut descendre

jusqu'au franais

toit

pour trouver

le

mot

enfin assez

resserr par l'usage et (ce qu'il faut ajouter) assez

forme, pour convenir uniquement et spcialement la couverture d'une maison.


la

mconnaissable par

On

doit dj par ce premier

exemple entrevoir

quelle est la cause de la disproportion entre le


et la chose.

nom

Elle vient de ce
tielle et

que

le

verbe est la partie essen-

capitale de nos langues, celle qui sert faire

des substantifs et des adjectifs. Or, le verbe, par

nature,

une

signification

gnrale,

puisqu'il

marque une action prise en elle-mme, sans autre dtermination d'aucune sorte. En combinant ce
verbe avec un suffixe, on peut bien attacher Pide verbale un tre agissant, ou un objet qui subit

120

COMMENT

S'EST FIX

LE SENS DES MOTS.

"

l'action,

ou un objet qui est le produit ou l'instrument de l'action, mais cette action gardant sa signignrale,
le

fication

substantif ou l'adjectif ainsi


11

form sera lui-mme de sens gnral. par l'usage on le limite


1
.

faudra que

fondamentale de nos langues vient l'norme quantit de mots signification gncette condition

De

rale qui, avec le temps, ont pris

un sens

spcial.

mesure qu'un mot

se restreint, le langage se trouve de recourir une seconde fois, une troisime oblig une fois, quatrime fois au mme verbe. C'est ainsi

qu'
tara,

ct

de tegmen nous avons tegmentum,


teges, toga, tous

tec-

tegamentum, tectorium,

mots

sens gnral pour

commencer,
d'objets.

et ensuite rduits

une certaine catgorie

Il

y avait en latin un substantif

felis

ou

fles qui

signifiait

la

femelle

Ce nom convenait

la

femelle de tous les animaux, au moins de tous les

animaux mammifres 2 Mais


.

il

en est venu peu

peu dsigner seulement la femelle du chat, et c'est


au sens de

chatte qu'il nous est parvenu.


cette

ComLes

ment
1.

s'explique

restriction

du

sens?

Pour les plus anciens mots, il serait plus juste de dire racine verau lieu de verbe. 2. De fla, mamelle . On sait que la mme racine fe, allaiter , a donn filius.
bale

LA RESTRICTION DU SENS.
anciens, qui les faits

121

de ce genre n'avaient pas


l'effet

chapp,
prfrence

voulaient y voir
(x<xt

d'un choix, d'une

IW/Jv). Mais les choses, en ralit,


11

sont plus simples.

n'y a pas eu de choix, ou du


fait

moins

le

choix s'est

tout seul.

Quand

les

Grecs

d'aujourd'hui appellent

le

cheval Xoyov, cela ne veut

pas dire,

comme on

l'a

interprt, que le cheval est

l'animal par excellence, encore moins

qu'il

ne

lui

manque que

la parole ,
s'est

mais que

le cavalier,
la

parlant
.

de sa monture,

habitu dire
tat,

bte

Chaque mtier, chaque

chaque genre de vie

contribue ce resserrement des mots, qui est l'un


des cts les plus instructifs de la smantique.

A
:

Rome,
fenam,

le foin s'appelait le

du terme
le

le

plus gnral

produit

Pour

paysan grec
biens
.

les bes-

tiaux s'appelaient x

les xTviptTa,

En

grec,

un entrepreneur

s'appelait tetpai^,

du verbe

TOiow,

essayer, entreprendre

mais

si

nous consultons

l'usage de la langue, nous voyons qu'il s'agit d'une

seule espce d'entreprise, le brigandage sur mer, la


piraterie.

Ces sortes de restrictions du sens sont d'autant


plus varies qu'une nation possde une civilisation

plus

avance

chaque classe de population

est

tente d'employer son usage les termes gnraux

122

COMMENT
la

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.


lui

de
la

langue;

elle les

restitue ensuite portant

marque de

ses ides, de ses occupations particu-

lires. C'est ainsi

que

le

mot

species, qui

dsigne de

la faon la plus gnrale l'espce, a t


les droguistes

employ par

du moyen ge pour
dont
ils

les

quatre espces
(safran,
le

d'ingrdients
girofle,

faisaient

commerce

cannelle, muscade), en sorte que

quand
il

mot

est retourn

la langue

commune,

tait

devenu nos
Il

pie es.

serait facile

de multiplier ces

exemples.

On

connat les coupures au


tionnaires

moyen
il

desquelles les dic-

sparent les diffrents sens d'un


s'agit

mme

mot. La plupart du temps

d'un mot gnral

dont

le

sens a t diversifi par restriction.

En employant

ces mots, personne ne songe


Ils

au

manque de

proportion.

sont,

sur le
Si,

moment,
pour une

bien rellement adquats


cause quelconque,
tions, sauf
la valeur
le

l'objet.

mot
il

vieillit

en toutes ses accep-

une seule,

s'en va

aux ges futurs avec

unique qui lui est reste, pour le plus grand tonnement de l'tymologiste. Le mot allemand Getreide (en moyen haut-allemand getregede)
est

se
le

un driv du verbe tragen, porter , et pouvait dire anciennement de tout ce qui se porte, comme
les

costume,

bagages

il

se disait aussi de ce

que

LA RESTRICTION DU SENS.

\13

porte la terre, surtout du bl, et c'est en cette seule

acception qu'il a survcu.

Plus
il

le

verbe est de signification gnrale, mieux

s'adapte

aux diverses professions. Ainsi


signifie
l

facio,

dans la langue des temples,


offrande,
offrir

apporter une
des locutions

une victime. De

comme
offrir

facere catulo, facere iure, sacrifier

de l'encens.

Ce mme

un chien,

verbe facio, dans la

langue politique, s'applique l'action combine d'un


parti en
les

vue d'un but atteindre

murs

engloutie

de Pompi, qui, en pleine priode lectorale

On a trouv comme on sait,


1 . ,

sur
fut

quantit

d'inscriptions avec cet impratif: Caupones, facite...

Pomari,

facite... Lignari, facite...


:

Unguentari,

facite...

Ce qui veut dire

Entendez-vous! Unissez-vous!
le

On comprend

ds lors

sens du

mot
2
.

factio.

Ce qui

caractrise la faction, c'est le lien, c'est le pacte qui

rattache entre eux tous les adhrents

Adulterare est un compos de alterare

il

avait

peu prs

le

mme

sens.

On

disait adulterare colores,

changer les couleurs , adulterare nummo s, falsifier les monnaies , adulterare jus, fausser le droit .
Mais

comme on a

dit aussi adulterare

matrimonium,

\. Cicron crit que tous les hommes perdus de rputation se groupent autour de Csar : omnes damnatos, omnes ignominia affectas Mac facere. Rapprocher aussi la locution Tecum facio (je fais cause commune avec vous). 2. Entendu en ce sens, le contraire de facio est deficio. Ce qu'une faction ou un parti est le moins dispos pardonner, c'est la dfection de l'un des siens.

124
il

COMMENT

S'EST FIX

LE SENS DES MOTS.

en est sorti un sens spcial qui a pass aux drivs adulteriwn et adulter.

On

doit voir

combien

il

est ncessaire

que notre
degr de

connaissance d'une langue


L'histoire peut seule

soit taye sur l'histoire.


le

donner aux mots

prcision dont nous avons besoin pour les bien corn-

prendre. Supposons, par exemple, que pour con-

romaines nous n'ayons d'autre secours que l'tymologie. Nous aurons ceux qui sigent ensemble (consules), celui qui marche
natre
les

magistratures

en avant [prtor), l'homme de la tribu (tribunm), et ainsi de suite. Ces mots ne s'clairent, ne prennent un sens prcis, que grce au souvenir que nous en avons, pour les avoir vus dans les rcits des historiens,

dans

les

discours des orateurs,

dans

les

formules des magistrats.

En mme temps que

l'his-

toire explique ces mots, elle y fait entrer


tit

une quan-

de notions accessoires qui ne sont pas exprimes.

Elle agit la faon d'un verre, qui, en resserrant


les

images, les rend plus nettes. Mais

il

y a cette

diffrence

peut faire

microscope ne nous voir autre chose dans les objets que ce

que

le

meilleur

qui s'y trouve, au lieu que nous croyons sentir dans

des mots

comme

tribunm, consul, quantit d'ides

qui n'y sont pas, et qui se trouvent seulement dans

notre souvenir.

LA RESTRICTION DU SENS.

125

du sens prsente un intrt particulier quand elle s'applique aux mots de la vie morale. Je veux en donner encore un ou deux La
restriction

exemples, que j'emprunterai aux langues germaniques.

En allemand,

le

substantif

Muth ne

s'emploie
il

plus gure qu'au sens de

courage

mais

suffit

de voir quelques drivs

composs, de rapprocher quelques locutions, pour retrouver le sens d'me et


et
,

d'intelligence

qu'il
;

avait

autrefois.

Grossmuth,
;

Bochmuth, orgueil gnrosit Unmuth, mcontentement ; Uebermulh, prsomption ;

anmuthen,

prtendre ; einmthig,

unanime-

ment
a

Gemth,

me

Wie

ist es

dir zu Muthe,

dans quelles dispositions es-tu? muthmaassen, conjecturer . C'est sans doute pour avoir figur
des composs
le

dans

comme

Rittersmuth, Mannes-

muth, que

mot

s'est restreint

au sens de bravoure.

La

signification gnrale s'est

maintenue dans

4
.

l'an-

glais

mood,

humeur, disposition
se

De mme, Witz ne

prend plus gure aujour-

d'hui qu'au sens trs particulier d'esprit de saillie.

Mais ce terme avait autrefois une signification trs il releve marquait le savoir ou la sagesse (du
:

verbe

ivissen).

11

n'est pas besoin d'aller bien loin

1. Il

faut

remarquer

le

changement de genre qui


:

s'est

opr pour

quelques-uns de ces composs allemands

die Sanflmuth, die

Wekmuth-

l'origine,

Muth

tait

du neutre.

12G

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

pour retrouver les traces de cette ancienne accepon la voit transparatre dans Aberwitz, Vortion
:

wilz,

Wahnwitz,
. Ici

et

dans

le

verbe witzigen,

rendre
:

sage
ivit,

encore l'anglais est rest plus archaque

l'intelligence .

La cause de

ces

restrictions

peut

chaque

fois

fournir la matire d'une recherche intressante. C'est

un synonyme qui prend de l'extension et qui resserre d'autant le domaine de son collgue. D'autres fois c'est un vnement historique qui vient
quelquefois

modifier et renouveler le vocabulaire. Ainsi


Busse, qui voulait dire
soit

le

mot

rparation
le

(soit

au propre,

au figur), a pris, avec


pnitence

christianisme, le sens

de

une

fois le

sceau religieux imprim,

tous les autres emplois sont tombs en dsutude \

Outre

les restrictions

de sens dont la langue porte


il

l'vident et
le parler

permanent tmoignage,

se

fait,

dans

mme

de chacun, de perptuelles applications du principe, mais qui ne laissent pas de trace


le

durable, parce qu'elles varient selon


lieu. Aller

temps

et le

une phrase familire tous les campagnards, mais qui, tout en restant la mme, doit se traduire, selon la rgion, par un nom
la ville

est

1. On dit cependant Luckenbiisser, bouche-trou . Il existe Breslau une Allbsscrstrasse, rii2 des savetiers . Gauer, Programme du

gymnase de Hamm,

1870.

LA RESTRICTION DU SENS.
diffrent.
Il

127

peut arriver que les vnements de l'histoire enlvent une de ces expressions du milieu

born o

elle avait sa

place pour la jeter dans la cir-

culation gnrale. Urbs tait le

nom

de

la ville

de

paysans du Latium et de la Sabine. Mais les lgions romaines, en emportant le mot avec elles, ont si bien fait qu'il est devenu familier tout
les
le

Rome pour

monde

antique

pour

le

Gaulois, pour l'Espagnol


le

comme pour l'Africain ou nom dsignant la ville aux


La
restriction

Syrien, Urbs a t le

sept collines.

du sens a de tout temps caus


tymologistes.

l'tonnement

des

On

connat

les

observations et objections de Quintilien au sujet de

homo

Croirons-nous,

dit-il,

que homo vient de

humus, parce que l'homme est n de la terre, comme si tous les animaux n'avaient pas la mme origine *?
11

est bien certain

les les

cependant que homines signifie habitants de la terre . C'tait une manire de


ciel,

opposer aux habitants du

Du ou

Superi.

1. I, 6.

CHAPITRE XI
ELARGISSEMENT DU SENS
Causes de l'largissement du sens. Les faits d'largissement sont autant de renseignements pour l'histoire. Ils sont une consquence du progrs de la pense.

L'largissement du sens est la contre-partie de ce

que nous venons d'observer. On peut tre surpris de voir deux mouvements en sens oppos exister simultanment. Mais
il

faut prendre garde

que

la cause,

des deux parts, n'est pas la


restriction tient,

mme
l'a

tandis que la

comme on
:

vu,

aux conditions
une

fondamentales du langage,
cause extrieure
il

l'largissement a

est le rsultat des

vnements

de

l'histoire.

Les exemples vont rendre ceci plus clair. A Rome, un bien de terre sur lequel avait t pris

hypothque s'appelait prdium. Le mot


pos de vadium,
1.

est

un com-

gage

l ,

et

de la prposition pr.

monium. Mais
tir le

Vailium est inusit en latin classique, o il est remplac parvadlil a reparu dans le latin du moyen ge nous en avons
:

franais gage. Le gothique ga-wadjan,

l'anglo-saxon weddian,

ELARGISSEMENT DU SENS.

129

Mais par un remarquable largissement du sens,


toute proprit rurale finit par s'appeler prdinm.
C'est
fait

probablement par

la

ce changement, les

langue du droit que s'est immeubles dotaux s'appe-

lant prsedia dotalia.

Le caractre particulier d'aprs lequel un objet a t dnomm peut donc rentrer dans l'ombre, peut

mme

s'oublier tout

fait.

Au

lieu

de dsigner seu-

lement une catgorie,


entire.

le

mot

vient dsigner l'espce

Le substantif franais gain tmoigne de


agricole de nos anctres.
faire patre
;

la

vie

Gagner {gaaignier) un gagnage tait un pturage


;

c'tait
le gai-

gneur

tait le
Il

cultivateur; le gain [gain)

tait

la

rcolte.

vari

en est demeur un tmoin qui c'est le re-gain. Quant au simple gain,


n'a pas
la vie s'est
:

mesure que
signification

complique,

il

a tendu sa

il

a dsign le produit obtenu par

toute espce de travail, et

mme

celui qui est acquis

sans travail.

A
et

la vie agricole

appartient pareillement le latin

pecania, qui dsignait d'abord la richesse en btail,


qui a
fini

par dsigner toute espce de richesse.


c'est

Ce qui

est

moins connu,
wed
au

que

le

changement

que je crois, des Les termes juridiques, pour lesquels il importait de bien s'entendre, passaient des Romains aux Rarbares. Sur cette famille de mots, voir mon Dictionnaire tymologique latin, au
d'o l'anglais
et l'allemand wetten, sont, ce

emprunts

faits

latin.

mot

vas, vadis.

130

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

inverse a eu lieu au

moyen Age chez


il

les Celtes

de la

Grande-Bretagne.

Comme

s'tait

tabli

un com-

promis entre
et le

le

systme ancien d'change en nature

systme nouveau d'change montaire, certains termes dsignaient tour tour soit une monnaie,
soit

son quivalent en terre ou en btail.

En

vieux

gallois scribl (latin


les
e

scrupulum) est une monnaie; chez Gallois du xn sicle, ysgrubl a le sens de btail,

bte de labour. Dans la Bretagne armoricaine, le latin


solidus
est
1

gnral

devenu saont, qui dsigne le btail en Chez les Anglo-Saxons, au contraire, l'an

cien feoh,
2

btail , est

venu dsigner une somme


et

d'argent

Des alternatives de richesse


faits,

d'appau-

vrissement expliquent ces


rains n'ont pas conscience.

dont les contempo-

Ces sortes de transformations du sens sont importantes observer

pour l'historien

car elles consti-

tuent pour lui des indications d'autant plus sres

ne faudrait pas rapporter ces faits au chapitre de la mtaphore. La mtaphore est l'aperception instantane d'une ressemblance entre deux objets. Ici, au contraire, nous
qu'elles sont involontaires.
Il

avons affaire un lent dplacement du sens peuple continuait, sans y penser, employer ne consistait plus uniquement en troupeaux.
le

le

mot

pecunia, alors que dj la fortune du citoyen romain

1. J. Loth, Revue de Vhistoire des religions, 1896, article sur le droit celtique de M. d'Arbois de Jubainville.

2.

De

l l'anglais /ee,

rcompense,

salaire,

honoraires

LARGISSEMENT DU SENS.

131

le

Les ides gnrales que l'humanit a acquises dans cours des sicles n'auraient pu recevoir de nom

sans cet largissement du sens.

Comment

aurait-on

pu dsigner
l'origine la

le

temps

et l'espace?

temprature, la
1
.

Le temps, c'tait chaleur . Le mot est

de

mme

origine que tepor

Puis on a dsign de

temps (bon ou mauvais) en gnral. Enfin on est arriv l'ide abstraite de la dure.
L'espace, c'tait la carrire o courent les chars
[spatium,
2

cette faon le

mot emprunt du grec

cr&ay,

dorien

Pour parler des chevaux qui dvient de leur course on emploie le verbe exspatiari. Cicron,
(T-oiov)
.

voulant dire que l'loquence a dvi, dit


de spatio curriculoque majorum. Puis le

Defexit

mot

a pris le

sens gnral d'tendue et d'espace.

Le verbe
plus

est la partie

du discours qui prsente


d'largissement.

les
fois

nombreux exemples

Une

que d'une faon ou d'une autre, pour dsigner un acte, la langue a fait choix d'une expression, l'on ne
tarde pas oublier la circonstance
indiffrente
Le neutre

ou

fortuite

qui
,

quelquefois

l'a fait

ainsi

dnommer.

1.

tapas,

chaleur

et tepor est le fulgor. Il est rest quelque

Ivmpus

mme que

existe en sanscrit. Le rapport de celui de decus et dcor, fulnur et


la

chose de l'ide de

temprature dans

le

verbe temperare. 2. Voir Mmoires


la substitution

d<>
t

la Socit
d, cf.

du

au

de linguistique, VI, p. 3. Au sujet de cotoneum x'Spo. xyoiviov, citrus

132

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.


le

Qui pense encore, en prononant


la pierre

beryllus prcieuse
le

verbe

briller,

dont on

l'a tir?

Ceux qui ont cr


avons
fait

verbe plumbicare, dont nous

plonger, ont du bientt perdre de vue le


servait charger le filet ou la ligne, et

plomb qui

ont appliqu la

mme

expression tout ce qui desIl

cend, tout ce qui plonge au fond de l'eau.

est

nature de notre esprit d'oprerde cette faon, car nous sommes bien plus frapps de l'acte en luila

dans

mme,
pour
Il

qui est une impression prsente, que de la


l'a fait

circonstance dj lointaine qui nous


la

nommer

premire

fois.

y avait

Rome un recensement
tait

qui revenait tous


cr-

les cinq

ans, et qui

accompagn d'une
purification
le
:

monie

religieuse, appele

lustrum,

lustratio.
les

Comme,

cette occasion,
les

magistrat et
le

prtres parcouraient

rangs du peuple,

verbe lustrare prit le sens de parcourir, passer en revue . Virgile a donc pu dire, parlant del mer

Ausonienne qui doit tre parcourue par ne Et salis Ausonii lustrandum navibus quor.

Peu de gens pensent, en


une expression emprunte
le

se disant accabls d'un

malheur, accabls d'une nouvelle, qu'ils gnralisent


la

guerre de sige, et que


d'o accabler,
.

substantif cadabalum, qui a

fait caable,

est

form du grec xaTaoV^, moins les Romains, quand


ciel

renversement

Encore

ils

parlaient de la splen-

deur du

ou d'un triomphe splendide, songeaient-

LARGISSEMENT DU SENSils

133

que c'est une couleur maladive de la peau, la morbidesse du teint, que le verbe splendeo devait
son origine

L'largissement du sens est surtout frquent avec

mots composs. Aprs avoir runi deux termes pour en faire un tout, on ne considre plus que l'enles

semble. Vindemia, par exemple, qui contient

le

mot
du

vinum, se
vin qui
:

dit

pour d'autres rcoltes que


?nellis,

celles

vindemia olearum,
le

turis.
s'est

Parricidium,
tendu, l'alt-

est

meurtre d'un pre,

ration phontique
sortes de crimes
:

aidant, jusqu'
tel

marquer toutes point que dj les Romains

en

cherchaient

des
ici

tymologies assez lointaines.

Nous touchons

ce que les anciennes rhtoriques

appelaient un abus de langage (catachrse).


est

La

vrit

que

la catachrse n'existe

que dans

les

premiers
:

temps

et

pour
des

celui qui s'attache la lettre

pour

le

commun

hommes,

ces expressions ne tardent

pas tre naturelles et lgitimes. C'est ainsi qu'en sanscrit, une curie chevaux s'appelle acva-goshtha,

quoique goshtha soit un compos contenant go, vache . On a de mme dans Homre

le

mot

1. SuXr v, la rate un homme malade de la rate tait splenidus (cf. rabidus de rabies). Les anciens plaaient dans cet organe le sige de la
:
(

jaunisse.

134

COMMENT
le

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

abus de langage, sous une forme un peu diffrente, se trouve dans cet autre vers
Et
:

mme

'Apvwv uptoTOyovwv

plijeiv xXetttjv lxaTo'jj.6r v *.


l

Autant

il

est juste de
,

recommander
il

les

mta-

phores qui se suivent


les

autant

serait puril,

pour
signi-

mots qu'un long usage a loigns de leur


pour lesquels
il

fication premire, et

n'y a d'ailleurs

jamais eu mtaphore, mais largissement du sens,


d'en entraver l'emploi par le souvenir de leur point

de dpart. Le progrs pour le langage consiste s'affranchir sans violence de ses origines. On ne parlerait

pas

si

l'on

voulait

ramener tous

les

mots

l'exacte porte qu'ils avaient en

commenant. Armare

naves est une expression consacre; mais elle nous

cache une sorte d'abus de langage, puisque armare signifiait se couvrir les paules \ 11 faut laisser

au linguiste le soin de rechercher ces lointains points de dpart. L'largissement du sens est un

phnomne normal, qui


pense est active.
1.

doit avoir

sa place chez

tous les peuples dont la vie est intense et dont la

Le mot

pou,

buf

tant contenu dans pov;xo)ito et dans

xaTO(i.gy). 2.

Armus,

paule
les

par dsigner
offensives.

, a fait armare, d'o arma, lequel a commenc armes dfensives, par opposition tela, les armes

Armorum

atque telorum portationes (Salluste).

CHAPITRE

XII

LA METAPHORE

Les mta> Importance de la mtaphore pour la formation du langage. Provenances diverses des expressions mtaphophores populaires. Elles passent d'une langue l'autre. riques.

la diffrence

des causes prcdentes, qui sont

des causes lentes et insensibles, la mtaphore change le sens des mots, cre des expressions nouvelles de
faon subite.

La vue instantane d'une similitude


fait natre. Elle se

entre deux objets, deux actes, la


fait

adopter

si elle

est juste,

ou

si elle

est pittoresque,
le

ou simplement
vocabulaire
ses dbuts
:

si elle

comble une lacune dans

l
.

Mais

la

mtaphore ne

reste telle qu'

bientt l'esprit s'habitue l'image; son


la fait plir, elle devient

succs

mme

une reprsenle

tation de l'ide

peine plus colore que

mot

propre.

On

a dit que les mtaphores d'un peuple en lais-

sent deviner le gnie. Cela est vrai pour quelques1. C'est grce la mtaphore, selon la remarque de Quintilien que chaque chose semble avoir son nom dans la langue.

(VIII, 6)>

136

COMMENT
:

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

unes

mais

il

faut bien avouer que la plupart ne

nous apprennent gure que ce que nous savions dj; elles nous donnent l'esprit de tout le monde,
qui ne varie pas beaucoup d'une nation l'autre.

Nous

allons
le

d'avance
s'agit

quelques exemples, priant lecteur d'en excuser la simplicit. Il

en

citer

pour nous, non de faire admirer ces images, qui n'en sont plus, mais de montrer combien la langue en est pleine.

Comme il faut se borner, nous les puiserons toutes dans la mme langue le latin. Voyons, par exemple, comment le peuple romain nomme ce qui est bon et
:

ce qui est mauvais.

Ce qui
(recte

est

bon

c'est ce qui

va droit

et

en mesure

atque ordin), ce qui est plein et a du poids

(integer, gravis).

Mais

la

lgret

est

un mauvais

signe

(levis, varias,

nullius momenti). Ce qui est de

travers devient le
vas).

symbole de toute perversit (praL'intelligence est comme une pointe qui pntre
ou un plat qui manque de sel (inUn caractre simple est compar un vte(hebes)

[acumen), mais la sottise ressemble un couteau

mouss
sulsus).

ment qui

n'a qu'un pli [simplex)

les motifs allle

gus faux sont des bordures qui dissimulent


dfaut de l'toffe (prtextum).

La bigarrure

(vafer,

varius) n'est pas loin de la tromperie.

Jusque-l les mtaphores du langage ne prsentent


rien que d'irrprochable; nous

allons maintenant

LA MTAPHORE.

137

voir paratre quelques traits de morale utilitaire.

Penser, c'est compter [putare, reputare)


tion

'.

L'estima toutes

ou

la

pese des monnaies prte son

nom

les sortes d'estime (stimare,

existimare, pendere).

Dlibrer, c'est
s'acheter

encore peser (deliberare*). Ce qui peut


3 mprisable (vil ) de la prix que nous attachons aux objets

bon march

est

raret vient le
[car us, caritas).
Il

est inutile de continuer....

On

voit de quelle

nature sont ces renseignements. Cela ressemble aux


dires de quelque paysan
ntet,

dou de bon sens

et

d'hon-

mais non exempt d'une certaine cautle rustique. C'est quelque chose de moins que les proverbes, ceux-ci marquant dj une exprience plus
prolonge, une facult de combinaison plus grande.
Voici encore une mtaphore appartenant au

mme

ordre d'ides.

vieux Romains toute dpense superflue tait un manquement la rgle, une drogation

Pour

les

la rectitude

de la vie, ou,

comme

nous disons aujour-

1. Putare est lui-mme arriv au sens de calculer par une mtaphore. Pu lare raliones, apurer des comptes . Putare, purum facere, disent Varron etFestus. C'tait l'expression consacre pour l'mondage des arbres et des vignes putare vitem, arbores. Le mot, en son sens propre, s'est conserv en vieux franais poder, pouer ( pouer et tailler la vigne , chez Olivier de Serres); pod, tailler , en patois de butzen, la Suisse romande. Ce poder, nettoyer , a pass en allemand ? den put zen (den Baum, den Strauch, die Hecke putzen); puis on a dit Bart, die Haare putzen-, enfin, le mot a pass au sens de toilette et de
>

parure {die Putzmacherin, 2. De libra, la balance


3.

la

modiste

).

De

la

mme

racine qui a donn vnum,

la

vente

138

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

d'hui,

un drangement. De

l le

mot de

luxus,

mot

emprunt la langue chirurgicale. Caton, donnant une recette pour les entorses et les fractures, dit
:

Ad luxum

aut ad fracturam alliga,

sanum

fiet.

(De Re

rustica, 160.) Peut-tre le

mot,

comme
.

tant d'autres
:

termes de mdecine,

est-il d'origine

grecque

Xo^,

de travers

fait luxation.

Ao6w,
11

disloquer

Nous en avons

y avait sans doute bien des sortes

de drangement comprises sous ce mot. Occultiores in luxas et malum otium resolutus, dit Tacite en parlant de Tibre.

On

sait

combien

les

anciens se sont donn de

peine pour classer les mtaphores, pour les tiqueter

par genre et par espce. nombre en est immense

Ils
1
.

disent avec raison que le


est encore plus

Ce nombre

grand mme qu'ils ne supposaient, car ils sont loin de les avoir toutes reconnues. Exstinguere avait dj
pris le sens d'teindre

compare
la pointe.

ici

cependant la flamme est un dard ou une lance dont on brise


:

Erudire passait pour


:

le

mot propre

signi-

emcependant prunte l'ide d'une branche d'arbre qui a t dgrossie. Le mot tranquillitas appliqu l'me, ne
fiant instruire

l'expression est

faisait dj plus,

au temps de Virgile,

l'effet

d'une

1. Quintilien, VIII, 6. Arsne Darmesteter a essay une classification, pour laquelle nous renvoyons la Prface, non encore publie, de son

Dictionnaire tymologique.

LA METAPHORE.

139

expression figure, quoiqu'il contnt une comparaison emprunte la transparence du ciel ou de l'eau '.
Quelquefois
le

souvenir de la mtaphore est

si

com-

pltement oubli qu'on s'y trompe. Cicron s'tonne que des paysans aient eu l'ide de donner le nom de
perle (gemma) aux bourgeons des arbres
:

or, c'est

l'inverse qui est la vrit, les perles ayant, par

une

imagination qui ne

manque pas de

grce, reu leur


2
.

nom

des bourgeons prts s'panouir


la linguistique

Quand

tournera vers

le

sens des

mots une partie


exclusivement sur
les diverses

de l'attention qu'elle porte trop


la lettre, elle

pourra crer pour

langues un curieux et instructif relev


contingent de mtaphores fourni par

montrant

le

chaque classe de citoyens, par chaque corps de mtier. Le tisserand a donn la langue latine les

mots qui veulent


la chane

dire

commencer
c'tait
tissu.

ordiri, exorfils

dium, primordia. Ordiri,

disposer les

de

pour

faire

un

Cicron, qui sentait

encore l'image,

fait dire,
:

non sans intention, un de


quod eorsus
es
3
.

ses interlocuteurs

Perlexe, Antoni,

Plaute avait dj dit de

mme

Neque exordiri primum, unde occipias, habes, Neque ad detexundam telam certos terminos.
Mmoires de la Socit de linguistique, V, 346. vites, luxuriem esse in herbis, ltas esse segetes eliam rustici dicunt {De Or., III, 38). Lxtus, que Cicron considre comme une mtaphore, est galement le mot propre ( de grasses moissons >). 3. Le vocable est probablement bien antrieur la langue latine. On a chez Hsychius cette glose Tepid;- uvxr,?.
1.
2.

Nam gemmare

140

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.


la

Le mot ordo, avec


cations
si

varies et

si

longue srie de ses signifien politique, importantes

la guerre,

dans l'administration, dans

les arts

est

lui-mme un prsent de l'humble mtier du tisseur *. Les auspices avaient une telle importance qu'on
ne peut tre surpris d'en retrouver
la

le

souvenir dans

langue

commune
2
;

l'adjectif propithis, qui

marquait
les

le vol

en avant

l'adjectif sinister, qui

marquait

prsages funestes; les verbes aucupari,


augurare,

pier ;
,

conjecturer

autumare,
le

affirmer

qui

contiennent tous les trois

substantif s/s; l'adverbe

extemplo, employ d'abord pour les prsages surgissant

l'intrieur du templum cleste;

le

verbe

emprunt l'occupation ordinaire des augures, en sont d'unanimes tmoignages. La langue du droit n'a pas t moins fertile. J'en
contemplari,
citerai

seulement ce curieux mot

rivalis,

qui dsignait

des propritaires voisins se servant d'un


d'eau, et qui est
rivalit
3
.

mme

cours

devenu

le

nom

de toute espce de

Le gnie
quelques

diffrent des

nations perce dj dans

vieilles

exprimer
ploient

l'ide

mtaphores. Ainsi les Grecs, pour de ressource, d'expdient , em s'crie

izpoq.

Quel remde mes maux?


le
:

1. Or., II, 33. Il est curieux de constater que vcu en franais prcisment en son sens primitif

verbe ordiri a surourdir. Le tisserand

l'avait fourni
2.

le tisserand

l'a

conserv.

le grec 7sto[aou, voler . y avait Rome une Lex rivalicia (Festus, p. 340), qui rglait les rapports entre rivales.

D'une racine pet qui se retrouve dans

3. 11

LA MTAPHORE.

141

un personnage d'Euripide. TU av Ttopo xaxcov yvovro r Le mot -opo;, qui dsigne proprement un passage,
,

2 est bien d'un peuple qui, particulirement sur mer de bonne heure, a connu les uypa xXsuSa. Une affaire

impossible, c'est a-opov Tipy^a. Les

moyens

financiers

d'un tat s'appellent


les Grecs,

npoi.

Encore aujourd'hui, chez


suuopw.

pouvoir

se dit

Quelquefois toute une

perspective historique se

dcouvre nous dans une mtaphore. Le romancier grec Longus, dans l'histoire de Daphnis et Chlo,
parle d'un pige loup, d'une chausse-trape prati-

que dans
prendre
:

la terre.
alo-OvsTou

Mais
yp

le
y/J

loup ne s'y laisse pas


<7sa-ocft.TpivT .
i

Ce

arocplto

suppose pass de discussions philosophiques. Le mot <influenee, dont il est fait

Protagoras, Socrate, Platon, et tout

un long

grand usage aux nous anciennes reporte superstiaujourd'hui,


tions astrologiques.

si

On

supposait qu'il s'chappait


fluide

des astres

un certain

qui agissait

sur les

hommes

et sur les choses.

Boileau emploie encore le

mot en son sens

primitif,

quand

il

parle dans son


le ciel

Art potique de l'influence secrte exerce par


sur le pote sa naissance. Le
fait

mot

italien (influenza

allusion quelque croyance analogue.


les

Toutes
leur
1.

langues

pourraient ainsi constituer


le

muse des mtaphores. En allemand,

verbe

Alceste, v. 213.

le 2. Cf. Boo-TCopo,

Bosphore

142

GOMMENT
si

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

einwirken,

souvent employ de la faon la plus abstraite, rpond au latin intexere. Et pareillement le


latin exprimerez qui revient si

souvent dans ce

livre,

est

un emprunt

l'ide

aux beaux-arts, puisqu'il marque d'une empreinte lui seul, il pourrait nous
fait
:

apprendre, si nous ne le savions dj, que les anciens connaissaient le travail au repouss. Beau-

coup d'usages abolis se perptuent dans une locution devenue banale en disant d'un personnage qu'il est
:

revtu d'un titre ou d'une dignit, personne ne songe

aujourd'hui l'investiture \

11

y a une satisfaction que

le

langage rserve

l'observateur, satisfaction d'autant plus vive qu'elle

aura t moins cherche


lant,

c'est
la

de sentir, en parvaleur n'avait pas

quelque mtaphore dont

comprise jusque-l, s'ouvrir

et s'illuminer subi-

tement.

Nous constatons

alors

un secret accord

entre notre propre pense et le vieil hritage de la


parole..

Aucun chapitre ne montre


que,
1.

aussi bien le pouvoir

mme

aujourd'hui,

avec nos langues

depuis

Combien d'expressions ne devons-nous pas au thtre! Jouer un

dans une affaire, faire une scne quelqu'un, une personne qui se dans la coulisse, un drame qui s'est pass hier, un changement vue, un personnage muet, etc. Ce nom mme de personne persona, que Cicron employait dj comme nous, est un mot de thtre,
rle
tient

puisqu'il signifie

masque

LA MTAPHORE.

143

longtemps

fixes,

l'action

individuelle

continue
tte

d'exercer. Telle
faite devient,

image close dans quelque

bien

en se rpandant, proprit commune.

Elle cesse alors d'tre

une image

et

devient appella-

tion

courante. Entre les tropes du langage et les

mtaphores des potes il y a la mme diffrence qu'entre un produit d'usage commun et une conqute rcente

de la science. L'crivain vite les


:

figures devenues banales

il

aime mieux en crer


le

de nouvelles. Ainsi se transforme

langage. C'est

ce qu'ont parfois oubli nos tymologistes, toujours prts

supposer une
si

prtendue racine verbale,


t

comme
pour

l'imagination avait jamais

court

transporter

un
autre.

mot

tout

fait

d'un

ordre

d'ides dans

un

Une espce particulire de mtaphore, extrmement frquente dans toutes les langues, vient de la
communication entre
les

organes de nos sens, qui

nous permet de transporter l'oue des sensations prouves par la vue, ou au got les ides que nous
devons au toucher. Nous parlons d'une voix chaude, d'an chant large, d'un reproche amer, d'un ennui noir,
avec la certitude d'tre compris de tout le monde. La critique moderne, qui use et abuse de ce genre de
transposition, ne fait que dvelopper ce qui se trouve

144

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

en germe dans le langage le plus simple. Un son grave, une note aigu ont commenc par tre des
images.

Le peuple transporte des


adjectifs

objets inanims des

dont

il

emprunte

l'ide

l'homme

il

dira

une lanterne sourde, une maison louche, aveugler une voie d'eau, de mme que les Grecs disaient dj
y.ix>ybv

filoq

(surdum jaculum) pour un


uiXxt.va
l

trait

qui ne

porte pas, et

cpwvv]

(vox atra) pour une voix

enroue. Les Indous appellent andha-kpa,


aveugle
,

puits

un puits dont l'ouverture est cache par des plantes. Quelquefois on ne sait plus au juste de
quel organe ces expressions sont parties
:

pour

l'ad-

jectif clan/s,

par exemple, on a pu longtemps se demander s'il vient de la vue ou de l'oue. Sans les
acies, acus, acutus, acer,

mots
que

le franais aigre

nous ne saurions pas n'a pas toujours appartenu au

sens du got.

La langue homrique ne manquait pas de mots


pour
l'ide

de
le

mditer, prparer
le

Mais cela n'a

pas empch

pote de crer

verbe ^uTcroSopuw,
.

qui signifie littralement


"EaV

yope'JovTe,

intus sedificare

xax

Ss pe<7t pucraoojxeyov.

Tenant de beaux discours,

ils

btissaient le

mal

au fond de leur cur.

LA MTAPHORE. Et ailleurs
:

U5

'A>V xswv

xvT)<re xap},

xax

|3uo-<7o8ofj!.E'ja>v

*,

Il

secoua la tte en silence, btissant

le

mal

int-

rieurement.

Pour

la

mme

ide,

Homre a encore
2
.

le

verbe

jjiv/avco,
Il

qui du grec a pass au latin

est difficile

de reconnatre les mtaphores les

plus anciennes. L'tat de choses qui les avait suggres

ayant disparu, l'on reste en prsence d'une


signification

racine

incolore.

C'est ce

qui nous

explique

comment
listes,

les

grammairiens indous, en dresnous


tait possible

sant leurs

ont pu inscrire tant de racines signi-

fiant penser, savoir, sentir . S'il

de remonter plus haut dans le pass de l'humanit, nous trouverions sans doute, tout comme dans les
langues que nous connaissons mieux, la mtaphore
partout prsente.

Avant de quitter ce sujet, qui est lons encore mentionner un point.

infini,

nous vou-

1. Or/., XVII, 6G, 465. On remarquera que c'est exactement la mme expression que le latin ndustrhis (de indu et struere). Il est rest quelque chose de l'ancien sens pjoratif dans la locution de industriel. 2. l'as toujours en mauvaise part
: :

(ova*

Ilatv,
r-tv'

k'rjps [xrf/avv

'A6;xr,Ta)

xaxv (Euripide, Aie,

221.)

Trouve, Apollon, quelque secours aux maux d'Admte . Un homme sans ressources, une chose impossible, s'appellent
ur.'/avO;.

10

146

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

Les mtaphores ne restent pas enchanes la langue o elles ont pris naissance. Quand elles sont
justes
et

frappantes,

elles
le

voyagent
patrimoine

d'idiome

idiome

et
Il

deviennent

du

genre

humain.
tinction

y a donc pour l'historien faire une disqui, tant

parfaitement ont d tre trouves en mille lieux d'une simples,

entre les images

faon indpendante, et celles qui, inventes une fois

en une certaine langue, ont t ensuite transmises, empruntes et adaptes. Les mtaphores se traduisent,

comme on

le voit

par des exemples

tels

que

dcider et entscheiden, dcouvrir et entdecken, com-

prendre

et begreifen,
1
.

succomber

et unterliegen, con-

firmer et besttigen

Le

difficile est

de reconnatre

chaque fois s'il y a emprunt et quel est l'emprunteur. Chez les vieilles nations de l'Europe il existe un fonds commun de mtaphores qui tient une
certaine unit de culture. Les nations arrives

un

peu tard au
pas

mme

degr de civilisation ne tardent

s'approprier,

en les traduisant,
Il

ce stock

d'expressions mtaphoriques.

serait

table de le leur reprocher, car elles usent droit que leurs anes, et
les
il

peu quidu mme

n'y a aucune raison pour

en exclure. Je songe en ce moment au peuple grec qui l'on reproche de faire ce que chaque nation

1. Sur ces imitations, dont on trouve des exemples dans toutes les langues, voir L. Duvau, dans les Mmoires de la Socit de linguistique, VIII, p. 190. Un spcimen intressant est le franais compagnon, qui a son prototype dans le gothique gahlaiba (de hlaifs, pain ).

LA MTAPHORE.

147

d'Europe a

fait

son heure
:

*.

J'en donnerai

un seul

exemple. Pour exprimer Je ne suis pas d'accord avec vous , les Grecs disent syto 8v o-ujjupwvw. N'est:

ce pas ce que dit aussi l'Allemand

Ich stimme nicht

mit Ihnen bereinl Ou simplement


Fallait-il se l'interdire
le

Es stimmt

nicht.

parce qu'il nous a plu de crer


reste, le grec a tout l'air d'tre
les imitateurs, car dj sur les

mot symphonie"! Au
nous

ici l'original, et

papyrus gyptiens du temps des Ptolmes nous avons o-jjjl'^wvov en parlant d'un accord intervenu
entre deux parties.

que pour tous les signes. Une mtaphore tant devenue le nom de l'objet peut de nouveau, partant de cette seconde tape, tre employe mtaphoriquement, et ainsi de
loi

La

des mtaphores est la

mme

suite. C'est ce qui fait

que pour

les philologues les

langues modernes sont d'une tude plus complique

que

les anciennes.

Mais pour l'enfant qui apprend


:

les parler la

complication n'existe pas

le

dernier
le

sens, le plus loign

de l'origine, est souvent

premier
le

apprend. Ce qu'on appelle l'argot ou slang se compose en grande partie de mtaphores


qu'il
:

plus ou moins vaguement indiques

cependant

c'est

une langue qui s'apprend aussi


Voir des imitations du latin par 255, article de Zimmer.

vite

que

les autres.

1.

le vieil irlandais,

Journal de Kuhn,

XXX,

^'

CHAPITRE

XIII

DES MOTS ABSTRAITS ET DE L'PAISSISSEMENT DU SENS


entendre par l'cpaississement du sens. de diverses langues.

Ce

qu'il faut

Exemples tirs

La richesse de nos langues en mots abstraits est considrable. Nous aurons rechercher plus tard
d'o vient cette richesse et

comment

elle

a t le

plus actif instrument de progrs. Pour le

moment,
que
c'est.

nous voulons tudier un

fait

que j'appellerai, faute


1

d'un autre terme, paississement

voici ce

Un mot

au lieu de garder son sens abstrait, au lieu de rester l'exposant d'une action, d'une quaabstrait,

lit,

d'un tat, devient

le

nom

d'un objet matriel.


:

Ce

extrmement frquent tantt le mot ainsi modifi garde les deux sens, tantt, l'ide abstraite
fait est

tant
seule.

oublie,

la

signification

matrielle

subsiste

Ce phnomne remonte aussi loin que


i.

l'histoire

C'est la traduction exacte

du

latin concret io.

MOTS ABSTRAITS ET PAISSISSEMENT DU SENS.


de nos langues et
il

140

continue sous nos yeux. Je commencerai par des exemples tirs des langues
se

anciennes.

Un noms
-t-s),

suffixe trs simple, qui servait

former des

d'action, tait le suffixe

fminine (nominatif

que nous trouvons en grec sous la forme <n- dans les mots comme ylvsa-i, la naissance yvwo-t,
;

la

connaissance ; yf^w,
la

l'usage ; xpfei, la
, etc.

dcision ; uxtocu,

chute
le

C'est le suffixe

qui a donn
l'action

en latin

mot

ves-tis,

qui signifiait

Mais de cette signification gnrale il a pass celle de l'objet qui sert cet usage, et vestis est devenu le nom du vtement. Si
de se vtir
.

vestis est

fminin, cela vient du temps o

il

tait

un

nom

abstrait.

Prenons un autre exemple emprunt l'alimentation. Le suffixe latin tus donne des substantifs
abstraits
cultus.

comme

cantus, adspectus, gemitus, conatus,


se trouve fructus, l'acest

Parmi ces substantifs


Il

tion de jouir , de fruor.

encore employ en son sens propre chez Plaute \ Mais ce nom abstrait s'est solidifi pour dsigner les fruits de la terre et
tel

des arbres,
fruit

point que quand on dit


,

vivre
le

du

de son travail

on a

l'air

d'employer

mot au

sens mtaphorique.

Le

suffixe qui,

en

latin,

a donn les

noms en

tas,

1.

Casina, IV,

4, 16.

Scio, sed

meus

fructus est prior.

150

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

comme comme
tat.

dignitas, cupiditas, en grec les


8ixawT*j/,

noms en

ty,,

la

justice

cpO.or^, l'amiti

servait

former des noms exprimant une qualit, un Mais nous le voyons dj devenir opaque en

certains

mots
;

latins

civitas tait d'abord la qualit

de citoyen
des

puis le
il

mme mot
fini

a dsign l'ensemble

citoyens;

par signifier

la cit

Facilitas,

form de

l'adjectif facilis oufacul,


:

la possibilit

de faire

mais

facilittes

marquait est devenu un

synonyme de

richesses.

Le

mme
forme

suffixe existe en
tti

Dj dans les vdas, dva-tt dsigne, non seulement la


qualit

sanscrit et en zend, sous la

ou

it.

ou

la

nature divine, mais l'ensemble des


la chrtient)

dieux

(comme quand nous disons

'.

Legio a d'abord t

la lve
il

il

est

form
le

comme

internecio, obsidio. Puis

est

devenu

nom
la
il

d'une unit militaire parfaitement dtermine,


lgion . Pour
fallu

marquer l'ide de la leve , crer de nouveaux mots, tels que delectus.


changement a eu
dorien
la

Pareil

lieu

pour

classis,

qui est

le grec xX^art,

x>,o-^, et

qui est devenu le

nom
2
.

romain de

flotte,

aprs avoir dsign d'abord

l'arme en gnral. Le sens primitif tait


Regio,

l'appel
la

form

comme

legio,

signifiait

direc-

tion . Rect regione, en ligne droite .

regione,

vaha dvattim, amne-nous les dieux . Rig-Vda, III, 19, 4 est curieux de constater que classe a repris son ancienne signification dans notre langue militaire.
1.
:

2. Il

MOTS ABSTRAITS ET EPAISSISSEMENT DU SENS.

151

en face

Deflectere de recta regione, quitter la


.

bonne direction

Mais ce sens a
:

fait

place an

sens beaucoup plus matriel

regio a signifi un

pays ou

le

quartier d'une ville.

Le

suffixe latin tion, qui

importance, et qui est

grande au apparent prcdent, for-

a pris une

si

mait des noms abstraits,

comme

lectio,

admiratio.

Mais ds les plus anciens temps, l'paississement

commence
1

se faire
:

sentir.
il

Portio a

t
le

d'abord
de la chez
des

l'action de partager

puis

est

devenu

nom
:

portion

Mansio

tait

l'action de s'arrter
Il

Cicron

il

s'oppose discessus.

s'est dit ensuite


il

relais tablis le long des routes, et

a donn enfin

notre maison

2
.

On

doit

dj

commencer

voir pourquoi tant


:

d'objets matriels sont

du fminin

d'abstraits ils
3
.

sont devenus concrets, mais sans changer de genre

Faut-il croire que nos anctres avaient une facult

d'abstraction

descendants?
sion.

Ce

qui

ait t

en diminuant chez leurs

serait, je crois,

une grande

illu-

Nous reviendrons plus

loin sur cette question

des

noms

abstraits, qui contient, en partie, le secret

D'une racine por, attribuer , qui se retrouve dans le grec e7topov, procur uuptoTat, il a t attribu . Nous disons de mme des habitations, des constructions. Homre dit dj d'Ulysse, au moment o il va se construire un navire e\> elSw 7EXTo<Tvva>v, fort entendu en constructions . 3. Il existe des indices qui permettent de croire que les noms latins en tus, comme exercitus, amictus, ont t d'abord du fminin. On trouve chez Ennius Non metus nlla tenet. Cf. les fminins grecs comme
1.

j'ai 2.

7rpaxtu;,

action

6eXxTu,

enchantement

152

COMMENT
la

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

pour le une uvre moment, de rappeler que le langage tant en est en collaboration, tout mot abstrait danger de
11

de

richesse de

nos langues.

suffit,

changer de sens

bouche,

il

quand, passant de bouche arrive de l'inventeur la foule.


des religions,
celle

en

L'histoire
celle

des institutions,

mme

des sciences pourrait nous en fournir

la preuve.

plus forte raison ces abstractions

du

langage,

abandonnes

ds

la

premire

heure

l'esprit populaire, taient-elles


sort.

exposes au

mme

Les langues modernes abondent en exemples du mme changement de signification. Nous trouvons
en toutes les professions des noms abstraits devenus les noms de quelque objet tangible. Le musicien

entend par ouverture

prcde un opra, le de la saison, le financier

morceau d'orchestre qui marchand dbite les nouveauts


le

fait

rentrer ses crances r

l'intendant pourvoit aux subsistances de l'arme, et


ainsi de suite.

On

peut aisment observer les degrs

de cette transformation pour certains substantifs. La

Bruyre, dans

le portrait

du

Distrait, dit
les

Il

crit

une seconde
toutes deux,
il

lettre,

et aprs

avoir
. Ici

cachetes
adresse est
e

se

trompe l'adresse
directio.

encore

pris

au sens de

Au xvn

sicle,

MOTS ABSTRAITS ET PAISSISSEMENT DU SENS.

153

conomie, aumne, charit ne s'taient pas encore

coaguls en objets matriels

de nos jours 11 y a l pour l'tymologiste une mine de surprises. On trouve en dialecte vnitien du moyen ge
.

comme

un mot

rit qui a le sens

de

descendance

D'o

vient ce rit, qui, dj par sa dsinence, droute le


lecteur?

Des
qu'il

montr

rapprochements indubitables ont s'agit du mot heredit, qui, en se


2
.

dpouillant de sa signification abstraite, au lieu de


l'hritage, a dsign les hritiers

Quelque chose de
qui
la

semblable

s'est

pass pour l'allemand Kind,

signifie enfant ,

mais qui a d'abord


le

signifi

race

comme on
.

voit par l'anglais

mankind,

genre humain
1.

vons
2.

Quoique l'infinitif rsiste davantage ce changement, nous obsercependant qu'un certain nombre d'infinitifs, comme devoir,
ont point chapp. Rajna, dans les Comptes rendus de l'Acadmie des Lincei, 1891,

plaisir, loisir, n'y


p. 336.

CHAPITRE XIV
LA POLYSEMIE

Ce que

sation.

Pourquoi elle est un signe de civiliUne vient qu'elle ne cause pas de confusion. De la polysmie nouvelle acception quivaut un mot nouveau.
c'est

que D'o

la

polysmie.

il

indirecte.

On

vient de voir quelques-unes des causes qui

mots prennent un sens nouveau. Ce ne sont assurment pas les seules, carie langage, outre
font que les
qu'il a ses lois lui, reoit le

contre-coup des vne-

ments extrieurs, vnements qui chappent toute


classification. Mais, sans poursuivre cet

serait infini,

examen, qui nous voulons prsenter ici une obserne met pas fin deux l'un ct de

vation essentielle.

Le sens nouveau, quel


l'ancien.
l'autre.
Ils

qu'il soit,

existent tous les

terme peut s'employer tour tour au sens propre ou au sens mtaphorique, au sens restreint ou au sens tendu, au sens abstrait ou au
sens concret...
velle est

Le

mme

mesure qu'une
il

signification

nou-

donne au mot,

a l'air de se multiplier et

LA POLYSMIE.

155

de produire des exemplaires nouveaux, semblables de forme, mais diffrents de valeur.

Nous appellerons ce phnomne de multiplication


la
l

polysmie

Toutes
:

les

langues des nations

civili-

ses

y participent

plus

un terme a accumul de
qu'il reprsente

significations, plus

on doit supposer

de cts divers d'activit intellectuelle et sociale.

que Frdric II voyait dans des acceptions une des supriorits


dit

On

la multiplicit

de la langue

franaise

il

voulait dire sans doute que ces

mots

sens multiples taient la preuve d'une culture plus

avance.

nous reprsenter la langue comme un vaste catalogue o sont consigns tous les produits de l'inIl

faut

telligence

humaine

souvent

le

catalogue, sous

un

mme nom
classes.

d'exposant, nous renvoie diffrentes

Donnons quelques exemples de


Clef, qui est

cette polysmie.

emprunt aux

tient aussi la

mcaniques, apparmusique. Racine, qui nous vient de

arts

l'agriculture, relve

galement des mathmatiques

et de la linguistique. Base, qui appartient l'archi-

tecture, a sa place dans la chimie et dans Fart militaire. Acle appartient la fois

au thtre

et la vie

judiciaire. Et ainsi de suite....

11

n'en tait pas autre-

ment dans

les langues anciennes. Svraw,

dans un

De

TtoXy,

nombreux

et

<7Y)|aov,

signification

156

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

livre

grammatical, dsigne la syntaxe, et dans un rcit de guerre l'ordre de bataille. M&o, qui est le

nom

des

membres du corps humain,

est aussi

un

terme de prosodie et de musique. Le substantif dlimiter, o^opwp, driv du verbe cpopiw,


dfinir , dsignait d'une part la dlimitation
rielle

mat-

d'un territoire, et d'autre part la dfinition d'un objet ou d'une ide. Il a fourni, dans ce dernier
sens, le

mot aphorisme sophie; du premier sens,


contrefort

la
il

mdecine
reste le

et la philo-

Mont Aphorismo,
mSviia,

du Pentlique.

Le substantif

suivi d'un

nom
le

propre, dsignait au temps de l'Em-

voyage du souverain travers ses tats. On trouve, par exemple, dans une inscription
pire

romain

de la Syrie

2mi)|uqi

GsoG 'Aoptavou.

Mais

dans

la

langue mdicale,

le

mme

mot, suivi du

nom

d'une

maladie, signifiait un mal contagieux rgnant dans

une certaine contre, une pidmie.

Supty,

en grec

moderne, dsigne, selon l'occurrence, une fistule, une seringue ou un tunnel.

flte,

une

On demandera comment
point l'un l'autre
les
:

ces sens ne se contrarient


faut prendre garde que
fois

mais

il

mots sont placs chaque


la

en dtermine d'avance
le

dans un milieu qui valeur. Quand nous voyons

mdecin au

lit

d'un malade, ou quand nous entrons

LA POLYSMIE.

157

dans une pharmacie, le mot ordonnance prend pour nous une couleur qui fait que nous ne pensons en aucune faon au pouvoir lgislatif des rois de France.
Si

nous voyons

le

mot Ascension imprim


il

la porte

d'un difice religieux,

ne nous vient pas le moindre souvenir des arostats, des courses en montagne, ou

de l'lvation des toiles.

On

n'a

mme

pas la peine
:

de supprimer les autres sens du mot ces sens n'existent pas pour nous, ils ne franchissent pas le
seuil de notre conscience.
Il

en doit tre ainsi,

l'as-

sociation des ides se faisant heureusement chez la

plupart des

hommes
le son.

d'aprs le fond des choses, et

non d'aprs

Ce que nous disons de nous n'est pas moins vrai de celui qui nous coute. Il est dans la mme situation
:

sa pense suit,
'.

accompagne ou prcde

la

ntre

Il
il

parle intrieurement en
n'est

nous

temps que donc pas plus expos que nous se

mme

laisser troubler par des significations collatrales qui

dorment au plus profond de son

esprit.

Une nouvelle acception quivaut


veau. Ce qui
1.

un

mot nou-

le

prouve, c'est

le

prcepte

nulle-

lons entendre

Souvent ce que nous appecomprend un commencement d'articulation silencieuse, des mouvements faibles, bauchs, dans l'appareil vocal. (Ribot.)

Victor Egger, La Parole intrieure.

158

COMMENT
artificiel,

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

ment

gnral

mais confirm par


faut rpter le

le

sentiment
est

qu'il

mot

s'il

pris

successivement

en deux sens diffrents. Mais on

permet de faire rimer un mot avec lui-mme, si les deux sens sont assez loigns '. ne serait donc pas exact de traiter les mots Il

comme

des signes qui disparaissent en une

fois.

Tel

mot, au sens propre, peut tre depuis longtemps tomb dans l'oubli, et survivre cependant en une
acception dtourne. Danger, au sens propre, qui est

puissance

n'existe plus

mais

il
2
.

continue d'tre

employ comme synonyme de pril

Quelquefois, pour avoir sjourn plus ou moins

longtemps dans quelque rgion particulire de la langue, un vocable est inscrit deux fois au catalogue
gnral avec une orthographe diffrente. C'est ainsi

que nous avons

les desseins

de Dieu et les dessins de

Raphal; la chambre des Comptes et les Contes de la reine de Navarre. Chez toutes les nations, en toutes
les langues,

on a de ces diffrences, dont

le

demi-

savoir triomphe, quoique au fond elles n'aient rien


1.

Les accommodements ne font rien en ce point Les affronts l'honneur ne se rparent point.

Corneille.

au danger (au pouvoir) de ses ennemis, quelqu'un du danger de mort. C'est le bas-latin dominiarium
2.

On

a dit d'abord

tre

tirer

LA POLYSMIE.

de surprenant, et que parfois


pas sans quelque avantage
ce sujet
ci
:

mme

elles

ne soient

l
.

Il

est difficile d'tablir


celle-

une

rgle.

Cependant je proposerais

Respecter les distinctions anciennes et faites de


foi; s'abstenir

bonne
11

d'en crer de propos dlibr.

est si vrai
faire

mot en

que la bifurcation des sens peut d'un deux ou plusieurs, que les changements

grammaticaux qui modifient l'un pargnent l'autre. Le verbe latin lgre change son e en i dans les
composs

eligere, colligere.
il

Mais quand
:

il

signifie

lire

garde son
G 2

perlegere,relegere.

Un

auteur du xvn

sicle

fait

remarquer que bon a

pour comparatif meilleur*, except quand il est pris en mauvaise part, et qu'il signifie niais, simple , comme dans cet exemple Vous vous tonnez,
:

dites-vous, qu'il ait t assez


ces

bon pour

croire toutes

choses;

et

moi, je vous trouve encore bien

plus bon de vous imaginer qu'il lsait crues. Les


distinctions de ce genre existent partout.

Un

auteur

allemand observe que roth


except quand
cas
il il

fait

s'agit

de la

au comparatif rther, couleur politique, auquel

que de tourner en drision des observations de ce genre, il vaut mieux en cherfaut rother. Plutt

cher la raison

c'est

que

les rgles

grammaticales

s'entretiennent par l'usage, et que le mot, en son


1. Il en est un peu de ces mots comme des noms propres tels que Regnault, Renault, Renaud, etc., qui, partis d'un mme type, reviennent l'Almanach Bottin avec leur orthographe spciale. 2. Nicolas Andry.

160

GOMMENT
dtourn,

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

sens
s'est

tant
la

d'une

poque

postrieure,

drob

rgle.

Nous sommes habitus


:

former de dans

ciel le

pluriel cieux

Celui qui rgne


.

les cieux,

jusqu'au haut des cieux

Mais nous
ciels,

dirons d'un peintre qu'il soigne bien ses

non

point pour le plaisir de faire une distinction futile,

mais parce que la critique d'art c cr sa langue au xvm sicle.

s'est

seulement

Nous n'avons pas encore puis


polysmie.
Il

ce chapitre de la

existe
qu'il

second degr,
l'autre,

une polysmie indirecte ou du est bon de ne pas confondre avec


les

quoique d'ordinaire on

amalgame. Un ou
elles dif-

deux exemples feront comprendre en quoi


frent.

En

latin, truncus

dsigne un tronc d'arbre;


.
:

il

veut

dire aussi

mutil, incomplet sens l'autre d'un de passer

Mais on aurait tort


y a un intermtruncus,

il

diaire qu'il ne faut pas omettre.

De

tronc

d'arbre

, est

venu truncare,

couper, tter un

arbre

C'est ce truncare qui a produit l'adjectif

truncus, lequel n'a avec le prcdent qu'une parent

dj plus loigne.

Un

autre exemple est le latin examen, qui signifie

la fois

essaim

et

examen
il

Pour connatre

la raison de cette polysmie,

faut s'adresser au

LA POLYSMIE.

161

verbe exigere, qui signifie tantt


et

conduire dehors

tantt

peser

Sutone rapporte que Csar


exigere pondus. C'est donc
ils

avait le got des perles et qu'il aimait les peser

dans sa main

sua

manu
1

seulement par les verbes dont deux sens se rejoignent


.

drivent que les

Un
fier

vocable

peut tre ainsi

conduit,

par

une
signi-

srie plus

ou moins longue d'intermdiaires,


le

peu prs

contraire de ce

qu'il

signifiait

d'abord.

Maturus voulait dire


tait la

matinal

lux matura

lumire de l'aube. JEtas matura tait l'ado-

lescence. Faba matura, la fve prcoce, par opposition

faba
.

serotina.

Un
le

hiver

prcoce

matura
hter
,
2
.

hiems

De

l est

venu

verbe maturare,

fugam que Virgile emploie quelque de la aux maturare a pris nature, produits Appliqu
le

part avec

sens de mrir, et
l'adjectif

comme on
pithte

ne mrit qu'avec
le

le

temps,
fini

maturus, influenc par

verbe, a
sage,

par

devenir

une

signifiant

rflchi .

Maturum
.

consilium,

un dessein mre les

ment prpar
anciens

Centurionum maturi,
centurions

plus
Cette

parmi

les

(Sutone).

1. Un exemple en franais de cette polysmie indirecte est grenadier, qui dsigne tour tour un soldat et une espce d'arbre. Pour trouver le point de jonction, il faut remonter la grenade. C'est surtout cette fausse polysmie que s'alimente l'esprit de mots.

2.

Maturate fugam, regique haec dicite vestro (/En.,

I,

146).

Maturandum Annibal ratus, ne prvenirent Romani

(Tite-Live,

XXIV,

1 2).

11

162

COMMENT

EST FIX LE SENS DES MOTS.

acception est donc presque l'oppose de celle que

ma tunes

avait l'origine. Le dictionnaire qui acco-

deux sens pourrait accrditer l'opinion soutenue il y a quelques annes par un savant que
lerait les
le

langage a dbut par l'identit des contraires.

CHAPITRE XV
D'UNE CAUSE PARTICULIERE DE POLYSEMIE

Pourquoi une locution peut tre mutile, sans rien perdre de sa signification. Le raccourcissement, cause d'irrgularits dans le dveLes locutions dites prgnantes . loppement des sens.

Une cause

trs frquente de polysmie, cause qui


les prvisions et toutes les classi-

chappe toutes
fications,
c'est

le

raccourcissement.

11

arrive,

par

exemple, que de deux mots primitivement associs


l'un est supprim. Cette ablation subite fait que le

terme qui reste semble brusquement changer de sens. En ce cas, il ne serait pas juste de dire qu'il y
a soit largissement, soit restriction. L'vnement

survenu est d'une autre nature

comme un

hritier

qui entre instantanment en possession d'un bien jusque-l indivis, le dernier survivant succde
toute

une locution,
fait

et

en absorbe

le sens.

Ce

mrite de nous arrter un instant, car rien

n'est plus propre

montrer

la vritable nature

du

langage.

164

COMiMENT S'EST FIX LE SENS DES MOTS.


tant habituellement runis, l'un peut

Deux mots
tre

supprim sans que la locution dont il fait partie en souffre le moins du monde quelquefois mme
:

le sens l'expression y gagne en nergie. C'est que

des deux mots s'tant combin,


:

ils

ne forment plus

or, un signe peut tre coup, qu'un seul signe rogn, rduit de moiti; pourvu qu'il soit reconnais-

sable,
les

il

remplit toujours le

mme

office.

On

conoit

tranges accumulations de sens qui doivent se


car rien n'empche que la suppression porte
11

faire,

sur la partie essentielle.

ne sert de rien d'tablir

des catgories, selon qu'on a enlev

second mot, selon que

l'adjectif

premier ou le survit au substantif


le

ou inversement. La
celle-ci
:

seule

rgle qui compte, c'est

la partie
le

qui subsiste tient lieu de l'en-

semble,
l'objet.

signe, quoique mutil, reste adquat

nos Les exemples de ce fait sont innombrables articles de dictionnaire n'auraient pas la longueur que nous leur voyons, si les verbes n'avaient pas
:

absorb en eux

le

sens d'un complment qui ds

lors peut tre omis, si les adjectifs

ne s'taient pas
si

enrichis de la valeur d'un substantif sous-entendu,

des phrases entires ne s'taient pas ramasses en un


seul mot.

Beaucoup d'apparentes bizarreries s'vanouissent la lumire de ce simple fait. Les langues modernes
tant gnralement plus charges de sens que les

D'UNE CAUSE PARTICULIRE DE POLYSMIE.

165

anciennes (pour cette raison fort simple que l'exprience du genre humain est plus longue), nous
allons d'abord leur
Il

le

emprunter quelques exemples. est vrai que quand ces faits s'offrent nous dans prsent, ils nous paraissent peine dignes d'tre
Cependant ce qui
difficile

nots.

se trouve

dans

le

pass,

pour tre plus


autre nature.

reconnatre, n'est pas d'une

Tout

le

monde

sait
;

que

la

Chambre
ministres.

des dputs
Cabinet,
il

membres du

que faut entendre


ce
si

Chambre, c'est la quand on parle des


le

Cabinet des

En prsence de

mot de

ministre, nous

serions dj embarrasss,

nous ne savions qu'

Home, aux temps de


serviteur

l'empire, minister signifiait

du prince . A son tour, le prince nous reporte vers un raccourcissement plus ancien, princeps senats ( premier du snat ). C'est ainsi que
d'ge en ge les mots assument en eux la signification de

compagnons qui ont disparu. Sans

cette

sorte d'intussusception le langage

ne tarderait pas

prendre des dveloppements excessifs. On a cru remarquer que le pouvoir absolu favorisait tout

spcialement la multiplication de ce phnomne, l'ide du souverain mettant en quelque


hors de
pair tout ce qui
le

sorte

concerne

ou

166

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.


le

l'approche. C'est ainsi qu' Versailles


le

lever tait
signifiait

lever

du

roi,

et

que avoir
Mais

la

plume

imiter l'criture du roi et tenir la correspondance

en son lieu

et place.

il

n'y a l qu'un

fait

qui
la

se reproduit en tout
socit.
aise,

temps

et tous les tages

de

A une

certaine poque de la Rvolution fran:

on

dcrtait les citoyens suspects

il

semblait

inutile d'ajouter d'accusation.


ciaire, instruire c'est instruire

Dans
une

la

langue judi-

affaire,

un procs.
les

Dans

la

langue

de

l'enseignement,

instruire

enfants, c'est les


saires.
le

munir des connaissances ncesle

Au

rgiment, donner

mot

signifie

donner un

mot

d'ordre.

A Rome,

ris confessas
:

tait

homme
En

qui

reconnaissait une dette


alieni.

la locution

complte et t ris

toutes les situations, en tous les mtiers,


si

une certaine ide


inutile

prsente l'esprit qu'il


le

ya semble
il

de l'noncer dans

discours.

L'pithte

servant spcifier cette ide est seule exprime.


l cette quantit d'adjectifs qui, la longue,

De

prennent place parmi les substantifs. Le gomtre parle de la perpendiculaire, de Voblique, de la diagonale. Le
matre de calligraphie de
la
les
si

la

ronde, de l'anglaise, de

btarde.

la

blanches, les

de musique nous devons noires. Ces raccourcissements sont


classe

de nous y arrter. Mais on remarquera avec quelle fidlit se conserve le


qu'il est inutile

connus

genre

du substantif sous-entendu

nous

disons

D'UNE CAUSE PARTICULIRE DE POLYSMIE.

167

encore
droite,

la franaise,

l'tourdie, de plus

belle,

quoique depuis longtemps


main,

le substantif,

qui

est

mode, faon, manire,

ait

cess

d'tre

nonc \

La

famille, chez les

Romains

familia,

se

composait des enfants

et des esclaves

de l les deux

adjectifs liberi etfamuli.

Tous deux, de temps immdes

morial, sont devenus substantifs.

En

Grce,

le frre issu

mmes

parents tait

xao-iyvrjTo.

Le

frre de pre seulement, ojjukaTpo

ou
ces

owtrpo.

Le

frre

de mre,

osXcpo.

Avec tous
ppTwp,

mots,

il

fallait

d'abord sous-entendre
inutile,

qui,

tant devenu
naire, mais

est sorti
la

de

la

langue ordi-

est rest
si

dans

langue politique.

nous pouvions remonter au del de la priode indo-europenne, beaucoup de substantifs de cette priode se rvleraient nous comme

Nul doute que

adjectifs.

On comprend

quel large

champ

ces suppressions

ouvrent la polysmie. L'adjectif novellus (notre


franais nouveau) est

un de ces diminutifs dont

la

langue familire, chez les Romains, tait coutumire.


La plupart des problmes relatifs au genre doivent se rsoudre Oriens, occidens sont du masculin cause de sol sous-entendu. Prosa est du fminin cause de oratio. Ovile est du neutre cause de stabulum. Nous ne parlons ici, bien entendu, que des substantifs
\.

ainsi.

de seconde formation.

168

COMMENT
a

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

On
et

en parlant des jeunes vignes, en sous-entendant vtes. Mais les lgistes romains,
dit novellse

donc

parlant des constitutions donnes l'empire aprs la


codification de Justinien, ont dit galement Novellse
(les

Novelles)
si

ils

sous-en tendaient leges. Ces ren-

contres sont
tiplier les

frquentes qu'il est inutile d'en mul:

on sait combien l'esprit de exemples calembour abuse de ces quivoques. Les mots dsignant un objet d'usage quotidien

comme

feuille,

carte,

planche,

table,

doivent leur

polysmie la suppression du dterminatif. On aurait tort de placer cette varit de significations

dans
par

le
le

nom lui-mme

elle

y est entre aprs coup,

raccourcissement de la locution.

En

pareil

cas, l'tymologie pourrait devenir le

guide

le

plus

trompeur,

si

la connaissance

des mots l'on ne

joignait celle des choses.

L'ancienne philologie, qui avait remarqu un certain nombre de faits de ce genre, avait invent, pour
les caractriser,
le

une dnomination originale. Quand


lui la signification

verbe absorbe en
ils

de son com-

plment,
est jolie,

disaient qu'il est prgnant. L'expression


c'est porter

quoique inexacte, car

un

dfi

l'ordre habituel des choses, et faire violence toute

chronologie,

comme

toute histoire naturelle, de

D'UNE CAUSE PARTICULIRE DE POLYSMIE.

169

mettre la gestation aprs l'existence l'tat spar. Quoi qu'il en soit, cette absorption est extrmement
frquente,

surtout dans la langue des

diffrentes

professions et des divers tats. Le sens du compl-

ment
et lui

rentre alors, en quelque sorte, dans le verbe,

donne une

signification tout fait caractrissait ce

tique.
c'est

Dans

le

langage de la dvotion, on

que

qu'un chrtien qui pratique, ou un malade qui

est administr.
dposer*!

Quoi de plus gnral que le verbe Mais quand on parle d'un tmoin qui dpose,

chacun
donns
qu'on

comprend
la justice.

renseignements Ame?ier \>eut se dire de tout objet


qu'il
s'agit
:

de

approcher mais, en terme de marine, l'ordre Ramener est Tordre de descendre le pavillon.
fait

En prsence
il

d'un auditeur au courant des choses,

est naturel qu'on

Au

xvi

sicle,

supprime ce qui s'entend de soi. l'expression une femme possde ne


:

prtait aucun doute

c'tait

du dmon. Quand, l'article naux annoncent une affaire de murs, le lecteur comprend qu'il s'agit d'un attentat aux murs.

une femme possde Tribunaux, nos jour-

Quelquefois la suppression change son avantage


le

sens du vocable survivant.


le

Nous en avons un

exemple caractristique dans

mot Trou^ \

1. Voir sur ce mot un article de M. Weil dans Y Annuaire de V Association pour l'encouragement des tudes grecques, 1884.

170

COMMENT
croit

EST FIX LE SENS DES MOTS.


le

On

communment que
le

pote, aux yeux

des Grecs, tait


cration
.

crateur

et le

pome

une
le

Cela est trs beau et place trs haut

pote. Mais la ralit est

un peu

diffrente.

Aprs

une premire poque,


taient leurs propres

celle des ades,

o
en

les potes

interprtes,

il

vint

une

autre o l'on

commena

distinguer l'auteur des


fait

vers et le chanteur ou acteur qui ne

que

les

reproduire en public.
Ituov
icoiij'tfc,

On

a dit alors

{JisXiv

tooitjt^,

ou

par opposition pa^woo ou


iroi^-nte,

uitoxpinS^.

Puis, par abrviation,

quand
fin

il

tait

question

d'odes ou de drames, a signifi l'auteur des vers,

exactement

comme quand,
s'est

la

d'une pice de

thtre, le public rclame aujourd'hui l'auteur .

Mais cette dualit

peu peu efface du souvenir.

Le pote, n'ayant plus besoin d'un truchement, mais gardant toujours le mme nom, a paru alors
devoir son
c'est
titre

quelque conception plus leve

entour de cette aurole de noblesse que son


apparat aujourd'hui.
l'expression latine defunctus, pour

nom nous

Nous devons

dsigner les morts, une locution qui ne manquait

pas de beaut en sa simplicit.


defunctus vit, c'est--dire

11

faut complter en

qui s'est acquitt de la

vie , celle-ci tant considre


difficile

comme une

fonction

Defunctorum memoria, c'est le souvenir de ceux qui, ayant servi en leur temps
dans l'arme des vivants, ont reu leur cong.

et srieuse.

D'UNE cause particulire DE POLYSMIE.

171

Par un sentiment analogue, migrare, chez Grgoire de Tours, signifie mourir . Jl faut sous-entendre
:

ad dominum ou a sculo
rflexions de

Transcrivons

ici

les

M. Max Bonnet \

Toutes
les

les locu-

tions fixes ont ceci de

commun que

mots, force

de se trouver runis, ragissent en quelque sorte


l'un sur l'autre, et

prennent chacun une partie de


11

la

signification de l'autre....

peut arriver aussi que

l'un des deux, lui seul, veille dans l'esprit

du

lecteur l'ide habituellement exprime par tous les

deux.

Je veux terminer ce chapitre par quelques


ples de locutions

exem-

le

raccourcissement, en des

mots

trs usits, a

amen un remarquable change:

ment de
un

signification.

Quand nous disons


discours,
fiant

entendre un orateur, entendre

nous employons entendre comme signiour. Mais, en ralit, il signifie appliquer .


2
.

Intendere est pour aniynum intendere

Le changetrouve dj
et

ment de sens
intendit
1.
3
.

est d'ailleurs ancien.


:

On

dans Grgoire de Tours

Quos spe conspicit

Le latin de Grgoire de Tou?*s, p. 255. La construction rgulire exigeait le datif. Nous disons encore Il ne veut entendre rien. Je ne sais auquel entendre. 3. La locution condamne par les grammaires fixer un but, fixer une personne est tout fait de mme sorte. Mais elle a le tort de venir une poque o la langue ne se prte plus autant ces raccourcissements.
2.
<

172

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS

Defendere, l'origine, signifiait


dere ignem a
tectis,

carter ; defen-

defendere hostes ab urbe. C'est par

abrviation qu'on a dit defendere urbem, defendere

domos.

Mac tare

signifiait

enrichir, amplifier
:

par abrviation, au lieu de dire

mactare deos bove,

on a

dit

mactare bovem,

sacrifier

un buf
;

Adolere signifiait

augmenter, enrichir par abrviation, au lieu de adolere aram ture, on a dit adolere
tas,

brler de l'encens
le

Ainsi

langage, partout o on l'examine de prs,


reste entire

montre une pense qui

pendant que

l'expression se resserre et s'abrge.

En

dpit des

soubresauts auxquels ces ellipses exposent l'histoire des mots, il y faut voir le travail normal et lgitime

de

l'intelligence.

CHAPITRE XVI
LES NOMS COMPOSES

De l'ordre des termes. Importance du sens. Pourquoi le latin Limites de la composition forme moins de composs que le grec. en grec. Les composs n'ont jamais Des composs sanscrits. plus de deux termes.

un chapitre attrayant de la linguistique indo-europenne, car on y voit plus qu'ailleurs la part du gnie des diffrentes nations et
est

La composition des noms

jusqu' l'action de l'individu, en sorte que la gram-

maire y confine dj quelque peu la critique littraire. Aussi ce chapitre, depuis que la thorie
indienne a dblay la voie et marqu provisoirement des divisions, est-il devenu l'objet de nombreuses
recherches
'..

Ce qui manque
sent, c'est le ct
1.

le

plus ces tudes jusqu' pr:

smantique
liste

il

semblerait, lire ces

On trouvera une
V, p.
4, et

bibliographique dans les Studien de Cur-

une numration des ouvrages plus rcents chez Brugmann, Grundriss, II, p. 21. Citons seulement ici deux travaux
tius,

VII, p. 1;

franais, l'un et l'autre importants Meunier, Les Composs syntac tiques en grec, en latin, en franais (Durand, 1872); Ars. Darmesteter, Trait de la formation des noms composs (2 e dition, 1894).
:

174

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

travaux, que les questions d'accentuation, de voyelle

de liaison, d'ordre des termes, fussent tout. Je crains qu'on n'ait oubli l'essentiel, savoir
c'est le sens, et
le sens,

car

non autre chose, qui

fait le

compos

en dernire analyse, dcide de la forme. Il faut (c'est la condition primordiale) que, malgr la prsence de deux termes, le compos fasse sur
et qui,

l'esprit

l'impression

d'une ide
ville

simple.

'AxpoTroXt.;

dsigne, non pas une mais la forteresse, la

plus ou moins leve,

citadelle; o^o^ti est synotto^jtpotto;

nyme de

notre adjectif rus]


latin versutus.

correspond

exactement au

C'est la condition ncessaire et c'est

en

mme
n'ayant

temps

la

condition
belle-fille,

suffisante.

Ainsi,

en franais,

beau-frre,

grand-pre,

quoique

rien qui les distingue extrieurement, sont des

com-

poss, parce que l'esprit, sans s'arrter successive-

ment sur
semble.

les

deux termes, ne peroit plus que

l'en-

On

a voulu distinguer ces

composs franais des

composs
le

comme xpouoXt.;,

en les appelant des juxta-

poss. Mais la ligne de dmarcation n'est visible que

pour
poss

grammairien. On a appel de

mme

juxtalegisle
:

les

mots comme aquductus, terrmotus,

lalor, jurisconsultus,

fideicommissum, parce que

premier terme porte la marque d'une dsinence mais pour le Latin, c'taient des composs, et c'est

mme

ce qui explique les particularits de

phon-

LES NOMS COMPOSES.


tique et de

175

grammaire qu'on relve dans quelqueseux,

uns

d'entre

comme

crucifixus,

manifestus,
i.

triumvir. Crucifixus a abrg son premier

Mani-

fes tus a dfigur bilis un gnitif

l'ablatif

manu
lis

'.

Triumvir a immosa raison d'tre

pluriel, qui avait

dans des locutions

comme

trium virum. Aussitt

que

l'esprit runit

en une seule ide deux notions

jusque-l spares, toutes sortes de rductions ou de


ptrifications

du premier terme deviennent possibles.


faits

Mais ce sont des

accessoires, dont la prsence

ou l'absence ne cbange rien au fond des choses. La vraie composition a son critrium dans l'esprit 2
.

longuement dissert sur l'ordre des termes, qui n'est pas le mme dans toutes les langues. C'est beaucoup attacher de valeur une question d'impora

On

tance secondaire. L'ordre des termes, l'intrieur des

gnralement dtermin par l'ordre habituel des mots dans la phrase. Legislator,

composs,

est

qui est un juxtapos, est construit selon les habitudes

de

la

langue latine. Signifer, qui est un compos, est

pareillement construit

comme

le seraient les

deux

mots dans

le

courant du discours. L'avantage de cet

i. Festus, participe pass de fendo, heurter . Res manifesta est une chose qu'on peut toucher du doigt. 2. Ces considrations devraient tre dcisives quand on discute de l'orthographe des noms comme arc-en-ciel, chef-d'uvre, cul-de-sac, etc. Il n'y a pas de doute qu'il faudrait favoriser l'unification.

176

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

ordre est de laisser la partie principale, qui vient

en dernier,

la libert

de prendre, selon

la construc-

tion gnrale de la phrase, la flexion soit


natif, soit

du nomi-

de l'accusatif,
sait

soit

de tout autre cas.

Mais on
cet ordre
:

que

le

grec s'carte assez souvent de

les essais d'explication

qu'on a prsents

pour interprter selon

le type sanscrit les

composs

comme
On ne

cpiXevo,

ont t des moins convaincants.

s'est

pas assez souvenu qu'ici nous entrons


l'originalit

dans un domaine o
peuple

propre de chaque

commence

avoir plus de jeu.

sible l'individu de crer volont

imposune flexion nou-

Il

est

velle

soit

de nom, soit de verbe, parce que les


les

lments dont

flexions grammaticales

ont t

formes sont depuis longtemps sortis de la circumais des composs dont chaque partie prlation sente un sens par elle-mme, forme un mot par
:

elle-mme,

il

n'est pas interdit l'initiative indivi-

duelle d'en essayer l'assemblage sa guise. L'usage

chez les Grecs de choisir pour

noms propres
l'ordonnance,

des
et

composs comme QsoOtopo, d'en renverser une autre

NixoorpaTO, Aewxpt/ro,
fois

de

manire former ensuite AwpoOso,


^ao, a

SxpaTovixTi, Kpt/ro-

pu contribuer l'habitude de manier librement ces mots. Nous voyons ici se faire jour dans
langage une libert consciente d'elle-mme.

le

LES NOMS COMPOSS.

177

La question a t agite pourquoi le latin forme moins de composs que le grec, et l'on a donn pour
raison un dfaut de
la fois

force plastique , ce qui est


et

une ptition de principe


Il

une mtaphore

vide de sens.

est certain

aux potes d'imiter les grecque. Les essais en ce genre ne manquent pas. Pourquoi ces composs ont-ils un air emprunt? Pourquoi les Latins ont-ils t les premiers en
doute parce qu'aux crations des potes l'intelligence de la masse a besoin d'tre
sourire? C'est sans

que l'envie n'a pas manqu composs de la langue

prpare

par

la

langue de chaque

jour. Or, les

anciens composs

comme

princeps, pauper, simplex

taient dj trop resserrs et contracts par la pro-

nonciation, avaient dj trop perdu de leur trans-

parence, pour servir d'initiation et de guide


C'est l'occasion des

l
.

noms composs, ayant

trouver l'quivalent du grec o^oio^lpsta, que Lucrce


lve sa plainte au sujet de la pauvret de la langue
latine, patrii sermonis egestas.
:

Quintilien

fait

une

Res Iota magis Grcos decet, remarque analogue nobis minus succedit. Il ne faut pas croire toutefois

que le latin manque de composs si on voulait les assembler tous, la liste en serait longue. Rien que la
:

langue du calendrier en offre un

certain

choix,

1. Si l'anglais n'avait que des composs comme world (pour wer-old, ge d'homme ), ou lord (pour hlf-ward, qui dispense le pain ), la langue anglaise n'aurait pas plus que la ntre gard l'usage des composs.

12

178

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

comme armUustrium,

regifugium, fordicidia,
:

etc.

Le Droit n'en a pas moins tium, elc. Ce qui manque


dans

judex, manceps, justi-

langue latine, ce sont ces belles pithtes de pur ornement, si abondantes


la
la posie

grecque,

comme

pyupoToo, piwrivsip,

xsp3a),s6<pp<ov....

On

sent que le modle de la posie

pique a manqu.

le

Tout en multipliant les composs de cette grec semble s'tre impos une limite.

sorte,
Il

les

pour dsigner une qualit permanente, une action constante, mais non pour indiquer un fait
cre

passager ou un attribut accidentel. Achille s'appelmais on ne dira pas, lera, par exemple, wxjttou
:

pour marquer qu'il vient d'tre bless au pied, Pyitottou ou TptoTOTroj. Briare aux cent bras est
appel IxaToyystp
:

mais

le

grec ne supporterait pas

ayant les bras tendus , ou Xt8o^s.p, ayant une pierre dans la main . Il rserve la phrase et au verbe le soin de marquer ces tats

un compos

IxTaTo^st-p,

transitoires.

On

sait qu'il

n'en est pas de

mme

en

sanscrit

l, il arrive

tout instant qu'un compos

tout charg de circonstances

momentanes absorbe

en

lui le
il

mouvement de

la phrase, laquelle, aprs

cela,
1.

ne restera plus rien dire. La composition

est

En sanscrit, grdva-hasta, de grvan, pierre une pithte du prtre qui crase le soma. mensetzung de?' Nomina.

Cf.

et hasttr, F. Justi,

main , Zusam-

LES NOMS COMPOSS.


est

179

pour

le

sanscrit

comme une

seconde

voie

ouverte, qui lui permet de contourner, ou peu s'en


faut, toute syntaxe.

C'est ainsi

que de krodhas,
fera

colre ,

et

ya,

un compos, yita-krdhas, qui a sa colre vaincue, qui matrise sa colre . De prpta, obtenu , eigvt'ka, provision , on fait prptavaincu
,

on

gvika, qui a ce qu'il faut

dsir
fait

pour vivre . De kma, ettjaktum, infinitif du verbe tjag, quitter ,

on

tjaktu-kma,

Des mots

comme

ayant le dsir de s'en aller . ceux que nous venons de citer

n'ont rien que d'ordinaire en sanscrit. Cette langue


fait

aussi entrer dans

l'pithte des circonstances

trangres la personne,

comme
De

serait l'heure

du
,

jour ou

le

nombre des
sixime

assistants.

mtr,

mre

et sast/ia,

, le sanscrit fait mtr-sastha,

pithte des cinq frres Pndavas

accompagns de

leur mre. C'est ce qu'on traduit par

ayant leur

mre pour sixime [compagne]


bhjas, comparatif de bhri,
crit
fait asthi-bhjas,

De

asthi, os , et
,

beaucoup

le

sans-

qui

signifie

compos en
peau
.

majeure partie

d'os, n'ayant
,

que

les os et la
il

De

daa,

dix

etavara,

infrieur ,

fait

daa-

avara, pithte d'une assemble de dix personnes

au moins.
la facult

11

y a l

un

vritable abus, qui a tendu

de composition hors de ses justes limites, et qui, par contre-coup, a eu pour rsultat d'atrophier les autres

moyens d'expression

180

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS-

les grampourrait supposer, il est vrai, que mairiens indous, fidles leurs vues systmatiques,

On

ont quelquefois interprt comme des composs, et trait comme tels, de petites phrases o les mots
sont mis bout bout, selon une construction assez
lche, dans laquelle
il

ne faut chercher ni rgles

d'accord, ni rgles de subordination. C'est un soupon

dont on ne peut se dfendre quand on voit

les expli-

cations extraordinaires auxquelles les commentateurs

ont recours. Nous voyons, par exemple, que, dans

une narration, nihvsa-param (soupirant beaucoup)


est

traduit par

regardant les soupirs

comme

la

chose suprme , et cint-par (trs pensive) par ayant pour premier bien la mditation . On se

demande

si

ce ne sont pas l des interprtations

artificielles, et si derrire ces

prtendus composs

ne se cache point un tat de la langue beaucoup moins rigoureusement ordonn ; Un examen des
langues

modernes de

l'Inde,

dont

les

habitudes

percent travers
ces doutes.

le sanscrit,

contribuera rsoudre

Je

me

suis

comment

les diffrentes

permis cette digression pour montrer parties d'une langue sont


et

dans une dpendance mutuelle,


1.

comment, en

Pour reprendre

les

exemples
:

les

Nous disons en franais 11 vient, cheveux hrisss, le visage en feu , sans qu'il soit possible d'expliquer, au point de vue de la syntaxe franaise, ce que sont ces membres de phrase.
:

bien l'interprtation suivante sixime . Et ainsi des autres.

cits plus haut, les cinq frres

on comprendrait trs Pndavas, leur mre

LES NOMS COMPOSS.

181

dveloppant outre mesure l'une d'elles, on s'expose en affaiblir quelque autre. J'ajouterai que l'allequi fait grand usage de la composition, n'est pas sans courir quelque danger du mme

mand moderne,

genre,
les

non pas chez Gothe

et

Schiller,

ni chez

crivains de

mme

rang, mais dans le langage


1
.

ordinaire, dont la dernire page des journaux nous

apporte des spcimens

J'ai

dit plus

haut que

.le

gnie

des diffrentes

nations
la

commence

se montrer dans cette partie de

grammaire.

langue grecque appartiennent ces composs d'aspect assez bizarre, et qui ont beaucoup embarla

rass,

dont

le

^drj<riji.oXTco;,

premier qui aime

membre
les

est

termin en

<n

chants

, xep^fyopo,

qui
la
,

se plat la danse , Xuo-taovo;,

qui repose de

fatigue ,

cp9'a-'l[jipoTo,

destructeur des

hommes

wlso-'loixo,

qui dtruit la
,

maison

, 'Apxso-tXao,

qui
,

dfend

les

peuples

ods^xaxo;, qui carte le


, etc.

mal

Les explications n'ont pas manqu pour rendre compte de ce premier terme ce n'est pas ici le lieu de les discuter. Nous
<ji<T'nzokiq,
:

qui sauve la cit

croyons que
1.

le

point de dpart a t un tour quelque

Prsidentschaftswahlkampf. Postdampfersubventionsvorlage. Bas einjahrigVierwaldstatterseeschraubendampfschiffgesellschaft. Heute verschied Frau.... Chef-redacfreiwillige Berechtigungswesen. teurs-wittwe der Allgemeinen leitung.

182

GOMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS-

peu emphatique,
Cit, le

comme

l'imagination populaire est


tel

bien capable d'en inventer,

que

le

Salut de la

Rempart du peuple

Ce qui

est certain, c'est

que rien de pareil ne se trouve

ailleurs.

Les potes

latins ont bien essay quelque chose de semblable.

Versicolor doit rappeler qc^st/j^poo;, flaxipedus veut

ressembler

I^xso-ItottXo;.

Mais ces formations n'ont

jamais pu s'acclimater en latin. Au contraire, encore aujourd'hui les Grecs forment des composs de cette
sorte
:

Xetxpauvo

signifie

paratonnerre

et

^etpo^wv
Il

parapluie

y a plaisir collectionner les crations de la


:

langue grecque en ce genre

SaxOu^o, qui

mord

le

cur

, ekizoliq,

preneur de

villes , ^atplxaxo, qui

se rjouit

du mal

, lOe^op^Ttop, , ol*6a-o<po,

qui a la prtention

d'tre

un orateur

qui se croit sage

.paivopipfc,

qui laisse voir ses cuisses (en parlant

des

filles

de Sparte), ^oXcrpipa,

qui recule la vieilles Spartiates).

lesse

(surnom d'Aphrodite chez

Je veux encore mentionner une autre formation


qui s'est surtout dveloppe dans les langues ger-

maniques. L'allemand contenait un certain nombre de composs

comme

himmel-blau

bleu

comme

le ciel ,

schnee-weissyn blanc

comme
,

la neige ,

siock-fest,

solide

comme une

souche

le

premier mot sert

LES NOMS COMPOSS.

183

de spcimen

la

qualit

terme. Sur ce type, la


travaill
:

marque par le second langue moderne a largement

que les composs de cette sorte sont en grand nombre. Nous citerons seulement thurm-hoch, haut comme une tour , blei-schwer,

on

sait

lourd
,

comme

le

plomb

, eis-kalt,

froid
le

comme

la

glace

felsen-fest, solide

comme

rocher

lei-

chen-bleich,

ple

comme un mort

, etc.

Quelques-

uns de ces termes de comparaison ont pass des mots o ils avaient leur raison d'tre en d'autres o
ils

n'ont que faire, et o, avec ou sans intention,

ils

produisent un effet plus ou moins bizarre. C'est ainsi qu' cause de stock-fest, solide comme un
tronc
,
,

on a

dit stock-taub,

sourd

comme une
stock-

bche
finster,

stock-blind,

compltement aveugle,

compltement obscur . Aprs avoir dit stein-hart, dur comme la pierre , on a eu stein

alt,

vieux

comme

les pierres , stein-md,

4
.

trs

trs riche fatigu , stein-reich,

Les langues qui prfrent la drivation position sont d'une matire moins docile,

la

com-

elles se

prtent moins facilement la cration de vocables

nouveaux, pour lesquels


1.

il

leur faut non seulement

Au

lieu

de dire

Es schreit zum Rimmel,

eela crie au ciel

, l'alle:

mand, par une ellipse dont l'habitude drobe la hardiesse, peut dire Es ist himmelschreiend. Il y a eu sans doute amalgame avec les composs

comme himmelklar, comme le ciel .

himmelweit,

clair

comme

le

jour

loin

184

GOMMENT

S'EST FIX

LE SENS DES

xMOTS.

choisir

un

suffixe,
le

mais prparer
franais,

la partie antrieure

du mot. Ainsi
de frre\
est clair

pour

tirer

des drivs
Il

se sert

du

latin [fraternel, fraternit).

idiomes qui emploient habituellement des composs et dans lesquels les suffixes eux-

que

les

mmes
un

sont d'anciens mots indpendants, n'ont pas

lutter contre des difficults de ce genre. J'en citerai


seul exemple.

Le voyageur Bleek, parlant des

claquements de langue

en anglais,

click

usits

chez les Hottentots, emploie ce propos, pour dsi-

gner certains dialectes qui, par exception, en sont dpourvus, le compos clickless. Ni le franais, ni

aucune des langues romanes, ne pourrait ici entrer en lutte avec l'anglais. Mais ce n'est sans doute pas un hasard que l'ide de la puret , l'ide dont
sont sorties l'Acadmie de la Crusca et l'Acadmie
franaise, soit close chez les nations qui se servent
*

de drivs.

cependant qu'un peuple soit jamais empch de former les mots nouveaux dont il a besoin. Si nous retournons au latin, c'est que
croyons
pas
le franais

Ne

a grandi en quelque sorte sous les yeux

du

latin, et

tifie

qu'une vieille habitude, qui s'est forde sicle en sicle, nous ramne de ce ct.

Au

cas o ce grand rservoir et

manqu,

le

gnie

populaire et cherch dans une autre voie. L'homognit de certaines langues,


vient de ce qu'elles

comme

le lithuanien,

ont t amenes tirer tout

LES NOMS COMPOSES.

185

d'elles-mmes.

grande

voil ce

Accoutumance, commodit plus il ne faut que nous trouvons


:

parler ni de contrainte, ni de loi fatale.

Je rappellerai en terminant ce chapitre le principe

qui

domine

la matire.
il

Quelle que soit la longueur d'un compos,

ne

comprend jamais que deux termes.


pas arbitraire
:

Cette rgle n'est

elle tient la

nature de notre esprit,


Il

qui associe ses ides par couples.

peut arriver que

chacun des deux termes


Ainsi dans
le
le

soit

lui-mme un compos.

mot aristophanesque <xTps<|/o8ucoraayoupYCaj second terme xvoupyta est un driv de TCxvoGpyo,


-rcv

qui est form de

de epyov, et d'autre part orpe^oStxo contient lui-mme deux mots. Mais il est
et

que chacune des deux parties ne compte que pour un seul lment. L'important, en pareil cas, est de mettre la coupure au bon endroit c'est la difficlair
:

cult des langues qui abusent de la composition.

CHAPITRE XVII
LES GROUPES ARTICULS

Exemples de groupes

articuls.

Leur

utilit.

que nous sommes si habitus avoir s'adapter l'une dans l'autre que nous ne songeons pas nous les figurer spa-

Comme

les

pices

d'un

engrenage,

res,

le

langage prsente des mots que l'usage a


si

runis depuis

longtemps

qu'ils

n'existent

plus

pour notre intelligence l'tat isol. C'est ce que


j'appelle les groupes articuls.

Leur importance en

syntaxe est trs grande.


les locutions

11

suffira de citer en

exemple

comme

parce que, pourvu que, quoique,


Il

attendu que, afin que, etc.

n'y a pas de langue qui


C'est la pense des anc-

n'en

ait

un certain nombre.

tres qui les a ainsi ajustes, et qui les a lgues

aux

ges postrieurs
levier.

comme un

appui ou

comme un
le droit

Ce que

les formulaires sont

dans

ou

dans l'administration, ces groupes articuls pour le raisonnement de tous les jours.

le

sont

LES GROUPES ARTICULS-

187

La plupart des hommes en font usage sans y avoir


jamais arrt leur attention. Ils s'incrustent si bien dans notre esprit qu'ils dterminent les mouvements
de notre pense.

On ne

les

reconnat bien que quand

on rapproche

la

langue maternelle d'une langue

trangre. Partout o deux populations diffrentes

sont en contact, les fautes et les erreurs qui se

com*.

mettent de part

et d'autre

en rvlent

la

prsence

Si les classes lettres venaient disparatre, les

groupes articuls formeraient bloc,

et c'est le bloc,

non

les parties, qui survivrait

ments de
que
le

la

pour fournir les langue de l'avenir. Tout le monde


l'tat isol,

lsait

mot,
la

n'existe pas trs claire-

ment dans
expos
suit.

conscience

populaire,

et

qu'il

est

souder avec ce qui prcde ou ce qui Nos bureaux tlgraphiques, o les mots sont
s'y

compts un un, doivent avoir ce sujet une ample rcolte d'observations. Nous nous servons pour interroger du groupe est-ce que, pour marquer le doute

du groupe

peut-tre que,

pour expliquer

le

motif

d'une action du groupe

c'est

que, autant de locutions

qui semblent aujourd'hui d'une seule venue.

En
.

grec

moderne,

le futur se

marque au moyen de
:

la parti-

cule Oa suivie du subjonctifs

Ga Xy^,

il

dira

Cette

1. M. Hugo Schuchardt a tudi ce point de vue le langage parl par les Slaves et par les Allemands d'Autriche. Il essaie de rduire en tableaux et en chiffres les fautes causes des deux cts par un souvenir intempestif de la langue maternelle. Ce sont, au fond, les mmes fautes qu'on fait au collge, et que nos professeurs estiment au jug.

188

GOMMENT

S'EST FIXE LE SENS DES MOTS.

particule Ga n'est pas autre chose que l'amalgame

du

groupe 8Xet "va, il veut que '. Ces faits doivent nous rendre prudents sur le compte des particules anciennes, si courtes, mais souvent si charges de
sens, que Pott comparait

aux substances lgres dont


le

une pince d'un mets 2

suffit
.

pour changer
ces

got et la saveur

groupes articuls gardent entire la signification des lments dont ils sont composs, mais ils bnficient en outre d'une valeur qui ne leur appartient pas en propre, mais qui
rsulte de la position qu'ils occupent habituellement

Non seulement

dans

la phrase.

Je prends

comme exemple

le

mot

cependant, o nous croyons sentir aujourd'hui une


opposition. Rien dans ce

Mais
faits

comme

il

arrive

mot ne marque l'opposition. souvent qu'on numre deux


les

opposer entre eux, l'ide adversative y est peu peu entre. Nous croyons de mme sentir une valeur d'opposition dans les conetsi,

concomitants pour

jonctions latines quamvis, quanquam,


licet,

etiamsi,

etc.

Tous ces mots sont simplement affirma-

tifs;

quelques-uns

mme

exagrent l'affirmation,

permettant de l'tendre aussi loin qu'on voudra, pour faire ressortir d'autant plus le fait tenu en rserve,
qui viendra limiter ou contredire la premire propole dialecte pirote, au lieu de 8a, on trouve encore 8eX. Voir, par exemple, la fine analyse de la particule latine an, par James Darmesteter, dans les Mmoires de la Socit de linguistique, t. V.
i.

Dans

2.

LES GROUPES ARTICULS.


sition
*.

189
si
il

L'auditeur, averti par l'usage, prvoit

bien
sent

cette seconde assertion

que ds

la

premire

natre l'antithse.

Ces locutions ayant pass l'tat de groupe indissoluble peuvent garder des formes grammaticales
qui n'existent plus dans le langage courant. Ainsi le
latin

duntaxat contient l'aoriste du subjonctif du


Xu<nr
t

verbe tango, analogue


stantif neutre

X^.

Un

ancien sub-

regum, signifiant

direction , est con-

tenu dans l'adverbe ergo, pour e rego, en ligne droite, par consquent \ Dans l'allemand nur nous

avons

une

petite

proposition
S,

ne wre,

si

ce

n'tait .

Le grec moderne

qui marque une

invi-

tation (a Xa^a-wpv, a; sla-sXGam). reprsente l'ancien

impratif ae,

permets

Le langage, mesure que nous le regardons de plus prs, nous rvle de nouvelles stratifications
smantiques.
Il

a fallu ce long travail pour qu'un

raisonnement un peu serr pt se communiquer


autrui sans dviation ni obscurit. Aujourd'hui le

bnfice de ce travail est la disposition de cha-

de manier ces groupes articuls, qu'on est tent de croire qu'ils ont exist de

cun

il

est si facile

tout

temps.
il

L'enfant

en apprend

le

maniement

comme
1.

apprend se servir de l'hritage de ses


sis

Quamvis

molestus,

nunquam

te esse confitebor

malum

(Cicron,

Tasc, II, 25, 61. 11 est question de la douleur.) Sois importune tant que tu voudras je n'avouerai jamais que tu es un mal.
:

2. Cf. e

regione.

190

GOMMENT

S'EST FIX

LE SENS DES MOTS.

pres.

Cependant la vue des peuples peu avancs nous montre que non seulement ils ont plus de peine se faire comprendre, mais, ne trouvant

aucun appui leur pense,


efforts faire
et

ils

ont de plus grands

maintenir prsente l'esprit pour en rester matres L'imitation peut transporter d'un idiome l'autre

pour

la

ces groupes articuls qui ont t les instruments de


la syntaxe et sur lesquels se droule la priode. est

On

mme

tent de croire que la forme de la priode


:

n'a t invente qu'une fois

quand on

lit

quelque

Snatusconsulte latin ou quelqu'une de ces Epistol


adresses par les empereurs romains aux provinces,

on y reconnat le mme agencement qu'aux dits de nos parlements et aux ordonnances de nos rois. La
partie la plus immatrielle

du langage ne

se perd

pas.

La phontique

et la

morphologie ont raison

de distinguer ce qui est d'imitation savante et ce


qui est de tradition populaire
:

entre ces deux l-

ments

la fusion

ne se

fait point.

Mais en sman-

tique cette distinction n'a pas d'utilit.

Mme

inter-

rompue
s'y

certains moments, la chane

du progrs

peut toujours renouer.

CHAPITRE XVIII
COMMENT LES NOMS SONT DONNES AUX CHOSES
Les

noms donns aux choses sont ncessairement incomplets

Opinions des philosophes de la Grce et de l'Inde. Les noms propres. Avantages de l'altration phontique.
inexacts.

et

Nous avons rserv pour


de toute tude sur
s'y sont-ils pris
le

la fin

de cette seconde

partie la question qu' l'ordinaire on pose au dbut

langage

comment

les

hommes

pour donner des noms aux choses? Ce que nous avons vu dans les chapitres prcdents nous dicte notre rponse.

De

tout ce qui prcde nous pouvons tirer une con:

clusion
les

il

n'est pas douteux

que

le

langage dsigne
et

choses
:

d'une

faon

incomplte

inexacte.

Incomplte
dire

car on n'a pas puis tout ce qui peut se


qu'il est brillant,

quand on a dit cheval quand on a dit qu'il


soleil

du

ou du on

court. Inexacte, car

ne peut dire du soleil qu'il brille quand il est couch, ou du cheval qu'il court quand il est au repos, ou quand il est bless ou mort.

192

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.

Les
choses

substantifs
:

sont

des

signes

attachs

aux

ils

que peut

renferment tout juste la part de vrit renfermer un nom, part ncessairement

d'autant plus petite que l'objet a plus de ralit. Ce de plus adquat l'objet, qu'il y a, dans nos langues,

ce sont les

noms

abstraits, puisqu'ils
:

reprsentent
je prends

une simple opration de l'esprit

quand

les deux mots compressibilit, immortalit, tout ce qui se trouve dans l'ide se trouve dans le mot. Mais si

je prends

un

tre rel,

un objet

existant dans la

nature,

il

sera impossible au langage de faire entrer


toutes les notions que cet tre ou cet

dans

le

mot

est au langage de objet veille dans l'esprit. Force

choisir.

Entre toutes les notions,


:

le

langage

en

choisit une seule

il

cre ainsi un

nom

qui ne tarde

pas devenir un signe.

Pour que
et de juste
l'esprit

ce

nom
faut

se fasse accepter,
il

il

faut sans

doute qu' l'origine


:

ait

quelque chose de frappant

que par quelque ct il satisfasse de ceux qui il est d'abord propos. Mais
il

cette

condition ne s'impose qu'au dbut.


il

Une

fois

rapidement de sa signification tymologique. Autrement celle-ci pourrait devenir un embarras et une gne. Quantit d'objets sont
accept,
se vide

inexactement dnomms,

par ignorance des premiers auteurs, soit par quelque changement survenu
soit

COMMENT LES NOMS SONT DONNS AUX CHOSES.


qui a troubl la convenance entre
le

103

signe et la

chose signifie. Nanmoins les mots font le mme usage que s'ils taient d'une parfaite exactitude.

Personne ne songe les reviser. Ils sont accepts grce un consentement tacite dont nous n'avons

mme

pas conscience. Le lecteur reconnat

les discussions

de la

une matire qui a dfray Grce et de l'Inde. Le commenici

cement du dbat
de Platon.

se trouve

pour nous dans

le

Cratyle

Socrate donne
:

tour tour raison aux

deux opinions

d'abord celle qui soutient qu'il y a pour chaque chose un nom qui lui appartient par
nature, puis celle

qui

admet que

la proprit

du

nom

rside dans le consentement des

hommes.

Cette

discussion a dur aussi longtemps qu'il y a eu des


coles de
sait

grammaire en Grce
c'est
le

et

Rome. Ce qu'on

que coles des brahmanes.

moins,

mme

dbat a occup les

Si

l'herbe est appele trina


(tr),

d'aprs sa qualit dpiquer

pourquoi ce

nom

ne

s'applique-t-il pas tout ce qui pique, par

exemple
si

une aiguille ou une lance? Et, d'autre part,

une colonne
debout
celle

est appele

sthn parce qu'elle se tient

pourquoi ne l'appelle-t-on pas aussi qui soutient ou celle qui s'embote '?
(sth),

Soit croyance plus ou


tesse

moins raisonne une jusrespect pour la

ncessaire du langage, soit

1.

Jska, Sirukta, au dbut.

13

194

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.


fait faute,

sagesse des anctres, on ne s'est jamais

aucune poque

ni

chez aucun peuple, de prendre

des consultations auprs des mots sur la nature des


choses. Quelquefois ce n'tait pas la langue maternelle, trop

connue

et trop voisine,

qu'on s'adressait,

mais quelque langue plus ancienne. Cette conviction de l'opOoTr^ ovop.Twv est universellement rpandue.

Cependant un peu de rflexion aurait d faire comprendre que le langage tant une uvre d'improvisation,

le

plus ignorant a souvent la plus grande

part, et o le hasard des

vnements a mis largement

sa

marque,

il

n'est gure raisonnable de lui

demander

des leons de physique

ou de mtaphysique. C'a

pourtant t un travers de toutes les poques. Je ne veux rien dire des anciens, ni des savants du

moyen Age
l'cole
la

mais nous voyons encore le chef de e sensualiste au xvm sicle, Condillac, cder
:

mme

illusion.

11

vient de

raisonner sur les

qualits ou apparences des corps.


lits, dit-il,

Ds que

les

qua-

distinguent les corps et qu'elles en sont


il

des manires d'tre,

y a dans les corps quelque chose que ces qualits modifient, qui en est le soutien ou le sujet,
et

que nous nous reprsentons dessous, que, par cette raison, nous appelons substance, de
dessous.

substare, tre

L'anctre des idologues

raisonne

ici

comme un
le

Comment

substance et la

pur lve de la scolastique. langage nous renseignerait-il sur la qualit? Il ne peut nous donner que

COMMENT LES NOMS SONT DONNS AUX CHOSES.


l'cho de notre propre pense
:

195

il

enregistre fidleIl

ment nos prjugs

et

nos erreurs.

peut nous

tonner quelquefois, la faon d'un enfant, par la franchise de ses rponses ou la navet de ses reprsentations
:

il

peut nous fournir de prcieux rensei-

gnements historiques dont il est le dpositaire involontaire '; mais ce serait en mconnatre le caractre
que de vouloir
matre.
le

prendre pour instructeur

et

pour

Les mots crs par


plus d'exactitude?
il

les lettrs et les savants ont-ils

n'y faut pas beaucoup compter.

Au

xvn

sicle,

Van Helmont,

d'aprs un souvenir

plus ou moins prsent du nerlandais gest,


appelle gaz
les

esprit , ni

corps

qui

ne sont ni solides

liquides. Cela est aussi


spiritus en latin

vague et aussi incomplet que ou tyuyfi en grec. Dans un sentiment

de patriotisme, un chimiste franais, ayant dcouvert un savant un nouveau mtal, l'appelle gallium
:

allemand, non moins patriote, riposte par

le

germa-

nium. Dsignations qui nous apprennent aussi peu sur le fond des choses que les noms de Mercure ou
de Jupiter donns des plantes, ou ceux d'ampre et de volt rcemment donns des quantits en
lectricit.
1. Quand tous les monuments de la cramique et de la sculpture auraient pri, les mots effigies, figura, fingere, nous diraient que les Romains n'ont pas t trangers aux arts plastiques. Le seul substantif invidia nous apprendrait que la superstition de la jettatura existait Rome. Telle est la nature des renseignements que nous fournit le

j
/
i

langage.

196

COMMENT
le

S'EST FIX LE SENS DES MOTS.


sait qu'il
:

Tout

monde

y a des

noms

savants

donns par mprise

ils

font cependant le

mme

usage que les autres. Christophe Colomb appelle Indiens les habitants du Nouveau-Monde. Un dpar-

tement franais doit une fausse lecture de s'appeler


Calvados
l
.

Nous pouvons donc nous rsumer de


Plus
est
le

mot

s'est

cette faon dtach de ses origines, plus il


:

au service de

la
il

pense

selon les expriences

que nous faisons, ou se gnralise.


d'tiquette

se resserre

ou s'tend, se

spcifie

accompagne l'objet auquel il sert travers les vnements de l'histoire,


Il

montant en dignit ou descendant dans


et
tiale

l'opinion,

passant quelquefois l'oppos de l'acception ini:

d'autant plus apte ces diffrents rles qu'il

est

devenu plus compltement signe. L'altration


de
lui

phontique, loin

nuire, lui

est

favorable,

en ce qu'elle cache
d'autres mots
partis

les

rapports
prs

qu'il avait

avec

rests plus

du sens

initial

ou

en

des

directions

diffrentes.

Mais alors

mme
venue,
exerce

que
la

l'altration

phontique n'est pas interet

valeur
tel

actuelle

prsente

du

mot
nous

un

pouvoir sur

l'esprit,

qu'elle

1. On sait que Calvados est pour Salvador. L'erreur est venue d'une carte du diocse de Bayeux, de 1650, qui porte ces mots Rocher du Salvador. Sans la faute de lecture, le rocher n'aurait jamais eu pareille fortune.
:

COMMENT LES NOMS SONT DONNS ALX CHOSES.


drobe
le

137

sentiment de la signification tymologique. Les drivs peuvent impunment s'loigner de leur


primitif, et, d'autre part, le primitif peut

changer

de signification sans que

les drivs soient atteints.

Quoique le mot latin venus, qui tait primitivement du neutre, et qui signifiait grce, joie , et t
adopt pour dsigner l'Aphrodite grecque, le verbe veneror, rendre grce, honorer , n'en a pas moins
gard son sens religieux et chaste.

On

soutenu que les

noms

propres,

comme

Alexandre, Csar, Turenne, Bonaparte, formaient une

espce part et taient situs en dehors de la


langue.
Il

y a bien quelques raisons en faveur de

cette opinion

catgorie le

nous voyons d'abord que pour cette sens tymologique n'est d'aucune valeur;
:

de plus,

ils

passent d'une langue l'autre sans tre


ils

traduits; enfin

suivent gnralement les transfor-

mations phontiques d'une marche plus lente. Nanmoins on peut dire qu'entre les noms propres et les

noms communs
sance.
Si
le

il

n'y a qu'une diffrence de degr.


dire, des signes la

Us sont, pour ainsi


sens

seconde puis-

tymologique ne compte pour rien, nous venons de voir qu'il n'en est gure autresubstantifs ordinaires, pour lesquels le pro-

ment des
grs

consiste

prcisment s'affranchir

de

leur

point de dpart. S'ils passent d'une langue l'autre

198

COMMENT

EST FIXE LE SENS DES MOTS.


ils

sans tre traduits,

ont cette particularit en com-

mun

avec beaucoup de

noms de

dignits, fonctions,

usages, inventions, costumes,

etc. S'ils participent

un peu moins aux transformations phontiques, cela tient au soin spcial avec lequel on les conserve,
et ils

ont encore ceci de

commun

avec certains mots

de

la

langue religieuse ou administrative.


les

La diffrence avec

noms communs
Ton

est

une

dif-

frence tout intellectuelle. Si

classait les

d'aprs la quantit d'ides qu'ils veillent, les

noms noms

propres devraient tre en tte, car ils sont les plus tous, tant les plus individuels. significatifs de

Un

adjectif

comme

aiigustas,

en devenant

le

nom
de

d'Octave, s'est charg d'une quantit d'ides qui lui


taient d'abord trangres. D'autre part,
il

suffit

rapprocher de Pompe,

le

mot

Csar, entendu de l'adversaire

et le

mot allemand

Kaiser, qui signifie

nom propre perd empereur , en comprhension devenir nom commun. D'o


pour voir ce qu'un
l'on peut conclure qu'au point de

vue smantique

les

noms propres

sont les substantifs par excellence.

TROISIEME PARTIE
COMMENT
S'EST

FORME LA SYNTAXE

CHAPITRE XIX
DES CATGORIES GRAMMATICALES
Ce

Comment qu'il faut entendre par les catgories grammaticales. ces catgories existent dans l'esprit. Sont-elles innes ou acquises? Sont-elles toutes du mme temps?

Les

catgories

grammaticales,

telles

que sub-

stantif, adjectif,

pronom, adverbe,

ont-elles exist de

tout temps, ou sont-elles une acquisition graduelle?

La question ne se confond pas avec le problme de l'origine du langage, car il y a des langues qui, encore
aujourd'hui, ne distinguent point de catgories gram-

que nos idiomes aient pass par un tat semblable. Il s'agit donc
maticales, et
il

se peut fort bien

de

faits

relativement rcents, pour lesquels l'obser-

vation ne doit pas tre, a priori, dclare impossible.

pas impossible, mais les moyens d'information fournis par l'histoire des lanelle n'est

Non seulement

gues indo-europennes remontent assez haut pour

200

COMMENT

EST FORMEE LA SYNTAXE-

nous permettre de voir plusieurs de ces catgories se former sous nos yeux. Commenons donc par les
plus modernes.

L'une des plus rcentes est l'adverbe. Les mots

comme

olxoi, 7t8oi, yajjiou, eu,

xaxw, outw,
hic, illic,

humi,

clomi,

rectc, valde,

primum, rursum,

sont des sub-

ou pronoms rgulirement flchis. Mais quand un mot a cess d'tre en un rapport immdiat et ncessaire avec le reste de la phrase,
stantifs, adjectifs

quand

il

sert

mieux

dterminer quelque autre

terme sans tre pourtant indispensable, il est prt prendre la valeur d'un adverbe. Pour peu qu'il cesse
d'tre parfaitement clair

en sa structure, pour peu

surtout qu'on y puisse voir la moindre apparence


d'irrgularit,
il

est rang

Non
dans

qu'il faille

dans une catgorie part. supposer rien de prtabli et d'inn

l'esprit.

Mais nos langues indo-europennes

tant faites de telle sorte qu'elles distinguent ext-

rieurement
la

les

mots selon
s'est

le rle qu'ils

jouent dans

phrase,

l'esprit

habitu certaines dsi-

nences

qu'il, a

rencontres plus souvent en ce rle de


et

complment un peu lche


fait

surabondant, et
C'est

il

en a

les

dsinences

adverbiales.

notamment
en
latin.

l'origine des dsinences w

en grec,

et ter

Le premier apport en ce genre a t form sans doute par quelques mots qu'il est permis de croire
antrieurs l'invention du
et qui, par. la singularit

mcanisme grammatical,
de leur aspect, par l'ab-

DES CATGORIES GRAMMATICALES.

2J1

sence de dsinence, invitaient l'esprit les mettre

dans une classe part '. Ce qui prouve l'ge rcent de

la catgorie de l'ad-

verbe, c'est que les diffrentes langues indo-euro-

pennes ne sont pas d'accord pour le choix des dsinences le grec n'a rien de semblable aux adverbes latins en tim ou en e, ni le latin n'a rien de pareil aux
:

adverbes grecs en

8ov, Stjv,

i,

9ev, 9a.

Ce dsaccord,

qui ne se retrouve pas pour les dsinences de la con-

jugaison ou de la dclinaison, est l'indice d'une for-

mation moins ancienne.


Et cependant on peut affirmer qu'aujourd'hui la
catgorie de l'adverbe existe dans l'intelligence.
franais,
est

En

non seulement une dsinence

spciale, qui

un ancien substantif dtourn


d'exposant, mais

cet usage, lui

sert

mme

sans cette dsinence

nous reconnaissons l'adverbe au rle


la

phrase

Il

faut parler haut.

Des

qu'il

joue dans

voix qui ne

chantent pas juste.

Plus moderne encore que la catgorie de l'adverbe

de la prposition. Il n'y a pas, l'poque de la sparation de nos idiomes, une seule prposition
est celle

vritable.

Nous avons dj indiqu plus haut

quelle

1.

Tels sont (pour les citer sous leur forme grecque) ud,

icepi, k%',

irpo, ivt, etc.

202

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

est l'origine de celte partie

du discours. Un temps
les cas

est

venu pour tous nos idiomes o


en eux-mmes, ont

de la dcli-

naison, ne paraissant pas assez clairs ou assez prcis


t,

par surcrot, escorts d'un


l'ablatif,

adverbe. C'est ainsi que

qui

marque par

lui-mme l'loignement, a cependant t accompagn de ab ou de ex. L'accusatif, qui marque le lieu


o l'on va, a t accompagn de in ou de ad. Ces mots ab, ex, in, ad, taient des adverbes de lieu,

comme on

le voit

encore pour la plupart d'entre eux

en remontant leur plus ancienne forme et leur


plus ancien emploi. Mais l'habitude de les voir joints

un certain cas a suggr l'ide d'un rapport de

cause

effet

ce

petit

mot, qui

tait

un simple
parut
d'adverbe

accompagnement de
les rgir.
il

l'accusatif
les a rgis

ou de
en

l'ablatif,
:

Ds

lors

il

effet

devint prposition.

La

catgorie

de

la

prposition

s'est

si

bien

imprime en notre

esprit

comme

celle

d'un mot qui

veut tre suivi d'un rgime, que nous avons peine comprendre une prposition employe seule elle
:

appelle, elle attend

son complment

Au temps

de Plaute et de Trence, pr pouvait encore s'em-

Mais un peu plus tard on ne le trouve plus que suivi d'un ablatif. Les langues romanes, en ceci fidles continuatrices du latin, ont
ployer

comme

adverbe

'.

1.

Plaute, Amph.,
2, 69. I

I,
:

3, 45.

Abi pr, Sosia; jam ego sequor.

Trence.

Eun., V,

pr

sequor.

DES CATGORIES GRAMMATICALES.

'203

hrit des prpositions anciennes, en ont form de

nouvelles, et se sont appliques sparer de plus

en plus nettement distinction que ne


dans

la

prposition de l'adverbe

la

fait

pas encore Corneille entre

et dedans, entre sous et dessous, etc., est

devenue

une rgle du franais moderne.

L'accord qui rgne sur ce point entre les diverses

langues de l'Europe (car nous voyons partout les


prpositions se former de la

mme

manire) montre

qu'tant donn le plan gnral de leur grammaire,


la cration

Du

de cette catgorie tait indique d'avance. moment que les dsinences avaient besoin du
les prciser, ce

concours d'un mot pour

mot

devait

aprs un certain temps paratre la cause des dsinences.


11

est intressant

de voir

comment

cette catgorie
lui

s'est enrichie

successivement de mots qui


les coins

sont

venus de tous
en franais

de l'horizon. Nous voyons

des participes

comme

except, pass,

hormis, vu, durant, pendant,


sauf, des substantifs

des adjectifs

comme

comme

chez, faire fonction de

prposition. Dj en latin, pnes, secundum, avaient

eu

le

mme

sort

*.

1. On trouve dans Plaute prsente lestibus et clans Trence prsente nobis. C'est ce qu'on peut appeler des formations prpositionnelles restes moiti chemin.

204

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE

Les prpositions les plus avances en ge ont une tendance se vider de leur signification pour devenir de simples outils grammaticaux. En anglais, on fait
souvent prcder
l'infinitif

de la particule d'un

to,

sim-

plement pour montrer


qui a
paratre la

qu'il s'agit

infinitif.

C'est la prsence de ces


fait

mots en apparence vides cration du langage une uvre

suprieure la raison humaine.

Il

s'est

pass quelque chose de semblable pour la

catgorie de la conjonction. Si l'on considre un

mot

aussi dpouill de sens que l'est notre conjonction


franaise que, on a peine concevoir
telligence a

comment

l'in-

pu crer

et

ensuite faire accepter


les

un

signe

si

abstrait.

Mais

choses s'expliquent
le

mesure que nous remontons Le subjonctif


est,

cours des ges. La

conjonction que reprend sa place parmi les pronoms.


qu'elle a aujourd'hui l'air de rgir lui

au contraire, antrieur. Par une illusion ana-

logue ce que nous venons de voir pour les prpo-

deux mots un rapport de cause effet, rapport qui est devenu rel, puisqu'en matire de langage les erreurs du peuple
sitions, l'esprit cre entre les

deviennent peu peu des vrits.


L'histoire des conjonctions latines,

comme

ut, ne,

quominus, quin,

etc.,

nous montre des

faits

tout

DES CATEGORIES GRAMMATICALESpareils. Ces

205

mots avaient d'abord une


celle-ci s'est

signification

pleine

mais

perdue dans

le

mouvement

de la phrase, laquelle
nire.

ils

servent ds lors de char-

L'origine
tions,

pronominale des anciennes conjonccomme w, at, les rend trs propres prendre

successivement une signification de temps ou de cause. Mais le mme fait s'observe aussi pour des
conjonctions venant de substantifs. Nous allons en donner un exemple tir de l'allemand.

Le mot allemand

weil, parce

que

, est

un ancien

substantif entran dans la catgorie de la conjonction.

On

a dit d'abord die wle, die weile,


.

aussi long-

Luther l'emploie de cette faon, et temps que Gothe, qui aime le langage populaire, l'a souvent

employ
latin

aussi.

Mais de

l'ide

de temps,

le

mot

pass l'ide de cause,

comme

cela est arriv en


fait

pour quoniam. Aujourd'hui weil

l'impres-

sion d'un
le

mot

abstrait
fait.

annonant qu'on va indiquer

motif d'un

Puisque

les

trois catgories

de l'adverbe, de

la

prposition et de la conjonction n'ont pas exist de


tout temps, mais se sont formes une poque relati-

vement rcente, par une

lente laboration,

il

n'est

pas tmraire de supposer quelque chose de pareil,

206

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

une poque plus ancienne, pour les catgories du


substantif, de l'adjectif et
l'ide

du verbe. Non pas que


ait
:

d'un objet, d'une qualit, d'une action,

attendu l'closion des langues indo-europennes

il

n'y a pas de langue qui n'ait des mots pour repr-

senter les objets de la nature, tels que

homme, pierre,
que grand,

montagne, ou

les qualits des objets tels

petit, haut, bas, loign, rapproch, ou les actions les

plus visibles,

comme

marcher, courir, manger, boire,

que nous appelons la catgorie du substantif, de l'adjectif et du verbe. La catgorie du substantif comprend des noms qui
parler. Mais ce n'est pas l ce

reprsentent de simples conceptions de l'esprit, ces noms tant traits exactement la faon des outres
substantifs.

La catgorie de

l'adjectif

comprend des

mots qui ne correspondent aucune qualit, comme il vint le xpvcfcux; vJkv, quand on dit en grec
:

troisime jour

ou en

latin

nocturnus obambulat.

La catgorie du verbe suppose un systme de personnes, de temps et de modes. Ainsi entendues, ces
catgories ne sont pas contemporaines du premier
veil

de l'intelligence. Elles se sont formes petit petit, comme celles de l'adverbe et de la prposi-

tion,

quoique trop anciennement pour que nous en

puissions suivre l'volution.

L'espce de

mot

qui a du se distinguer d'abord de

DES CATGORIES GRAMMATICALES.


toutes les autres, c'est,
crois cette

207

selon nous, le pronom. Je

que celle du substantif, parce qu'elle demande moins d'invencatgorie

plus

primitive

tion, parce qu'elle est plus instinctive, plus facile-

ment commente par


de

doit donc pas en erreur cette dnomination se laisser induire par


le geste.

On ne

pronom

(pro nomine), qui

nous vient des


le
l

Latins, lesquels ont traduit

eux-mmes

grec vro.

Les prov-jijua. L'erreur a dur jusqu' nos jours noms sont, au contraire, ce que je crois, la partie
la plus

antique du langage.

Gomment le moi

aurait-il

jamais manqu d'une expression pour se dsigner? A un autre point de vue, les pronoms sont ce
qu'il y a

de plus mobile dans

le

langage, puisqu'ils

ne sont jamais dfinitivement attachs un tre, mais qu'ils voyagent perptuellement. Il y a autant
de moi que d'individus qui parlent. 11 y a autant de toi que d'individus qui je puis m'adresser. Il y a
autant de
il

que

le

monde renferme

d'objets rels ou

imaginaires. Cette mobilit vient de ce qu'ils ne contiennent aucun lment descriptif. Aussi une langue
qui ne se composerait que de

pronoms ressemblerait

au vagissement d'un enfant ou la gesticulation d'un sourd-muet. Le besoin d'un autre lment, dont le
substantif, l'adjectif et le verbe furent forms, tait

1. Les pronoms, dit encore Reisig, sont une invention de la dit (eine Erfindung der Bequemlichkeit), pour remplacer soit

commoun sub-

stantif, soit

un

adjectif.

208

COMMENT

S'EST
il

FORME LA SYNTAXE.
le

donc vident. Mais

n'en est pas moins vrai que

pronom
langues

vient se placer la base et l'origine des


:

c'est

sans doute par

le

pronom, venant

s'opposer aux autres sortes de mots, qu'a


la distinction des catgories

commenc

grammaticales.

CHAPITRE XX
LA FORGE TRANSITIVE

D'o

vient l'ide certains mots.


la

que Verbes changeant de signification en devenant transitifs. La force transitive est ce qui donne la phrase l'unit et cohsion. L'ancien appareil grammatical est dpouill de sa
valeur originaire.

nous avons d'une force transitive rsidant en

Comme
t jointes

les

pierres d'un difice qui, pour avoir


et

longtemps

exactement, finissent par

ne plus composer qu'une seule masse, certains mots

que

le

sens rapproche

s'adossent

et

s'appliquent

l'un l'autre.

Nous nous habituons

les voir ainsi

accols, et en vertu d'une illusion dont l'tude

du

langage offre d'autres

exemples, nous supposons quelque force cache qui les maintient ensemble et

les

subordonne. Ainsi

s'tablit clans les esprits l'ide

d'une

force

transitive

rsidant en

certaines

espces de mots.

Tout

le

monde

connat

la

diffrence

entre les

verbes dits neutres et les verbes dits transitifs, les

premiers se suffisant eux-mmes, exprimant une action qui forme un sens complet (comme courir,

210

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.
prenant aprs eux ce

marcher, dormir),

les autres

qu'on a appel un complment. La question a t souleve de savoir lesquels, de ces verbes, taient
les

plus anciens.
:

Pour moi,
les

la

rponse n'est pas

douteuse

non seulement

verbes neutres sont les

une priode o plus anciens, mais on doit admettre Je crois, en effet, il n'y avait que des verbes neutres.
que
les

mots ont

signification

pour avoir une pleine par eux-mmes, et non pour servir


t crs

une syntaxe qui

n'existait pas encore.

Quelques-uns de ces verbes ayant t frquemment associs des mots qui en dterminaient la
porte, qui en dirigeaient l'action sur un
objet, l'esprit s'est habitu

certain

ce genre,

si

lui faisait l'effet

bien qu'il d'une addition oblige, d'une direc-

un accompagnement de en est venu attendre ce qui


les

tion ncessaire.

Par un transport idal dont

ana-

logues se trouvent encore ailleurs qu'en linguistique,


notre intelligence a cru sentir dans les mots ce qui

propre accoutumance on a eu ds lors des verbes qui exigeaient aprs eux un


est le rsultat de notre
;

complment. Le verbe

transitif tait cr

'.

1. On est convenu de rserver le nom de verbes transitifs aux seuls verbes qui se construisent avec l'accusatif. Dans un sens plus large, on peut appeler aussi transitifs les verbes qui, comme tju[xvr <7xa), ypr^Oai, se construisent avec le gnitif ou le datif. Ce n'est pas le choix de tel ou tel cas qui importe, mais l'troite connexion tablie par l'esprit, tel point que le verbe paratrait incomplet sans son accompagnement.
(

LA FORCE TRANSITIVE.

211

Une double consquence


1 le

est sortie
2 la

de ce

fait

sens du verbe a t modifi;

valeur signi-

ficative des

dsinences casuelles a t affaiblie.

Nous allons d'abord donner quelques exemples de


verbes ayant chang de sens.

La racine pat exprime un mouvement rapide comme celui d'un corps qui tombe ou d'un oiseau
qui vole. Elle a fourni en grec tcuctw,
voler . izk-o\kii et tjrta^a?.,

tomber

En

latin, elle a

donn

pe tu tans,

impetus, acipiter, prpes, propitius. Mais


transitif,
le

devenu

verbe petere a marqu l'lan


il

vers un but [petere loca calidiora, petere solem) et


a
fini

petere

marquer une recherche quelconque consulatum, honores. De l petitio, appetitus.


par
:

Cette succession de sens est


la

si

naturelle que nous

retrouvons dans les autres langues.

Le grec
signifie

bcvtojjiat.,

aller .

proche parent de -/|xw et de Lxvw, Mais construit avec l'accusatif, il

passe au sens de
citer ces

prier . Je

me

contenterai de
:

mots d'Eschyle

(Perses, 216)

Implorant
Il

les

dieux avec des sacrifices....

a donn, en cette acception, le driv beh^,


,

suppliant

d'o Uetsuw,

implorer

En

sanscrit, le verbe j, dont le sens ordinaire est

aller ,

passe au sens de

prier

s'il

est suivi

d'un
te

accusatif.

Le vdique

tat tv

jmi (littralement

212

COMMENT
)

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

hoc adeo

est interprt par tat tv jce, je te

demande

ceci .

Voici maintenant une association d'ides qui est


la

contre-partie de la prcdente.

Les verbes qui signifient


deviennent
transitifs,
.

se retirer ,
le

quand

ils

prennent

sens de

cder,

abandonner
Cedo

signifie

sens qu'il

proprement se a gard dans recedo

retirer
,

c'est le

discedo

decedo

Cedere alicui a donc signifi

se retirer par gard

pour quelqu'un, lui cder le pas . L'ide de cder le pas tant devenue ensuite le symbole de toute
espce de concession, cedo a pris le sens de
Puis, par

cder

un nouveau progrs,
signifi

il

a t construit avec
.

un accusatif et a
victoriam
l
.

accorder

Cedere

midta
Cedere

multis de jure suo.

Cedere possessionem.

La
E'6cg>

mme

succession de sens se retrouve en grec.

signifie se retirer. Eixetv Qupcov, xXitjjiow, tioX^uiou,

se retirer

de la porte, d'un trne, de la guerre


le

Les scoliastes

rendent par
:

'J7roytoo(o,7rapaytopto.

On

a dit ensuite

t&tciyipyp, Ou^w, vy*^,


.

cder

la colre, la passion, la ncessit

1. Inversement, obstare est arriv en franais au sens d'enlever. On ter la retraite a dit d'abord quelqu'un, lui ter les moyens de
:

vivre

LA FORCE TRANSITIVE.

213

Mais

ci'xco,

s'tant construit avec l'accusatif, a pris


laisser,

en outre

le

sens de

abandonner
fils

Nestor,

faisant des

recommandations son

course de chars, lui dit


doit exciter de ses cris

pour une qu'en tournant la borne il le cheval de droite et lui

abandonner

les

rnes

tov 8stbv

i'tctcov

Ksvaai [xox>^<ra,

eiai xi ol rjva ^sp^'v.

Cette

succession
la

d'ides est

si

naturelle

qu'on

peut s'attendre
gues.

trouver encore en d'autres lan

En allemand, par exemple,

se retirer d'une

affaire se dit
ici est

von einem Geschft abtreten. Le verbe

neutre et a sa signification premire. Mais on

peut dire,

en

faisant transitif ce

mme
Land

verbe

Jemanden

einen Acker, ein Redit, ein

abtreten,

cder quelqu'un un champ, un droit, un terri'

toire

En

anglais, Je verbe forego


se retirer et

ou forgo
.

signifie

pareillement

cder

11

v a loin du sens de

se
.

tenir

debout

celui

de

comprendre, savoir
s'est fait

C'est pourtant le chan-

gement qui
fois,

pour

la racine sta,

non pas une

mais au moins

trois fois.

1. Jacob Grimm, dans son Dictionnaire, a interverti l'ordre des choses. Il considre le sens transitif comme le plus ancien. Il traduit par deculcare, et donne comme premier exemple dcn absatz vom schuh, den schuh vom fusz abtreten. Dans la locution ein Land abtreten, cder un territoire , il croit voir une image mit dem fusze von sich abtreten. La mtaphore serait, tout le moins, bizarre.
:
: :

214

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE-

Nous avons
donne
let, la

le

grec

l'orr,^, qui,
,

combin avec

tort,

mara^at.,

savoir

d'o lnwnipj,

l'habi-

science

On

a,

d'autre part, l'allemand stehen, qui a

donn

verstehen,

comprendre

d'o Ver stand,

intelli-

gence . Dj en moyen haut-allemand verstn, et en vieux haut-allemand firstn signifient com-

prendre
Enfin

en

anglais on
,

a stand, d'o under stand,

comprendre

qui a t prcd de l'anglo-saxon


sens).

forstandan

(mme
que
les

Pour

se rendre

compte de ce changement, on

doit

se rappeler

premiers arts n'ont pas t ensei:

gns dans
il

les livres

c'taient des arts pratiques,

fallait

d'abord apprendre l'attitude et la position


l'art

convenables. Tel a t

de lancer
l'art

le javelot,

ou

de manier la massue, ou encore


le feu,

de faire
Il

jaillir

ou

celui de

dompter

les

chevaux.

faut con-

sidrer d'autre

part que fafaopu est un verbe


c'est--dire

il

forme moyenne,
est encore

un verbe

rflchi

signifie littralement

se tenir . Ver stehen,

en

alle-

mand,
sich

souvent un verbe rflchi.

On

dit

auf etwas ver stehen; er versteht sich au f Astrono-

mie, auf Literatur, auf Politik.

Nous voyons ds

lors

comment un verbe
passer au sens de

qui signifie
savoir

se tenir sich

peut

Er versteht

auf das

Speerwerfen, auf das Pferdebandigen.

LA FORCE TRANSITIVE.

215
le

Homre
7i,7T[jLvo

(//.,

XV,
:

282)

emploie

participe

avec
5'

le datif

Totm

weit'
cr/'

ydpsue @a, 'Avpa[xovo; vt{,


{xv ocovtc,

AtT(o>iv

apioro, inaTajxsvo;

'Ea6Xo;

8'v ararj.

lis autem concionatus est Thoas, Andrmonis filius, JEtolorum longe prstantissimus, peritus quidem jaculi, Strenuus etiam in stataria.

Les commentateurs proposent de sous-entendre [j.pvaa-6at.. Mais cela n'est point ncessaire; on pourrait traduire

en allemand sans ellipse

sichaufden

Wurfspiess verstehend.
11

n'y avait plus ds lors qu'un pas faire pour

dire,
vr,p

comme on
ppjuYyo

le

trouve

dj

dans Homre
,

7rt.a-Ta|jivo;

xal

o^rj;

ou

encore
avec

s7n.orjj.sv(R oXIjaoio.

Enfin l'on a dj

sTctarajjiou

l'accusatif

l\h

S'e^ora-ro fpya.

Toute pareille est l'histoire des deux verbes germaniques. L'allemand dit avec l'accusatif Verstehst
:

du mieh?
anglais
:

Keiner hat die Sache verstanden. Et en Do y ou understand me? Who has understood
la plus la force transitive

the apologue?

Ces trois exemples montrent de la faon


claire
blir

que

un

lien entre le
le

ne se borne pas taverbe et son complment elle


:

transforme

sens du verbe.

216
11

COMMENT
y a

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

une

conclusion historique tirer de ces

faits.

Quand on parcourt
rectification,

les listes

de

racines

dres-

ses par les grammairiens indous et adoptes, sauf

par

la science
le

moderne, on constate

que

la

plupart ont dj

sens transitif. Ceci prouve-

rait, s'il

en tait besoin, l'antiquit de la syntaxe. Mais on risquerait souvent de beaucoup s'loigner


la vrit, si

de
ces

Ton croyait que

le

sens attribu

racines est le sens originaire et initial. Beau-

coup,

en prenant une valeur

transitive,

ont

du

changer d'acception. Les exemples que nous venons de donner le dmontrent surabondamment. Ceux
qui
croiraient

l'origine

que la racine man a signifi ds penser ou la racine budh savoir , comla

mettraient

mme

erreur que

si,

en un dictionnaire

historique latin, on inscrivait

demander, prier

comme

premier sens de petere.

Nous passons maintenant

la

seconde cons-

quence, qui a t d'affaiblir la valeur significative des dsinences casuelles.


Il

est

intressant d'observer

comment

la

force

peu peu en lutte avec la valeur originaire des cas, ou pour parler sans mtaphore
transitive entre

comment

la force

de l'habitude

fait

qu' la longue

LA FORCE TRANSITIVE.

?!7
le

un certain cas

est considr

comme
dit

cas compl-

ment par
l'accusatif
:

excellence.

On

avait

d'abord avec

petimus arbem, parce

que l'accusatif

marque

le lieu

vers lequel on se dirige. Mais, l'anadit aussi


:

logie aidant,

on a

linquimus urbem, fugi-

mus arbem, en
tait, est

sorte que l'accusatif, de cas local qu'il

devenu cas grammatical. Rien ne pouvait

tre plus destructif de la valeur originaire des dsi-

nences.

Sequor signifiait littralement


il

je m'attache

le

correspond au grec datif. Mais on a dit


Meditor signifie
f*e>erwjjtou,

sTuouat.
:

qui prend aprs lui

sequi feras, sequi virtutem.

je

m'exerce
il

il

correspond

au grec

dont

est la copie plus

ou moins
artem

exacte. Mais

on a
l
.

dit meditari versus, meditari

tithardkam

Une

fois

le

type du verbe transitif adopt,

il

se

multiplie rapidement.
(1re,

Des verbes

comme

dolere,

tremere, qui, par nature, sembleraient devoir

rester sans

complment,
:

se construisent

couramment

avec l'accusatif

riicum etiam ignoti.

Tuamvicem doleo. Flebunt Germa Te Stygii tremuere laas. L'esen ce genre.


,

prit d'imitation peut aller fort loin

Amo

tant devenu verbe transitif, ardeo, pereo

depereo,

Meditor, meditatio, sont des termes d'cole ou de gymnase venus Italie ils reprsentent le grec jas^etcv, \xz\irr\, (xeXsT?)[xa. Un exercice militaire s'appelait meditatio campestris-, un exercice oraneutre toire, meditatio vhetorica. Virgile emploie le mot comme verbe et au sens propre quand il dit meditantem in prlia taurum.
1.

de Grce en

218

GOMMENT
le

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

demorior

sont devenus galement. Nous trouvons


:

chez les potes comiques

1s

amore illam

dprit.

langues anciennes n'en sont pas encore, cet gard, au mme point. Le grec a conserv plus longtemps que le latin le sentiment de la valeur des

Toutes

les

cas. Ainsi

un certain nombre de verbes grecs prenle gnitif. le

nent aprs eux

C'est cause de l'ide partitive

exprime par

employ avec les verbes signifiant manger, boire . Nous disons de mme en franais boire du vin , et non boire le vin .
gnitif qu'on le trouve
:

IKveiv

oI'voj,

joaTo;, yXaxTo est la

construction habile

tuelle.

Pour une raison semblable on a

gnitif

avec les verbes signifiant


obtenir
le
1

goter, toucher, prendre,

Quand
le le

Thtis, implorant Zeus, lui touche


:

menton,
verbes

pote dit

xal IXXas yst.pl yevetou.


le gnitif est

Tou-

jours pour
les

mme motif,
signifiant
2
.

employ avec
tWOat.,

dsirer

comme

opyej8at, Irj&jpzlv

Hector est pris du dsir d'em-

brasser son enfant


";

etTCv ou 7raco<; opjaxo ?a8t[i.o "Exxtop.

Les verbes qui marquent


1.
-

l'activit

des organes,

tyyvetv, ^aeiv, tv>yx< v E' v C'est ce qu'ont mconnu d'excellents grammairiens, qui ont prfr supposer une ellipse. Ainsi Kihner ( 415) explique 7u6u(xo5 tt,
2.

ffota;

par

7ct6ufx.tt)

7u6v{Ai'av xf, aot'a;.

LA FORCE TRANSITIVE.

219

comme
venir

entendre, voir, connatre, savoir, se sousrie.


11

compltent cette

y a, en effet, une

diffrence entre la
directe,

prise de possession effective et


l'accusatif, et l'atteinte plus

qu'exprime
superficielle

ou
qui

moins

qu'exprime

le

gnitif,

et

convient pour ces verbes signification intellectuelle. Le latin a gard un seul exemplaire des verbes de
cette sorte,

memini, qui prend

le gnitif,

comme pour

que cette construction n'a pas toujours t trangre aux langues de l'Italie. Mais dj memini
attester

lui-mme se rencontre avec un complment l'accusatif Suam quisque homo rem meminit, dit Plaute.
:

Et Virgile

Numros memini,

si

verba tenerem.

Le

latin,

tout en nivelant sa syntaxe, a cepen-

dant gard le souvenir d'un tat plus ancien et plus semblable au grec. Les verbes signifiant dsirer,

aimer

ont

fini

par prendre la route

commune,
:

c'est-

-dire qu'ils se sont fait suivre de l'accusatif


les

mais

adjectifs

ou participes

drivs

de ces verbes

restent fidles l'ancienne construction.

On continua
laitdis,

de dire avec

le gnitif

cupidas fam, amans


eussent depuis

quoique

cupere,

amare

longtemps
conserve

cess d'tre employs de cette faon.

La construction avec

le

gnitif s'est

pareillement en sanscrit. Elle se maintient

mme,

pour quelques-uns d'entre eux, en allemand modieser Freude. Tss des Brodes. Geniesse derne
:

Wirpflegen der Ruhe.

2*20

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.
n'est

L'ancien
:

appareil grammatical

donc pas

supprim mais il est dpouill de sa valeur originaire au profit d'un ordre nouveau. La phrase, en
cette nouvelle priode

du langage,

se

compose de

mots qui sont

La

uns rgissants, les autres rgis. syntaxe confisque son profit la signification
les

individuelle

des flexions.

C'est ce qu'on

pourrait

appeler, en faisant un emprunt la mythologie germanique, le crpuscule des dsinences .

dans cette adaptation de nouveaux usages, voir une dcadence ou un progrs? La question peut sembler oiseuse, puisque chaque poque se
Faut-il,
fait

le

langage dont

elle

a besoin. Mais

s'il

fallait

rpondre, je dirais qu'on y doit voir un progrs. S'il est dans la nature de tous les arts de se transformer,

comment le

plus ncessaire des arts, celui qui est

fait

pour accompagner la pense chacun de ses pas, n'aurait-il pas transform la matire lui lgue par
l'enfance de l'humanit?

Le progrs parat tous les yeux. Les mots qui taient, pour ainsi dire, enferms
en eux-mmes, contractent peu peu des liens avec

les autres

mots de

la phrase. Celle-ci,

quoique com-

pose de petites pices immobiles et rapportes,

nous apparat tantt comme une uvre d'art ayant son centre, ses parties latrales et ses dpendances,
tantt

comme une arme

en marche dont toutes les

subdivisions se relient et se soutiennent.

CHAPITRE XXI
LA CONTAGION

Les mots ngatifs en franais. Exemples de contagion. La conjonction but. Le participe pass actif.

si.

L'anglais

J'ai autrefois

propos d'appeler du

nom

de con-

tagion

un phnomne qui
pour
effet
Il

se prsente assez souvent,


le

et qui a

de communiquer un mot
est bien clair

sens

de son entourage.

que cette contagion n'est pas autre chose qu'une forme particulire
de l'association des ides.
trs

Le franais en fournit un exemple tellement probant que je ne peux


le

connu, mais
dispenser de

me

rappeler.

Tout

le

monde

sait ce qui s'est pass

pour

les

mois
Ils

pas, point, rien, plus,

aucun, personne, jamais.

servaient renforcer la seule ngation vritable,

Je ne point [punctum).

savoir ne. Je n'avance pas ypassum).

Je ne vois

sais rien {rem).

Je n'en

connais aucun (aliquem unum).

Je n'en veux plus

222

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

{plus).

Il

n'est personne (persona) qui l'ignore.

Je ne l'oublierai jamais (jam magis).

Ces mots, par leur association au mot ne, sont

devenus eux-mmes ngatifs. Ils le sont si bien devenus qu'ils peuvent se passer de leur compagnon.
Qui va l? Personne.

Sans vertu.
Il

Pas d'argent, pas de Suisse.


jamais

la

connaissance de soi-mme, point de solide

Son

style est toujours ingnieux,

recherch.
est intressant

tour de rle,

smantique de consulter au sujet de ces mots, un dictionnaire

pour

la

de l'usage et un dictionnaire historique. Cette comparaison est


l'intelligence.

comme un coup

de sonde donn dans

Les deux rponses qu'on obtient sont

contradictoires, mais, la rflexion, quoique opposes entre elles, elles ont l'une et l'autre leur raison
d'tre et leur lgitimit.

L'Acadmie franaise, dans son dictionnaire de


l'usage, fait passer le

sens ngatif avant tous les

autres.

Aucun, dit l'dition de 1878, adj. Nul, pas un. Rex. Nant, nulle chose.
il

En quoi

ne faut pas blmer l'Acadmie.


les

11

entrait

dans son plan d'expliquer

mots selon l'impression

qu'ils font aujourd'hui. C'est, d'ailleurs, celle qu'ils

faisaient dj
...

au xvn c sicle

Laissez faire, ils ne sont pas au bout, J'y vendrai ma chemise, et je veux rien ou tout.

Racine (Plaideurs).

LA CONTAGION.
Et

223

mme

au

xni

Car de rien fait-il tout saillir, Lui qui a rien ne peut faiblir.

coutons maintenant Littr

Aucun, quelqu'un.

Rien,

quelque chose.

On

voit quelle est la distance entre le sens origi-

naire et le sens produit par le long sjour dans les

phrases ngatives.
n'est pas

faut toutefois ajouter


les

que ce

seulement par

phrases ngatives, c'est


s'est fait

encore par les phrases interrogatives que


le

changement De tous ceux qui amis, aucun m'a-t-il secouru?


:

se disaient

mes

Auriez-vous

jamais cru?

Avons-nous rien nglig? Il y a des rencontres o le sens reste mi-chemin Il m'est dfendu de entre les deux acceptions

rien dire.

Je doute qu'aucun

homme

d'honneur

y consente. Ce n'est donc pas le contact direct, ce n'est pas le voisinage matriel de la ngation qui est cause du

changement. L'action contagieuse a t produite par


le

sens gnral de la phrase.

Il

existe quelque chose de semblable en anglais.

L'anglais but,

qui vient de

l'anglo-saxon btan

(=
1.

be-utari), signifie
Hollandais buiten. De
,

proprement
l,

hors

*.

Quand

il

par opposition Rinnenzee,

la

mer du

dedans

Buitenzee,

la

merdu dehors .Storm, Philologie anglaise, p. 8.

224

COMMENT
sens

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

le

seulement

, il est

pour ne

but.

La ngaseule:

tion a fini par tre supprime.

Nous avons

ment cinq pains

et

deux poissons
five loaves

(Matth., XIV, 17)


fishes.

We

hve hre but

and two

Tel est

le texte

de la version autorise. Mais l'vangile anglodit


:

saxon

We

nabbad

(ne habbad)

her buton fif

hlafas undtwegenfiscas.

Dans

la suite

des temps, la

ngation est devenue superflue, la particule but en

ayant assum en

elle le sens.

La contagion
cation d'un
fait

fournit, je crois, la vritable expli-

de la langue franaise qui a beaucoup


:

le changement du paroccup nos grammairiens ticipe pass passif en participe actif. Dans ces

phrases

J'ai

reu de mauvaises nouvelles,

j'ai

pris la route la plus directe , reu, pris,

ont aujour-

d'hui

le

sens

actif, qu'ils

doivent au voisinage de
qu'ils

l'auxiliaire avoir.
c'est

La preuve

ont

le

sens
:

actif,

qu'en langage tlgraphique je dirai

de mauvaises nouvelles.

Pris

Reu

la ligne directe.

est, si je

ne

me

trompe,

la raison

de cette rgle

de non-accord qui a donn lieu tant d'explications embarrasses. La vrit est que le participe, par contagion, est devenu actif.
liaire.
Il

fait

corps avec son auxi-

ce

comme il a changement, comme


Mais

fallu
les

du temps pour oprer

anciens tours sont longs

LA CONTAGION.
se perdre, et

2?5
train,

comme

la

moindre drogation au
s'est

ordinaire leur est un prtexte pour se maintenir, le

changement en question ne
habitus considrer

impos qu'avec la construction la plus frquente, celle que nous sommes

comme

la construction

nor-

male. Partout ailleurs, la langue se montre fidle

l'ancienne grammaire.

Je veux encore montrer par un autre exemple


la force

de

la

contagion.
l'ide conditionnelle qu'veille

D'o vient

en fran-

ais, et qu'veillait dj

Pour nous
coup de

l'expliquer,

il

en latin la conjonction si! faut nous transporter beau-

sicles en arrire.

La

particule

latine

adverbe signifiant
nire
.

primitivement un de cette faon, en cette masi

tait

L'ide conditionnelle y est entre par le voi-

La vieille formule sinage du subjonctif ou de l'optatif. des invocations et des vux Si hc, DU, faxitis, tire
:

sa signification hypothtique

du verbe

1
.

Le sens

tait

d'abord
%

faxitis

que s'il y avait eu Sic, DU, hc La seconde proposition vient ensuite noncer
le
:

mme
fait,

un second

consquence du premier

Mdem

En une langue plus moderne, si hc, DU, feceritis. L'adverbe tic n'est pas autre chose que si accompagn de ique que nous avons dans nunc, tune. 15
f.

2.

l'encli-

22G

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

vobis constituant. L'esprit a saisi

un

lien entre ces

deux propositions,
est prsente

et

comme
le

des deux cts l'action


il

comme

contingente,

a tout naturell'ide

lement introduit dans

premier mot

d'une

supposition ou d'une condition.

formule prcite, quand elle tait employe par les contemporains de Paul-mile, si tait une conjonction. Elle l'tait devenue tel point,
Dj dans
la
elle

avait tellement

assum en

elle l'ide

conditionindicatif.

nelle,

qu'on pouvait la faire suivre d'un

Si id facis, hodie postremum

me

vides

1
.

Les conjonctions similaires des autres langues ont une origine analogue. Vus de prs, ces petits mots

ne sont pas autre chose que des adverbes pronominaux, n'ayant rien en eux-mmes qui annonce une
supposition ou une condition.
1. Le franais est all paratrait un plonasme.

encore plus loin. Le conditionnel, aprs

si,

CHAPITRE XXI
DE QUELQUES OUTILS GRAMMATICAUX

Le pronom

relatif.

L'article. Le verbe substantif. Les verbes auxiliaires.

Une

fois

que

ensemble

s'est

d'une phrase formant un imprime dans les esprits, le besoin


l'ide

se fait sentir de la complter et de lui

donner

les

instruments qui

lui

sont ncessaires. Mais

comme

1'intelKgence populaire, ainsi que nous l'avons vu, se

borne, sans rien crer, adapter pour de nouveaux


usages ce qui
lui est fourni

par

les sicles antrieurs, les

un certain nombre de mots sont transforms pour


besoins de la syntaxe.

Une premire transformation


tante de toutes

la plus

imporle

est celle qui

nous a donn

pro-

nom
Un

relatif.

certain

pronom, qui ne

se distingue pas ext-

rieurement des autres, acquiert, par l'usage qui en est fait, une force d'union lui permettant de souder

deux propositions entre

elles. C'est ce

qu'en langage

228

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.
:

grammatical on exprime de cette faon


tratif'il
Il

de dmons-

devient relatif ou. anaphorique.

faut dj

cette

une syntaxe un peu avance pour que dans les diverses transformation ait lieu
:

langues

indo-europennes,

le

choix
t

du

pronom

relatif est

venu tard
suffit,

et

il

n'a pas

partout le

pour s'en assurer, de comparer le latin qui au sanscrit jas et au grec 6';. La langue grecque, au temps d'Homre, et mme plus tard, au
11

mme.

temps de Sapho
choix dfinitif
1
.

et

d'Alcman, n'a pas encore


a
2
.

fait

un
les

Elle

longtemps hsit entre


quelle poque un

pronoms/a,

ta

etsva

On

doit se

demander
si

moyen
entre

d'expression
Jl

ncessaire a

commenc

d'exister.

faut,

cet

gard, faire une distinction


relatif

ride

du pronom

et

l'adoption

dfinitive
relatif est

d'un certain pronom. L'ide du


trs

pronom

probablement antrieure la sparation de nos idiomes, car nous trouvons partout un certain
patron
la

de phrase toujours

le

mme,

prsence d'un pronom

relatif.

qui suppose Les proverbes et


:

adages populaires affectent volontiers ce tour

Quod tas vitium


1.

posuit, id tas auferet.

Quod

Dans
:

la

Ex.

El

(jiv

langue homrique, to est le pronom anaphorique ordinaire. 'AXl au fxsv xc Oo icr<rt, -roi opavbv epv s^ouai.

ya.ly.6y xs Xc y,wjov
4 xr,p. [Ar

T Sos^o, Aipa, x xot

wero-jerc iiaxrip

xa\. rcoxvia

Etc.

2. L'identification gnralement admise de 3; avec jas n'est pas certaine d'aprs la forme Fon conserve dans une inscription locrienne,
:

on est amen supposer que

6;

correspond svas.

DE QUELQUES OUTILS GRAMMATICAUX.


aliis

229

vitio

vertu, id ne ipse admis eris.


dicit, is

innocente

satis est eloquens.

quam par

est,

is

plus vult

quant

Cui plus Quam


licet.
: \

Qui pro

licet

quisque norit artem, in hac se exerceat.

Le type de ces phrases

se retrouve en sanscrit

A qui

est l'intelligence, celui-l est la force.

Jasja budd/iis, tasja balam.

Qui aime, craint.

Jasja snehas, tasja bhajam.

qui les dieux prparent sa perte,

ils lui

enl-

vent

l'esprit.

Jasmi devs prajacchanti parhavam, tasja bud-

dhim apakarsanti.
<(

Comme un homme

est envers autrui, ainsi faut-

il

tre envers lui.

Jasmin jalh vartale jas, tasmin

tathtl

vartitavjam.

Ce que tu donnes, voil Jad dadsi, tad te vittam.

ta (vraie) richesse.

Comme

agissent les grands, ainsi le reste des

hommes.

Jad carati

resthas, tad

i taras

yanas.

La mme
dans
L
les

construction est dj d'usage courant


:

vdas

Quod

sacrificium protegis, id ad
du

Voir Bhtlingk, Indische Sprche. Ne nous adressant pas des

indianistes, nous avons simplifi les citations et sandhi.

supprim

les effets

-230

COMMENT
.

S'EST

FORME LA SYNTAXE.
asi,

deos pervenit
gacchati.
vete.

Qui nos lacesset, procul eum amoJ nah prita?ijd, apa tam dhatam \

Jam jagnam paribhr

sa deve a

On demandera

quelle est la raison pour laquelle

la proposition relative est ainsi lance


:

en avant

la

premire je crois qu'il y a l un fait de smantique dont on trouverait des exemples en d'autres familles de langues. Par la pense, il faut rtablir une interrogation, en sorte que les deux propositions forment
la

demande

et la rponse. C'est

probablement

la

raison pour laquelle une

bonne

partie des langues

indo-europennes font cumuler au


le rle interrogatif et relatif.

mme pronom

Pour apprcier en toute son tendue l'importance du pronom relatif, il faut se rappeler combien de
drivs
il

donne naissance

d'abord les mots

comme
ou, 6'9sv,
olo.

qualis, quantus, quot; ensuite les conjonctions, quod,

quia,

quum, quoniam. En grec


ainsi

ok, Sre,

-g,

Yjvbca, Ihv,

que

les drivs

comme

gkto,

En

sanscrit, les drivs


il

comme jdra, jvant,


2
.

auxquels

faut joindre les conjonctions les plus importantes,

jad, jadi, jatra, jad, jath

La

cration

d'un

pronom

relatif est

taux de l'histoire

donc l'un des vnements capidu langage; sans un mot de cette


:

1. Le type de ces constructions s'est conserv dans nos proverbes Qui aime bien, chtie bien , etc. 2. Pour plus de dtail, voir, dans les Studien de Curtiu?, les articles de Windisch au tome II et de Jolly au tome VI. Voir aussi Delbrck, Grundriss, 222, s. et la thse de Gh. Baron, Le pronom relatif et la

conjonction en grec. Essai de syntaxe historique. Paris, Picard, 1891.

DE QUELQUES OUTILS GRAMMATICAUX.


sorte, toute ide

531

un peu complte tait impossible. Mais cette cration a t obtenue par la


forte,

un peu

lente transformation d'un de ces

nombreux pronoms

qui servaient accompagner un geste dans l'espace.

Nous voyons donc


forge

ici

la

patiemment

l'outil

pense humaine qui se dont elle a besoin.

On
Grecs,

en peut dire autant de ce petit

mot que

les

par comparaison avec les articulations du corps, ont appel p9pov, et que nous appelons article.

On
tratif.

sait

que l'article est un ancien pronom dmonsMais la signification de ce pronom dmons-

tratif est

en quelque sorte transpose. Elle est confisque au profit de la syntaxe.

Nous pouvons prendre comme exemple notre


article franais
le,

qui reprsente

le

latin

ille.

Ce

dernier

servait
:

montrer
ille

les

objets

ou
Ita

sonnes
Jupiter!

Mais

Magnus

Alexander
le

les perille

faxit

avec

temps,

le

geste

dmons-

tratif s'est rduit

ticale

une simple indication grammaLa personne dont je t'ai parl hier.

Les pays que nous avons traverss.


figure
11

L'article ne
relatif.

est

que comme antcdent du pronom devenu un outil grammatical \


ici
:

1. Dfinitions des grammairiens (levant le substantif pour indiquer

Un
est

article

s'il

est un mot plac du masculin ou du fmi-

232

COMMENT
de

S'EST

FORME LA SYNTAXE.
plus qu'elle ne peut

L'utilit

l'article se sent

s'expliquer.

Pour en

tre dpourvu, le latin est sou-

vent alourdi dans sa marche. Le grec, au contraire,


qui, de

bonne heure, en a senti le besoin, lui doit en partie sa souplesse. La conformit du langage
franais au grec, signale par Henri Estienne, vient

un peu de
nures
VV Ot
:

l.

Je

rappelle
...

seulement ces
tw
:

tour...

ol TrXat.

<70-foL
...

[Xcxa '/pov(D
OpeyOJJlSVOt
TO'J

tcjv

TOTS SticpSpOV

OU

CelleS-Ci

uptoTo;

'xaaro ytyvso-at, etc.

que l'article a fini par tre introduit l o il n'apportait aucune aide apprciable. On peut dire que les langues o il rend le plus de
Il

est arriv toutefois

services sont celles qui restent libres, selon le sens,

de l'employer ou de l'omettre.
franais, depuis deux

que le en a tendu sicles, l'usage en de sorte est devenu moins raison, qu'il plus que
Il

est certain

utile

mesure

qu'il

devenait plus indispensable.

Il

faudrait encore mentionner le verbe tre, que la

scolastique du

moyen ge

avait dclar

une simple

montrant par l l'impression que ce verbe, arriv au terme de son volution, fait aujourcopule
,

d'hui

sur l'esprit.

Cependant

il

commenc par

nin
si

Un
est

ce

nom

article est un mot plac devant un nom pour indiquer employ dans un sens particulier ou gnral , etc.

DE QUELQUES OUTILS GRAMMATICAUX.

233

quelque signification concrte, cela n'est pas douteux


:

d'autres ont suivi la

mme

exsto, evado. S'ils

ne sont pas
il

comme fuo, parvenus au mme


voie,

degr de dcoloration, d'ge, non de nature.


Il

y faut voir une diffrence

s'est

pass quelque chose de semblable pour le


:

verbe avoir. Quand je dis


tout ce qu'il avait
,

Cet

homme

a perdu
le

j'emploie deux fois

mme
un

verbe avoir sans que personne en soit choqu, tant


le

changement d'emploi a
d'espce part.

fait

du verbe

auxiliaire

mot

que le langage, sur le stock hrditaire, prlve un certain nombre d'expressions dont il fait des outils grammaticaux. Celui qui ne les a
C'est ainsi

jamais connus qu'en ce dernier

rle, a

de la peine

s'imaginer qu'il fut un temps o ces


avaient leur
signification

propre.

mmes mots Un auteur du


:

xvm

remarquer que dans cette locution 11 a t ordonn... , trois mots sur quatre servent simplement l'agencement du discours. Le
sicle fait

nombre de
fonction
'

ces

mots va en augmentant lentement


d'autre

avec les sicles, car, d'une part, la spcialit de la

tend en crer de nouveaux,

et,

part, la force transitive les


Voir ci-dessus,

mle de plus en plus,

1.

p.

H.

'234

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

comme un lment
la

ncessaire, la contexture de

phrase. C'est la raison


elle

pour laquelle l'tymologie,

quand

moderne,
pour
lure.

en prsence d'une langue sans avoir des documents plus anciens


se

trouve

l'clairer et lui servir

de guide, erre l'aven-

CHAPITRE

XXIII

L'ORDRE DES MOTS


rigueur de la construction est en raison inverse de la D'o vient l'ordre de la construction grammaticale. franaise. Avantages d'un ordre fixe. Comparaison avec les langues modernes de l'Inde.
la

Pourquoi

richesse

Parmi

les diffrents

moyens d'expression dont


la construction

se

servent nos langues, Tordre des mots, c'est--dire

une certaine

fixit

dans

fixit

vocables

qui elle
est le

de la phrase seule dcide souvent du sens des


se soit avis le plus

moyen dont on

tard. C'est qu'en effet ce

moyen

a quelque chose de
:

plus immatriel. Dans cette phrase

Les Japonais

ont vaincu les Chinois


est le sujet, quel est le

, la

place seule indique quel


:

complment

changez l'ordre

en gardant
traire.

les

mots, vous obtenez l'affirmation conici

la

quelque chose de comparable numration arabe, o chaque nombre, outre sa


l
.

Nous avons

valeur propre, a une valeur de position


Cette
1.

circonstance,

elle

seule,

pourrait nous

Jespersen, Progress in Languge, p. 80.

236
faire

COMMENT
penser

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

que

nous

sommes en prsence de
langues anciennes,

l'uvre des sicles.


si

En

effet, les

suprieures par d'autres cts, n'offrent rien de

semblable.

une question dont l'analogue sente souvent dans l'histoire des langues,
Ici

se pose

se pr.et,

en

gnral, dans l'histoire des choses humaines. Est-ce


la perte des flexions qui a eu

pour consquence, en

manire de compensation

et

de pis-aller, la rigueur

croissante de la construction, ou bien une construction plus rgulire a-t-elle


tiles?
le

rendu

les

flexions inu-

La rponse est celle qu'on a l'occasion de faire Viin et plus souvent aux dilemmes de ce genre
:

que ces flexions se dcomposaient, la ncessit d'un ordre fixe se faisait sent'r davantage, et d'autre part l'habitude de cet ordre fixe a

Vautre.

A mesure

.achev de faire

tomber

les flexions.

On peut supposer
o

-que les actes officiels, tels que chartes, diplmes,

actes publics ou privs, contrats de toute nature,


il

tait plus important d'viter toute quivoque, ont

les premiers introduit l'habitude d'une construction

que ces actes officiels (il n'y a l nulle contradiction) ont cherch retenir le plus

uniforme, de

mme

longtemps les dsinences. Les deux moyens, employs simultanment, devaient concourir au mme but.
Ainsi
s'explique
le

maintien de

la

dclinaison

deux cas pour


et
fil,

certains

noms de

parent,

enfes et enfant,

pour certains

comme /?/s titres comme

L'ORDRE DES MOTS.

237

cuens et conte, ber et baron, et certains

noms

propres r

comme

Jacques et Jacgue,

Hugues

et

Hugon. Tandis*

que ces diffrences de flexion ont fini par tre omises,, l'ordre des mots n'a fait que se fortifier.

La question de
un avantage,
tion fixe et
et

l'ordre des
il

mots

n'est jamais sou:

leve sans qu' la suite


est-ce

en vienne une autre

est-ce

une gne, d'avoir une construcinvariable? On a vant la libert du latin

du

grec, qui

rserver pour la

permet de jeter en avant ou de fin le mot sur lequel on veut attirer


pour tre
juste,,

l'attention, diriger la lumire. Mais,


il

faut reconnatre que les langues les plus tenues

un

certain ordre ne sont pas

pour cela absolument


fait-elle d'aules-

encbanes. Peut-tre

mme l'inversion

tant plus d'effet qu'elle

rompt davantage avec


c'est

habitudes de tous les jours.

qu'un ordre rgl l'avance est un soulagement, sinon pour celui qui crit ou qui parle, du moins pour celui qui lit ou qui
est

Ce qui

certain,

coute.

lire

une ode d'Horace, o

l'adjectif est

souvent fort loin de son substantif, un discours de


Cicron, o
le

mot

essentiel ne vient qu' la fin de

toute une priode, nous sentons qu'en franais les

choses nous sont rendues plus aises.

11

est

probable

que

le

genre de la dclamation venait en aide Tin-

238

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

telligence de la phrase; peut-tre

mme,
si

sur la place

publique, ces mots annoncs de

loin, ce dernier

longtemps attendu, taient les seuls qui parvinssent aux oreilles. D'autre part, la tendance de
si

mot

toutes les littratures est d'exagrer, d'tendre au del

des justes limites, de pousser l'extrme les ressources d'expression qui leur sont fournies par la

langue de chaque jour on peut donc supposer que la construction savamment contourne des lyriques
:

grecs et latins est jusqu' un certain point un artifice

de style. Le parler de la conversation, tel que nous le trouvons chez les potes comiques et dans les
lettres familires, n'est

pas beaucoup prs aussi

tourment.

L'ordre des mots devenant plus rigoureux mesure

que diminuent

les

ressources grammaticales, tout


risque
d'altrer le
le

drangement
sens.

la construction

On

connat ces serrures secret dont


la condition

mca-

nisme joue

que

les pices soient dis-

poses selon un arrangement concert l'avance.

Nos langues modernes en sont un peu l. Modifiez l'ordre ou le sens sera modifi, ou l'on cessera de
:

comprendre.
C'est surtout dans les locutions toutes faites, qui

conservent parfois la marque d'une grammaire plus ancienne, que cet ordre a besoin d'tre observ
:

L'ORDRE DES MOTS.

239

preuve toujours un peu dlicate

et pierre

de touche

o se reconnat l'tranger imparfaitement instruit.

On

a prononc, l'occasion de la phrase fran-

aise, le

mot

d'

ordre logique

. Il

y a

quelque

exagration. C'est le cas de rappeler la

remarque

d'un crivain anglais qu'il en est de ceci comme des chaque peuple est tent de trouver qu'il antipodes
:

met
sans

les

mots

la vraie place.

On peut

fort bien,

manquer
le

la logique, concevoir

un autre ordre.
le

Dans

plan primitif de nos langues,

verbe se
sortir

faisait suivre

de son sujet

(8C8u>jw, 8l8<m).

Sans

du

franais,

nous avons des propositions qui mettent


1

le sujet la fin

C'est surtout Rivarol, dans son Discours sur l'universalit

de la langue franaise, qui s'est laiss emporter des loges dont le tort est d'tre la fois
:

excessifs et vagues

Le franais, par un privilge

unique, est rest seul fidle l'ordre direct,


s'il

comme

tait tout raison.... C'est


et

nous bouleversent

en vain que les passions nous sollicitent de suivre l'ordre

des sensations; la syntaxe franaise est incorruptible.


C'est de l que rsulte cette admirable clart, base

ternelle de notre langue.


duit, elle

Quand notre langue traexplique vritablement un auteur....


pas
la

Ce

qu'il aurait fallu louer, ce n'est

langue

franaise in abstraeto, mais l'effort persvrant de


1.

Les arbres qu'avait abattus


,

le

vent

L'homme de

qui dpen-

dait notre sort

etc.

ViO

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

nos crivains depuis trois sicles, pour proportionner les liberts de notre syntaxe aux ressources d'expression dont la langue dispose. En ceci ils ont t d'une
honntet singulire.
tait,
Ils

ont compris que la clart

en crivant, une des formes de la probit. Ceux qui, sous prtexte de progrs, ou par imitation des

littratures trangres, veulent aujourd'hui s'affran-

chir

de ces

anciennes

rgles,

devraient

d'abord

donner notre langue

les

moyens de

s'en passer.

C'est le lieu de rappeler l'hypothse qui a t pro-

pose au sujet des langues monosyllabiques comme le chinois, o les rgles de construction sont elles
seules peu prs toute la grammaire.
tur que ce
tat

On

a conjec-

monosyllabisme ne reprsentait pas un primitif, mais que c'tait, au contraire, la vieilo tout
s'est,

lesse d'un langage

us et dnud.

11

se

pourrait, en effet, qu'il

fallt

retourner de cette

faon la srie des priodes linguistiques.

On

devrait

supposer alors que nos langues, en se dpouillant de plus en plus de leur appareil grammatical, seraient

un jour destines un
Il

tat plus

ou moins semblable.

est vrai
elles

pour

que la tradition littraire serait au besoin une sauvegarde, sauvegarde qui a manqu
pense sans pour cela transmettre la

l'Empire du Milieu, puisque l'criture chinoise


fiiit

durer

la

langue.

L'ORDRE DES MOTS.


11

241

ne sera pas inutile d'ajouter

ici,

en manire de

contre-partie, ce qu'il est

advenu des idiomes drivs


cas de la dclinaison sans-

du

sanscrit.

Aux anciens

crite sont

venus se souder des mots ayant la mme signification que nos prpositions sv, itpfc, nx, em, etc., mais qui, en se mlant au substantif prcdent,
n'ont

pas
Il

tard

flexions casuelles.

l'impression de en est rsult des dclinaisons

faire

d'un aspect tout nouveau.


C'est ainsi qu'on a des locatifs finissant en majjhe,

majjhi, mahi, mai, ce qui


sanscrit maclhj,

nous reprsente
.

le

mot

au milieu
:

Un

autre locatif se

termine en thni, iht

il

faut voir le substantif


la

sanscrit sthdne, venant de sthnam,

place

Un

troisime locatif est en ps, psi


prv',

c'est le sanscrit

au ct
est

Le

datif

pareillement
Il

reprsent

par

des

flexions trs varies. ce qui est le

peut tre en kche, kahi, kh,

mot

sanscrit kaks,

au ct
le,

. Il

peut
le

aussi

tre en

ld/i,

laj, la, lai, le

ce qui est
11

sanscrit labdl,

pour
le

bien de

peut tre en
l'intrt

thtm, ce qui est

sanscrit arth,

dans

peut tre en kgi, ce qui est le sanscrit kdrj, pour le bien de . Il peut tre en bti, vt, ce qui . est le sanscrit vrtle, en faveur de
de
. Il
1

1.

Hoernle,

A Comparative Grammar of
s.

the

Gaudian Languagcs. Lon16

dres, Trboer, 1880, p. 22i,

242

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.
le

Nous avons donc


qui,

ici

spectacle d'une langue

au

lieu

de

parvenir,

comme

les

langues

romanes, la simplicit en se donnant des exposants distincts, n'a russi qu' crer de nouveaux

amalgames.

CHAPITRE XXIV
LA LOGIQUE DU LANGAGE
De quelle nature
est la logique

du langage.

Gomment procde

l'esprit populaire.

Le langage a sa logique. Mais c'est une logique spciale, en quelque sorte professionnelle, qui ne se

confond pas avec ce que nous appelons ordinairement de ce nom. La logique proprement dite dfend, par exemple, de runir en un jugement des termes contradictoires,
or, le

comme

de dire d'un carr

qu'il est

long

langage n'y rpugne en aucune faon.


si
il

11

per-

met mme,
carr. Mais

l'on veut, de dire d'un cercle qu'il est

a d'autre part des prohibitions qui

laissent la logique indiffrente,

comme

d'avoir

un

verbe au singulier avec un pluriel pour sujet, ou de mettre l'adjectif un autre genre que son substanCe sont des rgles de mtier, la fois plus tif.
troites
et

plus larges que

les

rgles de

l'art

de

penser.

On

a souvent essay de trouver sous les rgles de

ZAk

COMMENT

S'EST

FORMEE LA SYNTAXE.

la

grammaire une

sorte d'armature logique; mais le

langage est trop riche et pas assez rectiligne pour se


prter cette dmonstration.
11

dborde

la logique

de tous les cts.

En

outre, ses catgories ne con:

cident pas avec celles du raisonnement

ayant une
il

faon

de procder qui
des

lui

est propre,

arrive
se

constituer

groupes

grammaticaux qui ne

laissent rduire

Ceux

qui

aucune conception abstraite. cherchent la notion fondamentale

exprime par le subjonctif et qui croient trouver cette notion fondamentale en rapprochant tous les emplois

du subjonctif, pour en dgager l'lment commun,


je ne

crains pas
Ils

de dire que ceux-l font fausse

route.

ne peuvent arriver qu' une ide extrmeet

ment gnrale

vague,

peine en concevoir, et

comme le comme nous

peuple aurait n'avons aucun

motif d'en attribuer aux premiers ges. C'est pourtant la


se

mthode habituellement

suivie par ceux qui

proposent de nous expliquer l'ide essentielle d'un mode, d'un cas, d'une conjonction, d'une prposition....

La logique populaire ne procde pas


avance, pour
ainsi
dire,

ainsi. Elle

par tapes. Partant d'un

point trs circonscrit et trs prcis, elle pousse droit

devant

elle, et

parvient, sans s'en douter, une tape

o, par la nature des choses,

je

veux dire par

le

LA LOGIQUE DL LANGAGE.

215

contenu du discours,

un changement

se produit.

Ds

lors,

on a un

relais qui

peut fournir une noudiffrent, sans

velle

marche sous un angle


pour cela
la
fait

que

d'ail-

leurs

rompue, del

premire direction dj deux sens. Puis

soit
les

inter-

mmes
ainsi de

choses se reproduisent une troisime tape, qui

donne

lieu

une troisime orientation. Et


il

suite....

En

toute cette procdure,

n'y a pas gn-

mais marche en ligne brise, o chaque point d'arrt prsentant l'ide sous une incidence
ralisation,

diffrente, devient son tour tte de ligne.

nous allons parcourir un chapitre de la syntaxe, en priant le lecteur d'excuser ce que ces dtails auront de trop aride, et en demandant
vrifier ceci,

Pour

d'avance pardon pour les souvenirs de collge qu'ils

ne manqueront pas de rveiller. Mais il s'agit de rectifier une erreur rgnante et de montrer, une fois

pour toutes, sur un terrain bien dfini, de quelle manire se relient l'une l'autre les rgles de la

grammaire.

Nous choisissons, cause de leur complication


apparenle, les rgles concernant l'accusatif.

Quelle est l'ide fondamentale de l'accusatif

On

se rappelle

que nos manuels distinguent

l'accu-

satif

rgime direct, celui qui marque

la d':r>, celui

246

GOMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.
la

qui
le

marque la distance, but.... La diversit

longueur, celui qui indique

est assez grande.

Un

de nos

premiers linguistes, renonant trouver l'ide essentielle,

dclare qu'il est tent d'appliquer l'accuce que


:

satif

gnitif

grammairiens indous disent du savoir, qu'il est de mise en toutes les occales

ne pourrait correctement employer aucun des autres cas. La recherche de l'ide presions

l'on

mire ne nous parat cependant pas si difficile.... Si nous pouvons trouver quelque part l'accusatif

employ

seul,

sans aucun accompagnement, nous

avons chance d'tre renseign par l sur la signification originaire.

Le

l'accusatif se suffit

prcisment un emploi o lui-mme.


latin a

C'est dans la langue officielle, laquelle varie plus

lentement et garde plus longtemps

les

archasmes,

que nous rencontrons cet emploi. Voici le commencement de l'inscription d'une pierre milliaire de
l'Italie

mridionale

1 :

HINGE SVNT NOVCERIAM MEILIA L CAPVAM XXCIII


LXXIIII

MVRANVM

COSENTIAM

CXXIII

VALENTIAM CLXXX

Les

accusatifs

Nouceriam, Capuam,

Muranum,

Cosentiam, Valentiam, accompagns chaque fois d'un


chiffre,

marquent

la distance

de la borne milliaire

ces villes. L'accusatif est donc

employ

ici

comme

cas du lieu vers lequel on se dirige.


i.

Corpus lnscriptionum latinarum,

I.

n 551.

LA LOGIQUE DU LANGAGE.

247

Cet emploi s'est conserv dans la langue potique

Hae

itev

Ehjsium, dit la prtresse


le

de Virgile

1
.

On
:

retrouve

mme

tour dans certaines exclamations


va-t'en au diable .

Malam
ce

entre m,

Nous avons

pris

comme exemple

le latin

mais

emploi de l'accusatif existe en sanscrit. [Viens] sur la terre, Dieu, avec tous les Immortels! D va, ksm, vievbhir amrUebhih.

mme

Du moment que
direction vers
l'ait

l'accusatif, lui seul,


il

un endroit,

exprime la n'est pas tonnant qu'on


:

joint des verbes signifiant aller

le lan-

gage

runit

ici

deux mots dont l'association

tait

tout indique. Ainsi est n un premier emploi syntaxique.


Ibitis Italiam,

portusque intrare

licebit.

At nos hinc

alii sitientes

ibimus Afros.

Italiam, fato profugus Laviniaque venit

Littora

2
.

En

grec, les
xvt<T<T7}

exemples sont nombreux


r/.s

S'opavov

3. 4. 5

av vsa;

fjLieXtarara;

7r(j.'Lo!xv viv

"EXXaSa

1.

.En.. VI, 542.


:

Les exemples chez les prosateurs sont plus rares. On trouve cependant chez Gicron Agyptiimprofur/isse,... Africain ire,... Rediens Campaniam.... Mais, en gnral, les noms de pays sont prcds d'une
2.

peut-tre faut-il faire ici la part des copistes et des diprposition teurs, lesquels pouvaient aisment ajouter un in ou un ad qui leur paraissait ncessaire.
:

3. 4.
5.

Iliade,

I,

317.

M., III. l2. Euripide, Tr.. 883.

248

COMMENT
lieu

S'EST

FORME LA SYNTAXE.
le

Au

de

dsigner

lieu,

l'accusatif

peut

encore servir

abstrait. Tel est

marquer un but plus ou moins le sens de la locution venum ire,


pessum ire (pour prcipiter, tomber , suppetias
,
, etc.

aller

en vente, tre vendu


ire),

perversion

se

aeewrere,
trons
ici,

accourir au secours

Nous rencon-

aprs la rgle eo Romani, une autre rgle


:

eo lusum, je vais jouer . Lusum est d'un substantif verbal qui a t entran l'accusatif

du manuel

dans

le

mcanisme de

la

conjugaison. Les grammai-

riens latins, sans le comprendre, l'ont affubl

du

nom

bizarre de

supin

C'est ainsi

encore que nous

ils

avons

conveniunt spectatm
.

laclos,

viennent

voir les jeux

Nous appellerons ce premier emploi de


satif
:

l'accu-

l'accusatif de direction.

Jusqu' prsent nous en


tape. L'accusatif est

sommes

la premire
et

employ en son sens propre

avec sa valeur originaire.

La seconde tape
tions

est

marque par des construcl'accusatif

comme

invenir e viam, attingere metam. Ici le


:

semble tre rgi par le verbe. Dans un chapitre prcdent, nous avons montr, par l'exemple de petere et quelques
point de vue change
autres,

comment

les

verbes,

de

neutres

qu'ils

LA LOGIQUE DU LANGAGE.
taient, sont

249

devenus

transitifs \

De

cette faon,

un

autre type d'accusatif s'est peu peu


les esprits
:

imprim dans
dit
il

Y accusatif-rgime. Le langage, avec sa

logique particulire,

comme

il

avait

cupere
:

divitias, a dit temnere dwitias\

comme

avait dit

sequi honores,

il

a dit fugere honores. L'ide primor-

diale de l'accusatif devait

ncessairement s'effacer
:

l'accusatif en prsence de cette diversit succde un accusatif grammatical.

local

On
opr

vu plus haut

que ce changement
les

s'est

lentement. Ainsi

verbes grecs

qui

se

construisent avec
Tjyyvto,

le gnitif,

comme

xojw,

stiiO-j^w,

tmoignent d'un tat de la langue o la


dans

valeur propre du cas est encore distinctement sentie.


C'est seulement avec le
esprits

temps que

s'tablit

les

rgle
satif.

une sorte de nivellement exprim par la Les verbes actifs veulent aprs eux l'accu-

Quelques savants, proccups du fond des choses, ont voulu tablir une catgorie spciale de verbes

o l'accusatif marquerait le rsultat de l'action, comme quand on dit Deus creavit mimdum, scribo
:

epislulam,

Themistocles

extruxit

miiros.

Mais
le

ces
sens,

verbes, qui se distinguent des autres pour


1.

Il faut ajouter que la plupart des langues, par un insde clart, ont opr une rpartition, affectant les uns au rle exclusif de verbes neutres, employant exclusivement les autres comme verbes transitifs. 2. Voir ci-dessus, p. 218.

Voir

p. 209.

tinct d'ordre et

250

GOMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.
:

n'en diffrent en aucune faon pour l'emploi on dira aussi bien Xerxes evertit muros mandata
:
,

neglexit.

Entre l'accusatif rgime


la

et l'accusatif

de direction

parent n'est plus sentie. Aussi rien ne s'oppose

ce qu'un
et l'autre.

verbe prenne simultanment l'un Quand, dans Homre, le devin Hlnus


les

mme

invite sa

mre Hcube mener

femmes troyennes

au sanctuaire d'Athn,
Nr,ov 'A6y)vatYi,

ces

deux accusatifs ne
Il

se

gnent nullement l'un

l'autre.

Sarpdon, accusant Paris, se plaint des maux qu'il a causs aux

en est de

mme quand

Troyens

xai

r,

xax rcoXX eopyev

Tp&a.

Hrodote, rapportant ce qu'il a appris de l'ducation

chez

les

Perses,

dit

qu'ils
:

forment leurs

enfants trois choses seulement


tirer l'arc

monter cheval,
t^Iool^

et

dire

la

vrit.

U^.zoj^i tou
[xoCiva

(c'est l'accusatif

rgime) xpia

(c'est l'accusatif

de direction), Ittttcuslv, Toijsjsiv xai alrfil'^e^y.i. La mme construction se retrouve en latin Catilina juven:

tutem multis modis mala facinora edocebat


1.

*.

L'accusatif rgime est celui des


le

deux qui,

la

construction

('tant

renverse et

verbe mis au passif, devient

le sujet

de

la

phrase.

LA LOGIQUE DL LANGAGE.

251

Une
langage

fois

la

en possession de cette construction, le retourne comme ferait le mathmaticien


:

d'une quation algbrique

il

la

met au

passif.
8<.8a--

Rogatus sententiam, edoctus litteras, id jubeor,


xo^at.
77,v

|ioimx7V*, xpuircopiott

touto to Ttpy[i.a

toutes

constructions qu'on aurait peine comprendre sans


la logique particulire

dont nous avons parl.

nous voulons comprendre le troisime emploi de l'accusatif, qui est de marquer la dure, il nous
Si

faut retourner la signification originaire. L'espace

pour la logique du langage, deux choses toutes semblables *, on dira de la mme


et le

temps

tant,

faon jusqu' quelle poque une action s'est continue et jusqu' quel

endroit

s'est

prolong un

mouvement
direction.

des deux parts, l'accusatif marque la

Dmosthne, rappelant que la puissance des Thbains a dur depuis la bataille de Leuctres
:

jusqu' ces derniers temps, s'exprime ainsi


81
77 v

to-yuo-av
{astoc

t.

xal Or.aiot. to-j TeXeuratou toutouo-I ypovou

est
dit

euxTpoi pufyjv. Pour dire que Mithridate en la vingt-troisime anne de son rgne, Cicron
v
:

Mithridates

annum jam

tertium

et

vicesimum

rgnt.
en examinant les adverbes de lieu, comme qui servent galement exprimer une ide de lieu et une ide temporelle.
t.

On peut

s'en assurer

hic, ubi, inde,...

252

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

Ainsi s'est form ce que les grammairiens appellent l'accusatif de dure

hiemesgue

continuas
extra

Vejorum urbs decem sestates circumsessa... Flamini Diali


:

noctem

unam

urbem manere nefas


pour dire qu'un
:

est.

On
est

trouve chez Lysias,

homme
-z?.
:

mort depuis
annos natus.
11

trois

ans

-rsOv-^xe

to^tx

hr,.

Le

latin dit de faon

non moins trange


qui ne
s'est

Puer decem

est

arriv,

ce

pouvait manquer, que

l'accusatif de

dure

quelquefois confondu avec


:

l'accusatif rgime.
les
il

annes qu'il

Quand, en franais, nous disons a vcu, on ne sait au juste comment

faut considrer cette construction.


les

Le
1
.

mme

fait se

On peut diflangues anciennes frer d'avis sur quelques-uns de ces cas et l'on conrencontre dans
nat les hsitations de l'orthographe franaise, mais

sauf ces rencontres particulires pour lesquelles il est difficile de formuler une rgle, l'existence d'un
accusatif de dure est hors de doute;
il

forme

la troi-

sime tape de cette histoire.

nous resterait expliquer decem pedes laus ou comme


11

les locutions
os

comme

humerosque deo

En grec
et

1.

En

sanscrit atam g'wa aradas, puisses-tu vivre cent ans! eva [r?iva fiivwv, restant un mois . Tr,v a'jp'.ov (j-sUo-jo-av
: :

(Euripide, Aie., 784) [ personne ne saitj s'il vivra le jour de Les langues anciennes ont l'air de ranger ces constructions sous la catgorie de l'accusatif rgime. Mais le franais se montre plus proccup du fond des choses, qui exige l'accusatif de dure.
picoa-exat
.

demain

LA LOGIQUE DU LANGAGE.
similis.

253

nous ne voulons pas prolonger une ce que nous avons dit suffit tude trop technique pour montrer comment procde la logique popuMais
:

laire.

Cette

logique,

nous

le

rptons,

repose

tout

entire sur l'analogie, l'analogie tant la faon de

raisonner des enfants et de la foule. Une locution


est

donne

on en

blable.

Celle-ci,

une autre peu prs sem son tour, en produit une troitire

sime, un peu

diffrente, qui

provoque de son ct

des imitations, sans que, pour cela, la premire et la

seconde aient cess d'tre productives. Le langage,


de cette faon, peut aller fort loin. Celui qui apprend la langue par l'usage n'est nullement surpris, car il

ne

songe

pas rapprocher, ni comparer entre


si

elles,

des applications
livre, les

diffrentes.

Mais celui qui,


file,

dans un

trouvant numres la

veut

y dcouvrir

une ide commune,

une ide mre,

risque de se perdre dans les plus ples abstractions.


11

faut refaire le
les

chemin parcouru, tcher de reconle


il

natre

tournants, et ne jamais oublier que,


faut,

langage tant l'uvre du peuple,

pour

le

comprendre, dpouiller
avec
lui.

le logicien et se faire

peuple

CHAPITRE XXV
L'ELEMENT SUBJECTIF

Comment il est Ce qu'il faut entendre par l'lment subjectif. L'lment subjectif est la partie la plus ancienne ml au discours. du langage.

S'il est vrai,

comme on
soit
et

l'a

prtendu quelquefois,
les

que

le

langage

un drame o

mots figurent
faut
cirfr-

comme

acteurs

o l'agencement grammatical
il

reproduit les

mouvements des personnages,

au moins corriger cette comparaison par une


constance
spciale
:

l'imprsario

intervient

quemment dans
et

pour y mler ses rflexions son sentiment personnel, non pas la faon
l'action

d'Hamlet qui, bien qu'interrompant ses comdiens, reste tranger la pice, mais comme nous faisons

nous-mmes en
fois

rve,

quand nous sommes tout

la

spectateur intress et auteur des vnements.

Cette intervention, c'est ce que je propose d'appeler


le

ct subjectif

du langage.
est reprsent
:

Ce ct subjectif

par des mots

L'LMENT SUBJECTIF.

255

ou des membres de phrase;


maticales; 3 par
le

par des formes gramplan gnral de nos langues.


2

Je prends pour exemple

un

fait

divers des plus

ordinaires

Un

draillement a eu lieu hier sur la

ligne de Paris au Havre, qui a interrompu la circula-

pendant trois heures, mais qui n'a caus heureusement aucun accident de personne . Il est clair que le mot imprim en italique ne s'applique pas
tion
l'accident,

exprime le sentiment du narrateur. Cependant nous ne sommes nullement choqus de ce mlange, parce qu'il est absolument conqu'il

mais

forme

la

nature du langage.
d'adverbes,
d'adjectifs,

Une

quantit

de

bres de phrase, que nous intercalons de la

memmme

manire, sont des rflexions ou des apprciations du narrateur. Je citerai en premire ligne les
expressions qui marquent
titude
le

plus ou moins de cer-

ou de confiance de celui qui parle,

comme

sans doute, peut-tre, probablement, srement, etc.

langues possdent une provision d'adverbes de ce genre plus nous remontons haut dans

Toutes

les

le

pass, plus nous en trouvons.


:

Le grec en

est lar-

gement pourvu
varit de

je

me

contente de rappeler cette


la

prose de Platon est seme, et qui servent nuancer les impressions ou


particules

dont

?56

GOMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.
l .

les intentions des interlocuteurs

On peut

les

com-

en passant ou des regards d'intelligence jets du ct de l'auditeur.


parer des gestes
faits

Une

vritable analyse logique,

pour
ces

justifier

ce

nom, devrait distinguer avec


ments. Si je
l'heure
qu'il
dis,
est,
il

soin

deux
:

en parlant d'un voyageur


est sans doute arriv
,

sans

doute ne se rapporte pas au voyageur, mais moi.

L'analyse logique,

comme on

la pratique

dans

les

coles, a t quelquefois

embarrasse de cet lment

pas vu que tout discours un peu vif peut prendre le caractre d'un dialogue avec le
subjectif
:

elle n'a

lecteur. Tels sont ces


rcit,

pronoms

jets

au milieu d'un
l'air

le

conteur a soudainement

de prendre
:

partie son auditoire.


Il

La Fontaine
:

les affectionnait

vous prend sa cogne

il

voua tranche la

tle.

On

les a appels

expltifs , et en effet

ils

ne

font point partie de la narration, ce qui

n'empche

qu'ils correspondent l'intention premire du lan-

gage.

Faute d'avoir pris en considration cet lment


subjectif, certains

mots des langues anciennes ont


linguiste

mal compris. Un

contemporain,

et

non des moindres,


se refuse

traitant de l'adverbe latin oppido,

croire qu'il soit l'ablatif d'un adjectif

"II, ur,v, to:', 7ro;j, l'orco;, Srj, Ta-/,

a/Sov, apa, vjv, etc.

L'LMENT SUBJECTIF.
signifiant solide, ferme, sr
'.

257

Il

demande comphrases

ment
telles

ce

sens peut se concilier avec des


interii,

que oppido

oppido occidimus. Mais c'est

qu'il faut faire la part

disons de

mme
:

de l'lment subjectif. Nous Je suis assurment perdu ,

ou en allemand
tions o
il

ich bin sicherlich verloren, locusi

y aurait,
texte,

l'on voulait s'en tenir uni-

quement au
les

une sorte de contradiction dans

termes.
a eu lieu encore pour l'adverbe
signifie

La mme chose
allemand
fast,

presque , mais qui marquait autrefois une ide de fixit ou de certiqui

tude.

On

disait

vaste ruofen, appeler fort , vaste


.

zwveln,

douter fort

J'ai

pri

pour

lui

long-

temps

et fort. Ich

(Luther).

habe lange und fast fur ihngebeten

S'il est pris

au sens de

presque

c'est qu'il reprsente

une phrase comme


je crois fort .

ich glaube

fast f

ich sage fast,

Mme

chose est

arrive pour ungefhr, qui prend sa vraie signification


si

on
.

le

tromper

complte en
C'est ainsi

sans crainte de

me

qu'en latin pne, ferme

presque , quoique le premier soit un proche parent de penitus, et le second un doublet de firme; mais il faut rtablir les locutions comveulent dire
pltes

pne opinor, firme credam*. La trame du langage est continuellement brode


:

1.

Cf. le

grec

\ltzzo,

solide

2.

Sur pxne, voir Mm. de

la Soc.

de

ling.,

V,

p. 433.

17

258

COMMENT
S'il

S'EST

FORME LA SYNTAXE.
formuler un
syllo-

de ces mots.

m'arrive de

gisme,

les

conjonctions qui marquent

les diffrents

membres de mon raisonnement


elles le

se rapportent la

partie subjective. Elles font appel l'entendement,

prennent tmoin de la vrit et de l'enchanement des faits. Elles ne sont donc pas du mme
ordre que les mots qui
faits

me

servent exposer les

eux-mmes.

Mais nos langues ne s'en tiennent pas l. Le mlange des deux lments est si intime, qu'une portion importante de la
C'est
visible.

grammaire en

tire

son origine.

dans

On

verbe que ce mlange est le plus devine que nous voulons parler des
le

modes. Les grammairiens grecs l'avaient bien compris


:

ils

disent que les

dispositions de l'me,

modes servent marquer des 8ia9<ret ^uy;. En effet, une


contient deux choses bien

locution

comme
:

Qsol Scev

distinctes
et l'ide

l'ide d'un secours prt

par

les dieux,

d'un dsir exprim par celui qui parle. Ces deux ides sont en quelque sorte entres l'une dans
l'autre,

puisque

le

mme mot

qui

marque

l'action

marque aussi le dsir de celui qui parle. Le simple mot chez Homre TcOvour,?, utinam
:

des dieux

moriaris!

outre qu'il exprime l'ide


le

de mourir,

exprime aussi

souhait de celui qui chappe cette

L'LMENT SUBJECTIF.

259

imprcation. L est sans nul doute la signification premire de l'optatif.

Mais

l'optatif n'est pas le seul

mode de

cette sorte.

Le subjonctif mle galement l'ide de l'action un lment tir des 3i*8ici{ <|wjic. 11 est vrai qu'il ctoie
de prs
le

sens de l'optatif. D'aprs les recherches


il

les plus rcentes,

semble que

l'optatif ait t

dans

les

vdas

le

mode

prfr pour certains verbes, le

subjonctif pour d'autres, sans qu'il y ait une nuance

bien nette qui les

distingue

Cette abondance de

formes montre quelle place importante le langage faisait l'lment subjectif. Les langues qui, comme
le

grec,

ont conserv l'un et l'autre


les

mode,
plupart

ont
des

cherch

diffrencier.

Mais

la

idiomes, un peu encombrs de cet excs de richesse,

ont fondu ensemble optatif et subjonctif.

Le futur

latin

est

si

prs du subjonctif et de

l'optatif, qu'il se

confond avec eux certaines personnes. Inveniam, experiar sont, ad libitum, ou des
futurs,

ou des subjonctifs.
la

Il

y a l un juste senti-

ment de

nature des choses. Annoncer ce qui sera,

ce n'est pas autre chose, au fond, dans la plupart

des affaires

humaines, qu'exprimer nos vux ou

i.

Delbruck, Altindische Syntax,

172,

Whitney, ndische Gram-

matik,

572.

260

COMMENT
doutes.

S'EST

FORME LA SYNTAXE.
ces

nos

On comprend qu'anciennement

nuances se soient confondues. Les exemples abondent, qui montrent qu'entre le futur et le subjonctif
il

n'y avait aucune limite prcise. Ainsi la diffrence

entre les temps et les


l'historien de la langue

modes
1
.

s'efface

aux yeux de

Ceux

qui, de nos jours, ont


l'optatif avait t

mis cette ide extraordinaire que


invent pour tre
lichkeit) prtaient
le

mode de

l'irrel (der

Nichtwirk-

aux gnrations antiques la mme force de conception qu'on admire chez les crateurs
de l'algbre. Mais
le

langage, en ces temps reculs,

avait des aspirations

moins hautes

et des vises plus

pratiques.

L'lment subjectif n'est pas absent de maire de nos langues modernes.

la

gram-

Le

franais,
:

subjonctif
sir!

Dieu vous entende! Puissiez-vous rus-

pour exprimer un vu, se

sert

du

Quelques logiciens, pour justifier l'emploi du Je dsire que subjonctif, ont suppos une ellipse
:

Dieu vous entende.


russir....

Je souhaite que vous puissiez


peu renonc

En

ralit, le franais a si

cet lment subjectif qu'il a trouv, pour l'ex-

1.

Ovx

<raTou, o Yvrj-at.

Ou

7iw t'Sov, oo iow{xat.

El Se

v.e [xr,

8o5<riv, y)

xsv cwto;

Tempus und Modus, dans

D.wjxat, etc. Cf. la Zeitschrift fur

Tobler, Uebergang zwischen Vlkerpsychologie, II, p. 32.

Voir aussi Mm. de la Soc. de

ling., VI, 409.

L'LMENT SUBJECTIF.

261

primer,

des formes

nouvelles.

S'il

veut noncer

l'action avec

tours

comme

une arrire-pense de doute, il a des Vous seriez d'avis que.... Nous ceux-ci
:

serions donc

amens

cette

conclusion....

Dans ces
Le

phrases, ce n'est pas une condition qu'exprime le


verbe, mais un
fait

considr

comme
de

incertain.

conditionnel a

donc hrit
fins

emplois les plus

du subjonctif

quelques-uns des et de l'optatif.

Le discours indirect, avec ses rgles varies et compliques, est comme une transposition de l'action
dans un autre ton. Ce que, chez les modernes, langue crite obtient au moyen des guillemets,
langue parle
le

la
la

marquait par

les

formes diverses

y avaient leur place naturelle, puisque un certain doute tait ncessairement rpandu sur l'ensemble du discours.
et l'optatif

du verbe. Le subjonctif

nous reste parler du mode o l'lment subjectif se montre le plus fortement l'impratif. Ce qui
11
:

caractrise l'impratif, c'est d'unir l'ide de l'action


l'ide

de

la

volont de celui qui parle.

Il

est vrai

qu'on

chercherait

vainement,
les

la

plupart

des

formes de l'impratif,

syllabes qui

expriment

spcialement cette volont.


c'est

C'est le ton de la voix,

physionomie, c'est l'altitude du corps qui sont chargs de l'exprimer. On ne peut


l'aspect de la

262

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

faire abstraction

de ces lments qui, pour n'tre

moins partie pas nots par l'criture, n'en sont pas essentielle du langage. Certaines formes de l'impratif lui sont

communes, comme on

sait,

avec l'indiles

catif

il

n'y

a cependant aucune raison pour

premier

l'indicatif. Je suis regarder comme empruntes est le port croire, au contraire, que l'impratif en date, et qu' l'inverse de ce qu'on

enseigne, l o

y a identit, c'est l'indicatif qui est l'emprunteur. Peut-tre ces formes si brves,
il

comme
tez
!

8t,

viens!

S6,

donne

orfre,

arr-

sont-elles ce qu'il y a de plus ancien dans la

conjugaison.

Nous avons

fait

allusion au
Il

ddoublement de

la

personnalit humaine.
sanscrite et zende

y a dans la conjugaison

une forme grammaticale o ce

ddoublement
veux parler de
l'impratif,

se laisse apercevoir dcouvert; je


la

premire personne du singulier de


bravni,

comme

que j'invoque

, sta-

que je clbre . Si bizarre que puisse nous paratre une forme de commandement o la personne qui parle se donne des ordres elle-mme,
vni, a

cela n'a rien que de


1

conforme

la

nature du lan-

gage
i.

Cette premire personne dit plus brivement


s'est

On

demand

ou

si elle est

si cette premire personne en ni est ancienne une acquisition relativement rcente. Sa prsence en zend,

L'LMENT SUBJECTIF.
ce qui est

263

exprim en d'autres langues d'une faon plus ou moins dtourne. Le franais emploie le pluriel. Les bergers de Virgile s'interpellent eux-

mmes

la seconde personne

Insre nunc, Melibe, piros; pone ordine vites!

comprendre maintenant pourquoi il a toujours t si difficile de donner une dfinition juste et complte du verbe. Ce sont encore les
doit

On

anciens qui y ont

le

mieux

russi.

Les modernes,

en dfinissant
tat

le

verbe
,

ou une action

un mot qui exprime un laissent chapper une grosse

partie de son contenu,

la partie la plus dlicate

et la plus caractristique.

Si des

modes

et

des temps nous passons aux per-

sonnes du verbe, les choses deviennent encore plus


frappantes.

L'homme

est

si

loin de considrer le

monde en
au

observateur dsintress,

qu'on peut trouver,

contraire, que la part qu'il s'est faite

lui-mme

dans
trois

le

langage est tout

fait
il

disproportionne. Sur

personnes du verbe,

y en a une qu'il se

rserve absolument (celle qu'on est convenu d'apo au moyen, une forme correspondante en ne, peut faire croire Nous aurions ici un dbris archaque qui, ne se rattachant plus rien, a plus tard disparu presque partout de l'usage.
elle a,

qu'elle est ancienne.

26i

GOMMENT
la

S'EST

FORME LA SYNTAXE.
cette faon dj
il

peler

premire).

De

s'oppose

l'univers.

Quant

la seconde, elle ne nous loigne


la

pas encore beaucoup de nous-mmes, puisque

seconde personne n'a d'autre raison d'tre que de se trouver interpelle par la premire. On peut donc
dire que la troisime personne seule

reprsente la

portion objective du langage.


Ici

encore

il

est

subjectif est le

permis de supposer que l'lment plus ancien. Les linguistes qui ont

essay de dcomposer les flexions verbales devraient


s'en douter
:

tandis que la troisime personne se

laisse assez bien expliquer, la

premire
le

et la

seconde
diffi-

personnes sont celles qui opposent


cults l'analyse tymologique.

plus de

Une observation analogue peut


pronoms.
fallu
le
11

tre faite sur les

n'a pas suffi d'un

pronom

moi

il

encore un pronom spcial pour indiquer que moi prend part une action collective. C'est le

sens du

pronom

nous

qui signifie

moi

et eux,
:

moi

et vous, etc.

Mais ce n'est pas encore assez


il

en beaucoup de langues

a fallu un
le

nombre

tout

exprs pour indiquer que

moi

est

pour moiti

dans une action deux. C'est l'origine et la vritable raison d'tre du duel dans la conjugaison.

On

doit

commencer

voir quel point de vue


n'a pas

l'homme a agenc son langage. La parole


t faite

pour les considrations dsintresses. Exprimer un dsir,


pour
pour
le rcit,

la description,

L'LMENT SUBJECTIF.

265

inlimer un ordre, inarquer une prise de possession sur les personnes ou sur les choses ces emplois

du langage ont

les

premiers.

Pour beaucoup

d'hommes,

ils

sont encore peu prs les seuls.... Si

nous descendions d'un ou plusieurs degrs, et si nous recherchions les commencements du langage

humain dans
rions
seul,

le

langage des animaux, nous trouvel'lment subjectif


le

que chez ceux-ci


qu'il

rgne

est le

seul exprim,

seul

compris,

qu'il puise leur facult d'entendement et toute la

matire de leurs penses.

donc pas d'un accessoire, d'une sorte de superftation, mais au contraire d'une partie
11

ne

s'agit

essentielle, et sans doute

du fondement primordial

auquel

le reste a t

successivement ajout.

CHAPITRE XXYI
LE LANGAGE DUCATEUR DU GENRE HUMAIN
O rside la Rle du langage dans les oprations de l'intelligence. Quelle place la Linsupriorit des langues indo-europennes guistique doit occuper parmi les sciences.
.

Il

n'y a pas lieu de craindre qu'on dprcie jamais

l'importance du langage dans l'ducation du genre

humain. Nous pouvons nous en remettre l-dessus au sentiment des mres leur premier mouvement
:

de parler l'enfant, leur premire joie de l'entendre parler. Viennent ensuite les matres de tous
est
les degrs, de toutes les sortes,

dont

l'art

chacun

suppose
pas

le

langage,

si

tant est qu'il ne s'y confonde

entirement.

En
la

tout

pays,

comme

de nos jours, en Chine et

dans l'antiquit dans l'Inde comme


la fois l'ins-

Athnes et

Rome,

langue fournit

trument

et la

matire du premier enseignement.


:

Cet accord universel a sa raison d'tre

on n'a

pas de peine comprendre de quelle action est sur l'esprit le langage, si l'on rflchit que chacun de

nous ne

le

reoit pas en bloc et tout d'une pice,

LE LANGAGE DUCATEUR DU GENRE HUMAIN.

267
11

mais
l

est oblig de le reconstituer

nouveau.

y a

un apprentissage

qui,

bien

qu'chappant aux

regards et inconnu de celui mme qui s'y livre, n'en est pas moins une sorte de training-school de l'hu-

que les meilleurs enseignements sont ceux qui nous donnent le plus faire par nousmmes, quelle tude plus profitable peut-on concemanit.
S'il est vrai

voir pour l'enfant?

Rien que pour reconnatre le mot, que d'attention ne faut-il pas? car il s'agit de le dgager de ce
qui prcde et de ce qui suit,
l'lment
il

s'agit

de distinguer
et de

permanent des lments variables

comprendre que l'lment permanent nous est, en quelque sorte, confi, pour le manier notre tour
et

pour

le

soumettre aux

mmes

variations.

En

quelles occasions, en quelles rencontres, selon quels

modles? La plupart du temps, personne ne nous en avertit nous de le dcouvrir. La phrase la plus
:

simple est une invitation dcomposer la pense et


voir ce que chaque

mot y

apporte. L'adjectif,

le

verbe

sont les

premires abstractions comprises


toi,

par l'enfant. Ces pronoms moi et


qui,

mon

et

ton,

en changeant de bouche, se transforment de l'un l'autre, contiennent sa premire leon de

psychologie....

A mesure

qu'on avance dans cet apprentissage,

l'enseignement monte d'un degr.

Reprsentons -nous

l'effort

que devaient exiger

268

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

les

langues anciennes,
11

mme

pour

les parler

mdio-

crement.

pour les diverses dclinaisons, tablir des sries o certaines flexions se corresfallait,

pondaient sans se ressembler, et o d'autres, qui se ressemblaient, devaient tre tenues spares. Un
classement analogue tait ncessaire pour les personnes, les temps, les
chapitre

modes

'.

Il

y a

l tout

un

de vie intrieure qui recommenait avec


lui

chaque individu. Le peuple portait donc en grammaire non crite, dans laquelle il se

une

glissait

sans doute des erreurs et des fautes, mais qui, tout

compens, n'en avait pas moins une certaine


tion en gnration

fixit,

puisque ces langues se sont transmises de gnra-

pendant des
la

sicles.

Quand nous considrons


aujourd'hui
ces

peine que cotent

langues anciennes, nous sommes quelque peu surpris. Mais il faut songer que l'ducation de la langue maternelle a l'avantage
v

mmes

de se faire toutes les heures du jour et en tous lieux, qu'elle a le stimulant de la ncessit, qu'elle
s'adresse des intelligences fraches et qu'enfin elle

prsente ce caractre

unique d'associer

les

mots

aux choses,
d'une autre
retrouvent

et

non

les

mots d'une langue aux mots

langue. Les

mmes
les

circonstances

se

langues maternelles; de en l'enfant partout l'esprit triomphe. Je -ne veux


1.

pour toutes

les

H. Paul, Principien der Sprachgeschichle, 2 e dit., p. 24. Voir aussi tudes de Steinthal et Lazarus, dans leur Journal.

LE LANGAGE DUCATEUR DU GENRE HUMAIN

269

pas dire toutefois que

le

cours du temps ne puisse

amener de
nouvelles

telles

difficults

que

les

gnrations

n'en

soient
*,

dconcertes.

Mais

alors,

comme on Ta vu
de
difficult

l'intelligence populaire s'en tire

la faon la plus

simple

elle fait

disparatre la

par voie d'analogie, d'unification, de suppression. Comme le peuple, en cette matire, est
la fois l'lve et le matre, ce qu'il change, ce
qu'il

unifie,

ce

qu'il

abroge,

devient la rgle de

l'avenir.

Nos langues modernes, moins encombres d'appareil formel, n'en sont

La complication
point.
Il

s'est,

cependant pas affranchies. en outre, porte sur un autre

d'apprendre employer des mots presque vides de sens, mots tellement abstraits et serviles , qu'on peut toute sa vie en ignorer l'exiss'agit

tence, tout en les mettant la place convenable.

qu'on observe une intelligence passe l'tat d'instinct, pareille celle qui guide les doigts de l'ouvrire en dentelles, remuant, sans les
C'est l

regarder, ses fuseaux.


S'il fallait

numrer

et

expliquer tous les emplois

de nos prpositions, on ferait un volume. Le dictionnaire de Liltr, pour le seul mot n'a pas moins
t

de douze colonnes

2
.

Cependant

le

peuple se retrouve

!.

Voir ci-dessus

les

chapitres
l'ordre
la

i,

vi et

vm.

2.

La malechance de

dbut, j'eusse traiter

alphabtique voulut que, pour mon prposition , mot laborieux entre tous et

270

GOMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

dans cet apparent chaos. Ce n'est point, nous l'avons vu, grce une notion plus ou moins nette de la valeur du mot pas plus que les
sans difficult
:

linguistes,

il

n'en saurait donner une dfinition qui


Il

convnt tous les emplois.


certain

se laisse diriger
la

par un
retient

nombre de locutions que

mmoire

et qui servent

de modles. Ainsi se maintiennent et


:

se propagent les tours de la langue


vaille toujours sur

l'invention tra-

un fonds dj
pas
arriv

existant.
les

qui

n'est-il

d'admirer

tours

imprvus de

langue populaire? Outre le plaisir qu'on a toujours en prsence d'une trouvaille, ces rencontres ont encore l'avantage de laisser voir les
la

chemins par o l'intelligence a pass. C'est surtout dans les occasions o quelque passion chauffe
l'me et en augmente la force, qu'on peut observer
ces improvisations

du moment.

L'intelligence

humaine

tire

du langage, pour

les

oprations de toutes les heures, les


qu'elle tire

mmes

services

des chiffres

pour

le calcul. C'est

une coninfir-

squence de l'infirmit de notre entendement,

mit bien connue de tous les philosophes, qu'il nous est plus facile d'oprer sur les signes des ides que
dont je ne

me

tirai

pas

ma

satisfaction.

Littr,

mon

Comment fai

fait

Dictionnaire.

LE LANGAGE DUCATEUR DU GENRE HUMAIN.

271

sur les ides elles-mmes \ Avant l'invention de


Tcriture, les

hommes comptaient au moyen


il

de
:

cail-

loux. Sans doute

a fallu que l'ide prcdt

mais

cette ide est vacillante, fugitive, difficile trans-

incorpore dans un signe, nous sommes plus srs de la possder, de la manier volont et de la communiquer d'autres. Tel est le

mettre; une

fois

service rendu par le langage

il

objective la pense.

Aprs avoir
en tenir lieu

t d'abord, et tout

au commencement,

associs la conception, les


:

mots ne tardent pas nous comparons, nous enchanons,

nous opposons

les signes,

non

les ides.

Il

est vrai

que derrire ces signes subsiste un demi-souvenir, un quart de souvenir, un dixime de souvenir de
l'ide qu'il reprsente, et
le

nous avons intrieurement


le

sentiment que

si

nous

voulions, nous pourrions


2
.

rappeler l'ide son ancienne nettet


est pas

Mais

il

n'en

moins

vrai que, pour les oprations


les

un peu

compliques, pour
les signes

oprations faire rapidement,

nous

suffisent.

Non seulement

les

mots,

mais ces assemblages de mots que nous avons appels 3 les groupes articuls , nous sont ncessaires. Le
1. On demande pourquoi l'intelligence des animaux reste stationn'en faut pas chercher ailleurs la raison. Ils ne sont pas naire il arrivs jusqu' ce point d'incorporer volontairement leur pense dans un signe tout leur dveloppement ultrieur est ds lors rest arrt aux premiers pas. L'enfant idiot ne parle point ce n'est pas que les organes de la parole lui manquent. Le travail intrieur d'observation et de classement qui permet d'attacher l'ide au signe s'est trouv
: : :

au-dessus de ses forces. 2. Taine, De V Intelligence, 3. Voir ci-dessus, p. 186.

liv. I,

chap. m.

272

GOMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.
:

langage se compose de tout cela


fois les ides

il

nous rend

la

maniables, et

il

fournit en

mme temps

les

cadres du raisonnement.
lui

Des penseurs

en ont

fait

un reproche.

Chaque
1
,

mot reprsente bien une portion de la ralit

mais

une portion dcoupe grossirement, comme si l'humanit avait taill selon sa commodit et ses besoins,
au
lieu de suivre les articulations
le

du

rel.

Suppoil

sons pour un moment

reproche fond.

Gomme

est

peu de chose au prix de l'immense service rendu la masse des hommes! Tout imparfait qu'il est, le
langage dpasse la plupart d'entre nous
faut
:

il

nous

du temps pour le rejoindre. Combien peu seraient

capables de procder par eux-mmes ces dcoupures! Nous avons vu d'ailleurs que les contours n'en
sont pas
si

rsistants qu'on ne puisse les plier

ou

les largir

pour

les faire entrer

en des classements

nouveaux. Une langue philosophique, au contraire, une langue sortie d'un systme, o chaque mot resterait jamais dlimit par sa dfinition, et o
l'affinit

des mots serait calque sur l'enchanement

vrai ou suppos des ides,

comme

le

plan en a t

dress diffrentes reprises, une telle langue peut bien

convenir pour quelques sciences spciales, comme la chimie, mais applique la pense humaine, en
sa varit et sa complexit, avec ses fluctuations et

1.

Bergson.

LE LANGAGE EDUCATEUR DU GENRE HUMAIN.


ses progrs, elle ne

273

manquerait pas de devenir, an bout de quelque temps, une entrave et une camisole de force. A mesure que l'exprience du genre humain
augmente,
plit
le

langage, grce son lasticit, se rem-

d'un sens nouveau.

S'il fallait

dire o rside la supriorit des langues


la

indo-europennes, je ne

chercherais pas dans

le

mcanisme grammatical,

ni

dans

les

composs, ni

mme
les

dans

la

syntaxe

je crois qu'elle est ailleurs.

Elle est dans la facilit qu'ont ces langues, et depuis

temps

les plus

anciens que nous connaissions,

crer des

noms

abstraits.

Qu'on examine
:

les suffixes

qui servent cet usage

on sera surpris de leur


Ils

nombre

et

de leur varit.

ne sont point particu-

liers telle

ou

telle

langue, mais on les retrouve

pareillement en latin, en grec, en sanscrit, en zend,

dans tous
antrieurs

les
:

idiomes de

la famille. Ils sont

donc

si

bien, qu'empruntant les

dnominales

tions d'une autre science, qui

marque

poques

par

les

monuments qu'on en

a gards, nous pour-

rions parler d'une priode des suffixes, priode qui

suppose de toute ncessit une certaine force d'abstraction et de rflexion. C'est la prsence de ces

noms en grand nombre,


faire

ainsi

que

la possibilit d'en

d'autres sur le

mme

type,

qui a rendu les


18

274

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

langues

indo-europennes si propres toutes les oprations de la pense \ Encore aujourd'hui nous

nous servons des mmes moyens, auxquels


postrieurs ont peine
ajout

les ges

quelque chose. Si nous voulions scruter les procds dont use la littrature
la

plus

moderne pour renouveler

les

res-

sources et les couleurs de son style, nous constaterions qu'elle recourt ces
les

mmes

abstractions dont

premiers spcimens sont contemporains des vdas et d'Homre.


Il

n'est pas ncessaire

pour cela d'imaginer des

intelligences

transcendantes.

On peut

distinguer
il

divers degrs dans l'abstraction. Celle dont

est ici

question tient plus de la mythologie que de la mta-

physique. Elle est de

mme

espce que quand le

peuple parle d'une maladie qui rgne ou de l'lectricit qui court le long d'un fil. Les abstractions
cres par la pense populaire prennent pour elle une
sorte

d'existence.

Le monde a
la phrase,

t rempli

de ces

entits.

La forme de

o tous
est

les sujets

sont reprsents

comme

agissants,

un tmoin

encore subsistant de cet tat d'esprit. Le langage et la mythologie sont sortis d'une seule et mme conception. Ainsi,

comme on

l'a

dj

dit,

s'explique ce

1. On devine de quelle utilit ces suffixes ont t pour la langue philosophique. Le grec, en combinant les deux pronoms -rcoo-o et ttoTo avec un suffixe abstrait, fait Ko<jxr - la quantit , ttoio'tyj, la qualit . De mme, en latin, qualitas, quantitas. En sanscrit, le pronom tati ceci , donne, en se combinant avec le suffixe abstrait ivam, le substantif tattvam, la ralit .
i

LE LANGAGE DUCATEUR DU GENRE HUMAIN.


fait

275

que
:

la plupart

des

noms

abstraits sont

du fmi-

nin

ils

sont du

mme

sexe que ces innombrables


le ciel,

divinits qui

peuplaient

la

Encore aujourd'hui ceux qui raisonnent sur nuit

tant

terre et

l'eau.

les choses

ont de conti-

la Matire, la Force,

la

Substance, perptuent plus ou moins cet antique

tat d'esprit.

Habitus

comme nous sommes

ne nous figurons pas

au langage, nous aisment l'accumulation de

travail intellectuel qu'il reprsente. Mais,

pour s'en

convaincre,

il

suffit

de prendre une page d'un livre


les

quelconque, et d'en retrancher tous

mots

qui,

ne correspondant aucune ralit objective, rsument une opration- de l'esprit. De la page ainsi
rature
parle
il

ne restera peu prs rien. Le paysan qui


le

du temps ou des saisons,


son
ses
clans

marchand qui
l'enfant

vante

assortiment
notes de

de

denres,

qui

apporte

conduite ou de progrs se

meuvent

un monde d'abstractions. Les mots

nombre, forme, distance, situation... sont autant de


concepts de
la ralit,

Le langage est une traduction de une transposition o les objets figurent


l'esprit.

dj gnraliss

et

classifis

par

le

travail

de la

pense.

276

COMMENT
a-t-il

S'EST

FORME LA SYNTAXE.
qui
soient plus

en Europe des langues

favorables que d'autres au progrs intellectuel?

de

lgres diffrences prs, on peut rpondre que non.


Elles sont toutes (ou presque toutes)

issues

de la

mme

origine, bties sur

le

mme

plan, puisant aux

mmes sources. Elles ont t plus ou moins nourries des mmes modles, perfectionnes par la mme
ducation. Elles sont donc capables d'exprimer les

mmes

choses, quoique dj dans les limites de cette


il

troite parent

soit possible d'observer des aptisi

tudes spciales. Mais


le

l'on voulait sentir l'aide

que

langage prte l'intelligence et le tour particulier

qu'il lui

impose,

il

faudrait

comparer quelque idiome

de l'Afrique centrale ou quelque dialecte indigne de l'Amrique. En brsilien, le seul mot tuba signifie
:

il

a un pre;

son pre;
pre
.

il

est pre.

En

ralit

tuba veut dire

lui

C'est le parler d'un enfant.

Mme

des idiomes pourvus d'une riche littrature ne

sont pas toujours un appui suffisant pour la pense.

En chinois, cette phrase


1 le

sin hi thien peut se traduire


il

saint aspire au ciel; 2

est saint d'aspirer

au

ciel; 3 celui-l est saint qui aspire

au
1
.

ciel.

Le chinois

simplement saint aspirer ciel Le service que nous rendent nos langues, c'est de nous imposer une forme qui nous contraigne la prcision.
dit
:

1.

Misteli,

dans

le

Journal de Techmer,

t.

II.

LE LANGAGE DUCATEUR DU GENRE HUMAIN.

277

On a appel le langage un organisme, mot creux, mot trompeur, mot prodigu aujourd'hui, et employ
toutes les fois qu'on veut se dispenser de chercher
les vraies causes.

Puisque d'illustres philologues ont dclar que l'homme n'tait pour rien dans l'volution du langage, qu'il n'tait capable d'y rien modifier,

d'y rien ajouter, et qu'on pourrait aussi bien

essayer de changer les lois de la circulation du sang,

puisque d'autres ont compar cette volution la courbe des obus ou l'orbite des plantes, puisqu'aujourd'hui c'est devenu vrit courante et transmise

de livre en

livre,

il

m'a paru

utile

d'avoir enfin

raison de ces affirmations et d'en finir avec cette

fantasmagorie.

Nos pres de

l'cole de Condillac, ces idologues

qui ont servi de cible, pendant cinquante ans, une


certaine critique, taient plus prs de la vrit
ils

quand

disaient, selon leur manire simple et honnte,


les

que
c'est

mots sont des signes. O


ils

ils

avaient tort,

quand

rapportaient tout la raison raisonils

nante, et quand

prenaient

le latin

pour type de
:

mots sont des signes ils n'ont pas plus d'existence que les gestes du tlgraphe arien ou que les points et les traits (. du tlgraphe
tout langage. Les

Morse. Dire que

le

langage est

un organisme,

c'est

obscurcir les choses et jeter dans les esprits une semence d'erreur. On pourrait dire aussi bien que
l'criture,
elle

aussi,

est

un organisme, car nous

278

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

voyons l'criture se modifier travers les ges, sans qu'aucun de nous en particulier ait une action bien
sensible sur son dveloppement.

On

pourrait dire

que
qui

le

chant, la religion, que le droit, que tout ce


la vie

compose

humaine forme autant d'orgale

nismes.
Si l'on
elle

prend

la

nature dans

sens le plus large,

comprend videmment l'homme et les productions de l'homme. L'histoire des murs, des usages, de l'habitation, du costume, des arts, l'histoire
sociale aussi
ainsi
l'on
et l'histoire politique,

feront

partie,
si

que

le

langage, de l'histoire naturelle. Mais

admet une
et
les

diffrence entre les sciences historinaturelles,


la
si

ques

sciences

l'on considre

l'homme comme fournissant


est l'uvre

matire d'un chapitre

part dans notre tude de l'univers, le langage, qui

de l'homme, ne pourra pas rester sur

l'autre bord, et la linguistique, par

une consquence

ncessaire, fera partie des sciences historiques.


si,

Que

cause de la phontique, qui tudie les sons de


langue, lesquels sont produits par
il

la

le

larynx et la

bouche,

fallait

reporter la linguistique aux sciences

naturelles, rien ne pourrait

empcher d'y mettre aussi


dernire
analyse des

tout le reste, car les productions humaines, quelles


qu'elles
soient, viennent en

organes de l'homme

et s'adressent

ses organes.

plus forte raison la smantique appartiendra-

t-elle l'ordre

des recherches historiques.

Il

n'y a pas

LE LANGAGE DUCATEUR DU GENRE HUMAIN.

279

un seul changement de sens, une seule modification de la grammaire, une seule particularit de syntaxe
qui ne doive tre compte

comme un petit vnement

de l'histoire. Dira-t-on que la libert est absente de


ce domaine, parce que je ne suis pas libre de changer
le

sens des mots, ni de construire une phrase selon

une grammaire qui me serait propre? Nous avons montr que cette limitation de la libert tient au
besoin d'tre compris,
c'est--dire qu'elle
est

de

mme
ici

sorte

que

les autres lois qui rgissent notre vie

sociale.

C'est vouloir tout confondre

que de parler
Averti

de

loi naturelle....

Je suis arriv au terme de

mon

travail.

par l'exemple, j'ai vit les comparaisons tires de la botanique, de la physiologie, de la gologie, avec
le

mme

soin que d'autres les recherchaient.

Mon

exposition en est plus abstraite, mais je crois pouvoir dire qu'elle est plus vraie.

Je ne veux pas tre injuste pour la thorie qui,

non

sans clat, avait class la linguistique au rang des


sciences de la nature.

En un temps o

ces sciences
c'tait

jouissent

bon

droit de la faveur
politique.

du public,

un acte d'habile

C'tait aussi

faire

un

devoir aux linguistes d'apporter leurs observations

un redoublement

d'exactitude. Enfin cette ide con-

tenait prcisment la

somme

de paradoxe ncessaire
:

pour frapper

la.

curiosit. Si l'on avait dit

dvelop-

pement rgulier,

marche constante, personne ne s'en

280

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE.

serait

Fattente gnrale mique


que
l'histoire

souci. Mais lois aveugles, prcision astronotait

mise en

veil.

Je ne crois pas cependant

me tromper

en disant

tuelles, est

du langage, ramene des lois intellecnon seulement plus vraie, mais plus int-

ne peut tre indiffrent pour nous de voir, au-dessus du hasard apparent qui rgne sur la destine des mots et des formes du langage, se monressante
:

il

trer des lois correspondant


l'esprit.

chacune un progrs de

Pour

le

philosophe, pour l'historien, pour

tout

homme
fait

y a plaisir
qui se

marche de l'humanit, il constater cette monte d'intelligence


attentif la

sentir dans le lent renouvellement des

langues.

FIN

DE LA SMANTIQUE

QUAPPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?

peu prs sous ce titre paraissait, il y a quelques annes, un travail du professeur sudois, M. Adolphe
Noreen, qui frappait immdiatement les esprits par l'indpendance des vues. Traduit en allemand, il a
t contest, discut
:

c'est le sort

des crits qui


allons, notre

s'cartent des voies ordinaires.


tour, dire ce
le plaisir

Nous
:

que nous en pensons

mais nous avons


le

de dclarer l'avance que pour

fond des

ides nous

sommes

d'accord avec l'auteur.

M. Noreen

est professeur de philologie

Scandinave
toutes
les

l'universit

d'Upsal.
les

Familier
rsultats

avec
la

mthodes

et tous

de

linguistique

moderne, sa rputation depuis longtemps tablie de savant ne peut qu'ajouter l'autorit de ses considrations et de ses jugements.

Nous

allons les rsumer

pour
1.

le

lecteur

franais,

mais sans nous croire


W.
Schultz, 1888.

A. Noreen,

Om sprakriktighet.

2 e dition. Upsal.
t.

Une traduction allemande, par Arwid Johannson, a


les

t publie

dans

lndogermanische Forschungen,

1.

282

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?

oblig de nous tenir troitement au travail qui nous


sert

de guide, et en remplaant l'occasion ses


tirs

exemples par des exemples


histoire.

de notre propre

Disons d'abord qu'il faut qu'il y ait quelque chose de vrai dans cette ide de puret, puisque tant d'esprits,

chez

les

anciens

comme dans

les

modernes,

s'en

sont montrs

proccups.

temps Mais il

n'est pas facile de justifier

ment

ce que le

aux yeux du raisonnesentiment nous dit sur ce chapitre.

Aussitt que l'on veut formuler quelques principes,


les esprits se divisent, l'incertitude

commence. Les

artistes, les

potes n'en parlent que d'instinct; les

linguistes, en y voulant apporter leurs lumires, y

apportent en
s'il

mme

temps leurs systmes. Voyons


cartant les partis pris, d'y

sera possible, en

mettre un peu de clart.

Un premier
trangers.

point examiner concerne les mots

Beaucoup de prjugs embarrassent

la route.

Le

premier de tous, ou, pour parler comme Bacon, la premire idole , celle dont drivent toutes les
autres, c'est

de voir dans la puret de la langue quelque chose de semblable la puret de la race.

Pour ceux qui voient

les

choses de cette manire,

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?


l'introduction d'un
tion
:

283

mot tranger

est

une contamina-

un terme anglais ou allemand introduit en franais est une tache imprime la langue nationale.

Ce

n'est pas chez

nous que

cette

manire de

voir se rencontre le plus frquemment.


les

Nos

voisins,

Allemands, depuis un

sicle, lvent barrire sur

barrire pour arrter l'immigration des mots franais.

Depuis

Adelung,

on

ne compterait pas
les

le

nombre des manifestes lancs contre


gers
',

mots tranpropos de

ni celui des socits qui se sont

combattre l'invasion. Les mots trangers mritentils ce point l'animadversion? N'y a-t-il pas des distinctions faire,
les

un modus Vivendi adopter? tous mots trangers sont-ils galement condamnables?

une science, une mode, un jeu nous vient de l'tranger, il fait passer ordinairement en
art,

Quand un

sa

compagnie

et

du

mme
fait

coup

le

vocabulaire son

usage.

On

a plus vite

de se l'approprier que d'in-

venter des termes exprs pour dsigner des ides ou


des objets ayant dj leur nom.

Une

certaine musique

nous tant venue au xvif


musicale
s'est

d'un adagio,

langue de En mots italiens. remplie parlant en nommant une sonate, qui songe

sicle d'Italie, notre

1. L'un des derniers en ce genre est celui du professeur Herman Ein Hauptslck von unserer Mutlersprache. Mahnruf an aile FUegel national gesinnten Deutschen, 1884.
:

284

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?

encore l'origine exotique de ces dnominations? Les amateurs intransigeants de puret devraient se
rappeler que pareille chose a eu lieu de tout temps,
et puisqu'ils

invoquent

la tradition classique,

on peut

leur dire que les anciens, sur ce chapitre, ont fait

exactement de mme. Les Romains ayant reu leur criture des Grecs, tout ce qui se rapporte l'art de
l'criture
litter.

est

grec,

commencer par
:

scribere

et

Et non pas seulement ceux-l qu'il s'agisse de science, de droit, de rituel, d'art militaire, de
poids et mesures, de constructions, d'objets d'art, de vtements, on retrouve partout en latin les traces

de

la

Grce

et

les

noms

grecs.

Si

nous pouvions

remonter plus haut, nous verrions sans doute que beaucoup de termes techniques que nous croyons
grecs sont ns loin du sol de l'Hellade. Us nous con-

duiraient vers

l'Egypte

et

la

Chalde. Ainsi les


:

emprunts sont de toutes

les

poques

ils

sont aussi

vieux que la civilisation, car les objets utiles la vie,


l'outillage des sciences et des arts, ainsi

que

les con-

ceptions abstraites qui lvent la dignit de l'homme,

ne s'inventent pas deux

fois,

mais

peuple peuple, pour devenir le l'humanit. 11 parat donc lgitime de leur con-

propagent de bien commun de


se

nom. Puisque les mots sont, leur manire, des documents historiques, il est, ce semble,
server leur

peu propos de vouloir en supprimer de parti pris


le

tmoignage.

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?

285

Les dfenseurs de la puret ne se refusent pas absolument ces considrations. Mais ils recom-

mandent

s'il

faut

se rsoudre l'emprunt

d'aller plutt s'adresser

une langue sur, comme

qui dirait,

s'il

s'agit

du

franais, l'italien ou l'es-

pagnol, ou
hollandais.

s'il

s'agit

de l'anglais, au danois ou au
plus facilement ces mots
(c'est

On admettra

congnres, ainsi qu'on admet plus volontiers

Leibniz qui parle) les trangers qui, par leurs cou-

tumes

et leur

manire

d'tre, se

rapprochent de nos
il

propres usages. Le conseil est excellent, mais

n'est
les

pas toujours

facile suivre, car s'il faut


ils

prendre

objets ncessaires la vie l o

se trouvent,

on

ne peut prendre

les

mots que chez ceux qui

les pos-

sdent. Beaucoup de termes de la vie parlementaire

sont anglais, parce que l'Angleterre a donn

le

pre-

mier modle du systme constitutionnel. D'autre part, si la langue anglaise dsigne de mots franais

beaucoup de choses qui


de
la vie, c'est

se rapportent

que

les choses

aux lgances elles-mmes sont venues

de France.

Au moins,
pour
qu'ils

a-t-on

dit,

il

faut modifier les


et

mots

mconnaissables, que ne les A cet l'emprunt frappe pas yeux. gard l'on pouvait tranquillement s'en remettre autrefois

deviennent

l'usage populaire

il

avait bientt fait d'habiller

l'tranger d'un costume qui l'empchait d'attirer les

regards. Mais aujourd'hui

les

choses sont un peu

286

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?

changes. La plupart des emprunts se font, non par la conversation, mais surtout et d'abord par l'inter-

mdiaire de

les mots trangers se langue crite montrent nos yeux dans les journaux ou dans les
la
:

livres avant de devenir familiers

nos

oreilles.

11

est

ds lors plus
fications.
taire,
Il

difficile qu'il s'y fasse

de grandes modi-

y a, d'ailleurs, dans une altration volon-

rpugne nos ides modernes et franaises quand nous reprenons les noms de nos anciens hros de la Table Ronde sous
quelque
qui
:

chose

le

travestissement qu'il a plu la prononciation de nos voisins de leur donner, comment pourrions-

nous songer dans


parti pris les

temps dmarquer de inventions ou les ides qui nous sont


le

mme

vraiment nouvelles?
S'il

s'agit

de termes

scientifiques,

il

un
ils

intrt particulier les garder sous la

forme o

ont paru d'abord. Traduire des mots


phone, phonographe sous prtexte

comme

tl-

de puret,

c'est

entraver une uvre qui a bien son prix, tout autant

que l'homognit de
facilit

langue je veux dire la des rapports dans la communaut eurola


:

penne. Serait-ce bien la peine d'avoir demand l'unification de l'heure ou l'uniformit des tarifs
si,

aprs avoir abaiss les barrires


levait

matrielles,

on

un mur pour

l'intelligence? J'ai sous les

yeux une grammaire latine publie en Allemagne, dont l'auteur s'est appliqu remplacer tous les

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?

287

que dclinaison, conjugaison indicatif, subjonctif, termes consacrs et reus dans le monde entier depuis dix ou douze sicles, par des

termes techniques,

tels

mots allemands. Ainsi


lichkeitsform
,

l'indicatif devient die

Wirk-

la

voix

active

die

Thtigkeitsart .
la

Encore

s'il

s'agissait d'une

grammaire de

allemande! Mais puisqu'il


latine,

langue d'une grammaire s'agit

pourquoi devant des mots latins faire tant le difficile? Les anciens mots ont mme l'avantage
d'tre

devenus de purs termes de convention traduire ablatif par der Woherfall, on ne fait que
:

rendre plus
l'emploi

difficile

comprendre

pour l'enfant
il

de l'ablatif avec m,

est

bien un

Wofall.

Les

hommes

n'appartiennent pas seulement un


:

groupe ethnique ou national

ils

font partie gale-

ment, selon leurs tudes, leur profession, leur genre de vie et leur degr de culture, de communauts
idales qui sont la fois
limites.

plus
vit

gnrales

et

plus

Le mathmaticien

en

change d'ides

mathmaticiens des autres pays. Le gologue franais a besoin de communiquer avec ses collgues d'Amrique ou d'Australie. Le ngociant
avec
les

veut savoir ce qui se passe sur


entier.
Il

le

march du monde

serait draisonnable,

au

nom

d'une ide de

puret, de mettre des obstacles l'emploi de termes qui sont la proprit

aux

mmes

intrts

commune des hommes vous et aux mmes recherches. La

288

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?

jeunesse nous donne ce sujet une leon qui n'a pas t bien comprise. Sous prtexte que certains jeux
qui nous sont venus d'Angleterre avaient t autrefois

jous en France, on a propos de substituer aux


les

mots anglais
pres

anciens

noms
:

sous lesquels

nos

les avaient

connus

mais

cette considration

ne parat pas avoir pes d'un grand poids auprs des amateurs de foot-ball ou de lawn- tennis ils ont
;

raison, que pour marcher de pair avec leurs mules britanniques, pour se tenir au

pens, non sans

courant des progrs de leur sport, pour communiquer avec les matres en ce genre et au besoin pour engager une partie avec eux, il valait mieux con-

manier leur langue que celle d'aeux, respectables assurment, mais qu'on ne rencontrera
natre et

plus jamais sur la prairie.

L'adoption des mots trangers, pour dsigner des ides ou des objets venus du dehors, et donnant
lieu

un change international de relations, n'est donc pas une chose blmable en soi, et peut parfai-

ment

se justifier.

En

pareil

cas,

il

faut

seulement

souhaiter que l'emprunt se fasse avec intelligence,


et

que, dans le passage d'une nation l'autre,


substitution

il

n'y ait de
arrive plus

d'aucune sorte. La chose


:

frquemment qu'on ne croit enlev de son milieu naturel, le mot emprunt court le risque
de toute espce de dformations et de mprises.
C'est ainsi que le franais contredanse est

devenu en

Ql'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?

289

anglais country-dance (danse de campagne), et que

rengat est devenu runagate. Probablement un vague souvenir de run away, dserter , aida cette trange
transformation. Dans
le

parler populaire

hollandais, un

rhtoricien s'appelle rederijke?*,] riche

en discours

Ainsi qu'il arrive tous les migrs, les mots

emprunts sont soustraits aux courants d'ides de la terre natale. Ils ne participent pas aux changements
qui peuvent modifier, dans la contre originaire, le

terme dont

ils

sont la reprsentation, en sorte que

quand, au bout d'un temps plus ou moins long, la copie est remise en prsence du modle, on n'y voit plus de ressemblance. Le franais loyal et l'anglais
loyal n'expriment plus le

mme

sentiment.

L'anglais s'est de tout temps montr facile aux

importations.

Il

y a gagn de doubler son vocabulaire,

ayant pour quantit d'ides deux expressions, l'une saxonne, l'autre latine ou franaise. Pour dsigner
la famille,
il

peut dire son gr kindred ou family,


se dit lucky

un vnement heureux

ou fortunate.

11

faudrait tre bien entt de

puret
:

pour ddai-

gner cet accroissement de richesses car il est impossible qu'entre ces synonymes il ne s'tablisse point
des diffrences qui sont autant de ressources nouvelles

pour

la

pense.... Mais

il

est

clair

que ces

mlanges sont des produits de

l'histoire,

non des
19

acquisitions rflchies et prmdites.

290

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?


la rpulsion

que les mots trangers inspirent d'excellents esprits, on dcouvre qu'elle tient des associations d'ides, des souvenirs historiques, des vises politiques

Quand on va au fond de

la linguis-

tique
part.

est,

en

ralit,

intresse pour la
la

moindre

Aux

puristes allemands,

prsence des mots

franais rappelle une poque d'imitation qu'ils vou-

draient effacer de leur histoire. Les philologues hellnes qui bannissent les mots turcs du vocabulaire

guerre d'indpendance. Les Tchques qui poussent l'ardeur jusqu' vouloir traduire les noms propres allemands, pour ne pas
laisser trace chez

continuent leur manire

la

eux d'un idiome trop longtemps


leur

uvre d'expurgation l'esprance d'une autonomie prochaine. La puret ,


support, rattachent

en pareil cas, sert d'tiquette des aspirations ou des ressentiments qui peuvent tre lgitimes

en

soi,

sion

mais qui ne doivent pas nous sur la raison dernire de cette

faire

illu-

campagne

linguistique.

Une nation

qui s'ouvre avec sympathie

aux ides du dehors ne craint pas d'accueillir les mots par o celles-ci ont l'habitude d'tre dsignes. Ce qu'il faut condamner, c'est l'abus
serait d'accueillir sous des
:

l'abus

noms

trangers ce que

nous possdons dj. L'abus serait aussi d'employer les mots trangers en toute occasion et devant tout
auditoire.

Pour trouver

la vraie

mesure,

il

faut se souvenir

qu'appelle-t-on puret de LA LANGUE?

291

langage est une uvre en collaboration, o l'auditeur entre part gale. Tel mot tranger qui

que

le

sera sa place

si

je m'adresse des spcialistes,

paratra une affectation ou sera une cause d'obscurit si j'ai

devant moi un public non

initi.

Je ne

suis point

un

article

choqu de trouver des mots anglais dans sur les courses de chevaux ou sur les
:

mais celui qui lit un roman ou qui assiste une pice de thtre demande qu'on parle une langue intelligible pour tout le monde. Il

mines de charbon

n'y a donc pas de solution uniforme cette question

des mots

trangers
la

les

Socits qui

s'occupent

langue ne peuvent penser lgitimement d'purer qu' la langue de la conversation et de la littrature.


Aussitt qu'elles portent leurs prtentions plus loin,
elles

ne font plus qu'une uvre inutile

et gnante.

de notre vie morale, la prsence des mots trangers peut faire l'impression d'une

Quand

il

s'agit

dissonance. Plus les sentiments exprimer sont


intimes, plus le cercle linguistique se resserre.
11

y a l pour le lecteur ou l'auditeur un plaisir intellectuel de nature trs fine. Comme les mnagres
d'autrefois se faisaient

honneur de ne consommer
un langage o tout

que

le lait

de leur table ou les fruits de leur jardin,

un

esprit dlicat est sensible

292

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?

vient

du

mme

terroir et

tous les mots un air

o se trouve rpandu sur de familiarit et de parent. Ce

plaisir peut devenir trs vif

quand

l'crivain,

en ce

langage uni, exprime des sentiments gnreux ou de graves penses. 11 semble alors qu'on prouve

impression qu' voir une belle action simplement faite. On a en mme temps le vague sentiment que tout cela ne pouvait pas tre inconnu nos
la

mme

pres, puisqu'ils avaient dj tout ce qu'il faut


le dire, et

pour

que par suite nous sommes les enfants d'une nation trs ancienne et trs noble. En pareil

cas, l'emploi d'un

mot tranger
il

n'est pas

seulement

dpourvu de motif;

est nuisible. C'est ce qu'avait

dj compris l'auteur de la Prcellence du langage


franois,

quand il disait des mots italiens, alors si non nombreux chez nous qu'ils taient pas
,

mais gte-franois . Il peut sembler puril de vouloir borner son vocabulaire aux mots admis dans tel ou tel recueil officiel.
franois,

Cependant
matre en

je

me

souviens d'avoir entendu dire un

l'art d'crire

que

l'ide

du Dictionnaire de
et juste,
il

l'Acadmie

tait

une

ide

raisonnable

attendu qu'il nous apprend de quels mots


faut user
si

nous
le

nous voulons tre compris de tout


les

monde.

Comme

limites de ce vocabulaire n'ont


il

point paru trop troites aux plus beaux gnies,

faut

dj de srieuses raisons pour nous dcider chercher

en dehors l'expression ncessaire notre pense.

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?

203

Ce n'est pas

le

mlange de mots trangers que


:

la

puret de la langue a le plus redouter


plutt les termes scientifiques employs

ce sont

mal propos. cette bizarre de Je veux parler prose qui dguise sous des substantifs abstraits les choses les plus ordinaires de la vie
:

un dynamisme modificateur de

la

personnalit, une individualit au-dessus de toute catgorisation,

une jeunesse qui sentimentalise sa passion:

nante. L'improprit n'est pas toujours involontaire


elle est destine

grandir les choses par l'exagration

du langage, comme quand il est parl des impriosils du dsir ou de clestes altentivits. A ct de la philosophie
,

on voit

les

autres

tudes alimenter de
et

nologismes ce parler prtentieux

obscur

la

musique, l'exgse, le moyen ge.... Pendant que les verbes donnent naissance aux submdecine,
stantifs les

la

plus inutiles (des frappements de grosse

caisse, des ferraillements de verrerie, les


la

perlements de

peau,

les

serpentements des bras), on voit d'autre

part les substantifs produire des verbes

non moins

extraordinaires

(il

soleille

lourdement, une ide conta-

gionne

les esprits, etc.).

On ne peut
ils

pas reprocher
:

ces nologismes d'tre contraires l'analogie

au
;

point de vue de la grammaire,

sont inattaquables

mais leur dfaut

est d'tre superflus, de

remplacer

par une locution la fois lourde et dcolore ce qui se disait de faon plus simple et plus vive. Voltaire a
dfini ce qu'on appelle le gnie de la langue
:

une

291

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?


la

aptitude dire de la manire la plus courte et


plus

que les autres langages expriment moins heureusement . Si nous acceptons cette dfinition, nous pouvons dire que les auteurs
harmonieuse,
ce

de ces nologismes pchent contre

le

gnie de la

langue franaise. On a quelquefois reproch celleci de ne pas se prter aisment la formation des

mots nouveaux

en prsence de ces exemples, je suis

plutt port penser qu'elle s'y prte trop. L'anglais


et l'allemand ont la ressource des

mots composs

mais un compos mal venu, comme il s'en fait tous les jours en ces deux langues, a moins d'inconvnient, car les
se sparent le

deux termes momentanment associs

moment

d'aprs, au lieu que ces


suffixes,

noms
l'air

abstraits, souds

au moyen de nos

ont

d'tre forgs

pour durer. Toute chose dont on se

sert est expose s'user


si les

il

ne faut donc pas s'tonner

mmes

vocables,

les

images, employs durant un long espace de temps, ne font plus la mme impression sur l'esL'invention de formes nouvelles a donc sa raison

mmes

prit.

d'tre.

L'important est que la consommation ne


:

soit

pas plus rapide que la production

c'est l'ironie,

c'est la caricature, ce sont les guillemets, ce sont les

luttes haineuses

du journalisme, ce sont les exagrations du drame et du feuilleton qui acclrent les changements invitables du langage.
de la tribune
et

Pour

dfaire et pour dtruire, la volont rflchie a

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?


:

295

beaucoup plus de pouvoir que pour crer l'origine des mots se perd presque toujours dans une demiobscurit; mais on peut souvent nommer ceux qui
les discrditent, les abaissent

ou

les

vident de leur

sens.

Cette question
les plus divers.

du nologisme prsente

les aspects

Condamner

le

nologisme en principe

et

d'une

manire absolue

serait la plus fcheuse et la plus

inutile des dfenses.

Chaque progrs dans

le

langage

est d'abord le fait d'un individu, puis d'une minorit

plus ou moins grande.

Un pays o
il

il

serait interdit

d'innover, retirerait son langage toute chance de se

dvelopper. Par nologisme,

faut entendre aussi

bien un

sens

nouveau donn

un mot ancien

qu'un vocable introduit de toutes pices. De

mme

que

le

changement qui modifie

la

prononciation est
tel

l'tranger qui revient dans

point que un pays aprs trente ans d'absence, peut apprcier la marche du temps, de mme la signification des mots se transforme sans
cesse, sous l'action des

la fois imperceptible et constant,

vnements, des dcouvertes

nouvelles, des rvolutions dans les ides et dans les

murs. Un contemporain de Lamartine aurait de


peine comprendre
le

la

langage de

nos journaux.

296

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?


travaillons tous, plus ou moins, au vocabulaire

Nous

de l'avenir, ignorants ou savants, crivains ou artistes,

gens du monde ou hommes du peuple. Les enfants y ont une part qui n'est pas la moindre comme ils prennent la langue au point o les gnrations pr:

cdentes l'ont conduite,

ils

sont ordinairement en

avance d'une dizaine ou d'une vingtaine d'annes


sur leurs parents.

La

limite laquelle doit s'arrter le

droit d'in-

nover n'est pas seulement donne par une ide de

puret

qui peut toujours tre conteste


le

elle est

impose par

besoin o nous

sommes de

rester en

contact avec la pense de ceux qui nous ont prcds. Plus le pass littraire d'une nation est considrable, plus ce besoin se fait sentir

comme un

devoir,

comme une
l'ide

condition de dignit et de force.

De

d'une poque classique, offerte l'imitation des

ges suivants, ide qui n'a rien d'artificiel ni de chi-

mrique,

si

l'on

ne reporte pas l'poque classique

des sicles trop loigns.

En

pareil cas, ce n'est pas

les linguistes seuls qu'il faut consulter, car ils

pourraient tre tents de se diriger par des motifs en


1

quelque sorte professionnels. Le philologue sudois Erik Rydquist plaait l'ge classique de la langue sudoise aux environs de l'an 1300. Une manire de
voir analogue, sans tre toujours exprime ouverte-

1.

Mort Stockholm en

1877.

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?


:

297

ment, existe chez beaucoup de savants s'ils ont se dcider entre deux formes grammaticales, enlre deux
constructions,
c'est

ordinairement

vers

la

plus

ancienne qu'ils penchent. Ainsi en Allemagne c'est le moyen haut-allemand qui sert de critrium. Il
appartient chaque nation de voir jusqu'o
porter son regard dans
le

peut en se pass gardant de

elle

perdre

le

contact avec

le

prsent.

11

est impossible

que

le

nologisme, aprs s'tre

essay sur les mots, n'en vienne pas s'attaquer


aussi la construction et la

grammaire. Mais

il

rencontre une rsistance plus grande. C'est peine


si,

jusqu' prsent, nous pouvons compter trois ou


aient

quatre tours nouveaux qui


russi se faire adopter.
raisons.
11

plus

ou

moins

y a ceci de bonnes

Changer

la construction,

changer
:

les locu-

tions, c'est

toucher aux uvres vives

c'est s'atta-

quer un patrimoine qui reprsente des sicles de recherche et d'efforts.


Il

n'est que juste de faire ici la part d'une suite de

travailleurs

obscurs, modestes,
cit,

dont

le

nom

est

aujourd'hui rarement
siste
:

mais dont l'uvre sub-

ais,

grammairiens fran mardepuis Mnage jusqu' d'Olivet. Je tiens


je

veux dire

la srie des

quer

ici la

est due, part de reconnaissance qui leur

298

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?

car la linguistique
soit nier, soit

moderne

qui

n'est

que trop dispose


influence.

mme

condamner leur
s'appelaient

Ces

bons

esprits,

Du

Perron,

Coeffeteau, Malherbe, La Mothe Le Vayer, Vaugelas,

Chapelain, Bouhours, n'taient pas des savants de


mtier, mais pour la plupart des gens du

monde

qu'un got naturel avait conduits s'occuper des problmes ou difficults de la langue franaise. Ce
qu'ils avaient

en vue,

c'est

par-dessus tout la puret


:

de la langue
d'autre

ce qui signifiait d'une part


:

clart, et

part

dcence.

laguer
faire la

les

expressions

impropres ou mal venues,

guerre aux dou-

bles emplois, carter tout ce qui est obscur, inutile,


bas, trivial, telle est l'entreprise laquelle
ils

se

vourent avec beaucoup d'abngation


rance.
Ils

et

de persv-

cherchaient
C'taient

les rgles,

au besoin
rgles

ils les

inven-

taient.

de belles

Vaugelas

dclare qu'il a trouv


crits

mille belles rgles

dans

les

de La Mothe Le Vayer. Je tiens cette rgle, dit-il ailleurs, d'un de mes amis qui l'a apprise de M. de Malherbe, qui il faut en donner l'honneur.

Et plus loin encore

Cette rgle est fort

belle et trs

conforme

la puret et la nettet

du

on ne l'observe point, mais le style doit tre plus exact.... Les Grecs ni les Latins ne faisaient point ce scrupule. Mais nous
langage.... Certes, en parlant,

sommes

plus exacts, en notre langue et en notre

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE


style,

299

que

les Latins
les crits.

ou que toutes

les nations

dont
de

nous lisons

Le public, en

ceci, tait

mme,

ne demandait qu' se laisser diriger. Nous avons quelque peine aujourd'hui nous
et

figurer

un public

allant au-devant des interdictions

et prt enchrir sur les dfenses.


ceci,

Le

linguiste, en
lin-

a contribu l'ducation

du public. Le
:

guiste

moderne ne repousse

rien

tout ce qui existe

a sa raison d'tre.... Mais le point de vue de ces


lgislateurs tait autre
:

et si

nous considrons

les

langues o une priode de rglementation a manqu, nous ne pouvons nous empcher de constater qu'elles

gardent

comme un manque

d'ducation premire.

Ce qu'on

doit regretter seulement, c'est que l'pura-

tion ne soit venue de meilleure heure. Les guerres

de religion ont amen un retard de plus d'un demisicle. Discipline soixante ans plus tt, la langue
aurait gard plus de souplesse, car ces bons matres
taient aussi appliqus conserver qu'

monder,

et

comme

ils

avaient soin
, ils

de toutes

les

grces de

notre langue

auraient sans doute sauv quel'.

ques-unes des
1.

vieilles franchises

Je citerai
:

comme exemple
Pour
faire

le

grondif, dont l'emploi a t rgle-

comprendre ce que je veux dire, prenons cette phrase Mon pre m'a fait en partant mille recommandations . Aujourd'hui la grammaire veut que en partant s'entende exclusivement du sujet. Il y a l quelque exagration, car en partant n'est pas autre chose que au moment du dpart , et c'est nous de
l'excs.
>

ment

l'interprter comme il convient d'aprs le sens gnral. L'italien s'est rserv cet gard plus de libert. Il est juste d'ajouter que cette rgle n'est pas encore compltement observe au xvir sicle.

300
Ils

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?

aimaient

et

estimaient la besogne

dont

ils

s'taient volontairement chargs. Ils en connaissaient

l'importance, car

pour
gnie,

faire

ne faut qu'un mauvais mot mpriser une personne dans une compa
il

pour dcrier un prdicateur, un avocat, un crivain. Enfin, un mauvais mot, parce qu'il est ais
remarquer, est capable de faire plus de tort qu'un

mauvais raisonnement, dont peu de gens s'aperoivent. Ils ont conscience de la dure de leur uvre
:

Je pose des principes qui n'auront pas moins de

dure que notre langue et notre empire.... Ce sont


des

maximes ne changer jamais,... car quand on


j'ai

changera quelque chose de l'usage que


ce sera encore selon ces

remarqu,
l'on

mmes remarques que


*....

parlera et que l'on crira autrement

On

aurait tort de les prendre pour des logiciens

outrance.

Au

contraire
la

ils

taient arrivs la
tre

conviction que

logique

pouvait

de mise

partout, mais non en matire de langage....


la

C'est

beaut des langues que ces faons de parler sans raison pourvu que l'usage les autorise. La
,

bizarrerie n'est

bonne que

l.... Il est

remarquer

que toutes les faons de parler que l'usage a tablies contre les rgles de la

grammaire, tant
ni
qu'il
faille

s'en
les

faut

qu'elles

soient

vicieuses,

viter,

qu'au

contraire

on

en

doit

tre

curieux

1.

Vaugelas, Remarques sur la langue franaise.

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?

301

comme

d'un ornement

cle

langage, qui se trouve en

toutes les plus belles langues, mortes et vivantes.

Le besoin d'ordre
mots
:

et

de rgle ne se borne pas aux


11

il

s'tend aux locutions et aux phrases.

est indubitable

que chaque langue a ses phrases, et que l'essence, la richesse et la beaut de toutes les
langues consistent principalement se servir de ces

Ce n'est pas qu'on n'en puisse faire quelquefois, au lieu qu'il n'est jamais permis de faire des mots; mais il faut bien des prcauphrases-l.
tions...
:

sinon, au lieu d'enrichir la langue, on la

corrompt.
Ces savants du xvn
qu'en toute rencontre
e

sicle sont

donc convaincus
et qu'il

il

y a une

bonne forme,

n'y en a qu'une. Aussi proscrivent-ils sans hsitation

la

mauvaise forme

qui n'est souvent que la

forme moins usite ou plus ancienne.


L'ide de
l'utilit
:

l'emporte chez eux sur toute

autre considration
le

comme

les

hommes

ont reu

langage pour se faire comprendre, admettre deux

formes entre lesquelles serait laisse l'oplion, serait ouvrir la porte aux malentendus et aux disputes. 11

ne

s'agit

drober

et

donc pas pour le grammairien de gauchir aux difficults . Il

de

se

les faut

regarder en face et tablir des rgles certaines....

Nous pouvons sourire de ce ton


est

d'autorit,

mais

il

heureux pour la dure de la langue franaise qu'il y ait eu des esprits de cette trempe.

302

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?

Mais ce n'est point au


rit

nom
:

de leur propre auto-

que ces savants prononcent leurs jugements. C'est au nom du bon usage et si on leur demande o Ton trouve ce bon usage, ils rpondent sans

La langue de la province ne peut que gter par son mauvais air la puret du vrai langage franais. Fnelon, sur ce point, est du
hsiter que c'est la Cour.
Les sentiment que Vaugelas personnes les plus polies ont de la peine se corriger de certaines faons de parler qu'elles ont prises pendant
:

mme

leur

enfance en Gascogne,

en Normandie,

ou
,

Paris

mme, par

le

commerce des domestiques...


pas

La Cour
blme
:

mme

n'est

Elle se ressent
Paris,

toujours exempte un peu, continue Fnelon,

de

du langage de
J'ai cit ces

les enfants
.

de la plus haute

condition sont d'ordinaire levs

opinions dessein pour montrer com-

bien elles sont loin des thories aujourd'hui accrdites.

Pour

la

linguistique moderne, toutes les formes,


qu'elles

du moment

sont employes, ont droit


elles

l'existence. Plus

mme

sont altres, plus elles

sont intressantes.... La vritable vie du langage se

concentre dans les dialectes


arrte
n'a
artificiellement

la

langue

littraire,

dans son

dveloppement,
valeur....

pas beaucoup prs la

mme
fait

On
un
l

devrait se garder de faire de la langue maternelle

objet d'enseignement

on ne

que troubler par

QU'APPELLE--ON PURET DE LA LANGUE?

303

chez les
facult

enfants le libre
1

panouissement de leur

du langage .... De mme que l'historien Savigny a montr que l'ide de droit et de morale
d'un peuple, de

n'tait pas applicable

mme

au dveloppement historique l'ide de bien et de mal n'est

pas applicable au dveloppement d'une langue.... 11 ne semble pas que ces doctrines aient le don

de convaincre M. Noreen. Puisque


notre

le

langage est
il

grand

moyen de communication,

faudra

bien s'entendre sur la faon de s'en servir. Qui sera

juge en cette matire? Ici nous demandons la permission de citer textuellement l'crivain sudois
:

Ce ne sera pas,

dit-il,

l'historien de la langue, qui

n'a la parole que pour le pass; ce ne sera pas

non

plus le linguiste, qui a la charge de dcrire les lois

du langage, mais non de


le

les dicter; ce
fait

ne sera pas

statisticien,

qui

ne

qu'enregistrer l'usage.

qui donc attribuer l'autorit? Elle appartient

l'inventeur, celui qui cre les formes dont se sert

ensuite

le

commun

des

philosophe, au pote....

hommes, l'crivain, au Nous sommes la foule, qui


et

habillons notre pense du vtement cr par eux;

nous usons de ce vtement

nous l'usons. Par

nous-mmes, nous ne pouvons contribuer que peu de chose au dveloppement du langage; encore
est-ce

seulement sous

la direction

de ces matres.

Il

1. Jacob Grimm, Prface de matik.

la

premire dition de sa Deutsche Gram-

304

QU'APPELLE-T-ON PURET DE LA LANGUE?


et ce

faut

nous rsigner n'tre que des coliers, n'est pas aux coliers commander.
Si

ces

paroles venaient de moins loin, on

en

serait sans doute


fois

moins frapp. Nous avons mainte

entendu, en prose et en vers, la Sorbonne,

sous la Coupole et ailleurs, quelque chose de semblable. Mais


il

est intressant

de trouver Stock-

holm, chez

un

homme

qui

possde une science

dont nos Vaugelas et nos Bouhours n'avaient pas les premiers lments, la confirmation des prin-

que ces anciens suivaient d'instinct en leurs remarques et critiques. L'ide d'un type de correccipes
tion et de puret, fourni par la socit polie et par
l'lite

des crivains, aprs avoir t presque un lieu

commun

durant deux

sicles, avait t

proclame

insuffisante ou vaine au
rait s'inspirer

nom d'une

science qui dcla:

d'un principe suprieur

cette

mme

ide nous revient aujourd'hui

sans conviction ni sans force,


la philologie Scandinave....

du nord, expose non par un des matres de

L'HISTOIRE DES MOTS

Sous ce

titre

La

vie des

mots tudis dans leurs


la

significations,

un professeur de

Sorbonne, romad'crire
la

niste

distingu, M. A. Darmesteter, vient


petit livre, bien fait

un agrable

pour ajouter

popularit des tudes de linguistique.

Nous y voyons

successivement
ils

comment

naissent les mots,


ils

comment
Il

vivent entre eux,

comment

meurent.

s'agit

du sens des mots, non des transformations de

la

forme, lesquelles appartiennent un autre chapitre

de la science. De toutes les parties de la linguistique,


c'est

certainement la plus propre intresser le grand public. Ici, tout appareil de haute rudition

serait dplac.

Les

faits qu'il s'agit

d'observer n'ont

rien de bien mystrieux. Ordinairement les change\. Nous reproduisons ici par extraits ce que nous avons crit sur la Vie des mots d'Arsne Darmesteter. On trouvera dans cet article, qui est de 1887, l'ide premire de notre Smantique. Pour cette raison,

comme pour
p. 3).

quelques-uns des exemples

cits,

nous avons pens que

cette reproduction partielle ne serait pas sans intrt (voir ci-dessus,

20

306

L'HISTOIRE DES MOTS.


le

ments survenus dans

sens des mots sont l'ouvrage

du peuple,
laire est

et

comme

partout o l'intelligence popu-

en jeu, il faut s'attendre, non une grande profondeur de rflexion, mais des intuitions, des
associations
bizarres,

mais toujours aises suivre. C'est donc un spectacle curieux et attachant que nous
convie cette histoire.

d'ides,

quelquefois

imprvues

et

Cependant, sous l'aspect vari et changeant qu'elle prsente, un esprit qui ne se contente pas des apparences peut dsirer pntrer jusqu' la cause pre-

mire, qui n'est autre que l'intelligence humaine

car de dire que les mots naissent, vivent entre eux


et

meurent, cela

est, n'est-il

point vrai? pure mta-

phore. Parler de la vie du langage, appeler les lan-

gues des organismes vivants, c'est user de figures


qui peuvent servir nous faire mieux comprendre,

mais qui,

si

nous

les

prenions

la lettre,

nous trans-

porteraient en plein rve. M. Darmesteter ne s'est


peut-tre pas toujours assez dfi de cette sorte de

mise en scne.

Comme

il

est plus ais

aux
lire

hommes
en euxl'intelils

d'observer les objets extrieurs que de

mmes, nous raisonnons sur

les produits

de

ligence plus volontiers que sur la facult dont

manent. Mais tout en nous laissant


facilit

aller,

pour
il

la

du discours,

cette pente naturelle,

est

bon de corriger de temps

autre l'illusion.

Ne

crai-

gnons pas de regarder quelquefois

l'intrieur

de

L'HISTOIRE DES MOTS.

307

l'instrument auquel nous devons ces projections

hors de notre esprit,

le

langage n'a ni vie ni


le livre

ralit.

Presque en

mme

temps que

dont nous

parlons, paraissait en Allemagne la seconde dition

d'un ouvrage un peu ardu, un peu touffu, qui discute entre autres questions celle qu'a traite M. Dar-

mesteter.

Nous voulons parler des Principes de

lin-

guistique de M.

Hermann
Au

Paul. L'auteur est professeur

de langue et de littrature allemande l'universit de Fribourg.


fond, ces deux ouvrages se
:

com-

pltent l'un l'autre


tique.

ce sont des livres

de Sman-

Par une concidence remarquable,


se sont d'abord rencontrs sur

les

deux auteurs
:

un point

c'est

que

chacun, quoique ayant sans doute son service un


assez grand

nombre d'idiomes,

a prfr prendre

spcialement pour
nelle.

champ

d'tude sa langue mater-

une indication qui n'est pas sans valeur. La recherche dont il s'agit est de celles qui
C'est l

exigent une connaissance intime et directe du sujet


il

de la phontique ou de la morphologie. Les modifications survenues dans le


n'en est pas
ici

comme

corps

du

langage,

telles

que

le

retranchement

d'une lettre ou d'une syllabe, la soudure d'une nouvelle flexion, le

remplacement d'une dsinence par

308

L'HISTOIRE DES MOTS.

une autre, frappent les yeux premire vue; mais les observations dont s'occupe le smantiste se
drobent un peu plus au regard. C'est surtout quand
il

faut noter l'impression faite par les

mots sur

l'es-

prit

que se multiplient

les

chances d'erreur;

elles

en maniant une langue sont presque trangre. Un crivain allemand qui a touch ces
invitables

matires s'en va rptant de livre en livre que


franais
la

le

mot

ami

est loin d'avoir l'accent de sincrit ni

profondeur de l'allemand Freund. Prvention nave, mais facile comprendre! Il y a quelques annes, un autre savant avait trouv dans le franais
merci quelque chose de blessant et de bas il pensait au latin mer cdera. Ces sortes d'illusions montrent
:

le

danger;
est

elles

prouvent que
le

le

terrain

le

plus

familier

aussi

meilleur pour

ce

genre de

recherche.

Quand

les lignes

gnrales de la sman-

tique auront t traces, on n'aura pas de peine


vrifier sur les autres

idiomes

les

observations prises

sur la langue maternelle. Les divisions gnrales

une

fois tablies,

ordre recueillis

on y fera entrer un peu partout.

les faits

de

mme

Pntrons donc, sans plus tarder, sur


la

le

domaine de

smantique, et voyons quelques-unes des causes qui rgissent ce monde de la parole.

L'HISTOIRE DES MOTS.

309

Nous commencerons par un point qui a une vraie


importance pour
l'histoire des sens, et dont, jusqu'

ces dernires annes, on n'avait pas tenu assez de

compte
est

c'est l'action

exercent distance les

que les mots d'une langue uns sur les autres. Un mot

amen

restreindre de plus en plus sa significa-

tion,

parce qu'il a un collgue qui tend la sienne.


les dictionnaires,

Dans

o chaque terme

est tudi

pour lui-mme, nous n'apercevons pas bien lejcu de


cette

sorte

seulement dans
les plus

de compensation et d'quilibre c'est les vocabulaires les plus rcents et


:

dvelopps, par exemple dans la continua-

tion

du dictionnaire de Grimm, que les auteurs ont commenc de faire une part cette intressante srie
de rapprochements. Ainsi
le

verbe traire avait dans

l'ancienne langue franaise tous les emplois du latin


traiter e
les
:

on

disait traire l'pe, traire l'aiguille, traire


si

cheveux. D'o vient qu'un terme


rduit

la

usit ait fini


qu'il

par tre

seule
les

signification
le

aujourd'hui, de traire

vaches, traire

laitl C'est

tirer a, dans qu'un rival d'origine germanique le cours des sicles, envahi et occup tout son

domaine. Notre esprit rpugne garder des richesses


inutiles
et c'est
:

il

carte peu peu le superflu. Toutefois,

une observation sur laquelle M. Darmesteter a raison d'insister, un mot peut pricliter et
l

mme succomber

sans

que

ses

composs

et ses

drivs soient atteints.

Comme

tmoins de l'ancien

310

L'HISTOIRE DES MOTS.

usage,

nous avons encore


distraire,

les

composs
trait,

extraire,
attrait,

soustraire,
retraite.

les

substantifs

Pareille

aventure

est

arrive

cder la place, sauf un pelit coin,


le

muer qui a d un nouveau venu,


,

verbe changer.

Commuer

et

remuer ont survcu

la

ruine de leur primitif. C'est galement l'histoire

de sevrer, que sparer a dpossd presque entirement. Cette sorte de lutte, ou, comme on l'appelle
en langage darwinien, de concurrence vitale, est particulirement frappante quand les deux concurrents
sont,

de

comme dans le dernier exemple, des enfants mme souche. Cette parent d'origine ne change

d'ailleurs rien au fond des choses.

Dans nos provinces du centre, vers le xvi sicle, IV plac entre deux voyelles prit le son d'un s ou
d'un
le

Ce changement de prononciation dtermina changement de chaire (cathedra) en chaise. Comz.

e mines, au xv

sicle, disait

encore

Ladite demoi-

selle tait

en sa chaire

et le

duc de Clves ct

La forme moderne ayant prvalu, l'ancien vocable a d battre en retraite, ne se maintenant


d'elle .

que pour dsigner


dicateur.

le sige

du professeur ou du prla

Tout mot nouveau introduit dans

langue y

cause une perturbation analogue celle d'un tre

nouveau introduit dans


11

le

monde physique ou
les

social.

faut quelque

temps pour que

choses s'accom-

L'HISTOIRE DES MOTS.

311

modent
les

et se tassent.
:

D'abord
le

l'esprit .hsite entre

deux termes

c'est

commencement d'une
la

priode de fluctuation. Quand, pour marquer la pluralit, l'on

s'habitua, au xv sicle,

employer

priphrase beau coup, l'ancien adjectif moult ne dis-

parut
vieillir.

point

incontinent

mais

il

commena de

Puis, aprs toutes sortes d'incertitudes et de

contradictions, l'un des deux rivaux prend dcid-

ment
le

l'avantage sur l'autre, distance son adversaire,

rduit

un

petit

nombre

d'emplois, quand

il

ne

l'efface

pas absolument.

En exposant

ces faits, voici

que nous tombons, notre tour, dans le langage figur que nous reprochions M. Darmesteter, tant
il

s'offre

naturellement

l'esprit.

Mais tout

le

monde

comprend bien

qu'il est question


:

de simples actes

de notre esprit quand, pour une raison ou pour une autre, nous avons commenc d'adopter un terme

nouveau, nous

le le

mmoire, nous
nous
le faisons

gravons peu peu dans notre rendons familier nos organes,

passer des rgions rflchies dans les

rgions
qu'il

spontanes de notre intelligence, de sorte en est de ce terme nouveau comme d'un geste

qui, par la rptition,


la

nous devient propre,


de notre personne.

et finit

longue par

faire partie

A
qu'il

vrai dire, l'acquisition d'un

mot nouveau,

soit soit

nous vienne de quelque idiome tranger,

312

L'HISTOIRE DES MOTS.

qu'il ait t

form par l'association de deux mots,

ou

qu'il sorte tout

socit, est

coup d'un coin ignor de notre chose relativement rare. Ce qui est infi-

niment plus frquent, c'est l'application d'un mot dj en usage une ide nouvelle. L rside, en ralit,

le secret

du renouvellement
Il

et

de l'accroisse-

ment de nos langues.

remarquer, en effet, que l'addition d'une signification nouvelle ne porte nullement atteinte l'ancienne. Elles peuvent exister
faut

toutes deux, sans s'influencer ni se nuire. Plus une

nation est avance en culture, plus les termes dont


elle se sert

accumulent d'acceptions diverses. Est-ce


strilit

pauvret de la langue? est-ce

d'invention?
seuls
le

Les

observateurs
Voici,

superficiels
ralit,

peuvent
les

croire.

en

comment

choses

se

passent.

mesure qu'une
les

civilisation

gagne en varit

et

en richesse,

occupations, les actes, les intrts


la vie

dont se compose

de

la

socit se partagent
:

entre diffrents groupes


prit, ni la direction

d'hommes
l'homme

ni l'tat d'esles

de l'activit ne sont

mmes

chez
le

le prtre, le soldat,

politique, l'artiste,

marchand, l'agriculteur. Bien qu'ils aient hrit de la mme langue, les mots se colorent chez eux

d'une nuance distincte, laquelle s'y fixe et finit par y adhrer. L'habitude, le milieu, toute l'atmosphre

ambiante dterminent

le

sens du

mot

et corrigent
les

ce qu'il avait de trop gnral. Les

mots

plus

L'HISTOIRE DES MOTS.


\

313
le

larges sont par l

mme

ceux qui ont

plus d'apti-

tude se prter des


d'opration,
s'il

est

usages nombreux. Au mot prononc par un chirurgien, nous

voyons un patient, une plaie, des instruments pour


couper et tailler; supposez un militaire qui parle, nous pensons des armes en campagne; que ce soit un financier, nous comprenons qu'il s'agit de capitaux en
question

mouvement; un matre de
d'additions
et

calcul,

il

est

de

soustractions.

Chaque

science, chaque art,

chaque mtier, en composant sa

terminologie, marque de son empreinte les mots

langue commune. Supposez maintenant qu'on recueille la file, comme font nos dictionnaires,
de
la

toutes ces acceptions diverses

nous serons surpris

du nombre

et

de la varit des significations. Est-ce

indigence de la langue? Non. C'est richesse et activit

de

la nation.

J'ai

sous les yeux un dictionnaire franais-alleo, pour gagner de la place, l'auteur

mand
mence

com-

par

distinguer

dans

la

langue

franaise

234 occupations, sciences ou professions diffrentes, dont il donne la liste et dont chacune est accompagne d'un numro d'ordre. Le lecteur est averti
qu'il doit toujours se reporter ce tableau.

Quand

le

mot

est suivi

d'un

1, il

est pris

comme terme
des

de

thologie, 7

indique l'anatomie, 9 l'arithmtique,


la

21

l'astronomie, 51

langue

charpentiers,

188 celle des relieurs, 233 celle du voiturier.

Un

314

L'HISTOIRE DES MOTS.

seul et

mme

mot, par exemple

effet,

exercice, conest suivi de

version, dans le corps

du dictionnaire,

cinq ou six traductions diffrentes, dont chacune a

son numro.

On

voit quelle est l'erreur de ceux qui,

pour estimer

la richesse

d'une langue, se contentent

de compter les vocables. Il n'a pas t donn de nom, jusqu' prsent, la facult que possdent les mots de se prsenter
sous tant de faces.

On

pourrait l'appeler polysmie.

Pour

le dire

ici

en passant, les inventeurs de lan-

gues nouvelles (et le nombre s'en est particulirement accru dans ces dernires annes) ne tiennent

pas assez compte de celte facult

ils

croient avoir

beaucoup

fait

quand

ils

ont rendu un

autre, ne songeant pas qu'il faudrait,

mot par un pour un seul


si,

mot, en crer souvent six ou huit; ou bien


leur idiome,
ils

dans

reproduisent la polysmie franaise,

ne donnent-ils pas aux Allemands ou aux Anglais lieu de se plaindre qu'on les fait parler franais en
volapiik ?

Comment
elle ni

cette multiplicit des sens ne produitni confusion?

obscurit

C'est

que

le

mot

arrive prpar par ce qui le prcde et ce qui l'en-

toure,

comment par
il

le

temps

et le lieu,

dtermin

par les personnages qui sont en scne. Chose remarquable!


n'a qu'un sens, non pas seulement pour

celui qui parle,

car

il

mais encore pour celui qui coute, y a une manire active d'couter qui accom-

L'HISTOIRE DES MOTS.

315

pagne

et prvient

l'orateur.

Il

suffit

de tomber

l'improviste dans une conversation commence, pour voir que les mots sont un guide peu sr par eux-

mmes,

et qu'ils

ont besoin de cet ensemble de cir-

constances, lequel,
la valeur des signes.

comme

la cl

en musique,

fixe

Les auteurs comiques connaissent merveille cette facult de polysmie, qui se


ils

trouve au fond des quiproquos dont


thtre.

gaient leur

La

diversit

du milieu

social n'est pas la seule

cause qui contribue l'accroissement et au renou-

vellement du vocabulaire. Une autre cause, c'est

le

besoin que nous portons en nous de reprsenter et de peindre par des images ce que nous pensons et
ce que nous sentons. Les

mots souvent employs

ces-

sent de faire impression.


s'usent;
si le

On ne

peut pas dire qu'ils


tait

seul office

du langage

de parler

l'intelligence, les
les

mots
la
le
:

les plus ordinaires seraient

meilleurs

change pas. Mais

nomenclature de l'algbre ne langage ne s'adresse pas seuleil

ment

la raison
il

veut mouvoir,

il

veut per-

suader,

veut plaire. Aussi voyons-nous, pour des

choses vieilles

comme

le

monde,

natre des images

nouvelles, sorties on ne sait d'o, quelquefois de la


tte

d'un grand crivain, plus souvent de celle d'un

316

L'HISTOIRE DES MOTS.


si

inconnu;
elles

les

images sont justes

et pittoresques,

trouvent accueil et se font adopter. Employes


le

dans

principe titre de figures, elles peuvent


le

devenir la longue

nom mme

de

la chose.

Ce chapitre de la mtaphore est infini. Il n'est rapport rel ou ressemblance fugitive qui n'ait fourni son contingent; les traits de rhtorique ne contiennent trope
les jours
si

hardi que
la

le

langage n'emploie tous

comme

chose du
si

monde

la plus simple.

Les exemples sont


cult est de choisir.

nombreux que

la seule diffi-

temps le vocabulaire maritime parat avoir offert un attrait particulier l'habitant de


tout
terre

En

ferme

de

l,

pour

les actes

les plus

ordi-

un apport continuel de termes nautiques. Accoster un passant, aborder une question, chouer dans une entreprise, autant de mtaphores venues
naires,

de la mer. Des mots employs tout instant, comme arriver, ont la mme origine. Il ne faut pas croire
qu'il

en soit

seulement
latin

ainsi

dans

les

langues
,
dis-

modernes. Le verbe

signifiant

porter

portare, qui de bonne heure a

commenc de

puter la place fero, et que Trence emploie dj

en parlant d'une nouvelle qu'on apporte, signifiait amener au port . Nous en avons repris quelque
chose dans importer exporter
et dporter. C'tait

un

terme de marine marchande. Le grec, sur ce point,


s'est

montr moins novateur, de sorte que portare

L'HISTOIRE DES MOTS.

317

langue latine. En gnral, quand l'une des langues anciennes s'loigne, pour une ide familire^ de l'usage de ses surs,
appartient

exclusivement

la

on peut prsumer qu'elle a adopt une expression


mtaphorique. On
sait

qu'opportun et importun sont

pareillement des images empruntes l'ide d'une


rive d'atterrissage plus

ou moins

facile.

Le cheval

et l'quitation

ont fourni une grande


11

quantit d'expressions figures.


tout

en a t compos

un volume.

Elles peuvent se classer par po-

ques, les plus anciennes tant dj passes l'tat de

par exemple, d'un homme qui a momentanment, par un coup de surprise, perdu l'usage de ses facults, qu'il est dsaronn ou
termes dcolors.

On

dit,

dmont; d'un orateur embrouill nous disons


s'enchevtre dans ses raisonnements, le

qu'il

comparant
la

un cheval dont

les

jambes

se

de son licou (chevtre capistrum). Nous continuons la mme comparaison d'un animal au pturage en disant qu'il a
l'air

prennent dans

longe

emptr (impastoriatus)\

embarrass serait plus poli, mais nous ramnerait


la

mme

ide d'une barre servant d'entrave.

11

y a

mots dont personne ne sent plus mtaphorique. Ainsi travail, qui joue un
enfin des
rle

l'origine
si

grand dans nos discussions conomiques, et qu'un crivain ou un arliste emploie couramment en par cette

lant de ses uvres, conduit encore

mme
turf,

image du cheval entrav

et assujetti.

Grce au

318

L HISTOIRE

DES MOTS.

cette

fabrique

de mtaphores n'est

pas

prs

de

chmer. Nous entendons parler aujourd'hui d'lves qu'on entrane et d'amateurs qui s'emballent.

Combien d'expressions,
rent, notre langue

et

du genre

le

plus diff-

ne doit-elle

pas la chasse?

Quand, dans un langage familier, nous disons d'une personne qu'elle a l'air dlur, nous employons une
figure

emprunte

la

fauconnerie, l'pervier dlur

ou dleurr tant celui qui ne se laisse pas prendre au leurre. Dans un tout autre style, quand Pauline,
parlant de Polyeucte mort, s'crie
Son sang, dont
M'a dessill
les
:

ses

bourreaux viennent de
et

me

couvrir,

yeux

me

les vient d'ouvrir,

l'hrone de Corneille se sert d'une image de

mme
de

provenance,

dessiller

(qu'il

faudrait crire dciller)


les
cils

n'tant pas autre chose que dcoudre


l'pervier,

qu'on avait rendu momentanment aveu-

gle

pour l'apprivoiser.
voit la fortune diffrente
la

On
dans

que peuvent avoir, suite des temps, deux termes d'origine


:

identique

un cart

si

grand s'explique par


et

les sla-

tions successives

du voyage
a t

par les accointances,


route.

bonnes ou mauvaises, que


Dessiller les

le

mot a eues en

yeux

gieuse

c'est ce qui lui

employ dans la langue relia donn de la dignit et de la


pour une

noblesse.

Grand

et inestimable bienfait,

nation, d'avoir dans sa littrature

un

livre sacr, lu

l'histoire des mots.


et

319

connu de tous! La langue peut ensuite subir toute il existera sorte d'atteintes pour elle une source de
:

purification.

C'est le service

1611 a rendu l'anglais, la


l'allemand.

que the fwly Bible de traduction de Luther

Nos grands prdicateurs du xvn c sicle ont rendu la langue franaise un service analogue.
y
a,

Il

au contraire, des coins de

la littrature qui

fltrissent tout ce qu'ils touchent, et qui, s'ils s'em-

parent d'une

expression

la

restituent

ternie

et

dshonore.

Comme
autres
la
il

ces coquilles qui jonchent le bord de la


les

mer, dbris d'animaux qui ont vcu,

uns hier,

les

y a des sicles, les langues sont remplies de

dpouille

d'ides

modernes ou anciennes,
les autres

les

unes encore vivantes,


oublies.

depuis longtemps
toutes
les

Toutes

les

civilisations,

cou-

tumes, toutes les conqutes et tous les rves de l'hu-

manit ont

laiss leur trace, qu'avec

un peu d'atten-

tion l'on voit reparatre.

Cette consquence dans le style, cette suite dans

mtaphore, qu'on recommande avec raison, fait absolument dfaut au langage; ou plutt, c'est seulela

ment pour
ncessaire
:

la

dernire couche qu'elle est possible et


les

autrement, nous nous interdirions

locutions les plus simples, et la parole deviendrait


aussi difficile que l'est le

commerce journalier de

la

vie dans ces religions asiatiques


vie passe

o tout ce qui a eu

pour impuret. Les langues anciennes sont,

3?0

L'HISTOIRE DES MOTS.


les

cet gard, dans

mmes

conditions que

les

modernes, n'tant anciennes que par rapport nous,


et

ayant dj elles-mmes reu l'hritage des


Salluste fait dire Catilina
:

sicles.

Quand

Cum

vos consiil

dero, milites, et

cum facta vostra

stumo,...

ne songe
lui

pas plus que nous l'origine d'expressions qui

paraissaient toutes simples. Cependant considero est

une mtaphore emprunte l'astrologie et stumo la banque. Si nous en croyions les listes de racines
qu'ont dresses l'envi

grammairiens

indous

et

arabes, nous pourrions tre pris de l'illusion que les

langues ont dbut par les ides les plus gnrales. On trouve tout instant chez eux des racines dont
le

sens est

aller,

rsonner, briller, parler, penser,

sentir . Mais c'est notre ignorance d'un ge ant-

rieur qui est seule cause de cette illusion.

Les recueils de rhtorique ne contiennent catachrse, litote ou hyperbole dont le peuple ne fournisse tous lesjours des spcimens foison.

Un gramun Trait

mairien du

xviii

sicle,

Dumarsais, a

crit

des tropes dont une dition a eu l'honneur inattendu

Mais que sont ces exemples recueillis fleur de sol auprs de ceux que des fouilles un peu approfondies mettent dcouvert? Si l'on disait qu'il existe un idiome o
le

d'tre ddie

Mme de Pompadour.

mme
mus-

mot

qui dsigne

le

lzard signifie aussi un bras


le

culeux,

parce

que

tressaillement des

muscles

sous la peau a t compar un lzard qui passe,

L'HISTOIRE DES MOTS.


cette

321

explication

serait

accueillie avec

doute,

ou

bien croirait-on qu'il est parl des imaginations de

quelque peuple sauvage. Cependant

il

s'agit

du mot

latin lacertus, lequel veut dire lzard, et

que les potes mainte fois et les prosateurs ont employ pour dsile d'un bras d'un hros ou athlte. D'autres fois, gner
lzard a t remplac par la souris, ce qui nous a
signifie,

le

donn musculus, mot qui

comme

on

sait,

tantt souris et tantt muscle. Cette singulire

image

parat avoir eu du succs en tout temps. Littr fait

remarquer que dans


la

le gigot

de mouton

le

muscle de
le rat

jambe

se

nomme

souris.

En grec moderne,

s'appelle

mys pontikos
Or,

(rat d'eau), ou,

pour abrger,
le

pontikos.

l'adjectif

galement remplac
signification,
et

substantif

dans

l'autre

pontikos

dsigne

le

muscle.

Notre auteur a essay de rendre visible aux yeux par des tableaux ou, comme on dit aujourd'hui, par des schmes, le rayonnement ou l'enchanement
des diffrents sens d'un mot. Tantt c'est une toile,
tantt une ligne brise. Mais
il

faut bien se rappeler

que ces figures compliques n'ont de valeur que pour le seul linguiste celui qui invente le sens nouveau
:

oublie dans

le

moment

tous les sens antrieurs,

except un seul, de sorte que les associations d'ides se font toujours deux deux. Le peuple n'a que faire de remonter dans le pass il ne connat que la
:

signification

du jour. On a ingnieusement rappel


21

322

L'HISTOIRE DES MOTS.

ce propos ces hardis grimpeurs qui retirent sous


leur pied droit le
qu'ils

crampon qui

le

soutenait, aprs

ont mis

le

pied gauche sur le suivant. Le lin-

guiste est seul chercher la trace de ces mobiles

chelons.

Celui qui, faisant l'histoire de la variation des sens,

ne considrerait que les mots, risquerait de laisser chapper une partie des faits, ou bien il courrait le
danger de
les

expliquer faussement.
:

Une langue ne

se

compose pas uniquement de. mots elle se compose de groupes de mots et de phrases. Tout le monde se souvient d'avoir lu dans les dictionnaires, en cherchant

un mot rare

Il

ne se

dit

plus que dans cette locution... . Suit ordinairement

une expression proverbiale, ou quelque terme technique, ou quelque phrase plus ou moins consacre.
Si l'on veut bien rflchir sur la cause

de ce phno-

mne, on sera amen envisager les lments du langage sous un aspect nouveau. Le linguiste attribue
au mot une existence personnelle et continue travers toutes les associations et combinaisons o il
entre.

Mais, dans

la

ralit,

ds que

le

mot

est

entr en une formule devenue usuelle, nous ne per-

cevons plus que la formule. Des vocables se sont conservs en certaines associations lesquels ont
,

depuis longtemps cess d'tre employs pour eux-

L'HISTOIRE DES MOTS.

323

mmes,

et

que nous avons peine reconnatre,


les

quand on nous
le

prsente hors de

cette

place

unique qui leur est reste. Qu'est-ce, par exemple,

que
sorti

dire

longtemps qu'il est de l'usage, que nous serions embarrasss de seulement de quel genre il est. Mais nous
Il

mot

conteste!

y a

si

l'employons encore dans


Qu'est-ce,

la locution

sans conteste.
bis*!
11

comme nom

de couleur, que
le

dsignait autrefois le

brun ou

noir.

On

disait

tort ou droit, bis ou blanc...


l'autre

Vun

veut du blanc,

du

bis....

C'est

italien

Demeure, dans ployons plus qu'en parlant du pain.


le

bigio.

Nous ne l'em-

sens de retard, a presque disparu; mais tout


l'expression
:

le
la

monde comprend
demeure.

il

y a pril en

Ce n'est pas le mot qui forme pour notre esprit une unit distincte c'est l'ide. Si l'ide est simple,
:

peu importe que l'expression


esprit n'en percevra
aller plus loin et se

soit

complexe; notre

que

la totalit.
si,

On peut mme
le

demander
il

pour
sait

plus grand

nombre des hommes,


distincte

y a une conception nette et


le

du mot. Tout

monde

que

les per-

sonnes

illettres se laissent aller

dans rcriture aux

plus tranges sparations,

comme

aux plus bizarres

accouplements. Cela n'empche pas que parmi elles il s'en trouve qui manient la pense avec justesse,
la parole

avec proprit. Leur intelligence, en embrasle loisir d'aller jusqu'au

sant les masses, n'a jamais eu

324

L'HISTOIRE DES MOTS.

dtail.

Les missionnaires qui fixent


est difficile de

les

premiers par

Fcriture la langue des peuples sauvages savent

com-

bien

il

reconnatre o

commencent

et finissent les

mots. Si l'trusque a rsist jusqu'

prsent aux tentatives de dchiffrement, cela tient

en partie la dfectuosit des sparations. Habitus au service que nous rend l'criture, nous

sommes exposs

nous montrer ingrats envers


fontistes n'y

elle.

pense peut-tre car je ne pas assez, au moins le parti avanc, veux pas tout dsapprouver en leur entreprise. Dans nos langues modernes, o tant de vocables

La nouvelle cole des

diffrents d'origine et de signification sont

devenus
se

semblables entre eux pour l'oreille, le

mot ne

grave pas seulement dans l'esprit par le son, mais encore par l'aspect. A dfaut d'orthographe, il faudrait recourir

un commentaire

explicatif,

comme

font les Chinois, et

quand nous disons

comme nous faisons nous-mmes le nom de nombre cent, le sang


:

qui coule dans nos veines.

Une

fois

encadr dans une locution,

le

mot perd

son individualit et se dsintresse de ce qui arrive

au dehors.

11

n'est

donc pas exact de parler,

mme

titre d'image, de la vie et de la mort des mots. Tel

ne

dit plus

rien

l'intelligence,
il

qui

continue de

peru non en tant que mot, mais en tant que partie intgrante d'un ensemble. Dans ce rduit o il est confin, on le voit
figurer dans

un contexte, o

est

L'HISTOIRE DES MOTS.

325
la

qui chappe

aux

changements de

langue, aux
rez-

rvolutions de l'usage et des ides.

Nous disons

de-chausse, quoique (rez, rasas) soit sorti

du parler

un pied de nez se maintient en dpit du systme mtrique. Nous avons toujours des rhumes de cerveau, quoique aux yeux de la mdecine
habituel. Faire

moderne

cerveau soit bien tranger l'affaire. Aussitt qu'un mot est entr dans une locution,
le

son sens propre

et individuel est oblitr

pour nous.

Ces sortes d'incohrences frappent habituellement


les trangers plus

la

que nous, surtout s'ils ont appris langue non par l'usage, mais par des mthodes

scientifiques.
les

purisme qu'affectent volontiers trangers qui parlent ou crivent le franais pour


l le

De

l'avoir appris l'universit.

On

peut

tirer

de cet

ordre de

faits

quelques

rflexions sur la manire dont se modifient et se

dcomposent

les langues. Si l'on s'en rapportait


la seule

aux
se

enseignements de

phontique,

les

mots

transformeraient un un, chacun pour


le

soi,

selon

nombre de

syllabes, selon la

place de l'accent,

conformment des

rgles invariables.

En

outre,

les dsinences destines prir s'teindraient simul-

tanment dans tous

les

mots de

mme

espce.

La

construction se modifierait d'une manire uniforme

326

L'HISTOIRE DES MOTS.


les

dans toutes

phrases composes des


il

mmes

l-

ments logiques. Mais


rit n'existe point,

n'en est rien. Cette rgula-

parce qu'une langue n'est point un assemblage de mots, mais qu'elle renferme des

groupes dj assembls

et

pour

ainsi dire articuls.

Dans
cles,

les inscriptions

chrtiennes des premiers silatin

on voit qu'au milieu d'un

extrmement

incorrect et dj moiti roman, subsistent des for-

mules entires d'une

latinit trs

supportable

ce

sont les formules qu'un usage quotidien empchait


d'oublier, et dont

une connaissance pralable

dis-

pensait d'analyser et de comprendre les lments.

Un peuple
peu
s'il

qui dsapprend sa langue ressemble un


rcite
:

une leon moiti sue y a des morceaux dont les mots ne se prsentent
l'colier qui
il

qu'isolment et imparfaitement sa mmoire,

en a d'autres qui reviennent en bloc et passent tout d'une haleine. Nous observons encore quelque chose
de semblable quand deux idiomes se ctoient et se
mlent, par exemple sur les frontires de deux pays
;

ce ne sont pas seulement des mots, mais des phrases

qui passent d'un peuple l'autre. L'tude de M. Schu-

chardt sur

le

mlange des langues en fournit des

exemples aussi tranges que varis.

On

enseigne,

non sans

raison,

que

les cas de la
:

cependant leur et Chandeleur sont des gnitifs pluriels. Ce n'est sans doute point par un don spcial de

dclinaison latine n'existent plus en franais

L HISTOIRE DES MOTS.

327

longvit qu'ils
c'est

ont survcu leurs congnres


locutions

grce

aux

ils

taient

comme

embaums.
Fvre,
(faber)
:

en ancien

franais,
la

signifie

ouvrier

orfvre conserve

construction

latine.
,

Quand nous disons


parlons
la

la granoVrue, la

grand mre nous


de latin

langue du xnf

sicle. Vrais blocs

ou d'ancien franais que cbarrie


d'hui, sans

gard pour
et

les

langue d'aujourchangements dans la

la

grammaire

dans

la construction....

Chacun de nous possde son assortiment de locutions abrges, intelligibles

pour

les seuls intimes.

Supposez qu'elles soient adoptes autour de nous, qu'elles deviennent d'usage courant parmi toute une
catgorie

de personnes, qu'elles soient rpandues

par la presse, ces abrviations pourront un jour prendre place dans la langue. Telle est l'origine de

pour dsigner un grade militaire, une expression insuffisante. Mais si nous remontons jusqu'au xvi e sicle, nous voyons
gnral.
11

est vident

que

c'est l,

que la locution se complte en capitaine gnral. Il y a, dans le rgne animal, des crustacs qui, quand on
les saisit

par une patte, se laissent

tombera

terre en

laissant l'ennemi en possession de l patte, et en

employant

les

neuf autres fuir au plus

vite. C'est

3v8

L'HISTOIRE DES MOTS.

une amputation de ce genre que subissent nos locutions, avec cette diffrence que la patte nous tient
lieu de l'animal entier.
1

Que
Il

signifie le

nom
:

d'cole

centrale
et

'!

Absolument

rien.

faut ajouter

des arts

manufactures.

J'ai assist

d'interminables disle

cussions sur V enseignement spcial, et sur


le

sens que

fondateur avait bien pu attribuer cet adjectif.

Personne, pas

mme

le

fondateur, ne s'est avis de


il

recourir la charte de fondation, o

est parl d'un


le

enseignement spcial pour


et l'industrie.

l'agriculture,

commerce

La plus
Il

belle

poque de notre langue a

connu ce jargon.
avait caveau

y avait canal
le

quand

le roi

et la
11

cour se divertissaient sur

canal de Versailles.

quand on jouait chez monseigneur dans la petite chambre ainsi nomme. Ces noms mmes de monseigneur, de monsieur, de madame, sont des
ellipses qui

nous cachent un

titre

plus complet et

plus retentissant.

Le linguiste constate qu'en tous les idiomes l'adjectif a une tendance remplacer le substantif. Cette loi, qui semble appartenir uniquement la
grammaire, en suppose une autre qui appartient la psychologie et l'histoire. Quelques exemples vont
aider

mieux me

faire

comprendre. Le franais a
le

perdu l'ancien mot qui servait dsigner


(jecur), et

foie

remplac par un adjectif signifiant nourri de figues (ficatum). Mais que faut-il conl'a

clure de ce

changement? Que nous avons

ici

un mot

L'HISTOIRE des MOTS.

329

de

la

langue

des

cuisiniers.

Ceux

qui,

dans nos

restaurants, coutent les appels de la salle

manger

au sous-sol, peuvent surprendre mainte ellipse du mme genre. Il est question dans les livres de

droit d'un certain genre de prt qui s'appelle le prt


la grosse
:

cet adjectif pourrait


si

longtemps nous
ailleurs

laisser rveurs,
qu'il s'agit

nous n'apprenions par

trat

du prt la grosse aventure, sorte de cons'appliquant aux risques en mer. Plus on sera

au

d'une profession ou d'un genre de vie, ou bien encore plus on voudra le paratre, plus on usera
fait

de cette langue stnographique. Un soldat passe de r active dans la territoriale. Un homme lanc assiste
toutes
les

premires

Outre

la clrit,

il

y a dans

ces sous-entendus quelque chose qui flatte l'amour-

propre,

comme

l'attrait

d'une initiation. Tous les

progrs, toutes les inventions modernes en


tent le

augmen-

nombre. Nous attendons


fer.
le

le

rapide dans les

gares de chemin de

Au temps

de l'exposition de

1878, on allait visiter

captif des Tuileries. C'est le

mme
teuse

procd dont se sert l'argot.


,

Cache

ta

menqui

dit

un personnage de Zola sa

fille

bavarde. Ces exemples sont pris tout prs de nous,

emprunts au langage d'aujourd'hui ou d'hier mais nous pourrions aussi bien en prendre l'tran:

ger ou dans l'antiquit. Frre se dit en espagnol

hermano, qui

reprsente
le

le latin

germanus, lequel

s'employait dj dans

mme

sens; mais par lui-

330

L'HISTOIRE DES MOTS.


c'est
.

mme,
naturel

un

adjectif qui

signifie

vritable,

Cicron, disant dans une de ses lettres


il

familires qu'en une certaine occasion

s'est

con-

duit

comme un

vritable ne, se sert de ce


fuisse.
cit

mot

Me asinum germanum
Nous n'avons gure

que des substantifs; mais

il existe quelque chose de semblable pour les verbes. L'habitude fait que les complments se sous-enten-

dent et que, de

transitif, le

verbe devient neutre.

que nous avons vu pour Exposez-vous ? est une l'adjectif devenu substantif.
C'est la contre-partie de ce

question parfaitement claire pour un peintre. Une

femme qui

admis par l'Acadmie. Les acheteurs savent ce qu'il faut entendre par un
reoit est

magasin qui envoie ou une maison qui liquide. Notre si bien langue parle est pleine de ces locutions
:

qu'on a pu dire que l'abondance des verbes neutres


est

un signe de

civilisation. Quelquefois la locution

est allge vers le milieu; de toutes les sortes d'abr-

viation, c'est sans doute la

moins bonne. Les go-

logues dissertent cependant sur l'homme tertiaire.

En

mdecine,
J'ai

il

est question

de paralytiques progressifs.

vu un membre de l'Acadmie franaise, parlant de M. Max Millier, l'appeler un philologue compar.


la

Sorbonne, entre candidats, tout

le

monde

sait

ce qu'il faut entendre par

un

bachelier scind. Barba-

rismes affreux,

si

l'on veut,

mais quand, en religion,


,

on parle de rforms

et de catholiques

l'ellipse,

pour

L'HISTOIRE des mots.


tre

331

plus ancienne,

n'en est pas moins de

mme
il

espce.

Nous conclurons qu'en matire de langage, a une rgle qui domine toutes les autres. Une
qu'un
signe a t trouv et

fois
il

adopt pour un objet,


le

devient adquat l'objet.


le

Vous pouvez
:

tronquer,

rduire matriellement

il

gardera toujours sa

valeur.

une condition

toutefois, savoir,

que l'usage

qui attache le signe l'objet signifi reste ininter-

rompu. Reconstruire une langue avec le seul secours de l'tymologie est une tentative risque, qui peut
russir jusqu'

un certain point pour

le

commun
le

des

mots, mais qui vient se heurter ce genre particulier


d'obstacle rsultant des locutions.

On

sent bien

quand on
est

dchiffre

un texte dont
par

la

langue ne nous
vivante.

point

parvenue

une

tradition

L'origine des mots est souvent claire, la forme

gram-

maticale ne laisse prise aucun doute, mais le sens

intime nous chappe. Ce sont des visages dont nous

dcouvrons

les

traits,

mais dont

la

pense reste

impntrable. Les seules langues anciennes que nous


connaissions vritablement sont celles qui nous sont
arrives
taires
:

accompagnes de lexiques

et

de

commen-

le latin, le grec,

l'hbreu, le sanscrit, l'arabe,

le chinois.

Littr,

dans un charmant travail

intitul

Patho-

332

L'HISTOIRE DES MOTS.

logie

du langage,
genre.

a runi

un certain nombre de

faits

du

mme

mander

la lecture

Nous ne pouvons assez recomde ce morceau, qui est un extrait


et
'.

de son- grand dictionnaire,


cas intressants et curieux

comme un
Mais ce que
le

recueil de
le

grand

savant franais appelle pathologie est

ment normal du langage


jours. Les langues

et

dveloppel'vnement de tous les


prix

ne se prtent qu' ce
il

l'expression d'ides nouvelles;

n'y a point l de

maladie
crer

quand

elles sont arrives

par un circuit
effacent
le

quelque

terme
elles

nouveau,

elles

chemin par o Dans

ont pass. Aussi Ftymologie

n'a-t-elle la plupart

du temps qu'un

intrt histo-

rique.

la vie

de tous les jours, dans la discus-

sion d'ides philosophiques ou politiques, l'examen

des origines d'un

mot peut

constituer un point

de dpart; mais ce ne serait pas la preuve d'un esprit bien fait d'y insister trop fortement et d'en
tirer

de trop longues ni de trop importantes cons-

quences.

Les mots, a-t-on dit avec raison, sont des verres


qu'il faut polir et frotter

longtemps, faute de quoi,

au

lieu

de montrer

les choses, ils les obscurcissent.

Le souvenir trop prsent de l'tymologie nuit souvent l'expression de la pense, qu'il risque de troubler par toute sorte de faux reflets. Le travail des
1. Littr, tudes et glanures. (Ce morceau a t rdit dans la Bibliothque pdagogique. Delagrave.)

L'HISTOIRE DES MOTS.


sicles et le bienfait d'une
est d'affranchir et

33S

longue suite de penseurs d'manciper les mots, sans cepen-

dant

les

rendre pour cela entirement trangers

leurs parents ni leur lieu d'origine.

Le seul cas o

il

puisse tre lgitimement parl de

pathologie, c'est le cas o un

mot

est

employ par

erreur pour un autre, soit cause d'une ressem-

blance de son, soit par suite de quelque autre accident. Telle est la confusion qui s'est faite dans les
esprits entre habit et habill
s'crire abill, est
:

ce dernier, qui devrait

une expression mtaphorique dont


arrang
.

la signification

est apprt,

Elle a t

d'abord employe en parlant du bois. Nous disons encore aujourd'hui du bois en bille. Le souvenir de
:

l'ancien sens s'est conserv dans quelques locutions,


telles
Ici

que

habiller

un

poulet,

le

voil bien habill

l !

encore, nous constatons la fidlit des locutions,

lesquelles continuent leur existence sans se soucier

du courant gnral.

Une langue ne
mots
et

se

de locutions,

compose pas seulement de il faut un appareil pour condit

tenir et maintenir ces matriaux.

Guillaume de Humboldt
1.

que nous portons dans


une communication verbale

Nous empruntons

cette tymologie
la

de M. Gaston Paris

Socit de linguistique.

334

L'HISTOIRE DES MOTS.

notre esprit une sorte de grammaire qui, tt ou tard,

par marquer son empreinte sur le langage. C'est ce qu'il appelle Die innere Sprachform (la forme linfinit

guistique

Rien n'empche d'accepter cette expression, mais condition de la bien comprendre. Il est bien clair que la forme linguistique
intrieure).

intrieure n'est pas

un don de

la nature, puisqu'elle

varie d'un idiome l'autre, et puisque pour


et

un

seul

mme
.

idiome

elle se

modifie dans

le

cours des
n'est

ges

La forme linguistique intrieure


le

pas

autre chose que

souvenir de la langue maternelle.

Mais, son tour, ce souvenir s'impose aux parties


restes flottantes de la langue, et les fait entrer dans
les cadres tablis.

Ce
genre.

n'est d'ailleurs pas

le

seul

problme de ce

En

voici

un autre non moins curieux.

La mort matrielle d'une dsinence n'en suspend


point l'usage. Longtemps encore aprs qu'elle a disparu, le langage y peut faire appel et lui

demander
Chose

des services

comme

si

elle

existait encore.

remarquable, ces services, la dsinence absente continue de les rendre. Bien plus, on voit la fonction grammaticale dont elle tait l'exposant se propager,
quoique prive de toute expression, en sorte que la portion la plus importante de son histoire est quelquefois celle

elle

a perdu son reprsentant extrieur

et tangible.

Cette survivance des dsinences peut se constater

L HISTOIRE DES

MOTS:

335

dans toutes

les

langues.

franais, ce sont les


sieur-le-Prince,

Un exemple frappant en locutions comme la rue MonCochin,


l'institut

l'hospice

Pasteur.

Quoique

le

franais

depuis

des sicles ait perdu


ici

l'exposant du gnitif, nous employons

de vri-

tables gnitifs. Bien entendu, pour qu'un fait de ce

genre puisse se produire, il faut que la langue ait conserv un certain nombre de modles. Des expressions

comme

l'

Htel-Dieu,

l'glise

Notre-Dame,

la

place Dauphine ont t le type sur lequel le langage a continu

Qu'on veuille bien parcourir aujourd'hui une liste des rues et places de
Paris
:

de travailler.

jamais

le gnitif n'a

plus employ que


tout signe.
Il

depuis qu'il

est

dpourvu de

faut

ajouter toutefois que,

comme

cet emploi se

borne

en gnral des noms propres, la conscience populaire a un peu vari en ce qui le concerne, et aujourd'hui elle sent plutt en ces

noms une
possession.

sorte de

baptme qu'un cas marquant

la

Je dirai ce sujet qu'on doit prendre garde de

confondre les langues qui ont eu une flexion et qui l'ont perdue avec celles qui ne l'ont jamais possde.
L'anglais, avec

une

facilit

qu'il est

envier,

transforme

ses
le

substantifs

permis de en verbes.

lui
Il

prendra, par exemple,


il

substantif grce (beaut) et

dira

Il
.
:

notre vie

would grce ourlife, cela embellirait Ce que sent l'Anglais, c'est positivement
quoique nullement exprime,
l'ide

un

infinitif

de

336
l'infinitif se

L'HISTOIRE DES MOTS-

prsente sans quivoque son esprit. La

phrase vient se placer dans un ancien moule form


l'poque de la flexion, et qui y survit....

Les diffrentes langues s'cartent notablement les unes des autres sur ce point. La clart du discours

dpend du plus ou moins grand usage qui est fait de ces survivances. Un idiome tire son caractre de ce
sous-entend aussi bien que de ce qu'il exprime. La juste proportion en ce genre fait le mrite d'une
qu'il

langue,

comme

la

proportion des pleins et des vides

en architecture.

L'allemand a gard
thtique, quoique

les

tours d'une langue syndis-

beaucoup de dsinences aient

paru ou aient cess d'tre reconnaissables. Quand Denkt Kinder und Goethe dit, dans son Iphignie
:

Enkel,

souvenez-vous de vos enfants et de vos des, c'est

cendants

gnitif qu'il prtend employer. Mais rien ne l'indique au dehors. La difficult de la langue allemande tient en partie ces touches qui

un

rsonnent seulement pour l'oreille interne. Ce n'est pas ici le lieu de multiplier les exemples.

Mais cette forme linguistique intrieure dont parle Humboldt ne borne pas l son action elle est, pour
:

ainsi dire, prsente tout le

dveloppement du lan

gage,

habile

rparer les pertes,

sauver par

d'utiles accroissements les dsinences en pril, prte

profiter des accidents, prompte tendre les acquisitions. C'est elle qui a

donn

l'anglais son triple

L'HISTOIRE DES MOTS.

337

pronom

possessif,

lus,

lier,

its,

dont

les

langues

romanes ne possdent pas

l'quivalent. C'est elle qui

a enrichi la conjugaison franaise de temps que ne


connaissait point le latin. Elle
seul et
fait

concourir un

mme

but des phnomnes d'origine trs

diffrente. Elle infuse

une

signification des syllabes

primitivement vides ou indiffrentes....

Nous arrivons de

la sorte
:

une question extrmejusqu' quel point


l'in-

ment importante

et dlicate

tention a-t-elle une part dans les faits

du langage?

Les linguistes modernes, en gnral, sont trs nets pour repousser l'ide d'intention. Tout au plus
admettent-ils que des accidents survenus fatalement
et

sans

aucune prvision aient


Il

utiliss

d'une

faon spontane et inconsciente.

est certain

qu'on

a singulirement abus autrefois des intentions prtes

au langage, et qu'on lui a attribu dans le dtail toute sorte de distinctions et d'arrire-penses dont
est innocent.

Mais la doctrine contraire n'est pas moins loigne de la vrit. Il semble que la linguistique moderne confonde l'intelligence avec la
il

rflexion.

Pour n'tre pas prmdits, les faits du langage n'en sont pas moins inspirs et conduits par une volont intelligente. Entre l'acte populaire
qui cre subitement un

nom pour

quelque ide nou22

338

L'HISTOIRE DES MOTS.


et l'acte

velle,

du savant qui invente une dsigna-

tion

pour un phnomne scientifique rcemment


il

dcouvert,

y a diffrence quant la promptitude du rsultat et quant l'intensit de l'effort, mais il


la n'y a pas diffrence de nature. Des deux parts,

facult

mise en jeu est la mme. L'exagration serait singulire, de supposer d'un ct un agent intelligent
et libre,

Mme

de l'autre un agent inconscient et aveugle. cette autre partie, plus matrielle, de la

linguistique qui traite des sons, la phontique, pour


laquelle on voudrait aujourd'hui revendiquer, avec

l'inconscience

des phnomnes physiologiques,

la

prcision des lois mathmatiques, n'est pas absolu-

ment d'un autre


autant que
le

ordre, car c'est

le

cerveau, tout

larynx, qui est la cause des changefaudrait-il


faire

ments.

Au moins

une distinction
la structure

entre les

phnomnes qui tiennent

des organes et une imprieuse ncessit de prononciation, et ceux qui viennent de l'instinct d'imitation et de simples prfrences.

Sans nous tendre

plus longtemps sur ces considrations, disons que


ce sont l les exagrations passagres d'un principe
vrai et excellent, savoir la rgularit

des phno-

Mais nous ne doutons pas que la linguistique, revenant de ses paradoxes et de ses partis pris, deviendra plus juste pour le premier
la parole.

mnes de

moteur des langues, c'est--dire pour nous-mmes, pour l'intelligence humaine. Cette mystrieuse trans-

L'HISTOIRE DES MOTS.

339

formation

qui a

fait

sortir

le

franais

du

latin,

comme

le

persan du zend

et

comme

l'anglais

de

F anglo-saxon, et qui prsente partout sur les


essentiels

faits

un ensemble frappant de rencontres


et

et

d'identits, n'est pas le simple produit de la dca-

dence des sons

de l'usure des flexions; sous ces

phnomnes o

tout nous parle de ruine, nous sen-

tons l'action d'une pense qui se dgage de la forme


laquelle elle est enchane, qui travaille la modifier et

qui tire souvent avantage de ce qui semble


et

d'abord perte

destruction.

Mens

agitt molem....

FIN

INDEX

Ablatif absolu (survivance de


59.

1'),

Busse (l'allemand), But (anglais), 223.

126.

Ablaut, 65. Abstraits (noms), 148, 273. Abtreten, 213. Accabler, 132. Accusatif (sens divers de 1'), 245.
Adjectifs devenus substantifs, 327.

Calvados, 196.
Cas. Affaiblissement de la valeur
significative

des

cas,

216.

Pourquoi
manes,

les cas

du

latin n'ont

pas pass dans les langues ro17.

Adolere, 172. Adulterium, 123. Adverbe (la catgorie de

1'),

200.

Catgories grammaticales, 199. Cder e, 212.


Chaire, 316.
Civitas, 150. Classis, 150.

Adverbes

latins

en

e, 97.

sEger, 106.

Affaiblissement du sens, 113.


Afflige, 113.

Cliens, 106, 115.

Aigre, 144.

Amant, 112. Anxious (l'anglais),


Antiquit des

Comparatif latin, ce qu'il est devenu dans les langues roma113.


(ce
qu'il

langues

faut entendre par), 93.

nes, 14. Co?npello, 114. Composs, 172.

Aoriste (l'analogie tend l'aoriste tous les modes), 84.

Conjonction(la catgorie de

la), 204.

Armare,

134.

Article (origine de 1'), 231. -tre (mots franais en).

Conjugaison franaise, 73. Conjugaison grecque, 68, 101. Conjugaison germanique, 25.
Consules, 124.

Audire, 106. Augment (l'augment modifiant un

Contagion, 221.

adverbe ou un pronom),

82.

Dame,

103.
70.

Avis (mots latins contenant), 140. Drivs franais, 107.


Bourgeois, 116.
Briller, 132.

Danger, 158. Dclinaison grecque,


la), 55.

Dclinaison latine (survivances de


Dclinaison dans les langues modernes de l'Inde, 241.

Buhle (l'allemand),

112.

342
Defendere, 172.

INDEX.
Goshtha
(sanscrit), 138.

De fune tus,

170.

Delevi, 81. Dlur, 318.


Dessiller, 318. Duntaxat, 189.
-ei (le suffixe

Grammairiens franais, Groupes articuls, 186.


Habiller, 333.

297.

Herr (l'allemand),

115.

Homo,
allemand), 75.

127.

largissement du sens, 128. -eln (verbes allemands en). -en (fausse dsinence du pluriel en anglais), 62. Entendre, 171. paississement du sens, 148.
pies, 122.
-er (fausse

Impratif, 262. Industrius, 145.


Infinitif (l'infinitif est sition nouvelle), 8S.

une acqui-

Inversions, 60.
Invitare, 114.
-ish (verbes anglais en), 76.

dsinence du pluriel
Lacer tus, 320.
Legio, 150. Liber i, 167.
List (l'allemand), 111. Locutions, 322.

allemand), 63.

Er

et

sie,

pronoms allemands,

anciennes formules de politesse,


115.

Endive, Examen,

138.

160.

Exstinguere, 138.
Facio, 123.

Logique du langage, 243. Loi (ce qu'il faut entendre


Luere, 107. Lustrare, 132.

par), 11.

Facultas, 150. Factio, 123. Fast (allemand), 257. Fatigo, 113.

Luxus, 137.
Mactare, 172. Magis, 15.
Matresse, 112. Manifestus, 175. Mansio, 151.

Fee

(l'anglais), 130.

Flis,

120.
121.

Flix, 82.

Fenum,

Maturus, 161.
Meditor, 217. Mliorative (tendance), 112.

Ferme, 257.
F'mgere, 195. Flore (drivs de flare en franais),
107.

Memini, mens,
Menliri, 111.

33.

Frau (allemand), 103. Frquentatif (verbes frquentatifs remplaant les verb.s simples),
107.

Mtaphore,

135, 316.

Migrare, 171.

Minne

(l'allemand), 112.

Fructus, 149.

Mortuus, 77. Muer, 310. Musculus, 321.

Gagner, gain, 129.


Gaz, 195.

Mulh

(l'allemand), 125.

Gemma,

139.

Ngation. Mots ngatifs en franais, 221.

Gnitif avec les verbes, 218. Gnitif anglais, 24.

Neutre latin (survivance du),


Noctu, 76. Noms propres, 197. Noms propres grecs, 176. Novell, 167.

57.

Germanus, 329. Grondif latin, 50. Grondif franais, son emploi, 299.

Getreide (l'allemand), 122.

NDEX.
Obliviscor, 80.
inns, 82.

343

Scrupuhim, 130. Sehr (allemand),


Senex, 106.
Senlio, 36.

114.

Oppido, "236. Ordo, ordiri, 139. Ordre des mots, 235.


Psene, 257.

Seguor, 217.
Si

(origine
nelle), 225.

de

l'ide

condition-

Participe moyen en -mini tendu tous les temps, 83.


Participe pass en franais, 224. Passif (le passif, acquisition nouvelle), 94.

SU' y

Smart

(l'anglais), 111. (l'anglais), 113.

Solidus, 130. Spatium, 131.


Species, 122.

Pecunia, 129.
Pjoratif (la prtendue tendance pjorative), 110.

Spes, 35.

Periculum, 110.
Petere, 211.

Splendere, 132. Subjectif (lment), 254. Sweet-keart (anglais), 50.

Plonger, 132.
Plus, 15.

Tegmen,
Tempus,

119.

Templum (mots contenant),


131.

140.

Polysmie, 154, 312.


Portio, 151. Posl, 77.

Totus, 104.

Tourmenter,
Traire, 309.

113.

Prdium,

128.

Prstare, 81. Prlor, 124. Prgnants (mots), 168. Prposition (la catgorie
201.

Tranquillitas, 138.

Transitive

(la force), 209.

de

la),

Tribunus, 124. Triumvir, 175. Truncus, 160.

Prpositions.

Pourquoi

elles

ont

remplac

les cas, 17.

Pronom Pronom

(la

catgorie du), 206.

Umlaut, 65. Understand, 214.


Ungefd.hr, 257. Urbs, 127. -urio (verbes latins en), 44.

relatif, 227.

PrGstratus, 81.

Prude, 111.
Puret de
la langue, 281. Putare, 137. Pulzen (allemand), 137.

Vadium,

128.

Valetudo, 110. Veneror, 197.

Quamvis, 188.

Venus, 197.

Verbes

actifs et

verbes neutres,
91.

Redoublement remplac par


ment,
83.

l'aug-

209, 330.

Regina, 103.
Reyio, 150.
Re/igens, religiosus, 36. Rit (italien), 153.
Rivalis, 140.

Verbes allemands en ieren, Verbes auxiliaires, 25, 232.


Verstehen, 214. Vestis, 149.

Vezzoso

(l'italien),

113.

Vindemia, 133.
Volupe, voluptas, 33.

Runagate
~sal,

(anglais), 289.

-$e% (suffixes allemands), 50. -sco (verbes latins en), 43.

Wetten (l'allemand),

128.

WUz

(l'allemand), 125.

341
aXoyov, 121. vr p, av6p(ouo, 37.
(

INDEX DES MOTS GRECS.

y.Tr,(xaTa, 121.

vetpXj 103. -axo (le suffixe), "2.


py.at, 32.
[Savco,

(jiava,

33. 33.

[;i[jLVY]jxat,

[AvO, 33.
pcr,(X'.,

{3<7>cio,

41.

fxrf/ava), 145.
(X'.p.vr a/.(o,
1

Pouy.o)i(o, 133.

33.

P jo aooo[j.e ja), 145.


,
-

TT^paTr., 121.

ypwv, 106.
ei'xsiv,

jsov,
TcocrjTrj,

15.

169.

212.
134.
78.

TTOVTJpO, 36.

v/.ot.TO\xor\,

7ropo, 140.
co;pta>,

tcc, eX7TO(jLa'., 35.

jxTcdSwv,
7(<TTa[xai,

141.

213.

aTOi-/a, 32. 147.

r,ovv^,

35.

6i, 93, 187.


-iaa)

xaXa;, 34. Tevo), xtxasvw, xavja), 4L -xaxo (le suffixe), 72.


xX^fjuov, 34. xoX[/.au>, 34.

(verbes grecs en), 45.


211.

txvojjLat,

xec (parfait grec en), 52. xava), 113.

E-jya),

uyyvw, 41. pxwp, 167.

TABLE DES MATIRES

Ide de ce travail.

PREMIRE PARTIE
LES LOIS INTELLECTUELLES DU LANGAGE

CHAPITRE
La
Dfinition

loi

de

spcialit.

Ide fausse qui rgne au sujet des La spcialit de la langues dites synthtiques et analytiques. fonction est l'une des choses qui caractrisent les langues
loi.

du mot

analytiques

11

CHAPITRE
La
loi

II

de rpartition.

Preuves de l'existence d'une rpartition. de rpartition

III

Limites du principe
29

CHAPITRE
Ce
faut entendre par ce mot.

L'irradiation.
qu'il

L'irradiation peut crer


43

des dsinences grammaticales

CHAPITRE
La survivance
Ce que c'est. Exemples De l'archasme

IV

des flexions.
la

tirs

de

grammaire

franaise.

55

340

TABLE DES MATIRES.

CHAPITRE V
Fausses perceptions.
Fausses dsinences du pluriel. L'apophonie

Fausses

dsinences des cas.

62

CHAPITRE VI
De
l'analogie.

Cas o le langage se laisse guider Ide fausse sur l'analogie. B. Pour A. Pour viter quelque difficult. par l'analogie. C. Pour souligner soit une opposition, obtenir plus de clart. D. Pour se conformer une rgle soit une ressemblance. Conclusions sur l'analogie ancienne ou nouvelle.

67

CHAPITRE

Vil

Acquisitions nouvelles.
L'infiNcessit d'indiquer les acquisitions ct des pertes. Les suffixes adverbiaux. Le passif. Conclusions nitif.

historiques

87

CHAPITRE
Difficults de cette tude.
le

VIII

Extinction des formes inutiles.


Formes surabondantes produites par mcanisme grammatical. Avantages de l'extinction. Y a-t-il des formes fatalement condamnes disparatre?

101

DEUXIME PARTIE

COMMENT

S'EST FIX LE SENS DES

MOTS

CHAPITRE
D'o vient
la

IX

Les prtendues tendances des mots.


blissement.

Autres pjorative tendances


La

tendance

La tendance l'affainon moins imaginaires

109

CHAPITRE X
restriction

du

sens.

Pourquoi

les

mots sont ncessairement disproportionns aux


l'esprit

choses.--

Comment

redresse cette disproportion

118

TABLE DES MATIRES.

347

CHAPITRE XI
largissement du sens.
Les faits d'largissement Causes de l'largissement du sens. Us sont une sont autant de renseignements pour l'histoire. consquence du progrs de la pense

128

CHAPITRE

XII

La mtaphore.
Importance de la mtaphore pour la formation du langage. Les mtaphores populaires. Provenances diverses des expressions mtaphoriques. Elles passent d'une langue l'autre..

135

CHAPITRE
Des mots
Ce
tirs

XIII

abstraits et de l'paississement

du sens.
1

qu'il faut entendre par l'paississement

du sens.

Exemples
4S

de diverses langues

CHAPITRE XIV
La polysmie.
Ce que
civilisation.

la

polysmie. Pourquoi elle est un signe de D'o il vient qu'elle ne cause pas de confusion. Une nouvelle acception quivaut un mot nouveau. De
c'est

que

la

polysmie indirecte

154

CHAPITRE XV
D'une cause particulire de polysmie.
Pourquoi une locution peut tre mutile sans rien perdre de sa Le raccourcissement, cause d'irrgularits dans signification. le dveloppement des sens. Les locutions dites prgnantes .

103

CHAPITRE XVI
Les noms composs.
De l'ordre des termes. Importance du sens. Pourquoi le latin forme moins de composs que le grec. Limites de la Des composs sanscrits. Les comcomposition en grec. poss n'ont jamais plus de deux termes

113

CHAPITRE XVII
Les groupes
Exemples de groupes
articuls.

articuls.
utilit

Leur

185

.348

TABLE DES MATIERES.

CHAPITRE
Comment
les

XVIII

noms

sont donns aux choses.

Les noms donns aux choses sont ncessairement incomplets et inexacts. Opinions des philosophes de la Grce el de l'Inde. Les noms propres.. Avantages de l'altration phontique.

191

TROISIME PARTIE

COMMENT

S'EST

FORME LA SYNTAXE

CHAPITRE XIX
Des catgories grammaticales.
Come qu'il faut entendre par les catgories grammaticales. Sont-elles innes ment ces catgories existent dans l'esprit.
ou acquises ?

Sont-elles toutes

du

mme

temps ?

199

CHAPITRE XX
La
D'o vient
l'ide

force transitive.

en certains mots. nant transitifs.


phrase l'unit

que nous avons d'une force transitive rsidant Verbes changeant de signification et deveLa force transitive est ce qui donne la L'ancien appareil grammatical et la cohsion.

est dpouill de sa valeur originaire

209

CHAPITRE XXI
La contagion.
Les mots ngatifs en franais. L'anExemples de contagion. Le participe pass actif. La conjonction si glais but.

221

CHAPITRE XXII
De quelques
iLe

outils

grammaticaux.
Le verbe
substantif.

pronom

relatif.

L'article.

Les
227

verbes auxiliaires

CHAPITRE XXIII
L'ordre des mots.
Pourquoi la rigueur de la construction est en raison inverse de la richesse grammaticale. D'o vient l'ordre de la construction franaise. Avantages d'un ordre fixe. Comparaison

avec

les

langues modernes de l'Inde

235

TABLE DES MATIRES.

349'

CHAPITRE XXIV
La logique du
De quelle nature
l'esprit

langage.

est la logique

du langage.

Comment procde
24.1

populaire

CHAPITRE XXV
L'lment subjectif.
Ce qu'il faut entendre par l'lment subjectif. ml au discours. L'lment subjectif est ancienne du langage

Comment

il

est
2o4-

la partie la plus

CHAPITRE XXVI
Le langage ducateur du genre humain.
Rle du langage dans les oprations de l'intelligence. O rside la supriorit des langues indo-europennes. Quelle place la Linguistique doit occuper parmi les sciences

26&
281

Qu'appelle-t-on puret de la langue?


L'histoire des mots

305
341

Index

Coulommiers.

lmp. Paul

BRODARD.

13-07.

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