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DREW KARPYSHYN

MASS EFFECT - Tome I

Rvlation

Traduit de langlais (Etats-Unis) par Cdric Degottex

Titre original : Mass Effect : Revelation Copyright 2007 EA International (Studio & Publishing) Ltd. Mass Effect, le logo Mass Effect, BioWare et le logo BioWare sont des marques dposes de EA International (Studio & Publishing) Ltd. Tous droits rservs. Bragelonne 2012, pour la prsente traduction ISBN : 978-2-8112-0677-2 (1redition) ISBN : 978-2-8112-0776-2 (tirage unique) Bragelonne Milady 60-62, rue dHauteville 75010 Paris

Prologue
En approche dArcturus. Dsactivation du moteur SLM. Le contre-amiral de lAlliance Jon Grissom, lhomme le plus clbre de la Terre et de ses trois jeunes colonies, leva brivement les yeux lorsque lintercom retransmit la voix du timonier du SSV New Delhi. Une seconde plus tard, il ressentit la dclration caractristique qui accompagnait le ralentissement des gnrateurs de champs gravitationnels, et le New Delhi passa de la vitesse supraluminique une allure plus adapte un univers einsteinien. La lueur spectrale de lespace rougissant pera depuis le minuscule hublot de sa cabine, reprenant une teinte plus commune tandis que le vaisseau perdait de la vitesse. Grissom dtestait les hublots : les astronefs de lAlliance taient automatiss du sol au plafond et ne requraient pas le moindre reprage visuel. Malgr cela, tous les vaisseaux taient dots de plusieurs de ces petits hublots et dau moins une fentre principale, le plus souvent sur le pont, concession aux idaux romanesques que lhumanit avait toujours associs aux voyages dans lespace. LAlliance sefforait de prserver cette tradition : elle facilitait le recrutement. Pour les habitants de la Terre, le vide interstellaire, vierge et encore inconnu, demeurait une source intarissable dmerveillement et de fantasme. Lexpansion humaine dans limmensit spatiale tait synonyme daventure et de dcouverte au sein dun infini dont les innombrables mystres nattendaient que dtre dcouverts. La vrit, Grissom le savait, tait bien plus complexe. Il avait t parmi les premiers hommes dcouvrir la froideur de cet inconnu toil. Il savait combien il tait magnifique et terrible. Il savait, enfin, que lhumanit ntait pas encore prte affronter certaines des ralits qui staient imposes lui Et la transmission ultrasecrte quil avait reue ce matin-l en provenance de la base de Shanxi en tait une nouvelle preuve. Sous bien des aspects, lhumanit ntait encore quune enfant nave et trop couve. Il ny avait l rien de surprenant : malgr une histoire pourtant millnaire, les hommes ne staient envols vers lespace et son vide glac que depuis deux sicles, et les voyages interstellaires ceux qui leur avaient permis enfin de se lancer la dcouverte de nouveaux systmes solaires ntaient possibles que depuis dix ans. Moins de dix ans, en ralit. En 2148, neuf ans auparavant, une quipe de mineurs avait mis au jour sur Mars les restes dune station de recherche extraterrestre abandonne depuis des millnaires sous la surface de la plante. Une dcouverte, considre depuis comme la plus importante de notre histoire, qui bouleversa radicalement les croyances, les aspirations et le destin des hommes. Pour la premire fois, lhumanit avait eu la preuve irrfutable quelle ntait pas seule dans lUnivers. Tous les mdias sans exception avaient bondi sur lvnement : qui taient ces mystrieux extraterrestres ? O se trouvaient-ils prsent ? Leur race taitelle teinte ? Resurgiraient-ils un jour ? Quelle influence avaient-ils eue sur notre

volution passe ? En auraient-ils sur notre avenir ? Les premiers mois, sur les plateaux des journaux tlviss et les nombreux rseaux parallles dinformation, philosophes, scientifiques et experts autoproclams staient prts dinterminables dbats, parfois virulents, quant limportance de la dcouverte. Les fondations de toutes les grandes religions avaient t branles, et des dizaines de nouvelles croyances avaient merg du jour au lendemain, la plupart articules autour de convictions volutionnistes interventionnistes affirmant que lhistoire humaine avait t influence, voire intgralement modele par les extraterrestres. Nombre de confessions avaient tent dintgrer lexistence de ces espces nouvelles leur propre cosmogonie, quand dautres staient empresses de rcrire leur version et de redfinir leurs dogmes, voire leur foi tout entire, au vu de lincroyable dcouverte. Quelques rares opinitres avaient refus dadmettre la vrit, clamant que la dcouverte des infrastructures martiennes ntait quun canular destin tromper les fidles et les dtourner de la vrit. Et aujourdhui encore, prs de dix ans aprs les faits, la plupart des religions doutaient et sinterrogeaient, plus que jamais en qute de sens. Lintercom crpita une fois encore, tirant Grissom de ses penses et dtournant son attention de linsupportable hublot. Il posa de nouveau les yeux sur le dispositif install au plafond. Amarrage sur Arcturus autoris. Nous arriverons dans approximativement douze minutes. Le voyage de la Terre vers Arcturus, la plus grande base de lAlliance en dehors de notre systme solaire, avait dur prs de six heures. Grissom avait pass la majeure partie du trajet les yeux rivs sur son cran plucher divers rapports et dossiers du personnel de lAlliance. Le voyage avait t prvu de longue date dans le cadre dun vnement de relations publiques. LAlliance souhaitait que Grissom discoure devant la premire promotion de lAcadmie dArcturus, y voyant un passage de tmoin symbolique entre la lgende du pass et les porte-tendards du futur. Mais, quelques heures avant le dpart, ce fameux message de Shanxi avait donn un tout autre visage lexpdition. Ces dix dernires annes, lhumanit avait connu un vritable ge dor : une re glorieuse aux frontires de ses rves les plus fous. Et aujourdhui, Grissom sapprtait la ramener violemment une ralit bien plus amre. L e New Delhi arriverait bientt. Il tait temps pour lui de quitter la srnit et la solitude de sa cabine prive. Il transfra les fichiers du personnel sur un minuscule disque de stockage optique quil glissa dans la poche de son uniforme, se dconnecta du terminal de donnes, puis se leva avec autant de vigueur que de mesure. Ses quartiers taient petits, exigus, et le poste auquel il effectuait ses recherches loin dtre confortable. Le peu despace disponible sur les vaisseaux de lAlliance noffrait le luxe de cabines prives quaux officiers les plus haut grads. A dire vrai, durant la plupart des missions, il ntait pas rare quon demandt aux passagers de marque de partager avec lquipage le mess, voire les dortoirs de lastronef. Mais pour la lgende vivante qutait

Jon Grissom, des exceptions taient envisageables. Pour lui, le capitaine avait mme gnreusement offert la mise disposition de ses propres quartiers jusqu la fin du court trajet vers Arcturus. Grissom stira pour dlier les nuds qui mettaient son cou et ses paules au supplice. Lamiral balana lentement la tte de gauche droite jusqu ce quil soit rcompens par un craquement de vertbres salutaire. Il vrifia rapidement ltat de son uniforme devoir chaque instant sauver les apparences tait lun des inconvnients de la clbrit avant de quitter la pice et de se diriger vers le pont, la proue du vaisseau. Divers membres dquipage interrompirent leur activit et se mirent au garde--vous tandis quils approchaient de leur poste de travail. Il les salua en retour, presque instinctivement. Depuis huit ans quil tait devenu lun des hros de lhumanit, il avait appris rpondre de faon quasi inconsciente ces gestes de respect et dadmiration sans avoir y prter plus dattention que cela. Grissom avait lesprit ailleurs, repensant quel point tout avait chang depuis la dcouverte du bunker extraterrestre sur Mars Et quoi dautre aurait-il pu penser compte tenu du troublant rapport qui lui tait parvenu de Shanxi ? En plus davoir branl les fondations des religions terrestres, la rcente rvlation que lhumanit ntait pas seule dans lUnivers avait boulevers la totalit de ldifice politique. Cependant, contrairement aux croyances qui staient gares dans un chaos de schismes et dentreprises terroristes extrmistes, la dcouverte avait, de faon surprenante, unifi les diffrents peuples de la Terre, motivant lclosion soudaine dune identit culturelle mondiale qui stait lentement mais srement dveloppe au cours de ce dernier sicle. En un an peine, la charte de lAlliance humaine interstellaire la premire coalition mondiale non exclusive avait t rdige et ratifie par les dix-huit nations majeures de la plante. Pour la premire fois de leur histoire, les habitants de la Terre avaient commenc se considrer, par opposition aux potentielles socits extraterrestres, comme un collectif uni. Larme de lAlliance interstellaire une force destine protger la Terre et ses citoyens de toute menace extraterrestre avait t cre dans la foule, mobilisant les ressources humaines et matrielles de la quasi-totalit des organisations militaires de la plante. Daucuns avaient accus cette soudaine unification des gouvernements terrestres en une entit politique unique dtre aussi prmature que bien commode, et les rseaux dinformation staient retrouvs noys sous les thories du complot clamant que le bunker de Mars avait t dcouvert longtemps avant lannonce publique, et que lhistoire de lquipe de mineurs qui lavait excav navait t quun canular minutieusement programm. Selon les dtracteurs du nouvel ordre mondial, la formation de lAlliance ntait que laboutissement de plusieurs annes, voire de plusieurs dcennies de tractations internationales secrtes et daccords clandestins. Pour lopinion publique, tout cela ne refltait gure que lavis dune poigne de

paranoaques, la plupart des gens ayant considr cette dcouverte historique comme un catalyseur qui allait dynamiser gouvernements et citoyens et les guider vers une re nouvelle de coopration et de respect mutuel. Grissom tait trop blas pour se laisser aller de tels fantasmes, mais cela ne lempchait pas de se demander si les politiciens nen savaient pas plus lpoque quils avaient bien voulu ladmettre. A linstant mme, il ne pouvait sempcher de sinterroger : lappel de dtresse de Shanxi mis par les drones de communication les avait-il surpris autant que lui ou sy taient-ils attendus avant mme la formation de lAlliance ? lapproche du pont, il chassa de son esprit ces images de stations de recherche extraterrestres et de complot grande chelle. Son pragmatisme lui dictait quil navait pas se soucier des dtails de cette dcouverte et de la cration conscutive de lAlliance. Cette dernire avait jur de protger lhumanit travers la galaxie et tous, Grissom y compris, avaient un rle jouer dans cette entreprise. Le capitaine Eisennhorn, commandant de bord du New Delhi, scrutait lespace au travers du vaste hublot construit sur le pont avant de lastronef. Un frisson lui parcourut lchine. Derrire la vitre, la colossale station Arcturus stait faite dsormais plus massive que le New Delhi. Grouillant autour delle telles les innombrables gouttes dun ocan dacier filaient en tous sens les vaisseaux de lAlliance : prs de deux cents astronefs allant du destroyer de vingt personnes au cuirass comptant son bord plusieurs centaines de membres dquipage. La lumire orange de la lointaine Arcturus, la gante rouge de type K qui avait donn son nom la station, baignait la scne entire. Les vaisseaux euxmmes refltaient, superbes, la lueur flamboyante du soleil, comme embrass par ses rais triomphants. Bien quil ait dj assist ce spectacle grandiose des dizaines de fois, Eisennhorn ne put sempcher de succomber une admiration bate. Cette fresque lui rappelait chaque fois les progrs fabuleux que lhumanit avait raliss en quelques annes peine. La dcouverte des ruines sur Mars avait lev lhumanit dans son ensemble, unifiant chacun de ses membres sous une bannire commune : les travaux acharns pour percer les mystres technologiques des ruines extraterrestres avaient en effet mobilis les ressources conjugues de ses meilleurs experts, quelles que fussent leurs origines. Il tait apparu immdiatement vident que les Prothens ctait ainsi quavait t baptise lespce extraterrestre inconnue possdaient une technologie bien plus avance que lhumanit, et quils avaient disparu depuis plusieurs millnaires. La plupart des estimations leur avaient donn plus de cinquante mille ans, en faisant une espce antrieure lespce humaine. Cela tant, les Prothens avaient bti cette station et ses inestimables trsors partir de matriaux inconnus sur Terre ltat naturel ; des matriaux quen outre, cinquante mille annes navaient pas suffi roder. Cependant, le plus incroyable avait sans doute t la somme de donnes laisse derrire eux par les Prothens : des millions de traoctets de connaissances, viables bien

que compiles dans un langage alors inconnu. Dcrypter le contenu de ces prcieux fichiers tait donc devenu le Saint Graal de toute la communaut scientifique humaine. Il avait fallu des mois de travail incessant aux chercheurs pour y parvenir, mais ils avaient fini par dchiffrer le langage des Prothens et staient immdiatement attels la reconstitution de linestimable puzzle. Ces vnements avaient bien entendu apport de leau au moulin des thoriciens du complot, qui clamrent que des annes auraient d tre ncessaires pour exhumer quoi que ce soit dutile des ruines extraterrestres. Mais leur scepticisme stait perdu discrtement dans le sillon davances scientifiques spectaculaires qui avaient propuls lhumanit vers des sommets technologiques alors ingals. On aurait dit quune digue de connaissance avait cd et quune dferlante de savoir tait venue emporter la psych humaine : des recherches qui auraient auparavant mis des dcennies aboutir staient soldes par de brillantes russites en quelques mois peine. En adaptant la technologie prothenne, lhumanit tait parvenue dvelopper des champs gravitationnels qui avaient permis ses astronefs, enfin librs du joug rpressif du continuum espace-temps, datteindre la vitesse supraluminique. Dautres dcouvertes capitales taient ensuite survenues dans divers autres domaines : la mise au point de nouvelles sources dnergie propre au rendement indit, le miracle de la terraformation, et nombre de perces cologiques et environnementales sans prcdent. Un an plus tard, les habitants de la Terre staient lancs la conqute de leur systme solaire, lexplorant jusqu ses confins les plus reculs. Laccs facilit aux ressources dautres plantes, lunes et astrodes avait permis lhumanit dtablir de nombreuses colonies en orbite autour de ses stations spatiales, et des projets pharaoniques de terraformation avaient chang la surface strile de la Lune terrestre en environnement parfaitement habitable Au vu de tout cela, Eisennhorn, comme la plupart des gens, navait que faire des sceptiques qui senttaient dnoncer une suppose machination gouvernementale orchestre de main de matre depuis plusieurs dcennies. Officier sur le pont ! aboya lun des membres dquipage. Lagitation provoque par le garde--vous soudain du personnel de la passerelle rvla au capitaine Eisennhorn quel tait lofficier en question avant mme quil ait lui-mme fait volte-face. Lamiral Jon Grissom comptait parmi ces hommes qui inspirent le respect. Grave, svre mme, il emplissait la pice de sa simple prsence. En voil une surprise, lcha entre ses dents Eisennhorn, qui stait dj retourn pour contempler de nouveau la scne captivante au-dehors tandis que Grissom traversait la passerelle pour venir se poster son ct. (Les deux hommes, qui se connaissaient depuis prs de vingt ans, staient rencontrs dans le corps des marines des Etats-Unis avant mme la cration de lAlliance.) Ce nest pas toi qui te plains la moindre occasion que les hublots sont les points faibles des vaisseaux de lAlliance ? Si cest bon pour le moral des troupes, murmura Grissom, je peux bien glorifier un peu lAlliance en contemplant le paysage, les yeux rveurs et embus. Comme tu le fais si

bien, dailleurs. Le tact est lart de dmontrer sans se faire dtester , ladmonesta Eisennhorn. Sir Isaac Newton. Je ne crois pas que qui que ce soit ici ou ailleurs me dteste, grommela Grissom. Je suis un foutu hros, tu las oubli ? Si Eisennhorn considrait Grissom comme un ami, il admettait que lhomme navait rien de particulirement apprciable. Dun point de vue purement professionnel, lamiral projetait limage exemplaire de ce que devait tre un officier de lAlliance : intelligent, tenace, exigeant. Dans son travail, il arborait un air de dtermination forcene, de confiance inbranlable et dautorit absolue qui inspirait chez ses hommes une loyaut et une dvotion sans faille. Dun point de vue personnel, en revanche, il pouvait se montrer aussi lunatique que maussade, et cela navait fait quempirer depuis quil tait devenu aux yeux du monde une icne de lAlliance, un modle pour lhumanit tout entire : ces longues annes sous les feux de la rampe avaient fait du rationnel convaincu un pessimiste cynique. Eisennhorn stait attendu que Grissom se montre revche durant le voyage lamiral navait jamais apprci le genre de performances publiques auquel il allait devoir se prter , mais il fut tonn de le trouver plus sinistre encore quil lavait anticip. A tel point, dailleurs, quil se demanda si quelque chose de plus important que son discours ne proccupait pas son ancien camarade. Tu as plus faire ici que tadresser aux diplms, nest-ce pas ? lui glissa-t-il voix basse. Tu nas pas le savoir, rpondit Grissom schement et suffisamment fort pour que cela nchappe pas au capitaine. Tu nas pas besoin de le savoir (Il se tut un instant.) Tu ne veux pas le savoir. Les deux officiers partagrent une minute de silence, se contentant dobserver la station travers le hublot. Sincrement, reprit Eisennhorn, esprant dissiper lhumeur noire de lamiral, voir la flotte entire de lAlliance dfiler autour dArcturus, cest quelque chose, non ? Lorsquelle sera parpille dans plusieurs dizaines de systmes solaires, notre flotte naura plus grand-chose dimpressionnant, rpliqua Grissom. Nous sommes trop peu nombreux, et lUnivers bien trop vaste. Eisennhorn admit que si quelquun au sein de lAlliance pouvait tre conscient dune telle chose, ctait bien Grissom. La technologie prothenne avait catapult lhumanit plusieurs sicles en avant et lui avait permis de conqurir le Systme solaire tout entier, mais il avait fallu une dcouverte plus fantastique encore pour lui ouvrir les portes de linfini qui stendait au-del. En 2149, une quipe de recherche qui explorait les secteurs les plus loigns du Systme solaire saperut que Charon, un minuscule satellite orbitant autour de Pluton, navait, en ralit, rien dune lune. Il sagissait en fait dune gigantesque installation

prothenne : un relais cosmodsique que dix mille ans derrance dans lespace avaient emprisonn dans une coque de glace et de dbris de plusieurs centaines de kilomtres dpaisseur. Sur Terre, les experts navaient pas rellement t pris au dpourvu, les archives dcouvertes sur Mars mentionnant lexistence de ces dispositifs titanesques. Pour le dire simplement, les relais cosmodsiques formaient un rseau de circulation capable de tlporter un astronef dun point un autre de la galaxie, lui faisant parcourir des milliers dannes-lumire quasi instantanment. Si la thorie scientifique sous-jacente tait encore incomprhensible pour les plus grands experts humains rendant, par ailleurs, la reproduction dune telle installation impossible , ces derniers parvinrent tout de mme ractiver le dispositif en veille. Le relais cosmodsique tait une porte qui pouvait ouvrir sur nimporte quel autre point scuris de la galaxie aussi bien qu proximit mortelle dune toile ou dun trou noir. Les sondes dexploration devenant indtectables du fait de la distance incommensurable quelles venaient de parcourir sitt le relais utilis, le seul moyen de savoir vraiment ce qui se trouvait de lautre ct du passage avait t dy envoyer dauthentiques explorateurs des individus suffisamment intrpides pour braver linconnu et ce quil pouvait leur rserver de plus terrible. LAlliance avait alors tri sur le volet un effectif de femmes et dhommes courageux : autant de soldats prts risquer leur vie pour la cause, autant dindividus prts raliser le plus grand des sacrifices au nom du progrs et de la dcouverte. Et pour diriger ces soldats remarquables, lhumanit avait choisi un homme dexception la dtermination sans pareille, un homme qui ne ploierait devant rien ni personne. Un homme nomm Jon Grissom. leur retour de lexcursion qui les avait mens de relais en relais, les membres de lquipage entier, triomphants, avaient t acclams en hros. Mais ce fut Grissom, le commandant charismatique et grave qui avait men brillamment la mission, que les mdias avaient choisi comme porte-tendard de lAlliance. Lui qui avait propuls lhumanit dans une re de dcouverte et dexpansion sans prcdent. Jignore ce qui se passe, mais quimporte, reprit Eisennhorn, qui esprait encore pouvoir apaiser quelque peu lamiral. Ne doute pas un seul instant que nous pourrons survivre ce qui te tracasse. Qui aurait pu imaginer que nous parviendrions accomplir un jour autant de prouesses en si peu de temps ? Aucun de nous deux, en tout cas. Grissom pouffa avec nervosit. Nous naurions pas t fichus de quoi que ce soit sans les Prothens. Eisennhorn secoua la tte. Si la dcouverte et ladaptation de la technologie prothenne avaient ouvert lhumanit le champ de tous les possibles, ctaient les exploits de personnes comme Grissom qui avaient chang ces possibles en autant de ralits. Si jai vu plus loin, cest en montant sur les paules de gants , rpliqua Eisennhorn. Sir Isaac Newton, encore lui. Pourquoi Newton tobsde-t-il ce point ? Il est de la famille ?

Pour tout dire, mon grand-pre a fait des recherches gnalogiques et il se trouve quil Je ne suis pas sr davoir envie de le savoir, linterrompit Grissom, maussade. Ils arriveraient bientt. La station spatiale Arcturus occupait dsormais la totalit du hublot. La baie damarrage approchait lentement, bouche bante dans la carcasse du gant de mtal. Je ferais mieux dy aller, lcha Grissom avec un soupir lourd de lassitude. Ils voudront me voir descendre sur la coupe sitt le New Delhi arrim. Mnage un peu nos recrues, tu veux ? lui suggra Eisennhorn, dont lamusement apparent trahissait une certaine proccupation. Ce ne sont que des gosses. Je ne suis pas venu ici pour papoter avec une bande de gamins, rtorqua Grissom. Je suis venu recruter des soldats. Tout juste arriv, Grissom sempressa de demander une chambre prive. Son discours devant lensemble de la promotion tait prvu pour 14 heures. Durant les quatre heures qui le sparaient de son intervention, il prvoyait dorganiser des entretiens avec une poigne de jeunes recrues. Si les huiles dArcturus ne sattendaient pas une telle requte, chacun fit son possible pour quelle soit honore, et une petite pice meuble dun bureau, dun poste de travail et dune simple chaise fut mise sa disposition. Assis son bureau, Grissom tudiait une dernire fois les dossiers du personnel militaire. La concurrence pour la participation au programme dentranement du N7 sur Arcturus tait acharne. Chaque recrue tait trie sur le volet parmi les jeunes femmes et hommes soldats les plus comptents que lAlliance avait offrir. Les quelques noms qui apparaissaient sur la liste de Grissom taient ceux de recrues qui avaient su se distinguer du reste de llite et, mme parmi les meilleurs, sillustrer brillamment. On frappa la porte. Deux coups rapprochs, secs et assurs. Entrez, lana lamiral. La porte coulissa et le lieutenant en second David Edward Anderson, premire recrue de la liste de Grissom, entra dans la pice. A peine sorti de sa formation, le jeune homme stait dj dmarqu des autres jeunes officiers du N7, et il suffisait de jeter un il son dossier pour comprendre pourquoi. La liste de Grissom tait classe alphabtiquement, mais, vu les notes et les apprciations obtenues par le jeune soldat lAcadmie, il aurait trn au sommet de la liste de toute faon. Le lieutenant tait un homme de grande taille un mtre quatre-vingt-dix selon son dossier. vingt ans, sa musculature commenait tout juste habiter pleinement sa carrure imposante, sculptant sa large poitrine et ses paules massives. Sa peau tait dun brun fonc, et ses cheveux noirs coups court comme lexigeait le rglement de lAlliance. Comme ctait le cas pour la plupart des citoyens de la socit multiculturelle de la fin du XXIIe sicle, se mlaient sur son visage les traits caractristiques de diverses ethnies. Si

ses origines africaines taient les plus manifestes, Grissom devina sans mal des ascendances amrindienne et dEurope centrale. Anderson savana avec assurance et se posta au garde--vous devant le bureau de lamiral, lui adressant un salut nergique. Repos, lieutenant, lui ordonna Grissom tout en lui retournant instinctivement son salut. Le jeune homme sexcuta, adoptant une posture moins stricte : mains derrire le dos et jambes cartes. Mon amiral ? se permit-il. Autorisation de parler ? Malgr son jeune ge et le fait quil sadressait un contre-amiral, le jeune officier parlait avec aplomb, sans la moindre hsitation. La mine renfrogne, Grissom linvita poursuivre dun bref signe de tte. Bien que le dossier du lieutenant indiqut quil tait n et avait t lev Londres, son accent tait quasi imperceptible. Son idiolecte sinspirait largement du parler multiculturel propag partout par la scolarisation lectronique, les rseaux dinformation et la dferlante intarissable de vidos et de tubes musicaux assens au public par lindustrie mondiale du divertissement. Je voulais simplement vous dire combien le fait de vous rencontrer en personne tait un honneur pour moi, mon amiral, lui rvla le jeune homme. (De toute vidence, il ny avait dans la dclaration du jeune homme ni flagornerie ni obsquiosit ; de cela, Grissom lui fut reconnaissant : le lieutenant ne faisait quexprimer sincrement son ressenti.) Lorsque je vous ai vu aux informations aprs lexpdition Charon, je navais que douze ans. Ce jour-l, jai su que je rejoindrais lAlliance un jour. Cest un moyen de me dire que je commence me faire vieux, mon garon ? Anderson esquissa un sourire, pensant un trait dhumour, mais le regard appuy de Grissom lui rendit aussitt son srieux. Non, mon amiral, rpondit-il dune voix toujours aussi assure. Je voulais juste vous signifier que vous tiez un modle pour nous tous. Il stait attendu quAnderson balbutie une excuse maladroite et gne, mais le lieutenant ne semblait pas du genre se laisser dstabiliser si facilement. Grissom griffonna une note sur son dossier. Selon votre dossier, vous tes mari, lieutenant. Oui, mon amiral. Ma femme est une civile. Elle vit sur Terre. Jai t mari une civile, avoua Grissom. Nous avons une fille. Une fille que je nai pas vue depuis douze ans. Navr de lapprendre, mon amiral, souffla Anderson, quelque peu dcontenanc par cette confidence inattendue. Russir un mariage lorsquon est en service est un vritable enfer, lavertit Grissom. Ne pensez-vous pas que vous inquiter pour le bien-tre de votre femme qui vous attend

seule sur Terre rendra vos missions de six mois plus difficiles encore ? la vrit, mon amiral, je pense plutt que cela les rendra plus faciles, rpliqua Anderson. Cest une vraie chance de savoir quil y aura toujours quelquun pour nous attendre la maison. Il ny avait pas la moindre animosit dans la repartie du jeune homme, simplement une conviction dacier qui assurait Grissom quil ne se laisserait pas intimider, mme en face dun contre-amiral. Il griffonna une autre note sur le dossier. Savez-vous pourquoi jai organis cet entretien, lieutenant ? lui demanda-t-il. Non, mon amiral, rpondit Anderson en secouant la tte aprs quelques secondes de rflexion. Il y douze jours, une flottille dexpdition a quitt notre avant-poste de Shanxi. Elle a emprunt le relais cosmodsique de Shanxi Thta et sest retrouve dans une rgion de lespace encore inconnue. Elle comptait exactement deux navires de charge et trois frgates. Arrivs de lautre ct, ils ont tabli un contact avec ce que nous pensons tre une escadrille de patrouilleurs appartenant une espce extraterrestre. Seule une de nos frgates est rentre au bercail. Ctait comme si Grissom venait denvoyer son genou la vitesse supraluminique dans lentrejambe dAnderson, mais le jeune homme tiqua peine, carquillant peut-tre les yeux une demi-seconde tout au plus. Les Prothens, mon amiral ? lana-t-il sans circonvolutions. Peu probable, lui avoua Grissom. Leur niveau technologique semble peu ou prou similaire au ntre. Comment le savons-nous, mon amiral ? Parce que les vaisseaux que Shanxi a renvoys le lendemain taient suffisamment puissants pour annihiler leur patrouille tout entire. Anderson retint son souffle, puis expira lentement pour se recentrer. Grissom ne lui en tint pas rigueur : jusquici, laplomb avec lequel le lieutenant avait ragi depuis le dbut de leur entretien lavait impressionn. Y a-t-il eu des reprsailles de la part des extraterrestres depuis lors, mon amiral ? Le jeune loup tait fut. Il rflchissait vite, et avait analys la situation en quelques secondes pour en venir directement aux questions pertinentes. Ils ont envoy des troupes en reprsailles Et ils ont pris Shanxi. Pour lheure, nous ne savons rien de plus : les satellites de communication nmettent plus. Nous ne sommes au courant que parce que lun des ntres a russi nous envoyer un drone avant que Shanxi ne tombe entre les mains de lennemi. Anderson resta silencieux, se contentant dacquiescer pour signifier quil avait bien saisi la situation. Grissom trouva remarquable le fait que le jeune homme se laisse le temps de digrer, puis de traiter linformation. La situation ntait pas des moins dstabilisantes.

Vous comptez nous mobiliser, nest-ce pas, mon amiral ? Ce sont aux grands pontes de prendre ce genre de dcisions, rpondit Grissom. Mon rle, le cas chant, se borne leur faire part de mes conseils et suggestions. Et cest exactement ce pour quoi je suis ici. Jai peur de ne pas comprendre, mon amiral. Il nexiste que trois choix possibles pour une arme en guerre, lieutenant : le combat, la retraite ou la reddition. Nous ne pouvons pas abandonner Shanxi ! Nous devons passer loffensive ! sexclama Anderson. Sauf votre respect, mon amiral, ajouta-t-il lorsquil se rappela qui il sadressait. Ce nest pas aussi simple, commenta Grissom. La situation est sans prcdent. Jamais lAlliance na affront de tels ennemis. Nous ne savons rien deux. Si cette altercation dgnre en guerre ouverte contre ces extraterrestres, nous navons pas la moindre ide de lissue du conflit. Qui nous dit quils nont pas une flotte mille fois plus importante que la ntre ? Nous sommes peut-tre laube dun conflit dont le dnouement sera ni plus ni moins lanantissement de lespce humaine. (Grissom marqua une pause dramatique pour appuyer son propos, laissant ses mots peser sur lesprit du jeune homme.) Pensez-vous sincrement que nous devrions prendre un tel risque, lieutenant Anderson ? Me demandez-vous de prendre cette dcision, mon amiral ? Le haut commandement de lAlliance veut mon avis avant de se dcider. Mais ce nest pas moi qui serai envoy au front, lieutenant. Vous tiez commandant descouade durant votre formation au N7 : votre opinion mintresse. Pensez-vous que nos hommes soient prts un affrontement dune telle ampleur ? Anderson frona les sourcils, rflchissant longuement avant de rpondre. Je crains que nous nayons pas dautre choix, mon amiral, dit-il en prenant garde bien choisir ses mots. Battre en retraite nest pas envisageable. Maintenant que les extraterrestres sont au courant de notre existence, ils ne vont pas se contenter dattendre Shanxi les bras croiss. Soit nous combattons, soit nous dposons les armes. Et pourquoi excluez-vous la reddition ? Je doute que lhumanit parvienne se satisfaire du joug extraterrestre. Mest avis que notre libert vaut sans conteste les plus terribles sacrifices. Et quen est-il si nous perdons cette guerre ? insista Grissom. Nous ne parlons pas uniquement de ce que vous tes prt sacrifier, soldat. Si nous leur dclarons la guerre, le conflit pourrait bientt gagner la Terre. Etes-vous prt sacrifier la vie de votre femme au nom de cette sacro-sainte libert ? Je lignore, mon amiral, rpondit Anderson, solennel. Etes-vous prt condamner votre fille une vie de servitude ? Cest ce que je voulais entendre, acquiesa Grissom dun air convaincu. Si lhumanit compte suffisamment de soldats de votre trempe, Anderson, elle est peut-tre prte

affronter ce qui lattend.

Chapitre premier
Huit ans plus tard. Le lieutenant David Anderson, commandant en second du SSV Hastings, roula hors de sa couchette au premier son de lalarme. Il se mouvait presque instinctivement, conditionn par plusieurs annes de service bord des vaisseaux de lAlliance interstellaire. peine ses pieds avaient-ils touch le sol quil tait dj pleinement veill et alerte, son esprit analysant la situation. Lalarme retentit de nouveau, rsonnant travers tout lastronef-deux clats stridents rpts inlassablement : cela signifiait que chacun devait rejoindre son poste. Au moins, ils ntaient pas sous le feu ennemi. Tandis quil enfilait son uniforme, Anderson passa en revue les diffrents scnarios possibles. Le patrouilleur SSV Hastings arpentait la Bordure skyllienne, une rgion isole aux confins spatiaux du territoire de lAlliance. Son rle principal tait dy protger les quelques dizaines de colonies humaines et davant-postes scientifiques dissmins dans le secteur. Si tous les membres dquipage taient appels leur poste, ctait probablement que les capteurs avaient repr un vaisseau intrus. Autre possibilit, le navire sveillait en hte la suite de la rception dun signal de dtresse. Anderson pria pour quil sagisse de sa premire hypothse. Enfiler un uniforme dans une pice si confine que les quartiers quil partageait avec deux autres membres dquipage ntait pas des plus pratiques, mais il tait rompu lexercice. En moins dune minute, il tait vtu de pied en cap et se htait le long des coursives qui le mneraient sur la passerelle o le capitaine Belliard lattendait. En tant que commandant en second, il tait du devoir dAnderson de transmettre lquipage les ordres du capitaine et de sassurer que chacun y obisse. Lespace vital tait ce quil y avait de plus prcieux bord des vaisseaux de lAlliance, ralit qui simposait Anderson chaque fois quil croisait un quipier courant en sens inverse pour rejoindre son poste : invariablement, ses subalternes se plaquaient contre la paroi, sefforant de le laisser se faufiler comme il pouvait tout en lui adressant des saluts maladroits. Mais malgr lexigut, tous excutaient la manuvre avec lefficacit et la prcision exemplaire qui caractrisaient les quipages de lAlliance. Anderson ntait plus trs loin de la passerelle lorsquil passa devant les navigateurs. L, deux officiers effectuaient de rapides calculs quils appliquaient simultanment une carte stellaire tridimensionnelle gnre au-dessus de leur console. Ils salurent chacun leur CSD dun bref, mais respectueux signe de tte, trop concentrs sur leur tche pour sencombrer dun salut formel. Anderson hocha la tte. Trs vite, il comprit que les navigateurs calculaient un trajet travers le relais cosmodsique le plus proche : cela signifiait que le SSV Hastings rpondait un signal de dtresse. Or, bien souvent en de telles circonstances, il tait dj trop tard. Au sortir de la guerre du Premier Contact, lhumanit stait rpandue trop rapidement

et trop loin de son systme dorigine. Au final, elle navait plus suffisamment de vaisseaux pour patrouiller dcemment une rgion de la taille de la Bordure skyllienne. Les colons qui y vivaient, quant eux, savaient combien la menace dattaques et de raids tait relle. Bien souvent, le SSV Hastings atterrissait sur une plante pour ne plus y trouver quune colonie il y a peu aussi petite que florissante dont les habitants taient dcims et les btiments rduits en cendres, ainsi quune poigne de survivants traumatiss. Anderson ne shabituerait probablement jamais au fait dtre le premier tmoin de ces massacres. La guerre lui avait offert son lot dignominies, mais ce quil dcouvrait chaque fois la surface de ces mondes reculs avait quelque chose de diffrent. Jusquici, il avait surtout particip des affrontements spatiaux au cours desquels lennemi succombait des dizaines de milliers de kilomtres de distance. La mort avait un visage bien diffrent lorsquelle prenait la forme dun charnier de civils carboniss disperss au milieu de dcombres encore fumants. Contrairement ce que laissait supposer son nom, la guerre du Premier Contact navait t quune campagne relativement courte qui navait fait que trs peu de victimes. Tout avait commenc lorsquune patrouille de lAlliance tait entre par inadvertance sur le territoire de lEmpire turien. Si pour lhumanit il sagissait de sa premire rencontre avec une autre espce intelligente, les Turiens avaient considr lintrusion comme un acte belliqueux de la part dune civilisation agressive et inconnue. Lincomprhension et lhypersensibilit des deux parties avaient t lorigine de plusieurs escarmouches violentes entre patrouilleurs et claireurs. Cela tant, le conflit ne stait jamais mu en guerre totale entre les deux espces, dont les plantes respectives ne furent jamais prises pour cibles. Heureusement pour lhumanit, le nombre croissant daffrontements et le dploiement soudain de la flotte turienne attirrent rapidement lattention de la communaut galactique entire. Les humains lignoraient alors, mais les Turiens ntaient que lune des dizaines despces indpendantes stre volontairement soumises lautorit du corps gouvernemental connu sous le nom de Conseil de la Citadelle. Soucieux dempcher tout conflit interstellaire entre ces espces et les nouveaux arrivants humains, le Conseil tait intervenu rvlant dans le mme temps sa prsence lAlliance et stait efforc de ngocier la signature dun accord de paix entre les belligrants. Moins de deux mois plus tard, la guerre du Premier Contact avait officiellement pris fin. Six cent vingt-trois Humains avaient perdu la vie durant le conflit, la plupart durant la premire altercation et lors de lattaque turienne sur Shanxi. Les pertes turiennes avaient t lgrement plus importantes, la flotte envoye par lAlliance pour reprendre lavantposte stant montre particulirement impitoyable, brutale et mthodique. Pourtant, lchelle galactique, ces pertes, dun ct comme de lautre, avaient t presque insignifiantes. En outre, lhumanit qui venait dchapper une guerre sans nul doute dvastatrice tait devenue le plus jeune membre dune vaste socit interstellaire fdrant lensemble des espces organiques intelligentes connues. Anderson gravit les trois marches qui menaient la passerelle. Le capitaine Belliard, pench sur un petit cran sur lequel il tudiait un flot continu de transmissions entrantes,

se redressa lapproche dAnderson, rendant son salut au second. Nous avons des ennuis, lieutenant, laccueillit le capitaine. A peine connects aux relais de communication, nous avons reu un appel de dtresse. Cest ce que je craignais, mon capitaine. Lappel vient de Sidon. Sidon ? (Anderson en avait dj entendu parler.) Nous avons une base de recherche sur la plante, cest bien a ? Modeste, mais oui, acquiesa Belliard. La base compte quinze officiers chargs de la scurit, douze chercheurs et six techniciens. Anderson frona les sourcils : lattaque tait suspecte. Les pillards prfraient sen prendre aux colonies sans dfense et filer avant que les renforts de lAlliance arrivent sur les lieux. Une base aussi bien dfendue que Sidon tait une cible atypique. Trop. Cela ressemblait fort un acte de guerre. Les Turiens taient les allis des Humains dsormais, tout du moins officiellement. De plus, la Bordure skyllienne se trouvait bien trop loigne de leur territoire pour quils prennent part aux conflits agitant le secteur. Cela tant, dautres espces sopposaient lhumanit pour la domination de la rgion. LAlliance se trouvait ainsi en comptition directe avec le gouvernement butarien, mais jusquici les deux rivaux avaient russi cohabiter sans vritable violence. Anderson douta quils aient pu franchir le pas de faon aussi maladroite. Pour autant, il existait nombre dautres groupuscules dsireux et pleinement capables de sen prendre un bastion de lAlliance. Certains, mme, composs dhumains : des organisations terroristes autonomes et autres factions de gurillas multiespces brlant de sen prendre au moindre symbole du pouvoir en place. moins quil ne sagisse de groupes paramilitaires clandestins cherchant drober un stock darmes high-tech. Ou de mercenaires indpendants dsireux de dcrocher le jackpot Cela nous aiderait peut-tre de savoir ce sur quoi travaillaient les chercheurs de Sidon, mon capitaine, suggra Anderson. La base est ultrasecrte, rpondit Belliard en secouant la tte. Impossible dobtenir ne serait-ce quun plan de linstallation, alors des informations sur leur travail, autant ne pas y penser. Anderson tiqua. Sans plan, son quipe oprerait en aveugle, tirant un trait sur tout avantage stratgique que leur aurait apport une connaissance prcise de ce qui deviendrait peut-tre son prochain champ de bataille. Cette mission sannonait de plus en plus prilleuse. Heure darrive estime, mon capitaine ? Quarante-six minutes. Une bonne nouvelle. Enfin. Le SSV Hastings empruntait des trajectoires de patrouille alatoires : quil se soit trouv si proche du signal de dtresse tait une vritable chance. Un autre coup de pouce du destin, et il arriverait temps pour intervenir.

Je vais mobiliser lquipe dintervention au sol, mon capitaine. Toujours aussi ractif, lieutenant. Anderson fit volte-face, rpondant au compliment de son commandant dun simple : Oui, mon capitaine ! L e SSV Hastings filait dans le vide spatial, invisible, paillette enflamme dans les tnbres. Envelopp dun champ gravitationnel autognr et voyageant prs de cinquante fois plus vite que la vitesse de la lumire, il ntait plus quune trane trouble et scintillante, une oscillation subtile dans la trame du continuum espace-temps. Le barreur ajusta lgrement la trajectoire du vaisseau et lastronef modifia sa course, fusant en direction du relais cosmodsique le plus proche, quelque cinq milliards de kilomtres. Il ne fallut pas longtemps au SSV Hastings qui filait prs de quinze millions de kilomtres par seconde pour apercevoir sa destination. A dix mille kilomtres de sa cible, le timonier prit le contrle du propulseur zo et dsactiva les champs gravitationnels. Des vagues dnergie bleutes ondoyrent la surface du vaisseau tandis quil abandonnait sa cadence supraluminique, embrasant lobscurit spatiale. Le flamboiement de lastronef fit scintiller le relais cosmodsique qui simposait peu peu lhorizon. Bien que de facture extraterrestre, le gigantesque relais ressemblait aux gyroscopes de taille bien plus modeste conus par lhumanit. En son centre sanimait une sphre forme de deux anneaux concentriques tournoyant autour dun axe unique. Chacun des deux anneaux mesurait prs de cinq kilomtres de diamtre, et deux bras de quinze kilomtres jaillissaient de lune des deux extrmits de la pice centrale en perptuelle rotation. La structure entire tincelait, parcourue darcs dnergie incandescents. Au signal du vaisseau de lAlliance, le relais cosmodsique sanima, pivotant sur son axe alors quil salignait avec le relais auquel il tait li, des centaines dannes-lumire. L e SSV Hastings reprit de la vitesse tandis quil se dirigeait droit vers le centre de la titanesque installation extraterrestre selon un vecteur dapproche prdtermin. Lanneau situ au cur du dispositif se mit tournoyer de plus en plus rapidement, acclrant jusqu ne plus devenir quune sphre tourbillonnante et spectrale. Les arcs dnergie qui jaillissaient sporadiquement de son centre se murent peu peu en une sphre de lueur palpitante qui sintensifia tel point quil devint impossible de soutenir sa vue. L e SSV Hastings tait moins de cinq cents kilomtres du relais lorsque ce dernier sactiva. Une dcharge dnergie noire dferla des anneaux tourbillonnants telle une lame et engloutit lastronef. Lengin miroita brivement, puis disparut comme sil avait t instantanment dsintgr. Au mme instant, il se rematrialisa plusieurs milliers dannes-lumire de son point de dpart, surgissant du vide dans un flash de lumire bleue proximit dun nouveau relais cosmodsique. Le propulseur du SSV Hastings sveilla alors et, une fois la vitesse supraluminique atteinte, lastronef disparut dans un clair rougeoyant de chaleur et de radiation, comme happ par les tnbres spatiales. Rapidement dlaiss, le relais entama sa procdure de

mise en veille, et les anneaux en son centre dclrrent. Nous avons quitt le rayon daction du relais cosmodsique. Propulseur activ. Nous arriverons Sidon dans vingt-six minutes. Lestomac retourn par le saut au travers du relais, Anderson attendait dans la soute avec quatre autres membres de lquipe dintervention au sol. La voix de Belliard schappait en vain de lintercom, couverte par les rugissements des moteurs. De toute faon, il ne lui tait pas utile de lentendre pour avoir une ide de la situation. Cette sensation de nause lui avait toujours paru trange. Scientifiquement, un tel phnomne tait impossible : les voyages dun relais un autre taient instantans. Comme cela ne prenait pas le moindre dixime de seconde, il ny avait aucune raison pour que le corps en ressente les effets. En thorie car Anderson savait mieux que personne son exprience en la matire parlait pour lui que la ralit tait toute diffrente. Cela tant, le malaise qui lui nouait lestomac ntait peut-tre cette fois quun mauvais pressentiment quant ce que dcouvrirait son quipe une fois arrive sur Sidon. Quels quaient pu tre les responsables de lattaque sur la base, ils taient prts affronter quinze soldats de lAlliance pour atteindre leur but. Mme en usant de llment de surprise, seule une escouade extrmement entrane et comptente aurait pu sy risquer. LAlliance aurait t plus avise denvoyer en renfort un transport de troupes plutt quune frgate tout juste capable de mobiliser une quipe au sol de cinq soldats. Mais voil, personne dautre ne se trouvait suffisamment prs de Sidon pour rpondre au signal de dtresse et, quand bien mme cela aurait t le cas, la plupart des vaisseaux de lAlliance taient trop imposants pour orbiter autour dun quelconque corps cleste. Le SSV Hastings, lui, tait suffisamment petit pour pntrer dans latmosphre dune plante, atterrir sa surface, puis redcoller le moment venu. Tout astronef plus gros quune frgate aurait eu dposer ses soldats au sol en usant de navettes ou dune procdure dexpdition directe, et le temps manquait trop cruellement pour cela. Au moins, ils taient lourdement arms. Chaque membre du groupe dintervention portait une armure complte quipe de gnrateurs de boucliers cintiques chargs bloc, et dun casque offrant un angle de vision de deux cent soixante-dix degrs. Chacun transportait une demi-douzaine de grenades ainsi quun Hahne-Kedar G-912, le fusil dassaut standard des soldats de lAlliance, charg de plus de quatre mille munitions remplies de billes plus petites que des grains de sable. Tirs une vlocit suffisante, les projectiles quasi microscopiques infligeaient des dgts redoutables. Et ctait bien l que le bt blessait : quimporte le degr de sophistication des technologies de dfense, elles avaient toujours un train de retard sur larsenal offensif. LAlliance dpensait sans compter pour assurer la protection de ses soldats : armures dernier cri, prototypes militaires les plus rcents de boucliers cintiques Mais tout cela ne valait rien face un tir direct darme lourde bout portant. Sils survivaient cette mission, ce ne serait pas grce leur quipement. Seules deux

choses comptaient rellement sur le terrain : lentranement et laptitude du commandant. La vie de chacun des membres de lescouade tait entre les mains dAnderson, et le lieutenant percevait clairement leur malaise. Les soldats de lAlliance taient forms lutter contre le stress physique et mental que produisait chez lhumain son instinct naturel de survie. Mais ce quil sentait ici, dans cette soute, tait bien plus que la monte dadrnaline qui envahissait les guerriers lapproche du combat. Il stait appliqu ne pas laisser transparatre ses propres doutes, affichant un sangfroid et une assurance inbranlables. Cela tant, les membres de son quipe taient tous assez futs pour tirer leurs propres conclusions, et ils navaient pas eu plus de mal que lui assembler chacun de leur ct les pices du puzzle : jamais de simples pillards nauraient attaqu une base de lAlliance aussi bien dfendue. Anderson ne prtait que peu de crdit aux discours solennels visant exalter le moral de ses troupes aprs tout, ces soldats taient tous des professionnels , mais mme pour des soldats de lAlliance, la tension qui baignait ces dernires minutes de silence davant mission devenait trop pesante. Qui plus est, il ne voyait pas lintrt de leur cacher la vrit. Restez vigilants. Chacun dentre vous, dit-il, sachant que les radios intgres aux casques permettaient ses hommes de lentendre parfaitement malgr le vacarme des moteurs. Mest avis quon a affaire autre chose qu une troupe desclavagistes ayant jou du lasso avant de prendre la fuite. Des Butariens, mon lieutenant ? La question venait de lartilleur Jill Dah. Ayant un an de plus quAnderson, elle servait dj lAlliance quand son lieutenant tait encore en formation Arcturus. Plus tard, pendant la guerre du Premier Contact, ils avaient servi dans la mme unit. Mesurant plus dun mtre quatre-vingt-dix, elle dominait en taille la plupart des hommes aux cts desquels elle avait servi. En taille et en force galement en juger par ses larges paules, les muscles dessins de ses bras et sa carrure qui, si elle navait rien dinesthtique, demeurait imposante. Certains hommes lavaient surnomme Amy pour amazone , mais aucun navait jamais eu le cran de linterpeller ainsi. Et puis, quand le combat faisait rage, tous se rjouissaient sans honte de la savoir de leur ct. Anderson apprciait Dah, mais elle avait cette sale habitude de caresser tout le monde rebrousse-poil. Diplomatie devait tre une insulte dans son vocabulaire. La moindre de ses opinions se devait dtre articule, aux oreilles de tous qui plus est. Ctait probablement la raison pour laquelle elle ntait encore quun officier subalterne. Nanmoins, le lieutenant se rendit bien compte que si elle se posait la question, alors la plupart des autres devaient se la poser aussi. Ne tirons pas de conclusion htive, sergent. On sait ce sur quoi travaillaient les chercheurs Sidon ? Cette fois, ctait le caporal Ahmed OReilly, technicien en chef, qui avait pris la parole. Confidentiel, cest tout ce que je sais Alors prparez-vous au pire.

Les deux autres membres de lquipe, les soldats de deuxime classe Indigo Lee et Dan Shay, se passrent de tout commentaire, et le silence reprit ses droits sur la soute. Cette mission les inquitait tous, mais Anderson savait quils lui obiraient quoi quil arrive. Il leur avait sauv la mise suffisamment de fois sur le champ de bataille pour avoir gagn leur confiance. En approche de Sidon, crpita lintercom. Aucune rponse quelle que soit la frquence. La nouvelle pourtant presque inaudible tomba comme un couperet. Si le moindre citoyen de lAlliance avait t encore en vie, il aurait rpondu lappel du Hastings. Anderson baissa sa visire pour couvrir son visage, imit la seconde par le reste de lquipe. Une minute plus tard, ils ressentirent tous les turbulences qui accompagnaient lentre du vaisseau dans latmosphre de la minuscule plante. Sur un signe de tte dAnderson, son quipe procda aux dernires vrifications de son arsenal, de ses boucliers et de ses dispositifs de communication. Nous avons un visuel sur la base, crachota lintercom. Il ny a aucun vaisseau au sol, et nos capteurs ne dtectent aucun astronef proximit de la plante. Ces enfoirs de pisse-trois-gouttes se sont dj fait la malle, jura Dah dans la radio du casque dAnderson. Vu la rapidit avec laquelle le SSV Hastings avait rpondu lappel de dtresse, Anderson avait espr quils arriveraient temps pour cueillir les assaillants pendant lattaque, mais il ntait pas pour autant surpris quaucun astronef nait t dtect dans les parages. Un raid sur une base aussi bien dfendue que Sidon demandait laction coordonne de trois vaisseaux au moins : deux gros transports pour atterrir et lcher les troupes dassaut la surface, et un astronef de reconnaissance plus modeste, en orbite autour de la plante, suppos surveiller le relais cosmodsique proche et prvenir ses camarades en cas dactivit suspecte. Larrive du SSV Hastings navait donc pas d passer inaperue, et les troupes au sol en avaient coup sr t averties ds quil avait approch son relais de dpart lautre bout du secteur. Lalerte anticipe avait laiss tout juste assez de temps aux vaisseaux pour dcoller, quitter latmosphre de la plante et activer leur moteur SLM avant que les renforts sur place narrivent. Sans nul doute possible, les astronefs impliqus dans lattaque taient dj loin mais, dans leur fuite prcipite, ils avaient d abandonner leurs hommes derrire eux. Quelques secondes plus tard, le vaisseau toucha terre sur la piste datterrissage de la base de Sidon, et un martlement sourd agita la soute : linterminable attente prenait fin. La porte pressurise de la soute du Hastings coulissa et la coupe se mit en place. Equipe dintervention au sol, annona le capitaine Belliard via lintercom, vous de jouer.

Chapitre 2
Les officiers dartillerie Dah et Lee, les plus proches de la porte, se rurent sur la coupe. Larme en joue, ils fouillrent la zone du regard la recherche dventuels combattants embusqus, tandis quAnderson, OReilly et Shay les couvraient depuis la soute. Zone datterrissage dgage, annona Dah sur leur frquence radio. Une fois lquipe entire au sol, Anderson jaugea la situation. La piste datterrissage tait troite, tout juste assez grande pour accueillir trois frgates ou une paire de navires de charge. Elle tait situe quelques centaines de mtres dune double porte blinde menant lintrieur de la base : un btiment rectangulaire sans tages qui semblait trop petit pour hberger les trente-trois agents assigns au projet et, plus encore, tout type de laboratoire. Lextrieur semblait dune banalit suspecte : hormis une demi-douzaine de caisses imposantes disposes prs des autres aires datterrissage, il ny avait l pas le moindre indice que quoi que ce soit danormal se soit jamais droul ici. Cest comme a quils ont lanc leur opration, songea Anderson. Cette cargaison avait d tre tire jusquici depuis des cargos par des hommes pied. La base devait attendre une livraison. Lorsque les assaillants ont touch terre, ils ont commenc dcharger les caisses, quelquun lintrieur du btiment avait ouvert les portes, et deux ou trois gardes de Sidon taient probablement sortis aider les prtendus manutentionnaires avant de se faire fusiller par des soldats en planque dans les soutes des astronefs. Etrange, il ny a pas un seul cadavre ici, remarqua Dah, sa remarque faisant cho aux penses dAnderson. Ils ont d les traner lintrieur aprs avoir scuris laire datterrissage, estima le lieutenant, lui-mme sceptique quant lintrt dune telle manuvre. De quelques signes de main, il dirigea son quipe au travers de laire datterrissage dserte jusqu lentre de la base. La double porte blinde coulissante, totalement lisse, sactionnait via une simple interface murale, mais le fait quelle soit close inquita quelque peu le lieutenant. Anderson menait la danse, et lorsquil saccroupit et leva le poing, les autres simmobilisrent sur-le-champ. Il leva deux doigts, convoquant OReilly. Le dos courb, le caporal avana et se positionna au ct de son commandant, un genou terre. Une raison plausible au fait que ces portes soient fermes ? lui murmura le lieutenant, souponneux. Cest louche, admit-il. Pourquoi sennuyer sceller les portes si le but avou est danantir la base ? Vrifiez-moi a, lana Anderson son technicien en chef. En douceur. Restez vigilant.

OReilly pressa un bouton sur son fusil dassaut et ce dernier se replia entirement sur lui-mme, formant un rectangle deux fois plus petit que larme dploye. Il le rangea ensuite sur la fixation automatique sa hanche, sortit un OmniTech dune poche de lautre jambe de son pantalon, rampa sur quelques mtres, puis utilisa loutil pour balayer la zone la recherche dun signai faible qui puisse trahir la prsence de circuits lectroniques suspects. Bien vu, mon lieutenant, marmonna-t-il lintention dAnderson aprs avoir consult les rsultats de son analyse. Une mine de proximit a t relie la porte. Le caporal ajusta quelques secondes son OmniTech de faon quil mette une lgre impulsion magntique destine brouiller les capteurs de la mine, afin de pouvoir sapprocher suffisamment prs du pige pour le dsarmer. En tout et pour tout, lopration dura un peu moins dune minute, laps de temps durant lequel Anderson ne put sempcher de retenir son souffle. LorsquOReilly se retourna vers lui et lui signifia dun pouce lev que la mine avait t neutralise, il inspira enfin. Un hochement de tte dAnderson, et lquipe savana prs de la porte, chacun gagnant une position prtablie : Anderson et Shay se postrent dos lenceinte du btiment, de part et dautre de lentre, Dah saccroupit quelques mtres en face de la porte, tandis que Lee la couvrait, lgrement dcal, fusil dassaut point vers la gueule close de la base. OReilly, accroupi prs dAnderson, leva le bras et entra le code daccs de linterface murale. La porte peine ouverte, Dah saisit une grenade flash sa ceinture et la projeta dans louverture avant de rouler labri. Lee suivit le mouvement, et la grenade explosa, diffusant une lumire aveuglante assortie dun lger voile de brume. Quelques secondes aprs la dtonation, les fusils en joue, Anderson et Shay pivotrent dcouvert en direction de lintrieur du btiment, prts abattre tout ennemi potentiel. La manuvre, classique aveuglement surprise puis nettoyage , avait t excute avec une prcision exemplaire, mais la pice situe derrire la double porte tait vide. Sans surprise, quelques claboussures carlates peinturluraient et l le sol et les murs. La voie est libre, annona Anderson, invitant son quipe le rejoindre lintrieur. Lentre tait une simple salle au fond de laquelle un couloir senfonait plus profondment dans la base. Une petite table gisait renverse dans un coin, et plusieurs chaises navaient pas non plus survcu la tourmente de lattaque. Sur le mur, un cran retransmettait limage de laire datterrissage au-dehors. Un poste de garde, lcha Dah, la dcouverte confirmant pour elle ce quAnderson avait compris depuis plusieurs minutes dj. Au jug, il devait y avoir quatre hommes ici pour garder un il sur la piste. Ils ont d ouvrir la porte lorsque les vaisseaux ont atterri, avant de sortir aider dcharger la cargaison. Des tranes de sang filent le long du couloir, mon lieutenant, cria Indigo. Ils ont d trimballer les corps plus loin lintrieur de la base. Anderson ne parvenait toujours pas comprendre quel intrt il pouvait y avoir

emporter les corps ainsi, mais au moins cela leur offrait une piste suivre. Redoublant de vigilance, lquipe dintervention senfona dans la base, suivant les traces de sang et de poussire mls. La piste les guida au travers dune cantine o ils dcouvrirent dautres tables et chaises renverses, ainsi que de nombreux trous dans les murs et le plafond : de toute vidence, la pice avait t le thtre dune fusillade aussi brve quintense. Plus loin, ils longrent deux dortoirs distincts : la porte de lun comme de lautre avait t enfonce et leur intrieur tait cribl de profonds impacts de balles. Une srie dimages se forma dans lesprit dAnderson : chaque nouvelle pice, les assaillants entraient et massacraient les occupants des lieux, sempressant ensuite de traner au loin leurs cadavres. Lorsquils eurent atteint le fond du btiment, ils navaient pas encore trouv le moindre indice trahissant la prsence dennemis sur les lieux. En revanche, ils firent l une dcouverte tout autre laquelle aucun dentre eux ne stait attendu : lextrmit du btiment, un ascenseur plongeait sous la surface du sol Pas tonnant que cette base ait lair si petite ! sexclama OReilly. Tout ce qui a un tant soit peu de poids, au propre comme au figur, est enfoui sous terre ! (Il marqua une courte pause.) Si seulement on savait ce sur quoi bossaient les blouses blanches, ajoutat-il plus srieusement, on saurait dans quel gupier on sapprte se fourrer. Anderson acquiesa, mais son esprit se focalisait sur un dtail qui lui semblait nettement plus important : selon linterface place contre le mur, lascenseur tait actuellement larrt au niveau le plus bas du complexe. Si quelquun tait descendu, puis avait fui lorsque larrive du SSV Hastings avait t annonce, lascenseur aurait d se trouver au rez-de-chausse. Un problme, mon lieutenant ? linterrogea Dah. Quelquun a pris lascenseur jusquen bas, rpondit-il en dsignant linterface dun hochement de tte, mais il nest pas remont. Vous pensez quil y a encore quelquun en bas ? demanda lartilleur, dont le ton trahissait lespoir dvorant que ce ft le cas. Le lieutenant acquiesa, esquissant un sourire sans joie. Et leurs vaisseaux, alors ? intervint Shay, qui peinait saisir ce qui se passait. Quel que soit le groupuscule qui a attaqu la base, il avait une bonne raison de le faire, expliqua Anderson. Et force est de constater que ce quil cherchait ntait pas ce niveau. Ils ont d envoyer une quipe aux tages infrieurs pour terminer le boulot, en ne laissant quune poigne dhommes ce niveau pour monter la garde. Le fait est quils ne sattendaient pas ce quun patrouilleur de lAlliance soit proche au point de rpondre aussi rapidement lappel de dtresse. Lorsque leur vaisseau de reconnaissance les a prvenus quun astronef arrivait depuis le relais cosmodsique, il leur restait vingt minutes tout au plus pour dcoller et quitter le secteur. Je suis prt parier quils ne se sont jamais donn la peine de prvenir lquipe descendue au sous-sol. Comment ? Pourquoi donc ? Quel intrt de ne pas les prvenir ?

Cet ascenseur plonge probablement deux kilomtres sous la surface, intervint le caporal OReilly afin daider le jeune loup inexpriment mieux comprendre la situation. Visiblement, linterface de communication du niveau infrieur a t endommage lors dune fusillade : impossible denvoyer un message radio qui que ce soit l-bas dessous vu la couche de roche et de terre. Qui plus est, il doit bien falloir dix minutes lascenseur pour faire ne serait-ce quun aller simple. Sils avaient voulu prvenir leurs camarades, cela leur aurait pris prs de trente minutes : dix pour faire remonter lascenseur, dix pour que lun dentre eux descende prvenir les autres, et dix de plus pour que tout le monde remonte. Bien trop pour fuir les renforts en approche. Pour eux, la meilleure carte jouer tait de foutre le camp et dabandonner leurs camarades. Ils ont abandonn leurs compagnons, ici ? peina articuler Shay, les yeux carquills. Cest tout ce qui fait la diffrence entre un mercenaire et un soldat, reprit Anderson avant de reporter son attention entire sur la mission. Quoi quil en soit, la donne vient de changer : une unit ennemie rde au sous-sol, et elle ne se doute pas une seule seconde quune escouade de lAlliance lattend pour la cueillir. On pourrait leur tendre une embuscade, proposa Dah. Ds que les portes de lascenseur souvrent, on canarde et on dessoude jusquau dernier os de ces fils de pute ! (Elle parlait vite, une lueur presque malsaine dans le regard.) Ils nauront pas la moindre chance de sen sortir ! Anderson rflchit un instant puis secoua la tte. De toute vidence, ils sont l pour anantir tout ce qui se tient sur deux jambes dans cette foutue base. Ils nont pas la moindre intention de laisser qui que ce soit en vie. Peuttre que quelques membres du personnel de la base respirent encore au sous-sol. Sil nous reste une chance de les sauver, nous devons la saisir. a risque dtre sacrment dangereux, mon lieutenant, le prvint OReilly. On part du principe quils ne savent pas que nous sommes l. Mais imaginez que par je ne sais trop quel moyen ils sen soient rendu compte : cest nous qui nous jetterons dans la gueule du loup. Malheureusement, cest un risque que nous devons prendre, lcha Anderson en frappant du poing linterface dappel de lascenseur. Allez ! On file dbusquer ces salopards Comme un seul homme, les autres membres du groupe, OReilly compris, lchrent un Oui, mon lieutenant ! sans quivoque. Linterminable descente savra plus anxiogne encore que lattente dans la soute du vaisseau. Plus les minutes passaient, plus ils plongeaient dans les entrailles de la base, plus la tension montait. Le lieutenant entendait le vrombissement assourdi du treuil, monotone, mesure quils poursuivaient leur descente, masss dans la cage de la machine. Lair stait rchauff, tait devenu lourd, moite. Ses oreilles se bouchrent, et il perut au mme instant une odeur trange, inconnue, quil supposa tre un mlange de gaz sulfureux et

dmanations de moisissures et autres espces fongiques souterraines extraterrestres. Sous son armure, Anderson suait grosses gouttes et essuyait rgulirement dune main le voile de condensation qui se formait sur sa visire. Il sefforait dans le mme temps de ne pas penser ce qui se passerait si, louverture des portes, les mercenaires taient l les attendre, les armes prtes tirer. Lorsquils atteignirent enfin le niveau infrieur, lennemi tait bien l mais il naurait pu tre moins prt les recevoir. Lascenseur souvrit sur une vaste antichambre : une caverne emplie de stalagmites, de stalactites et dpaisses colonnes de calcaire. Des lumires artificielles fixes au plafond clairaient lendroit, faisant danser partout les reflets des riches et innombrables veines du minerai mtallique et tincelant qui parsemaient les lieux. Au fond de la caverne, un long tunnel offrait la gigantesque cavit naturelle son unique sortie : rapidement, il formait un coude puis disparaissait dans la roche. La dizaine de mercenaires, armes et armures actives, accouraient du fond de la caverne, riant et plaisantant grassement, simaginant dj rejoindre sans encombre la surface. Il ne fallut quun instant Anderson pour estimer quils tenaient plus de criminels que de membres de lAlliance, et il donna aussitt lordre de tirer. Son quipe, sur le qui-vive avant mme que les portes ne souvrent, ragit la seconde et se rua hors de lascenseur en balayant la pice dune rafale de tirs de barrage. La premire dferlante de projectiles cribla le groupe de mercenaires pris au dpourvu : sils navaient pas port leur armure et activ leurs boucliers cintiques, le combat aurait dj t termin. Trois mercenaires seffondrrent, mais leurs protections avaient dtourn ou absorb suffisamment de tirs pour que leurs comparses soient pargns et puissent se jeter labri derrire les rochers et les stalagmites qui jonchaient le sol de la caverne. Les secondes qui suivirent plongrent la grotte dans un chaos total : lquipe dAnderson avana, courant de stalagmite en formation calcaire pour se mettre couvert. Ils se dispersrent rapidement afin que le feu ennemi localis ne balaie pas le groupe entier. La caverne entire rsonna des tirs saccads des fusils dassaut, le zip-zip-zip perant des balles ricochant contre les parois rocheuses, et du sifflement des balles traantes incandescentes qui baignaient lendroit entier dune lueur spectrale tous les cinq projectiles. Tandis quil se ruait vers une stalagmite proche, Anderson reconnut la sensation trop familire de ses boucliers cintiques repoussant plusieurs tirs ennemis. Sans ses protections, il aurait sans nul doute t tu sur-le-champ. Il scroula terre et esquiva dune roulade une nouvelle salve de tirs qui poinonnrent le sol devant lui, faisant voler sous sa visire et sur son visage une gerbe deau et de poussire. Il se remit sur pied, puis cracha les gravillons terreux tout en consultant instinctivement ltat de ses boucliers. Plus que vingt pour cent dnergie : trop peu pour tenter une nouvelle escapade dcouvert. Etats des boucliers ! hurla-t-il sur leur frquence radio.

Les chiffres fusrent ses oreilles : Vingt ! , Vingt-cinq ! , Vingt ! , Dix ! Ses soldats taient encore en pleine sant, mais leurs boucliers en avaient pris un sacr coup. Leffet de surprise ne leur servirait plus rien, et ils faisaient dsormais face une escouade prs de deux fois suprieure en nombre. Malgr tout, les combattants de lAlliance taient entrans manuvrer en quipe, se couvrir les uns les autres et veiller sur chaque membre du groupe ; ils avaient confiance en leurs camarades et en leur commandant, et Anderson savait que cela pouvait leur donner lascendant sur nimporte quelle bande de mercenaires. Dah ! Lee ! droite ! aboya-t-il. Essayez de les prendre revers ! Le lieutenant pivota sur sa droite, abandonnant la protection que lui offrait la stalagmite, puis tira une brve salve en direction de lennemi. Non pas quil esprait atteindre qui que ce soit avec une telle manuvre : mme assist par la technologie de ciblage assist intgre aux armes feu, il tait presque impossible datteindre une cible de la taille dun tre humain sans viser une demi-seconde au moins. Son but tait simplement de dtourner lattention des mercenaires pour quils ne sen prennent pas Lee et Dah, qui filaient alternativement dabri en abri. Aprs une salve de deux secondes, il se remit couvert : mieux valait ne pas se montrer trop longtemps au mme endroit. Au mme instant, Shay jaillit de derrire un rocher massif pour couvrir son tour ses deux camarades ; il sagenouilla ensuite, laissant OReilly prendre la relve. Ds que le caporal se remit couvert, Anderson tendit le cou et recommena tirer. Cette fois, il jaillit du ct gauche de la stalagmite : sexposer deux fois de la mme faon tait le meilleur moyen de se prendre un tir ennemi en plein visage. Lorsquil se replia, il entendit la voix de Dah rsonner dans son casque. En position ! Je vous couvre ! Ctait son tour de se dplacer. Jy vais ! cria-t-il juste avant de se ruer le dos courb jusqu une cache naturelle de la caverne qui lui permettrait de rester labri du feu ennemi. En position derrire une grande colonne de calcaire, il prit peine deux secondes pour reprendre son souffle et se remit tirer pour couvrir Shay et OReilly, qui il ordonna de se dplacer leur tour. Ils rptrent lopration plusieurs reprises, Anderson les envoyant se positionner un un tandis que les autres canardaient pour obliger lennemi se dfendre. Chaque fois, le soldat qui se dplaait changeait, ce pour mieux brouiller les pistes : limportant tait que lquipe dans son ensemble puisse avancer tout en dstabilisant ladversaire. Rester trop longtemps au mme endroit reprsentait un risque trop important que plusieurs tireurs se focalisent sur la mme cible, voire pire, que lun dentre eux se dcide jouer de la grenade. Quoi quil en soit, le mouvement gnral devait tre cohrent et orchestr avec prcision : leur survie en dpendait. Quimporte la fureur des combats, le lieutenant avait t form envisager chaque

bataille comme un jeu dchecs. Au front, tout tait affaire de tactique et de stratgie, en protgeant ses pices tout en les positionnant de manire optimale pour lassaut. uvrant ensemble, les membres de lAlliance parvinrent avancer encore, un combattant aprs lautre, jusqu une position do ils purent prendre leurs ennemis revers, les pousser se mettre dcouvert et les coincer entre quatre feux. Les mercenaires se savaient lentement pris au pige, condamns, acculs quils taient par la progression coordonne dAnderson et de ses hommes. Ce ntait quune question de secondes avant quils ne lancent une contre-attaque suicide ou ne tentent une fuite dsespre. En loccurrence, ils optrent pour la fuite. Tout se droula trs vite. Presque la mme seconde, les mercenaires quittrent chacun leur cachette, cavalant reculons vers le passage situ au fond de la caverne, canardant vaguement en direction des soldats de lAlliance. Exactement ce quespraient Anderson et son quipe. Tandis que les mercenaires battaient en retraite, le lieutenant jaillit encore de derrire le rocher qui lui servait dabri, exposant sa tte et ses paules. Le risque tait faible : en courant reculons, toucher un croiseur avec un fusil dassaut relevait dj de lexploit, alors faire mouche sur une cible moiti moins grande quun torse humain tenait tout bonnement de limpossible. Anderson posa son arme sur la roche pour la stabiliser, visa calmement lun des mercenaires, laissa le systme de vise automatique cibler lennemi, puis pressa lentement la dtente. Le mercenaire se lana dans une petite danse pileptique lorsque le flot continu de balles pntra ses boucliers, dchiqueta son armure et laboura ses chairs. En tout et pour tout, la scne avait peut-tre dur quatre secondes une ternit si des tireurs dlite embusqus les avaient eus en ligne de mire. Mais les mercenaires ne reprsentaient plus alors la moindre menace, et Anderson avait eu tout son temps pour sassurer que son tir serait fatal. Il eut mme le temps de viser une autre criminelle et de labattre son tour. Il ne fut pas le seul profiter de la situation : en tout, son quipe parvint liminer sept des mercenaires en fuite. Seuls deux combattants russirent filer labri du passage, empruntant le coude rocheux, puis disparaissant sous leurs yeux.

Chapitre 3
Anderson nordonna pas tout de suite ses hommes de prendre en chasse les fuyards. Ne les voyant plus, la traque aurait rapidement pu tourner au jeu de massacre : chaque recoin, virage ou embranchement du tunnel offrait aux mercenaires survivants une possibilit dembuscade. Au lieu de cela, Dah, OReilly et Lee adoptrent une formation dfensive, surveillant le passage au cas o les mercenaires reviennent pauls dventuels renforts. La seule entre de la caverne sous surveillance, Anderson et Shay purent sans crainte examiner les cadavres. Ils avaient abattu dix mercenaires en tout. Dix victimes dont ils fouillaient maintenant les dpouilles : un pilogue macabre, mais ncessaire aprs chaque victoire guerrire. La premire tape tait de reprer tout bless reprsentant encore une menace pour lquipe, et Anderson fut soulag de constater que tous les mercenaires terre taient bel et bien morts. Excuter les ennemis sans dfense ne comptait pas parmi les protocoles de lAlliance, mais faire prisonniers dventuels survivants aurait truff la suite dune mission dj suffisamment pineuse de nouveaux problmes logistiques. Ltape suivante tait de dterminer pour le compte de qui ou de quelle entit travaillaient les mercenaires. Parmi les dpouilles mortelles se trouvaient cinq Butariens, trois Humains et deux Turiens ; huit hommes et deux femmes. Leur quipement mlait armes et pices darmures militaires et commerciales de fabricants divers. Les units militaires officiellement dclares comptaient en gnral des membres dune seule et mme espce et squipaient darmes et darmures dun mme constructeur une consquence invitable des contrats dexclusivit signs entre les corporations et les diffrents gouvernements. Ces combattants ntaient que des soldats de fortune appartenant lune des nombreuses organisations de mercenaires de la Bordure skyllienne qui offraient leurs services au plus offrant. La plupart de ces criminels affichaient leur allgeance en se faisant tatouer voire scarifier lemblme de leur bande, le plus souvent sur les bras, le visage ou le cou. Dans le cas prsent, Anderson ne remarqua sur les corps que quelques zones cutanes brles et croteuses. Malgr sa dception, cela ne le surprit pas : pour les missions plaant le secret en tte de liste des priorits, il ntait pas rare que les mercenaires se fassent retirer lacide toute marque distinctive, et nen dessinent de nouvelles quune fois le travail termin. Bien entendu, la procdure, simple, mais terriblement douloureuse, tait la charge du client. De toute vidence, craignant les reprsailles de lAlliance sur leur organisation, les mercenaires engags pour attaquer Sidon staient efforcs de faire disparatre le moindre dtail pouvant permettre de les identifier. LorsquAnderson et Shay eurent termin de dbarrasser les cadavres de leurs grenades, doses de mdi-gel et autres lments utiles et aisment transportables, les mercenaires en fuite navaient toujours pas lanc de contre-attaque.

Je nai pas limpression quils comptent pointer de nouveau le bout de leur nez par ici, grogna Dali, visiblement due, aprs quAnderson se fut post son ct. Dans ce cas, cest nous daller les dbusquer, dcida le lieutenant en fixant un nouveau bloc dalimentation sur son gnrateur de boucliers cintiques. On ne peut pas se payer le luxe de poireauter ici des heures. Il reste peut-tre des survivants un peu plus loin, et nous avons encore une chance de les sauver. Des survivants ou dautres mercenaires, grommela OReilly en remplaant lui aussi son bloc dalimentation. Le caporal navait fait quarticuler ce qui leur tait venu lesprit tous. Comment pouvaient-ils tre srs quil ny avait pas une autre escouade de combattants un peu plus loin, et que les deux fuyards ne les avaient pas dj prvenus ? Cela tant, mme sils fonaient tout droit dans un pige, il ntait plus envisageable pour eux de rebrousser chemin. Le lieutenant laissa ses soldats quelques instants pour rajuster leur matriel puis aboya ses ordres : Dah, Shay, passez devant ! On est partis ! Lquipe chemina prcautionneusement dans le tunnel de roche brute, adoptant la formation standard de lAlliance dans ce genre de situation : les deux soldats se tenaient en tte, suivis trois mtres derrire dAnderson et OReilly, Lee couvrant leurs arrires encore trois pas plus loin. Chacun larme haute et prte tirer, ils progressrent le long du couloir naturel accident qui serpentait au cur de la roche. Lentement. Vu le danger extrme auquel ils sexposaient, la prudence primait incontestablement sur la vitesse : un seul moment dinattention, et ils pouvaient tous y perdre la vie. Dix mtres devant Dah et Shay, le couloir tournait subitement sur la gauche. La jeune femme leva la main et lquipe entire simmobilisa. Lartilleur avana prcautionneusement jusquau virage abrupt, puis risqua un coup dil furtif, sexposant quelques diximes de seconde dventuels tirs ennemis avant de se replier. Elle leur signala de la main que la voie tait libre, et lquipe entire reprit sa progression. Le virage pass, le tunnel continuait sur une vingtaine de mtres jusqu une lourde porte de scurit mtallique ferme et verrouille. Anderson sollicita OReilly dun geste de main, et le caporal approcha. Il allait devoir jouer de ses talents de technicien pour venir bout du code de clture. Concentrs, les autres membres de lquipe se positionnrent de faon lancer la mme procdure dirruption clair quils avaient utilise lentre de la base. Si ces mercenaires peuvent sceller les portes de scurit, murmura Dah son lieutenant tandis quils attendaient quOReilly parvienne leur ouvrir la voie, cest quils ont les codes de la base. Il devait y avoir une taupe parmi le personnel du laboratoire. Anderson ne dit rien, mais acquiesa gravement. Lide quun membre du personnel de Sidon ait pu trahir lAlliance le hrissait, mais, pour lheure, ctait lexplication la plus plausible. Les mercenaires savaient que la base allait recevoir une cargaison depuis une autre plante, et ils possdaient les codes permettant datterrir sur Sidon sans dclencher

les systmes dalarme. De plus, ils connaissaient suffisamment les lieux pour nettoyer ltage suprieur et se rendre lascenseur sans laisser personne leur chapper. Pour couronner le tout, ils disposaient des codes confidentiels permettant de sceller les portes de scurit. Tout cela rendait tristement crdible lhypothse dune trahison en interne. La porte coulissa enfin, et lquipe passa laction : lancer de grenade flash pour aveugler les ventuels occupants des lieux, puis charge lintrieur de la pice. Vide. La salle, vaste et carre, mesurait quelque vingt mtres de ct. Les murs, le plafond et le sol, tous faits de mtal brillant, rvlaient quils venaient de pntrer au cur du complexe scientifique. Tout ici semblait lisse et moderne, jurant radicalement avec la galerie minrale naturelle quils venaient de traverser. Au fond de la pice, gauche et droite, deux couloirs senfonaient plus profondment dans la base. Du sang, ici, lana OReilly. Encore bien rouge Allons-y, dcida Anderson. Lee et Shay, gardez cette pice. (Il rechignait toujours disperser ses hommes, mais leur mconnaissance de la base lexigeait : ils ne pouvaient prendre le risque de voir les mercenaires les contourner et fuir par lascenseur.) Dah, OReilly ! Go ! Laissant les deux jeunes soldats garder la seule sortie quils connaissaient, Anderson et les autres sengouffrrent dans le couloir de gauche, senfonant encore un peu plus dans le complexe. Mme sils croisrent plusieurs bifurcations, Anderson refusa dparpiller davantage ses hommes, et ils se contentrent de suivre tous trois les traces de sang. Ils passrent devant plusieurs salles, pour la plupart de petits espaces de travail en juger par les bureaux et les postes informatiques qui en constituaient le mobilier. A linstar des dortoirs situs ltage suprieur, chaque pice avait t mthodiquement crible de balles : le massacre qui avait dbut en haut stait poursuivi sans relche au sous-sol. Et de la mme faon, pour une raison toujours aussi inexplicable, les mercenaires staient efforcs de dplacer les corps plutt que de les abandonner sur place. Ils ne dcouvrirent lorigine de la piste ensanglante que cinq minutes plus tard : un Turien gisait face contre terre au milieu dune pice, saignant abondamment la jambe. Anderson reconnut aussitt lun des deux mercenaires qui avaient fui plus tt la bataille. Il sapprocha prudemment, puis sagenouilla prs du criminel inanim, ttant son cou la recherche dun pouls. Rien. La pice ne possdait quune autre issue, sur le ct, condamne par une porte de scurit. Vous pensez que son pote est l-dedans ? lana Dah en pointant la porte close du bout de son fusil dassaut. Peu probable, rpondit Anderson. Il devait se douter que nous suivrions les traces de sang. Il a d se sparer de ce type une des intersections prcdentes, attendre quon dbarque, puis cavaler vers la sortie. Jespre que Shay et Lee sont sur leurs gardes, marmonna Dah.

Les gamins ont de la ressource, la rassura Anderson. Je minquite davantage de ce qui se trouve derrire cette porte. Elle doit mener au laboratoire de recherche principal, supposa OReilly. On va peuttre finir par avoir des rponses nos putains de questions. Ils firent rouler le cadavre du Turien sur le ct inutile de prendre le risque de voir lun dentre eux trbucher sur un cadavre en cas de nouvelle fusillade , puis, sur lordre dAnderson, le caporal sattela neutraliser le systme de scurit de la porte, tandis que le lieutenant et Dah se mettaient en position pour une nouvelle irruption surprise. Cette fois, Dah fut la premire pntrer dans la pice. Personne ne sy trouvait. Personne qui soit en vie, tout du moins. Putain de bordel de Dieu, lcha-t-elle, abasourdie. Anderson entra dans la pice, et un haut-le-cur le saisit aussitt la vue du spectacle macabre qui soffrait eux. OReilly avait raison, ils se trouvaient dsormais dans un gigantesque laboratoire domin par un norme serveur central. Le seul moyen dentrer ou de sortir de cette pice tait demprunter la porte quils venaient de passer, et comme le reste de la base, chaque pice dquipement avait t sauvagement dtruite, anantie de faon ne jamais plus pouvoir tre rpare. Mais ce qui avait soulev lestomac des soldats tait la trentaine de cadavres jets en tas de chaque ct de lentre. Leur uniforme les identifiait tous comme des membres de lAlliance. Gisaient l les gardes et les scientifiques massacrs dans le complexe entier. Lquipe dAnderson savait dsormais o taient passes les dpouilles des victimes Cela dit, le lieutenant ne comprenait toujours pas pourquoi les corps avaient t entreposs ici. On cherche des survivants, mon lieutenant ? lana Dah sans grand espoir. Attendez, lcha Anderson en levant la main pour signifier ses coquipiers de ne plus bouger. Ne faites plus le moindre geste. Bon Dieu, murmura OReilly, qui venait de reprer ce quAnderson avait aperu avant lui. La pice entire tait barde dexplosifs : pas de mines de proximit, non, dinnombrables charges explosives de plusieurs kilogrammes places stratgiquement dans tout le laboratoire. Les pices du puzzle entier sagencrent subitement dans lesprit dAnderson. Il y avait suffisamment dexplosifs dans cette pice pour rduire nant tout ce qui sy trouvait, cadavres y compris. Voil pourquoi les mercenaires avaient t si consciencieux dans leur collecte funbre : si tout sautait, personne ne pourrait plus identifier les corps, et le tratre de Sidon pourrait se faire passer pour mort. Il naurait plus ensuite qu changer didentit puis vivre de sa prime sans jamais tre inquit par les autorits. Un lger bip fit prendre conscience Anderson quidentifier la taupe tait probablement le cadet de leurs soucis. Une minuterie ! hurla OReilly, terrifi, dune voix criarde.

Cest lorsquune seconde plus tard un nouveau bip retentit que le lieutenant compris que le mercenaire bless les avait pris au pige. Chaque seconde comptait dsormais, et leur survie tous dpendait maintenant du prochain ordre quil allait leur donner. Tandis que les bip continuaient de dfiler, Anderson analysa la situation : la dflagration allait tre surpuissante, bien plus quil nen aurait suffi pour dtruire le complexe souterrain tout entier. Ltage infrieur allait probablement seffondrer, condamnant lantichambre naturelle o se trouvait lascenseur. Mme sils taient suffisamment loin de lexplosion pour y survivre, privs dair, ils toufferaient avant que les sauveteurs arrivent sur les lieux. OReilly tait un technicien hors pair, il pouvait dsarmer les bombes avant quelles nexplosent Si seulement, bien sr, ils trouvaient le dtonateur avant son activation, sil ny avait pas de systme de scurit annexe, si OReilly connaissait sur le bout des doigts les systmes du fabricant de la machine, et si cette dernire navait pas t configure pour sactiver en cas de tentative de dsamorage Trop de si . Dsamorcer la bombe tant statistiquement inenvisageable, il ne leur restait plus quune seule chose faire COUREZ ! Rpondant sur-le-champ son ordre, ses deux compagnons virevoltrent et se rurent avec lui le long du couloir qui les ramnerait vers la sortie. Shay, Lee ! sgosilla Anderson sur leur frquence radio. lascenseur ! Tout de suite ! vos ordres, mon lieutenant ! hurla lun des deux soldats. Attendez-nous autant que possible, mais si je vous donne lordre de filer sans nous, pas de discussion ! Compris ? Silence. Anderson nentendait que le martlement des bottes renforces des soldats de lAlliance qui battaient le sol du couloir. Soldats, vous mentendez ? Si je vous dis de dgager, vous disparaissez quon soit l ou non ! A vos ordres, mon lieutenant, rpondit une voix rcalcitrante. Les trois combattants de lAlliance dvalaient le couloir toutes jambes, virant le souffle court chaque nouveau tournant, priant pour atteindre lascenseur avant lactivation du dtonateur qui menaait chaque seconde danantir le sous-sol entier. Pas le temps de guetter de potentielles embuscades : ils ne pouvaient quesprer que personne ne les attendrait la prochaine intersection. Entrant en trombe dans la salle o Anderson avait un peu plus tt ordonn Shay et Lee de les attendre, la chance arrta de leur sourire : lartilleur Dah menait la course, ses longues jambes lui permettant de gagner chaque pas quelques centimtres davance ; elle devanait ses compagnons de deux mtres peine lorsquelle dboula dans la pice sous une pluie de tirs darme lourde.

Le mercenaire survivant, un Butarien, les attendait. Il avait probablement atteint la salle peu aprs que Shay et Lee eurent battu en retraite en direction de lascenseur. Depuis, il attendait patiemment, esprant sans doute prendre une revanche mesquine avant de mourir dans lexplosion. La puissance des coups de feu projeta Dah au sol, o elle seffondra lourdement avant de rebondir sur quelques mtres, propulse par son lan. Son corps tressaillit une demiseconde, puis cessa de bouger. Anderson, le deuxime entrer dans la pice, chargea lennemi, son arme crachant une salve destructrice. Ordinairement, il existait peu de choses plus suicidaires que de se ruer sur un ennemi retranch quip dun fusil dassaut, mais le mercenaire, obnubil par le spectacle jubilatoire de Dah scroulant quelques pas de lui, ne regardait pas encore en direction dAnderson. Lorsquil tenta de se retourner pour fusiller le soldat enrag qui se ruait vers lui, le lieutenant tait dj l : en pleine course, Anderson perfora dune salve dvastatrice et tonnamment prcise la poitrine du Butarien. OReilly dbarqua une fraction de seconde plus tard et sarrta net lorsquil vit Dah gisant sur le sol dans une vaste flaque de sang. Pas de temps perdre, caporal ! lui hurla Anderson. Filez lascenseur ! Le technicien lui adressa un bref signe de tte et se rua hors de la pice, laissant Anderson examiner leur camarade abattue. Le lieutenant mit un genou terre, retourna lartilleur puis sursauta lorsquil vit papillonner les paupires de la jeune femme. Ce crtin a vis trop bas, lcha Dah, la mchoire serre comme un tau. Il a touch la jambe Anderson baissa les yeux et vit quelle disait juste : quelques balles parses avaient pntr le bouclier cintique qui protgeait son buste, puis avaient ricoch et l pour ninfliger que quelques lgres brlures et entailles superficielles. En revanche, sa jambe droite, qui avait essuy un vritable dluge de feu lendroit o larmure tait la plus fine, avait t littralement rduite en charpie. Un petit tour dada sur le dos de papa, artilleur ? lui demanda Anderson, qui avait dj jet son arme terre et retirait maintenant son armure complte. Jai toujours eu un peu peur dtre au-dessus, mon lieutenant, rpondit-elle en retirant sa ceinture et tout ce dont elle pouvait se dpartir aisment. Dtendez-vous, lcha-t-il en laidant sasseoir. (Elle portait encore son armure, mais ils avaient dj perdu trop de temps.) Tchez juste de ne pas perdre lquilibre. Il fit son possible pour laider enrouler ses bras autour de son cou et ses paules, puis se releva gauchement, manquant de tomber sous le poids de la gante. Il jeta ses bras en arrire pour agripper le haut de ses cuisses, et la jeune femme resserra sauvagement son treinte autour du cou de son suprieur. Allez, hue, grogna-t-elle cachant du mieux quelle pouvait la douleur intolrable quinfligeaient les mouvements trop brusques sa jambe mutile.

Anderson fit quelques pas instables, luttant pour trouver un moyen de se dplacer aussi vite que possible sans laisser chapper son malheureux fardeau. Le temps darriver la vaste caverne emplie de stalagmites, il avait trouv une cadence burlesque, mais efficace, entre le trot et le galop. Et lorsquil mit le pied dans lantichambre, le dtonateur sactiva. Jaillissant du laboratoire principal au cur de la base scientifique, une gigantesque boule de feu, dvastatrice, ravagea peu peu le sous-sol du complexe : les portes dformes et dgondes ricochaient partout, tandis que les sols et les murs fondaient sous laction de la chaleur infernale. Plus loin dans la caverne, lexplosion eut trois consquences majeures. Premirement, le sol sembla se soulever sous les pieds dAnderson, qui partit la renverse et seffondra terre. Les hurlements de douleur de Dah lorsque sa jambe heurta la roche furent couverts par la deuxime consquence de lexplosion : un grondement assourdissant qui rsonna dans la caverne entire, noyant le moindre son. Le dernier effet de la dtonation fut la soudaine dferlante dune masse dair brlant qui les souffla comme de vulgaires brindilles et mit leurs poumons au supplice. Plaqus au sol, ils commencrent tous deux suffoquer. Luttant pour retrouver son souffle, Anderson manqua de svanouir. Il profita de ce que la main invisible qui comprimait son torse desserrait son treinte lair bouillant souffl par lexplosion se dispersant peu peu dans le reste de la caverne pour ne pas sombrer. Ils ntaient pas encore hors de danger : la puissance de la dflagration avait dangereusement branl lantichambre minrale. Gifles par le souffle de la ghenne dchane, les lampes encore intactes avaient entam une danse frntique, projetant dans la grotte entire des ombres inquitantes. Ses oreilles sifflaient encore, mais Anderson put entendre le craquement tonitruant des fractures qui zbrrent soudain les parois et le plafond tandis que la caverne commenait seffondrer. OReilly ! hurla-t-il sur leur frquence radio, esprant que les trois hommes dans lascenseur pouvaient encore lentendre. La caverne scroule ! Remontez la surface ! Tout de suite ! Mais Dah et vous, mon lieutenant ? rpondit le caporal dune voix peine audible dans le casque dAnderson, bien quil ne fasse aucun doute que lhomme sgosillait. Renvoyez lascenseur ds que vous serez la surface ! lcha le lieutenant. Allez, dgagez ! Cest un ordre ! Sans attendre de rponse, Anderson rampa jusqu lartilleur. La jeune combattante stait vanouie : les consquences traumatiques de lexplosion avaient rendu intolrable la douleur qui mettait dj sa jambe au supplice. Invoquant le peu de forces qui lui restait, le lieutenant parvint se relever puis rejeter Dah sur ses paules. Il se lana alors dans une course gauche et dsespre vers un abri providentiel, tandis quautour de lui lantichambre achevait de se dsintgrer : les stalactites tombaient telles de titanesques lances de calcaire, lemprise fragile quelles exeraient sur le plafond de la

caverne depuis des millnaires succombant la puissance de la catastrophe. Des fissures bantes veinaient maintenant le sol entier, les parois et le plafond, librant des pierres colossales qui scrasaient au sol et explosaient aussitt en autant de nuages de poussires et de fragments meurtriers. Anderson ft son possible pour les en protger, mais il ny avait rien quil pt rellement faire en dehors de continuer avancer et prier pour quaucun pic fatal ne les transperce. Conscient du peu de choix qui soffraient lui, il se soucia simplement de mettre un pied devant lautre ; et il ntait pas sr dy parvenir. Les lumires dansantes diffusaient partout une lumire stroboscopique qui mettait son quilibre mal chaque nouveau pas sur le sol instable. Il tait bris, battu par la frocit et la puissance de lexplosion. Il tait bout, extnu. Ses cuisses et ses mollets sembrasaient. Ladrnaline qui lavait transport depuis le dbut de la mission stait dissipe. Son corps navait plus la moindre ressource. Il se dplaait de plus en plus lentement, la jeune femme sans connaissance pesant autant sur ses paules que les blocs de roche qui pleuvaient tout autour. Cependant lorsquil vit lascenseur au loin, il ne fut pas surpris de voir OReilly, Shay et Lee en train de lattendre. Apercevant leur commandant claudiquer la manire dune goule, les trois hommes se rurent son aide. Anderson tait trop puis pour les rappeler lordre. Il laissa simplement Dah glisser le long de son dos jusque dans les bras de Shay et Lee, lun saisissant ses paules et lautre ses hanches. Dlivr de son fardeau, il manqua de seffondrer, mais OReilly se prcipita pour le rattraper. Assist du caporal, il parvint parcourir les vingt pas qui le sparaient de lascenseur avant de saffaler dans un coin. Les portes se fermrent violemment, et la machine commena enfin sa longue ascension jusqu la surface. Le voyage ne fut pas des moins mouvements, la cabine cahotant violemment tandis que le mtal grinait, hurlait leurs oreilles. Aucun dentre eux ne dit le moindre mot, comme si dans un accs de superstition chacun craignait que mentionner la prcarit de la situation puisse la rendre pire encore. Anderson resta l o il stait croul, haletant, la respiration sifflante, sefforant tant bien que mal de reprendre son souffle. Le temps quils gagnent la surface et quittent la cabine bringuebalante, il avait suffisamment recouvr ses esprits pour sadresser ses hommes. Je vous avais ordonn de ne pas nous attendre ! les invectiva-t-il tandis quils faisaient route vers le SSV Hastings, Shay et Lee transportant toujours le corps inanim de la jeune femme. Je devrais tous vous rtrograder pour insubordination ! (Il marqua une pause thtrale.) a ou vous recommander pour quatre foutues mdailles

Chapitre 4
Le lieutenant Kahlee Sanders tait une femme desprit, et lun des ingnieurs en informatique les plus qualifis de toute lAlliance. A en croire les invitations nombreuses quelle recevait ds quelle ntait plus en service, les autres soldats saccordaient galement la trouver attirante. Elle tait jeune aussi et, vingt-six ans, pouvait encore sattendre un bon demi-sicle dpanouissement physique et personnel. Pourtant, cette jeune femme et elle le savait venait de commettre la plus terrible erreur de toute son existence. Recluse dans un coin du bar, Kahlee, inquite, fouilla lassemble du regard, sirotant avec nervosit sa boisson, tchant de ne pas attirer lattention. Elle tait de taille et de corpulence moyennes, sa seule vritable particularit physique tant la chevelure blonde qui lui tombait hauteur dpaules. La blondeur naturelle, caractre gntique rcessif, ayant quasi entirement disparu les teintures artificielles avaient, elles, toujours le vent en poupe , les cheveux de Kahlee tiraient en ralit davantage vers le chtain clair, voire le chtain fonc, que vers le blond. En rsum, rien chez elle ne permettait de dire quelle sortait en quoi que ce soit du lot de ses semblables. Voil qui arrangeait bien ses affaires et lui garantissait de passer inaperue parmi la foule clectique et nombreuse qui animait le Trou noir. La majeure partie de la clientle du lieu tait humaine. Pas tonnant compte tenu du prestige de cet tablissement situ proximit des spatioports dElysium, la colonie de lAlliance la plus ancienne et la plus peuple de la Bordure skyllienne. Malgr tout, un tiers des clients appartenaient dautres espces. Parmi ces extraterrestres, les Butariens taient sans nul doute les plus nombreux ; Kahlee apercevait parmi la foule leur tte troite qui bourgeonnait au-dessus de leur cou sinueux. Leurs narines trop grosses, bantes, peraient un nez triangulaire et sans relief plaqu contre leur visage. Leurs lvres taient fines, leur menton pointu, et leur face grouillait de poils si fins et si petits quils rappelaient le duvet qui couvrait le museau des chevaux. Autour de la bouche, cependant, les poils se faisaient plus longs et plus drus. Une crte cartilagineuse et plate courait du sommet de leur crne jusqu la base de leur cou. Mais le trait le plus caractristique de la physionomie des Butariens demeurait sans nul doute leur double paire dyeux : la premire, ancre derrire des pommettes osseuses qui saillaient de chaque ct de leur visage, leur donnait des allures de diamant monstrueux ; la seconde, plus petite, aux organes plus rapprochs, tait perche plus haut, juste sous le milieu du front. Les Butariens avaient la mauvaise habitude de vous observer simultanment de leurs quatre yeux, rendant difficile pour toute espce binoculaire de savoir quelle paire suivre lors dune conversation. Lors de ngociations, les Butariens ne se privaient dailleurs jamais dexploiter leur avantage lincapacit dconcertante quavaient bon nombre dautres espces conserver un contact visuel cohrent et continu tout au long du dialogue. Tout comme lAlliance, le gouvernement butarien tait trs actif dans la Bordure skyllienne, tentant dasseoir lui aussi sa domination sur cette rgion spatiale en plein

essor. Mais les Butariens ntaient pas les seuls extraterrestres frquenter le Trou noir. Kahlee distingua ainsi plusieurs Turiens, leurs traits largement dissimuls par lpaisse carapace de chair et dos tatoue qui recouvrait leur crne et leur visage tels dinquitants masques tribaux. Elle remarqua galement les yeux perants et excits dun petit groupe de Galariens de lautre ct de la salle. Deux Krogans, herculens et terribles, se tenaient dans lombre prs de la porte, gardant lentre tels des reptiles prhistoriques debout sur leurs pattes arrire. Quelques Volus bedonnants se dandinaient et l, tandis quune serveuse asari, thre, superbe, se mouvait gracieusement au milieu de la foule, transportant de table en table un plateau charg de boissons. Si Kahlee tait venue seule, une impression tenace lui laissait penser que tous les autres clients des lieux taient ici en groupe accouds au comptoir, rassembls autour des tables hautes, se dhanchant sur la piste de danse ou appuys contre le mur. Tout le monde ici semblait samuser, rire, profiter dune conversation distrayante avec ses amis, ses collgues de travail ou ses associs commerciaux. Kahlee stonnait dailleurs quils pussent seulement sentendre : le vacarme des dizaines de conversations simultanes lui paraissait slever partout dans le bar, avant de rsonner contre le plafond et de sabattre sur elle telle une vague oppressante. Elle tenta de faire abstraction du brouhaha ambiant en senfonant encore un peu plus dans le coin discret qui lui servait de tanire. Lorsquelle tait arrive, elle stait imagin que la foule lui procurerait un certain rconfort, comme si elle allait pouvoir sy abandonner, disparatre au milieu de ce collectif anonyme. Mais les boissons du Trou noir navaient pas fait mentir leur rputation, et bien que nen tant encore qu la moiti de son deuxime verre, elle avait du mal garder les pieds sur terre : le bruit devenait agressif, la houle constante de la foule galement ; elle peinait se concentrer sur ce qui se passait autour delle. Personne ici navait la moindre raison de lancer des regards suspicieux cette jeune Humaine manifestement sans histoire, mais elle ne pouvait sempcher de scruter la salle chaque instant la recherche dyeux accusateurs. Bien que, pour lheure, lassemble entire semblt ne pas lui prter la moindre attention, cela ne parvint pas la rassurer : elle avait de gros problmes, et laccs de paranoa induit par lalcool nallait pas laider les rgler. Kahlee posa son verre sur un petit plateau fix au mur, puis tcha de reprendre le contrle de ses motions et danalyser la situation. Seize heures plus tt, elle avait quitt sans permission le laboratoire de recherche de Sidon. En soi, ce ntait quune entorse mineure au rglement, mais elle avait aggrav son cas en ne se prsentant pas son poste huit heures plus tard. Le manquement au devoir tait une infraction suffisamment grave pour apparatre sur son dossier. Pis encore, dans quatre heures, elle serait coupable de dsertion pure et simple, un crime passible de la cour martiale, de renvoi pour manquement lhonneur, voire demprisonnement. Elle reprit son verre demi vide et en sirota lentement une nouvelle gorge, esprant que lalcool calmt quelque peu la ronde chaotique de ses penses. Hier, lorsquelle avait quitt la base, tout lui avait paru bien simple : elle avait des preuves que ses suprieurs menaient des recherches illgales, et elle tait bien dcide les dnoncer.

Elle avait embarqu bord dune navette au dpart en utilisant un passe quelle venait de falsifier en sintroduisant dans les fichiers confidentiels de la base, et tait arrive Elysium quelques heures plus tard. Cest durant le voyage quelle avait commenc douter du bien-fond de son entreprise. Dans la navette, elle avait eu suffisamment de temps pour rflchir toutes les consquences de ses actes, et avait commenc se rendre compte que de trop nombreux paramtres lui chappaient. Sil devait y avoir une enqute, elle ignorait, par exemple, combien de personnes seraient mises contribution. Et si les gens avec qui elle travaillait alors, ces gens quelle considrait comme ses amis, taient volontairement impliqus dans ces recherches illgales ? Souhaitait-elle vraiment les condamner lincarcration et la disgrce ? Supporterait-elle de les trahir ainsi ? Cela tant, ces doutes ntaient pas seulement motivs par sa loyaut envers ses camarades de larme : plus encore, elle sinquitait pour sa propre carrire. Elle possdait des preuves que les chercheurs de Sidon travaillaient sur un projet radicalement diffrent de sa dnomination officielle mais des preuves quelle avait acquises illgalement en compulsant des dossiers hautement confidentiels, et ce sur de simples soupons un vague pressentiment. En loccurrence, elle avait vu juste, mais techniquement, son enqute entire reprsentait un acte de haute trahison envers lAlliance. Plus elle y pensait, plus elle se rendait compte quelle stait jete aveuglment dans une affaire quelle tait trop ignorante pour matriser pleinement. Elle ne savait mme pas si ses suprieurs agissaient seuls ou sur ordre dun individu haut grad des voies hirarchiques de lAlliance. Que se passerait-il si elle les dnonait cette mme personne qui avait ordonn ces recherches ? Laffaire serait touffe, probablement. Etait-elle en train de ficher en lair sa carrire et de sassurer un long sjour en prison ? Tout cela pour un coup de pied dans leau ? Quoi quil en soit, si lAlliance avait voulu la retrouver, cela aurait probablement dj t le cas : ils avaient d se rendre compte quelle avait embarqu sur une navette en partance pour Elysium munie dun passe frauduleux. Cela tant, elle doutait quon lant qui que ce soit sa poursuite avant labsence avre de vingt heures qui ferait delle une criminelle. Il lui restait donc un peu de temps pour dcider de ce quelle allait faire. Quelques heures de plus ne feraient pas grande diffrence pour elle, cela dit : elle ruminait la situation depuis son voyage dans la navette. De plus, elle tait trop tendue pour prendre du repos et trop effraye pour retourner sur Sidon et assumer les consquences de sa fuite. Trop effraye, aussi, pour aller au bout de son enqute. Au final, elle avait vagabond de bar en bar, buvant quelques verres, puis errant dans les rues pour dessoler. Craignant dattirer lattention, elle stait applique ne jamais rester trop longtemps au mme endroit. Bars, pubs, clubs, dans chaque nouveau lieu, elle avait espr trouver une solution miracle son problme. Elle leva les yeux vers lcran qui, fix en hauteur de lautre ct du bar, diffusait une chane dinformation. Une image familire venait dattirer son regard. Si elle ne parvenait pas entendre la voix du commentateur, elle reconnut une photo de la base de recherche de Sidon. Dcontenance, Kahlee plissa les paupires, tentant de lire les sous-titres qui

dfilaient rapidement sous limage. UNE BASE DE LALLIANCE ATTAQUE Abasourdie, elle carquilla les yeux et posa violemment son verre devant elle, renversant le peu quil restait de sa boisson. Elle sextirpa sans sen soucier du recoin dans lequel elle se terrait et se fraya un passage parmi la foule, bousculant sans mnagement les autres clients jusqu ce quelle se tienne suffisamment prs de lcran pour entendre la voix du prsentateur. Ce quil sest pass exactement, nous lignorons encore, mais nous venons de recevoir une confirmation officielle de lAlliance que la base de recherche de Sidon vient bel et bien dtre victime dune attaque terroriste. Soucieuse de ne rien manquer du reportage, Kahlee sapprocha encore de lcran. Dun coup de coude malencontreux, elle bouscula un Humain dont le verre tomba au sol. Lhomme se retourna vers elle, furieux. H ! Regarde o tu mets, commena-t-il, avant de se rendre compte que la jeune femme tait assez attirante pour quil ne pousse pas plus loin linvective. Kahlee ne le remarqua mme pas, les yeux rivs sur lcran au-dessus delle. Les lieux tant interdits tant que durera lenqute de lAlliance, nous ne sommes, malheureusement, pas encore en mesure de retransmettre ce qui se passe en direct sur Sidon Lhomme que Kahlee venait de bousculer leva les yeux vers lcran, feignant de sintresser lvnement pour engager la conversation avec elle. Mille crdits que cest un coup des Butariens, lcha-t-il comme si ctait une vidence. Un deuxime homme, qui discutait auparavant avec le premier, intervint son tour, dsireux de faire bonne impression la sduisante jeune femme. a va faire des mois que lAlliance nous prvenait : a nous pendait au nez, a, lanat-il dun ton premptoire. Mon cousin est dans larme. Il ma dit que Lhomme fut interrompu tout net par un regard glacial de la jeune femme. Lintrus rduit au silence, Kahlee se tourna de nouveau vers lcran pour couter la fin du reportage. ny aurait aucun survivant. Sans transition, lambassadeur humain sur Camala a rcemment tenu une confrence de presse pour annoncer la signature de nouveaux accords commerciaux entre Aucun survivant . Les mots du journaliste laissrent Kahlee sans voix, sonne comme si elle venait de recevoir un violent coup sur la tte. Elle tait la base hier encore. Hier ! Si elle navait pas fui pour mener bien sa croisade idiote, elle serait probablement morte. La pice commena chavirer autour delle, et elle se sentit dfaillir. Elle vacilla, et lhomme quelle avait bouscul un peu plus tt la rattrapa de justesse. Elle lutta pour ne pas succomber au vertige.

H, a ne va pas ? (Lhomme semblait vraiment inquiet.) Vous avez besoin daide ? Quest-ce que, marmonna Kahlee, trop trouble pour se rendre compte que tout son poids ou presque reposait sur les bras dun inconnu. Lhomme laida se redresser, puis se dtacha delle, restant tout de mme sur le quivive au cas o une nouvelle crise survienne. Il posa une main sur son bras pour la rassurer, moins que ce ne ft pour laider conserver son quilibre. Vous connaissiez quelquun qui travaillait l-bas ? Des amis peut-tre ? Oui enfin, non Le trop-plein dalcool, le manque de sommeil et la nouvelle traumatisante de ce qui stait pass Sidon lavaient affaiblie, mais elle recouvra peu peu son quilibre. Son esprit vif reconstitua la trame des rcents vnements et les consquences directes de ce quelle venait dapprendre : elle avait fui un complexe de recherche de haute scurit quelques heures avant quil soit attaqu. Aux yeux de la hirarchie comme de lopinion publique, elle ne serait pas lunique survivante dun attentat mais la principale suspecte dun acte terroriste ! Les deux hommes lobservaient, le regard ml de curiosit et dinquitude. Elle repoussa dlicatement la main pose sur son bras et leur adressa un sourire dsol. Navre La nouvelle ma mis un coup. Je je connais quelques soldats de lAlliance, alors On peut faire quoi que ce soit ? demanda le second homme. La proposition semblait sincre la main tendue dun type sympathique une compatriote. Rien de plus. Mais, pour lheure, elle ne souhaitait rien de plus que disparatre sans rien faire de plus qui puisse aider quiconque se souvenir delle. Cest gentil, mais tout va bien. Merci beaucoup pour votre aide. (Elle recula dun pas.) Je vais devoir y aller. Le boulot Dsole pour votre verre, ajouta-t-elle avant de se retourner et de se mler la foule en se dirigeant vers la sortie. En jetant un coup dil derrire elle, elle constata avec soulagement quaucun des hommes navait entrepris de la suivre. Ils haussrent simplement les paules comme pour dissiper ltrange apparition, puis reprirent leur prcdente conversation. Au-dehors, la nuit tait sombre et froide. La nouvelle de la destruction de Sidon lavait dsenivre, mais quelques minutes derrance dans les rues de la ville seraient les bienvenues pour laider recouvrer pleinement ses esprits. Le Trou noir se trouvait sur lun des axes les plus frquents dElysium. La nuit ntait pas trs avance, et les rues noires de monde. Elle dambula vive allure le long des trottoirs bonds, sans trop chercher savoir o elle allait. Il fallait quelle marche, quelle avance, et ctait tout. Lesprit encore brumeux, elle se fraya un passage parmi la foule anime. Peu peu, la paranoa qui lavait saisie plus tt dans la soire resurgit, jusqu ce quelle seffarouche au contact du premier passant venu et sursaute au moindre bruit suspect. Tous ces inconnus autour delle Elle ntait pas en scurit ici. Elle se rfugia quelques minutes dans une ruelle dserte, filant dans ltroit passage

jusqu ce que la rue principale soit suffisamment loin pour que le vacarme de la foule et des monorails ne soit plus quun lger murmure. Lannonce de lattaque sur Sidon avait totalement chang la donne. Il fallait quelle prenne le temps de faire le point. Sa disparition avait-elle t, dune manire ou dune autre, la cause de lattentat ? Difficile dimaginer que ces vnements navaient t quune succession malheureuse de concidences, mme si elle ne parvenait pas saisir le lien quil pouvait y avoir entre son absence subite et lassaut sur la base. Une chose tait certaine, cependant : ils taient sa recherche. Elle devait brouiller les pistes, trouver un moyen de prendre le premier vol au dpart dElysium sans que personne ne puisse remonter sa trace. Pour cela, elle allait avoir besoin dune fausse pice didentit, moins quelle ne trouvt un employ suffisamment vnal qui graisser la patte pour quil la laisse embarquer illgalement. Quoi quil en soit, si elle restait ici trop longtemps, quelquun finirait par Kahlee hurla lorsquune main puissante se posa sur son paule et la fit virevolter, imposant sa vue le torse massif dun homme la carrure impressionnante. En levant les yeux, elle croisa son regard. Glac. Impitoyable. Kahlee Sanders ? Lhomme stait fait plus accusateur quinterrogatif. Terrifie, elle tenta de reculer, gesticulant pour se dfaire de lemprise surpuissante de linconnu. Son ravisseur la secoua brutalement et enfona ses ongles autour de sa clavicule, lui arrachant un cri de douleur. Lieutenant Kahlee Sanders, vous tes en tat darrestation jusqu ce que preuve soit faite de votre trahison. Kahlee avait t ce point surprise quelle navait pas reconnu luniforme que portait son assaillant : celui de la police militaire. Ils lavaient dj retrouve. Lhomme avait d la reprer sur la grand-rue, puis la suivre jusque dans la ruelle. Elle cessa aussitt de se dbattre, baissant la tte pour afficher sa reddition. Je ny suis pour rien, lcha-t-elle voix basse. Vous faites erreur. Lhomme grogna comme sil nen croyait pas un mot, mais relcha tout de mme son treinte. Kahlee sentit dj sous son chemisier poindre une vilaine ecchymose. Le militaire dtacha une paire de menottes de sa ceinture et les leva devant elle, bien en vidence. Tournez-vous, lieutenant, reprit-il dune voix cassante. Les mains derrire le dos. Elle marqua une pause, puis obit : rsister ne ferait quaggraver les choses. Elle tait innocente : il fallait simplement quelle parvienne le prouver devant un tribunal militaire Nessayez pas de vous enfuir, lavertit lofficier. On ma autoris vous tuer si ncessaire. ces mots, elle posa le regard sur larme qui pendait sa hanche avant de se retourner

lentement, rsilie. Du coin de lil, elle eut juste le temps de deviner quil sagissait dun des pistolets Striker conus par Ahial Syndicate. Soudain, alors que lune des menottes se refermait sur son poignet, son esprit se mit hurler : les soldats de lAlliance utilisaient des Hahne-Kedar P7 et non des Striker ! Elle comprit ce qui venait de se passer une milliseconde aprs que la seconde menotte se fut referme sur son autre poignet. Mue par un accs dadrnaline instinctif, elle projeta violemment sa tte en arrire, heurtant de plein fouet le visage de limposteur dont la mchoire se brisa dans un craquement spongieux. Elle se retourna tandis que lhomme tombait genoux, surpris par lassaut inattendu : ses bras pendaient mollement, et une rivire de sang dgoulinait de sa bouche et de son nez, formant sur son visage une tache carlate et boursoufle. Sachant que cette chance ne se prsenterait pas une seconde fois, elle crasa puissamment son genou sur la face meurtrie de lhomme terre. Le choc le projeta en arrire, et il scroula sur le ct, gargouillant et touffant, la gorge inonde de son propre sang. Accul, lhomme se mit agiter les jambes pour repousser son assaillante, mais Kahlee ntait pas dhumeur misricordieuse : elle ignorait qui tait cet homme tait-ce un mercenaire, un assassin ? , mais elle savait que, si elle ne le mettait pas trs vite hors dtat de nuire, elle serait bientt morte. Sefforant dappliquer les rudiments du combat mains nues enseigns chaque nouvelle recrue de lAlliance au dbut de sa formation, elle esquiva tant bien que mal les coups de pied mollasses du bless. Elle tait toujours menotte : ses pieds taient les seules armes dont elle disposait. Elle dansa nergiquement autour de lhomme terre, crasant ds quelle le pouvait lacier de ses bottes renforces aux endroits les plus vulnrables, la tte et au torse. Son adversaire roula sur le ventre pour tenter de se protger. Kahlee marqua une pause puis, voyant quil portait une main hasardeuse son tui de pistolet, bondit en avant et pitina ses doigts, encore et encore, de plus en plus furieusement, jusqu ce quil ne reste plus de sa main quune bouillie sanguinolente de chair et dos mls. Elle ne se laissa pas attendrir par les murmures de supplication de lhomme qui, la bouche en sang et la mchoire serre, implorait sa piti. Il tait toujours conscient, toujours dangereux. Elle lui assena un violent coup de pied en pleine tempe, fracturant apparemment son crne. Un ultime spasme agita son corps entier, puis il ne bougea plus. Un dernier coup dans ses ctes ne provoqua pas la moindre raction. Il ne se relverait plus de sitt. Sans attendre, elle se jeta terre et tcha de ragir avant quun passant attir par lagitation saventure dans la ruelle. Elle fut rapidement soulage de constater que si lusurpateur lavait menotte, il avait t particulirement ngligent : les cercles mtalliques taient si peu serrs quelle pouvait aisment les faire coulisser de plusieurs centimtres le long de ses avant-bras ; assez, probablement, pour quelle pt sen dfaire. Elle se tortilla et parvint se contorsionner suffisamment pour faire glisser ses entraves le long de ses hanches, derrire ses fesses, puis jusque sous ses genoux. Elle roula ensuite

sur le dos, puis sur le flanc, se dmenant jusqu ce quelle russt librer ses pieds. Ses poignets taient encore prisonniers, mais au moins ils se trouvaient devant elle. Rprimant un haut-le-cur, elle rampa dans la flaque de sang dans laquelle baignait son assaillant, jusquau corps inanim. Lhomme respirait encore, le souffle court et saccad. Kahlee expira tout coup, se rendant compte quelle avait jusquici retenu sa respiration. Elle ne culpabilisait pas le moins du monde davoir battu si sauvagement cet homme sans cela, elle ne serait probablement plus de ce monde prsent , mais elle fut soulage de ne pas avoir sa mort sur la conscience. Ladrnaline, sa formation martiale et lamateurisme de son agresseur lui avaient sauv la vie ; pourtant, devant cette scne macabre et sanglante, elle sentit poindre les premiers signes dune crise de panique. Elle tait dans larme, certes, mais jamais elle navait combattu. Jamais elle navait t tmoin dune telle violence. Allez, Sanders ! Les mots taient les siens, mais la voix qui hurlait dans sa tte tait celle de son ancien instructeur. Tes pas encore sortie de cette merde ! Elle serra les dents, bien dcide en finir. Malgr tout, Kahlee ne put sempcher de frissonner tout le temps o elle ttonnait le long de la ceinture gorge de sang la recherche des cls qui libreraient ses poignets. Retirer les menottes savra plus prouvant encore que ses prcdentes contorsions, la situation lobligeant rcuprer les cls avec ses dents avant de tenter de les insrer maladroitement dans les serrures. Toujours est-il quaprs plusieurs minutes de frustration, elle entendit enfin le clic salvateur quelle attendait, et une menotte se mit pendre le long de son avant-bras gauche. Une main dsormais libre, il ne lui fallut que quelques secondes pour se dbarrasser de lautre entrave. Enfin, elle tait libre. Scrutant rapidement les alentours, elle fut soulage de constater quaucun curieux ne stait encore engouffr dans la ruelle. Elle sempara de larme toujours cale dans ltui de limposteur, sassura que le cran de scurit tait en place, puis la glissa sous sa veste, sa ceinture. Et soudain, elle simmobilisa. Elle ignorait pour qui travaillait lhomme sans connaissance qui gisait ses pieds, mais il tait clair quil avait t lanc spcifiquement sa poursuite. Il ntait donc pas impossible que dautres traqueurs soient ses trousses, et quils aient les spatioports sous surveillance afin de lintercepter au cas o elle tenterait de quitter la plante. Elle tait prise au pige. Impossible pour elle, mme, de reparatre sur lartre principale. Pas avec ses vtements imbibs de sang. Il ne lui restait plus quune seule solution. Elle inspira profondment pour recouvrer son calme, puis abandonna l le corps de son agresseur, filant dans la direction oppose lavenue. Elle passa le reste de la nuit rder furtivement dans les ruelles dElysium, se dirigeant prudemment vers la demeure de la seule personne encore capable de lui venir en aide. Un homme qui sa mre lui avait fait promettre de ne jamais plus reparler.

Chapitre 5
Dix ans aprs sa dcouverte par les explorateurs butariens, Camala tait devenue lune des plantes les plus influentes de la Bordure skyllienne. Contrairement ce qui se passait ordinairement sur la plupart des mondes coloniss o les habitants taient peu nombreux et rassembls au sein dune mme cit principale, Camala jouissait de deux rgions mtropolitaines distinctes comptant chacune plus dun million dhabitants : Ujon, la capitale, et Hatre, plus tendue, o se trouvaient les principaux spatioports de la plante. Les deux villes, spares par prs de cinq cents kilomtres, avaient t fondes chacune des extrmits dune gigantesque tendue dsertique et inhospitalire qui se trouvait tre la principale raison de lessor clair de Camala. En effet, sous la fine couche de sable orange et de roche dure et rouge stendaient certains des plus importants gisements dlment-zro de la Bordure skyllienne. Ces riches gisements dzo le carburant le plus prcieux de lunivers connu firent dcoller lconomie de Camala et attirrent dans les centaines de mines et raffineries parpilles dans le dsert des centaines de colons en qute de fortune. La plante tait majoritairement peuple de Butariens, et aux vues des lois locales, ils taient les seuls pouvoir vraiment profiter de leur statut de citoyens. Cependant, comme toute colonie jouissant dune conomie prospre, Camala hbergeait galement un grand nombre de visiteurs et dimmigrants issus des autres espces conciliennes. Camala tait de loin la plus riche des colonies butariennes, et Edan Haddah lun des plus riches Butariens de la plante. Il tait mme probable quil comptt parmi les dix individus les plus riches de toute la Bordure skyllienne-et il navait pas peur de le montrer. Ordinairement, il portait les tenues les plus raffines et avant-gardistes qui soient : des ensembles asari confectionns sur Thessia mme partir des matriaux les plus prcieux de la plante. Il prfrait par-dessus tout lopulence assume de robes extravagantes rehausses par endroits dun rouge qui mettait majestueusement en valeur sa carnation. Mais, pour lentrevue de ce soir, il navait revtu quun simple costume brun et un pardessus dun gris morne. Pour quelquun daussi amourach du tape--lil quEdan Haddah, ces atours discrets tenaient presque du dguisement. cette heure-ci, Edan se serait normalement plu endosser un dlicat bonnet de nuit en sirotant une slection des liqueurs hanari les plus raffines dans son manoir dUjon. Mais cette soire ntait en rien comme les autres. Ce soir, plutt que de se prlasser dans le luxe et le confort de son palais, il tait clou sur une simple chaise dans un entrept miteux situ non loin dHatre, en plein milieu du dsert, attendre le chasseur de primes le plus notoire de toute la Bordure. Et Edan naimait pas attendre. Il nattendait pas seul, cependant : une dizaine de mercenaires, tous membres des Soleils bleus, arpentaient lentrept de long en large. Lescouade comptait six Butariens, deux Turiens et une poigne dHumains.

Edan aimait les Humains autant quil aimait attendre. Comme sa propre espce, ils taient bipdes. Si leur taille tait sensiblement similaire, les Humains avaient un torse et des membres bien plus larges. Leur cou tait court et massif et leur tte anguleuse ressemblait un cube de pierre brute. De plus, comme la plupart des espces binoculaires, leur visage nexprimait pas la moindre personnalit. Pas la moindre intelligence, non plus. En lieu et place des fentes nasales harmonieuses des Butariens, les humains exhibaient au milieu de leur face une trange et disgracieuse protubrance. Mme leur bouche tait trange : comment parvenaient-ils articuler avec des lvres aussi charnues et boursoufles ? Qui plus est, Edan trouvait quils ressemblaient aux Asari, une autre espce quil se plaisait dtester. Mais Edan ntait pas le genre de Butarien laisser ses prjugs interfrer avec le travail. Il existait une foule dautres organisations offrant dassurer leur client une protection rapproche de qualit et un tarif bien moins lev , mais les Soleils bleus taient reconnus pour leur discrtion autant que pour leur redoutable efficacit. Edan avait dj fait plusieurs fois appel eux lorsque quelques occasions professionnelles inhabituelles staient prsentes lui ; il savait donc par exprience quils navaient pas vol leur rputation. Au final, il nallait pas confier une mission aussi importante que celle-ci une autre bande sous prtexte que les Soleils bleus acceptaient depuis peu des Humains dans leurs rangs Quand bien mme ctait un Humain qui avait mis cette fameuse mission en pril sur Elysium. En temps normal, Edan ne rencontrait jamais directement les mercenaires quil employait. Il prfrait abuser dintermdiaires : afin de prserver le secret de son identit, bien sr, mais aussi dans lintention avoue de ne pas avoir affaire des individus dextraction plus modeste. Mais celui quil allait engager ce soir avait insist pour le rencontrer en personne. Comme Edan navait aucunement lintention douvrir les portes de sa demeure un chasseur de primes et encore moins de se retrouver seul seul avec lui , il avait revtu des vtements dune neutralit terribles, quitt son manoir et voyag plusieurs centaines de kilomtres bord dun avion priv jusquaux environs de la jumelle dUjon, de lautre ct du dsert. Cest ainsi quil stait retrouv passer la nuit dans un entrept poussireux et glacial rempli de soldats de fortune, assis sur une chaise qui mettait son dos au supplice et lui engourdissait les jambes. Et, pour couronner le tout, le chasseur de primes avait maintenant plus dune heure de retard ! Malheureusement, partir maintenant tait lun des rares luxes quEdan ne pouvait soffrir. Il tait trop impliqu pour faire machine arrire. Les Soleils bleus prsents dans lentrept connaissaient son identit, et il allait devoir les garder prs de lui jusqu ce que la mission soit termine. Ctait le seul moyen quil avait de sassurer quils ne rvlassent pas son identit au reste de leur bande. Lattaque de Sidon allait indubitablement attirer les regards, et Edan ne pouvait prendre le risque que qui que ce ft dcouvre quil tait impliqu. Il devait galement tre sr quaucun dtail ne permettrait de remonter jusqu lui. Et ctait exactement pour cela quil avait accept cette entrevue. Il est l.

Edan sursauta presque en entendant la voix du Soleil bleu butarien lui aussi qui stait approch de lui silencieusement et venait de lui murmurer la nouvelle loreille. Faites-le entrer, dclara-t-il, recouvrant rapidement son calme. Le mercenaire acquiesa et quitta la pice tandis que son employeur se levait, reconnaissant de se voir ainsi libr de la chaise tortionnaire. Quelques secondes plus tard, linvit dhonneur fit enfin son entre. Sans doute aucun, ce Krogan tait le plus impressionnant quEdan avait jamais vu. Mesurant prs de deux mtres cinquante pour prs de deux cents kilos de muscles, le mercenaire reptilien passait probablement pour un gant au sein mme de sa propre espce. Comme chez tous les autres Krogans, le sommet de sa colonne vertbrale tait lgrement incurv, lui donnant lapparence dun Titan bossu. Leffet tait renforc par la lourde collerette dos et de chair cailleuse qui courait du haut de son dos jusque sur son cou et ses paules telle une carapace impntrable dont jaillissait sa tte massive. Des plaques de cuir pais recouvraient sa nuque et le haut de son crne. Ses traits aplatis et brutaux lui donnaient une allure prhistorique. Napparaissaient ni nez ni oreille, et ses yeux minuscules, plants de chaque ct de sa tte, brlaient de cruaut et dastuce. Les Krogans pouvaient vivre plusieurs sicles, leur carnation devenant la fois plus terne et plus sombre avec lge. Des taches brun clair grlaient la peau de ce Krogan-ci sans quon ny aperoive plus la moindre trace des marques vertes et jaunes communes chez les plus jeunes membres de lespce. Un ddale de cicatrices et autres blessures de guerre fissurait sa face et sa gorge. On et dit que des dizaines de veines sapprtaient clater la surface de sa peau. Il portait une armure lgre, mais aucune arme apparente : les Soleils bleus len avaient probablement dlest ds son arrive, selon les ordres dEdan. Malgr tout, le chasseur de primes dgageait une aura terrifiante, menaante et destructrice. Le Krogan se mouvait avec une sorte de grce sauvage des plus insolites, force de la nature roulant sur le sol de lentrept telle une impitoyable lame de fond. Quatre Soleils bleus lescortaient deux de chaque ct. En thorie, ces hommes taient l pour intimider le chasseur de primes et le dissuader de se montrer agressif en cas de ngociations houleuses, mais lvidence ces quatre soldats taient terriblement plus apeurs que le colosse. Leur dmarche trahissait leur tension. Ctait comme sils marchaient aux abords dun volcan prt exploser. Lun deux, un jeune Humain tatou dun soleil bleu sur lil gauche, ne pouvait sempcher de porter la main au pistolet qui pendait sur sa hanche, comme sil cherchait puiser un courage mystique au contact de larme. Edan aurait trouv leur angoisse amusante sil navait pas compt sur eux pour assurer sa protection. Le Butarien se promit de tout faire pour que rien ne vienne envenimer les ngociations. Le Krogan approcha, les lvres retrousses, exposant ses dents pointues dun air menaant moins que ce ne ft un sourire. Il sarrta quelques pas dEdan, toujours flanqu des quatre mercenaires.

Je suis Skarr, gronda-t-il dune voix si caverneuse que le sol sembla se mettre trembler. Edan Haddah, se prsenta son tour le Butarien en inclinant lgrement la tte sur la gauche, un signe dadmiration et de respect au sein de son espce. Skarr inclina la tte lui aussi, mais sur la droite, signifiant par l quil estimait sadresser un infrieur. Edan ne put rprimer un rictus irrit. Soit Skarr venait de linsulter, soit il navait pas conscience de la signification de son geste. Le Butarien dcida de poursuivre lentrevue comme sil sagissait de la seconde hypothse, mme si, de ce quil savait de Skarr, il y avait fort parier quil sagt en ralit de la premire. Je nai pas pour habitude de rencontrer les hommes que jengage, confia-t-il au Krogan, mais vu votre renomme, jai dcid de faire une exception. Si je laisse parler pour vous votre rputation, votre comptence vaut aisment un petit manquement mes habitudes. Skarr souffla le compliment dun ronflement moqueur. Et si je laisse parler pour toi ta rputation, Butarien, tes sacrment mal sap. Tu es bien sr de pouvoir te payer mes services ? Les autres Butariens prsents dans la pice schangrent quelques murmures effars. Il existait peu de choses plus insultantes au sein de leur culture que de mettre publiquement en doute la richesse dun individu socialement plus lev que soi. Une fois encore, Edan se demanda si Skarr stait volontairement montr provocateur. Par chance, il avait lhabitude de commercer avec les espces les moins au fait des coutumes butariennes de lUnivers et, quoi quil en soit, il navait pas engag Skarr pour sa connaissance irrprochable de ltiquette. Soyez rassur, jai amplement de quoi rgler vos honoraires, rpondit-il dune voix calme et la plus neutre possible. De plus, la mission que jai vous confier nest pas des plus ardues. Un rapport avec la base de Sidon ? Les yeux intrieurs dEdan clignrent, trahissant sa surprise. La ngociation tait un art subtil fait de dsinformation et de tromperie, chacune des parties dissimulant son jeu le plus longtemps possible dans lespoir de prendre lascendant sur lautre au moment dcisif. Et Edan venait de gaspiller btement un atout. Sa raction involontaire venait de rvler au Krogan quil aurait prfr que cette information restt secrte si seulement le chasseur de primes tait suffisamment fut pour lavoir correctement interprte. Sidon ? Pourquoi donc ? demanda-t-il au Krogan dun ton le plus neutre possible. Skarr haussa des paules herculennes. Juste une intuition. Et mes honoraires viennent daugmenter. Tout ce que vous avez faire est de localiser, puis dliminer une cible, rpliqua Edan.

Si sa voix nen trahit rien, il se maudissait davoir perdu le premier round des ngociations. Une seule cible ? Une ? Une seule. Une Humaine. Le Krogan tourna la tte de gauche droite, observant la dizaine de Soleils bleus parpills dans lentrept. Tu as une belle tripote de soldats, Butarien. Pourquoi est-ce que tu ne leur demandes pas de faire ton sale boulot ? Edan hsita. Il prfrait poser les questions. De plus, il craignait de commettre une nouvelle erreur. Cela dit, le fait quil tarde rpondre en disait plus que nimporte quel aveu. Skarr explosa dun rire tonitruant. Ces hrakhors se sont plants, hein ? Tous les mercenaires prsents se raidirent, confirmant son accusation. Non pas que cela revtt une quelconque importance : Edan savait que Skarr ne goberait aucune dngation feinte. Alors il acquiesa, accordant son adversaire un nouveau point. Quest-ce qui sest pass ? voulut savoir le Krogan. Jai engag les Soleils bleus pour la trouver et la ramener sur Camala afin de linterroger, lui avoua Edan. Lun dentre eux la repre sur Elysium. Les autres lont retrouv plusieurs heures plus tard dans une ruelle. Il cherchait ses dents sur le pav Voil ce qui arrive quand on est trop pingre pour engager un professionnel. Une insulte de trop. LHumain au tatouage sur lil dgaina son pistolet et crasa la crosse de larme contre la tempe du Krogan. La puissance de limpact propulsa la tte de Skarr sur le ct, mais le chasseur de primes ne bougea pas dun poil. Au lieu de cela, il pivota en poussant un rugissement froce et gifla le mercenaire dun revers de main, lui brisant la nuque sur le coup. Les trois autres mercenaires se rurent sur Skarr avant mme que le corps de leur camarade ait touch le sol, leur poids combin leur permettant de plaquer le Krogan terre. Avant lentrevue, Edan avait ordonn aux Soleils bleus de ne tuer Skarr quen cas dabsolue ncessit Il avait dsesprment besoin de lui pour retrouver la jeune Humaine. Aussi, au lieu dabattre le chasseur de primes, tous trois le maintinrent au sol, tentant de lassommer par de multiples coups de crosse. Malheureusement pour eux, personne navait ordonn Skarr de ne tuer personne, et le Krogan sortit dune cache probablement situe dans sa ceinture, un gant ou une botte une longue lame dentele. Edan bondit loin de la mle la seconde mme o la lame trancha net la gorge de lun des mercenaires. Dun revers de couteau, le Krogan fendit larmure dun second juste au-dessus du mollet, sectionnant son artre fmorale. A peine lhomme eut-il saisi instinctivement sa jambe des deux mains pour tenter

navement dendiguer le flot de sang qui jaillissait de la plaie bante que Skarr enfona la lame au travers de son gilet de protection, lui transperant le cur. Le couteau se coina quelques secondes dans la cage thoracique du mercenaire, permettant au dernier Soleil bleu encore en vie de rouler loin de la mle, de se relever et de se placer bonne distance de la lame meurtrire. LHumain dgaina son pistolet et le pointa en direction du chasseur de primes couvert de sang. Pas un geste ! hurla lhomme terrifi. Skarr scruta lentrept entier, observant les huit autres mercenaires en ne prtant pas la moindre attention lHumain en face de lui. Tous pointaient leur fusil dassaut dans sa direction, prts tirer. Le Krogan lcha le couteau au sol et se releva lentement tout en plaant ses mains au-dessus de sa tte. Il se retourna vers Edan, et lHumain mfiant recula encore de quelques pas. Et maintenant, Butarien, on fait quoi, dis-moi ? Edan avait pour la premire fois lascendant sur le Krogan dans leur ngociation, et il comptait bien en profiter. Qui sait ? Je pourrais peut-tre leur donner lordre de vous tuer, annona-t-il solennellement en gardant sa paire dyeux intrieurs rivs sur le chasseur de primes tandis que lautre balayait lentrept du regard pour rappeler Skarr quil tait encercl. Le Krogan pouffa presque devant la menace quil savait vente. Si ma mort timportait si peu, tes larbins mauraient dgomm avant mme que jaie eu le temps de tirer ma lame. Mais ils ne lont pas fait. Tu leur as donn lordre de ne pas me refroidir, je me trompe ? Non. Et a veut dire que je vaux plus pour toi quune poigne de mercenaires morts. Et tant que jy suis, Butarien, mes honoraires viennent encore de changer dchelon. Mme avec un entrept rempli de combattants larme pointe sur lui, le Krogan demeurait suffisamment perspicace pour tourner la situation son avantage. Edan jura de ne jamais plus sous-estimer lintelligence du chasseur de primes. Il se demanda dailleurs combien des clients de Skarr avaient commis la mme erreur et comment ils avaient fini. Vous auriez pu faire fortune dans ma branche, Skarr, lcha Edan, sincrement admiratif. Je fais suffisamment fortune dans la mienne, Butarien. Qui plus est, dans mon boulot, je peux descendre qui je veux ds que a me dmange. Alors arrtons les circonvolutions chiatiques et faisons affaire. Edan acquiesa brivement et cligna des quatre yeux pour signifier aux mercenaires de baisser leurs armes. Les hommes ntaient pas des plus heureux davoir perdu trois des leurs, mais ils navaient pas pour habitude dattacher plus dimportance la loyaut qu largent. Sans compter quavec trois gaillards en moins, leur part venait de gonfler de bien belle manire. Le seul ne pas obir fut le jeune Humain post non loin du Krogan. Il jeta un regard

dgot ses camarades, son pistolet toujours point sur Skarr. Quest-ce que vous foutez, bordel ? hurla-t-il. On peut pas le laisser sen tirer comme a ! Fais pas le con, gamin, cracha Skarr. Me tuer ne va pas ressusciter tes potes. Les ngociations ont mal tourn, mais a fait partie du boulot. Ta gueule ! lcha-t-il presque immdiatement, gardant Skarr en joug. Rflchis bien ton prochain coup, Humain, murmura le chasseur de primes dun ton menaant. Personne ici ne va venir te sauver les miches. Il ny aura que toi et moi dans larne. Le mercenaire tremblait maintenant de tout son corps, mais il trouva suffisamment de force pour garder son arme pointe sur le Krogan. Skarr, lui, naurait pu paratre moins inquiet. Je te laisse trois secondes pour poser ton flingue. Ou quoi ? hurla le mercenaire. Tu bouges dun millimtre et je te descends ! Un. Edan remarqua quune vague aura, peine visible mme pour un Butarien, commenait envelopper le Krogan. La lumire semblait ondoyer autour du chasseur de primes, comme si lair qui lentourait distordait subtilement jusqu ses plus infimes rayons. Skarr tait un biotique ! Le Krogan comptait parmi ces rares individus capables de manipuler lnergie noire, cette force quantique imperceptible qui occupait lespace supposment vide de lUnivers entier ! Normalement trop faible pour avoir de quelconques rpercussions notables sur le monde physique, lnergie noire pouvait tre concentre par les biotiques en champs extrmement denses. Et tout cela la seule force de lesprit ! Leurs aptitudes naturelles tant dmultiplies par dinnombrables amplificateurs microscopiques implants chirurgicalement dans leur systme nerveux, les biotiques pouvaient, grce un processus de rtroaction biologique, librer ensuite lnergie accumule en direction dune cible. Et cest exactement ce que Skarr sapprtait faire, grappillant par le verbe suffisamment de temps pour accumuler lnergie qui lui servirait terrasser le jeune Humain naf qui pointait toujours son arme dans sa direction. Le mercenaire navait pas la moindre ide de ce qui tait en train de se passer. Lhumanit ne comptait pas encore dans ses rangs dindividus possdant de capacits biotiques latentes. Edan douta mme que le jeune homme pt imaginer une seule seconde quune telle puissance existt. Malheureusement pour lui, il lapprendrait bientt ses dpens. Deux. LHumain ouvrit la bouche pour rpliquer, mais il ne put articuler le moindre mot : Skarr lana son poing dans sa direction, et lair se mit instantanment ondoyer tandis quune vague invisible dnergie noire assaillait son adversaire. Lassaut biotique souleva

de terre le jeune homme, qui fut aussitt projet plusieurs mtres en arrire. Le mercenaire retomba lourdement sur le sol, la puissance du choc vidant ses poumons et envoyant voler son arme. Il ne fut surpris que quelques secondes, mais cela suffit amplement Skarr pour se ruer sur lui et lui enserrer la gorge de lune de ses puissantes mains trois doigts. Le Krogan souleva sans mal le mercenaire au-dessus de sa tte et crasa sans piti sa trache. Le malheureux agitait vainement ses jambes pendantes, tout en agrippant de toutes ses forces lavant-bras cailleux qui ltoufferait bientt. Tu par un authentique foudre de guerre krogan, commenta Skarr tandis que le visage boursoufl du jeune homme virait au rouge, puis au bleu. Jespre que tu apprcies cet honneur. Les autres Soleils bleus ne bougrent pas, observant la scne avec un dtachement glacial. A leur expression, Edan vit bien quaucun dentre eux ne profitait du spectacle : ils refusaient simplement dintervenir. Pour ne pas dsobir leur employeur, peut-tre, mais plus probablement pour ne pas encourir la colre du Krogan. Les efforts du mercenaire pour se dbattre se firent de plus en plus mollasses, jusqu ce quil simmobilise enfin et que ses yeux exorbits roulent lentement vers larrire. Skarr le secoua, puis resserra sa poigne une dernire fois, broyant dfinitivement la trache de lHumain avant de le jeter ddaigneusement sur le sol. Je croyais que vous lui aviez donn jusqu trois pour lcher son arme, lui fit remarquer Edan. Jai menti. Impressionnante dmonstration, en tout cas, admit Edan en dsignant du menton les cadavres parpills un peu partout. Jespre que vous ferez preuve dautant de russite avec Kahlee Sanders. Si vous la trouvez, bien entendu. Je la trouverai, rpliqua le Krogan, premptoire. Cest mon boulot. Le bruit dun illumin martelant sa porte au beau milieu de la nuit tira Jon Grissom de son sommeil. Grommelant, il sextirpa de son lit et jeta sur ses paules un peignoir loqueteux sans prendre soin de le refermer dcemment : lacharn qui lavait tir du lit une heure aussi tardive avait assurment trop peu de correction pour tre choqu par un homme en caleon. Le fait est quil stait attendu ce genre de manifestation dplace ds quil avait eu vent de lattaque de Sidon. Il imaginait dj la porte souvrir, au choix, sur un officier de larme venu le convaincre de se prter une allocution publique, ou sur un journaliste impatient de recueillir les commentaires chaud de lune des plus illustres icnes de lhistoire de lhumanit. Quoi quil en soit, lun comme lautre serait copieusement du : il tait la retraite, et il en avait par-dessus la tte de jouer les hros. Par-dessus la tte de ces histoires de symboles et dicnes. Aujourdhui, il ntait plus quun vieillard revche vivant de sa pension dofficier.

Il alluma une lampe et plissa douloureusement les paupires, tchant de revenir tant bien que mal la ralit. Il sortit ensuite de sa chambre recluse au fond de son modeste repaire sans tage , puis progressa pas pesants jusqu la porte dentre. Le martlement hystrique continuait, toujours plus insistant. Cest bon, bordel, jarrive ! hurla-t-il sans se donner la peine dacclrer. Au moins, le bruit ne rveillerait pas les voisins : il nen avait aucun. En tout cas, aucun qui habite suffisamment prs de chez lui pour entendre quoi que ce soit. Il le savait dautant plus que ctait ce qui lavait incit acheter cette maison plutt quune autre. Elysium lui avait sembl lendroit idal pour prendre sa retraite. La plante tait suffisamment loigne de la Terre et des autres colonies humaines pour dissuader quiconque de faire le voyage par simple curiosit, et avec une population de plusieurs millions dhabitants, ce monde tait suffisamment peupl pour quil pt se fondre dans la masse. Sans compter que la colonie tait sre, florissante et calme. Il aurait pu trouver un monde encore plus recul, mais, dans une colonie plus modeste, il aurait pris le risque dtre de facto considr comme lhomme vers qui se tourner en cas dincident. Non pas quElysium manqut de dfauts : ds son arrive il y a cinq ans, les politiciens locaux navaient eu de cesse de le noyer de sollicitations diverses, dsireux de le voir rejoindre leur bord ou appuyer leur candidature tel ou tel poste dimportance variable. Grissom, soucieux de rester proverbialement impartial, les avait tous envoys se faire voir ailleurs. Aprs la premire anne, les gens avaient commenc lui ficher la paix. Tous les six mois environ, cependant, il recevait un court message vido de lAlliance linvitant reprendre du service pour le bien de lhumanit . un peu plus de cinquante ans, il tait encore suffisamment vigoureux avanaient-ils pour ne pas croupir dans son canap, jamais il navait pris la peine de rpondre. Il estimait quil en avait largement assez fait pour le bien de ses pairs. Sa carrire militaire tait toujours passe en premier, et cela lui avait cot sa vie de famille. Mais cela navait t que le dbut du calvaire Il y avait eu les cinq ans dinterviews spectacles la suite de son voyage au-del du relais Charon des milliers dentrevues en tout. Et les choses navaient fait quempirer aprs son service hroque durant la guerre du Premier Contact : de nouvelles interviews, dautres apparitions publiques et confrences prives aux cts damiraux, de gnraux et de politiciens ; sans compter les crmonies diplomatiques officielles durant lesquelles on lui demandait de rencontrer les reprsentants de chaque foutue nouvelle espce dextraterrestres qui croisait le chemin de lAlliance. Alors, baste ! Que quelquun dautre joue les porte-tendards : tout ce quil voulait, ctait quon lui fiche la paix. Et puis, il avait fallu que des crtins dcident dattaquer une base de lAlliance aux portes dElysium dun point de vue galactique, sentend. Il tait invitable quun jour ou lautre quelquun estime que ctait loccasion rve pour revenir lui pourrir la vie. Mais pourquoi, bon sang, avait-il dcid de sy mettre en plein milieu de la nuit ? Il tait maintenant la porte, et lhurluberlu qui malmenait sa porte ne stait pas le moins du monde essouffl. Il semblait mme sexciter avec de plus en plus de vigueur et

dhystrie. En retirant le loquet de la porte, Grissom dcida que sil avait affaire un officier de lAlliance, il linviterait courtoisement aller se faire foutre ; et que si, en revanche, limportun tait un journaliste, il ou elle se prendrait une copieuse mandale droit dans la mchoire. Il ouvrit la porte et, dans lobscurit glaciale des nuits dElysium, dcouvrit une jeune femme terrifie. Linfortune tait ce point couverte de sang quil mit une seconde la reconnatre. Kahlee ? Jai des ennuis, lcha-t-elle dune voix tremblante. Il faut que tu maides, papa.

Chapitre 6
La Citadelle nous donne lautorisation datterrir, annona la voix du pilote via lintercom. Arrive prvue dans dix-sept minutes. Anderson observait la Citadelle au travers du hublot principal du SSV Hastings. Encore lointaine, la somptueuse station spatiale tait le cur culturel, conomique et politique de toute la galaxie. Dici, plusieurs milliers de kilomtres, elle ressemblait une toile cinq branches : un quintette de bras interminables et massifs rayonnant depuis un gigantesque anneau central. Mme sil lavait dj vue de nombreuses fois, Anderson ne put sempcher dtre bahi par le gigantisme de la station. Lanneau central mesurait dix kilomtres de diamtre, et chaque bras vingt-cinq de long pour cinq de large. Durant les vingt-sept sicles doccupation de la Citadelle par les espces conciliennes, de vastes mtropoles cosmopolites connues sous le nom de secteurs avaient t tablies le long de chacun de ses bras, et dimmenses cits construites lintrieur mme de la station. Vivaient ici quarante millions dhabitants issus de toutes les espces galactiques connues. La Citadelle tait sans conteste la station la plus massive de lespace concilien. Mme la grande Arcturus aurait eu lair dune station de premire gnration en sa prsence. Mais sa taille titanesque ntait pas la seule de ses caractristiques la rendre impressionnante : linstar des relais cosmodsiques, la Citadelle avait t cre par les Prothens. Sa structure externe tait faite du mme matriau indestructible utilis pour la construction des relais, une prouesse technologique quaucune autre espce ntait parvenue reproduire depuis lextinction des Prothens, cinquante mille ans auparavant. Mme arm de larsenal militaire le plus perfectionn, il faudrait probablement des jours de bombardement continu et focalis pour causer ne serait-ce que dinfimes dgts la coque. En outre, aucune entit galactique sense ne pouvait envisager dattaquer la Citadelle : la station tait situe lintersection de nombreux relais cosmodsiques, au cur dune nbuleuse forte densit. Cela lui confrait de fortes dfenses naturelles : premirement, la densit de la nbuleuse ralentissait considrablement la vitesse de dplacement des astronefs, complexifiant toute tentative dattaque organise sur la station ; de plus, la dizaine de relais cosmodsiques proches garantissait la Citadelle larrive de renforts des quatre coins de la galaxie en une poigne de minutes. Si qui que ce soit parvenait passer outre ses dfenses, les bras tentaculaires de la station pouvaient se replier autour de lanneau central, transformant ltoile cinq branches en un gigantesque tube. Une fois les bras referms, la station tait proprement imprenable. Lultime dfense de la Citadelle ntait autre que la flotte concilienne, une arme de btiments de guerre turiens, galariens et asari patrouillant en permanence les environs de la station. Il suffit dune seconde Anderson pour reprer le vaisseau amiral de la flotte : l e Destiny Ascension. Cuirass asari, lAscension tait bien plus que le symbole

majestueux de la toute-puissance du Conseil : dune taille quatre fois suprieure celle du plus grand astronef humain et servi par un quipage de cinq mille soldats, il tait ni plus ni moins que le btiment de guerre le plus fantastique jamais construit par les espces conciliennes. Au mme titre que la Citadelle quil protgeait, il tait sans gal. Bien entendu, les vaisseaux de la flotte concilienne ntaient pas les seuls prsents dans le secteur. La nbuleuse du Serpent se trouvant tre au cur du rseau galactique de relais cosmodsiques, tous les chemins menaient la station reine. Le trafic ici tait permanent et la zone surpeuple, tel point quil sagissait de lun des rares endroits de la galaxie o le risque tait rel pour les pilotes de percuter un autre astronef. La concentration de vhicules tait particulirement dense au niveau des stations de dchargement. La gnration des champs gravitationnels ncessaires pour naviguer vitesse supraluminique provoquait une surcharge importante au niveau des propulseurs. Sans maintenance, le propulseur saturait et une dcharge dnergie dvastatrice tait libre dans la structure mtallique des navires une dcharge suffisante pour calciner quiconque se trouvait bord, griller la totalit des systmes lectriques et fondre la structure elle-mme. Pour empcher de telles catastrophes, la plupart des vaisseaux devaient dcharger leur propulseur toutes les vingt trente heures. Gnralement, lastronef atterrissait simplement sur une plante ou se dpartait de la surcharge destructrice en approchant du champ magntique de corps clestes de grande taille, soleils ou gantes gazeuses. Cependant, il nexistait pas proximit de la Citadelle de corps astronomiques suffisamment massifs pour procder une telle manuvre. Aussi, un anneau de stations spcifiquement conues cet usage permettait aux vaisseaux dvacuer la surcharge magntique de leur propulseur avant de poursuivre leur route en activant leur propulseur subluminique traditionnel. Heureusement, le SSV Hastings avait dcharg son propulseur ds son arrive dans le secteur, une heure auparavant. Depuis, le vaisseau attendait patiemment lautorisation quil venait juste de se voir accorder. Anderson navait pas se soucier des performances de lquipage lors de la manuvre dapproche, un exercice routinier auquel il stait dj prt plusieurs centaines de fois. Au lieu de cela, il ferma les portes de son esprit et profita de la vue, tandis que la Citadelle semblait se rapprocher lentement, paraissant encore plus colossale, prisonnire du hublot. Les secteurs scintillaient dans le lointain, leur lumire contrastant avec la spirale clatante de la nbuleuse qui servait de toile de fond la scne. Cest magnifique (Anderson sursauta, surpris par la voix inattendue. Poste son ct, lartilleur Dah lcha un petit rire.) Dsole, mon lieutenant. Je ne voulais pas vous faire peur. Anderson posa le regard sur les bandages et lattelle qui emprisonnaient la jambe de la jeune femme du haut de la cuisse jusqu la cheville. Vous devriez postuler pour une escouade dinfiltration, artilleur. Je ne vous ai mme pas entendue arriver.

Elle haussa les paules. Selon les mdecins, je devrais pouvoir recouvrer compltement lusage de ma jambe. Je vous en dois une belle Pas de a entre coquipiers, artilleur, sourit Anderson. Vous auriez fait la mme chose pour moi. Jaimerais y croire, mon lieutenant. Mais il y a une foutue diffrence entre ce quon pense et ce quon a le cran de faire. Alors merci. Ne me dites pas que vous vous tes fatigue venir jusquici depuis linfirmerie simplement pour me remercier. vrai dire, rpondit-elle en souriant, je suis venue vous demander si vous ne pouviez pas moffrir un autre tour de mange. Oubliez a tout de suite, artilleur. Jai failli me briser les reins pour de bon quand jai vacu vos miches de ce four pain. a ne vous dirait pas de vous mettre un peu la dite ? Attention, mon lieutenant, le prvint-elle en soulevant dune main sa jambe blesse, je pourrais vous rgler votre compte en moins de deux avec ce truc. Anderson se retourna vers le hublot en souriant. Contentez-vous de la fermer et de profiter de la vue, artilleur. Cest un ordre. Oui, mon lieutenant. Il ne fallut que quelques minutes Anderson pour rgler les formalits administratives lies larrimage du Hastings : ils avaient atterri dans lun des spatioports de lAlliance, et les militaires de retour de mission taient prioritaires. Deux officiers de scurit de la Citadelle vrifirent son identifiant de lAlliance, balayrent son pouce pour prouver la validit du document, puis fouillrent brivement ses effets personnels avant de le laisser passer. Anderson fut agrablement surpris de voir que les gardes taient humains : le mois dernier, quelques officiers galariens taient encore assigns aux ports de lAlliance cause de problmes deffectifs. Le SSC avait promis de recruter davantage dHumains, et il avait visiblement tenu parole. Laissant le port derrire lui, il entra dans lascenseur qui le mnerait ltage principal. Il billa : maintenant quil ntait plus en service, la fatigue quil avait rprime durant toute la mission lenvahissait. Il navait quune hte : retrouver ses quartiers, plus haut dans les secteurs. Compte tenu du temps quil passait en service, daucuns auraient pu arguer que payer un loyer pour jouir dun appartement sur la Citadelle relevait de linconscience financire ; cela dit, il lui avait toujours sembl primordial davoir son propre chez-lui, mme sil ny passait probablement quune semaine sur quatre. Lascenseur sarrta, les portes souvrirent, et Anderson dbarqua dans le pandmonium de lumires et de sons qutaient les secteurs. Des hordes de passants peuplaient les alles pitonnes ; dinnombrables individus de toute espce allaient et venaient dans toutes les directions. Les rames du systme de transport ultrarapide de la Citadelle filaient toute allure perches sur le monorail, chacune bonde de travailleurs,

tudiants et autres badauds. En contrebas, les voies de circulation grouillaient de vhicules se htant sur et en dehors des axes principaux, chaque conducteur plus press que le prcdent. La Citadelle ne connaissait pas dautre heure que lheure de pointe. Heureusement pour lui, il neut ni hler un chauffeur ni attendre une station de transport en commun, son appartement ne se trouvant qu une vingtaine de minutes de marche du port. Il jeta son sac sur son paule et se mla la foule, jouant des coudes comme tout un chacun dans cette authentique jungle urbaine. Tout au long du trajet, ses yeux ne cessrent dtre attirs par dinnombrables publicits lectroniques : images holographiques, panneaux daffichage futuristes vantant les mrites dun millier de firmes diffrentes sur des centaines de mondes. Nourriture, boissons, vhicules, vtements, divertissements : tout sachetait et se vendait sur la Citadelle. A noter que seule une poigne de rclames sadressaient spcifiquement aux Humains : ils taient encore une minorit sur la station, et les entreprises prfraient dpenser leurs crdits pour attirer les membres despces aux acheteurs potentiels plus nombreux. Cela tant, chaque mois, Anderson remarquait de plus en plus de ses compatriotes parmi la foule. Le lieutenant savait combien il tait important pour les Humains de sintgrer au reste de la communaut interstellaire. Quel endroit plus appropri y avait-il pour cela que la Citadelle, o se mlaient lensemble des cultures majeures de lespace concilien ? Ctait dailleurs la raison principale pour laquelle Anderson conservait son appartement des secteurs : il voulait comprendre les autres espces, et le moyen le plus rapide dy parvenir tait incontestablement de vivre leurs cts. Une fois au pied de son immeuble, Anderson pronona son nom afin que le systme de reconnaissance vocale ly laisse entrer. Son appartement se trouvant au deuxime tage, il dlaissa lascenseur et emprunta lescalier son sac toujours lpaule. Arriv devant la porte de son logement, il pronona de nouveau son nom, entra, puis jeta ses affaires au centre de la pice. Trop fatigu pour faire leffort dallumer, il traversa en aveugle sa petite cuisine jusqu la chambre individuelle situe au fond de lappartement, entendant peine coulisser la porte de lappartement quand elle se referma derrire lui. Lorsquil atteignit enfin sa chambre, il ne prit pas la peine de se dshabiller et seffondra sur le lit, puis, mais heureux dtre enfin de retour chez lui. Anderson se rveilla plusieurs heures plus tard. Le cycle jour-nuit ne signifiait pas grand-chose sur la Citadelle, mais lorsquil se retourna pour jeter un coup dil son rveil, il vit quil tait prs de 17 heures. Sur les colonies humaines et lorsquils taient en service, les membres de lAlliance utilisaient encore le dcoupage temporel de vingtquatre heures bas sur le Temps Coordonn Universel Terrestre, protocole ayant remplac la fin du XXe sicle lancien Temps Moyen de Greenwich. Sur la Citadelle, cependant, toute activit se calait sur la base galactique standard de journe de vingt heures. Pour compliquer encore un peu plus les choses, chaque heure tait divise en cent minutes de cent secondes chaque seconde durant peu prs deux fois moins de

temps que celles utilises par les Humains. Au bout du compte, la journe galactique standard de vingt heures tait approximativement quinze pour cent plus longue que les journes terrestres de vingtquatre heures. Le seul fait dy penser donnait le tournis Anderson, en plus de semer la pagaille dans ses cycles de sommeil. Pas tonnant, conditionn quil tait par plusieurs milliers dannes dvolution. Dans trois heures, en tout cas, le lendemain serait l, et il devrait rendre visite lambassadrice pour lui exposer le compte-rendu de sa mission sur Sidon. Nayant pas se prsenter lambassade avant 10 heures, il lui restait encore beaucoup de temps tuer. Le mieux aurait probablement t quil en profite pour se reposer davantage, mais il navait plus rellement sommeil. Il se leva donc de son lit, se dshabilla, jeta ses affaires dans la petite machine laver de sa salle de bain, prit une douche rapide, enfila des vtements civils propres, puis se connecta son terminal personnel afin de consulter les derniers messages quil avait reus. La communication en gnral ntait pas chose facile lchelle galactique : si les vaisseaux pouvaient utiliser leur propulseur gravitationnel pour dpasser la vitesse de la lumire, les signaux transmis de faon plus conventionnelle pouvaient mettre des annes traverser le vide spatial sparant deux systmes solaires. Transfrer une quelconque information, que ce ft un message personnel ou quelque autre donne, plusieurs milliers dannes-lumire pouvait se faire de deux faons. Premirement, les fichiers pouvaient tre transports par des drones de communication, des engins sans pilote programms pour utiliser de faon autonome le rseau de relais cosmodsiques en usant des itinraires les plus directs possible. Malheureusement, leur construction et leur entretien taient coteux et le carburant affreusement onreux. De plus, sils avaient emprunter plusieurs relais cosmodsiques, ils pouvaient mettre des heures arriver destination. Bref, la mthode naidait pas forcment au dialogue. Lautre solution consistait en la transmission dinformations via lExtranet, un rseau de balises dissmines dans toute la galaxie spcifiquement conues pour permettre la communication instantane entre systmes. Les informations taient ainsi transmises par ondes radio standard la balise la plus proche. En pratique, la balise mettrice tait aligne par tlmtre avec la balise cible situe des centaines, voire des milliers dannes-lumire et projetait les informations en utilisant le dense faisceau de tlportation des relais cosmodsiques. En somme, un quivalent de la fibre optique utilise sur Terre la fin du XXe sicle. Dans ce couloir microscopique, les signaux radio classiques pouvaient voyager plusieurs milliers de fois plus vite que la lumire, atteignant leur balise cible presque instantanment. Une fois les balises correctement alignes, il tait mme possible de converser avec quelquun localis lautre bout de la galaxie en ne souffrant un retard de transmission que de quelques diximes de seconde. Cependant, mme si les balises du rseau Extranet rendaient ce genre de communications possibles, le cot dune telle technologie privait de son utilisation la plupart des citoyens. Des milliards de personnes sur des milliers de mondes se

connectaient chaque seconde au rseau, surchargeant la colossale bande passante du systme. Pour pallier ce problme, les informations taient transmises par paquets partitionns selon un systme de priorits extrmement strict : la priorit absolue tait octroye aux organismes directement responsables de la scurit galactique ; venaient ensuite les divers gouvernements officiels ainsi que les organisations militaires de chacune des espces de lespace concilien ; puis les mdias. Ce quil restait tait ensuite vendu aux plus offrants. Concrtement, lespace libre de chaque paquet tait achet par des fournisseurs daccs lExtranet qui le subdivisaient ensuite en des milliers de minuscules forfaits proposs dinnombrables particuliers. En fonction de son fournisseur et de largent que chaque abonn pouvait investir dans le rseau, il tait possible de recevoir des mises jour horaires, quotidiennes, voire hebdomadaires. Cela tant, Anderson navait pas vraiment se soucier de tout cela : en tant quofficier de lAlliance, son compte Extranet recevait des mises jour toutes les quinze minutes. Envoyer des messages personnels quasi instantans tait lun des privilges de luniforme. Un seul message lattendait dans sa bote de rception. Il frona les sourcils ds quil reconnut ladresse de lexpditeur. Ce ntait pas vraiment une surprise, mais lobjet du message ne lenchantait gure. Il envisagea un instant de ne pas louvrir, puis se ravisa, sachant que jouer lautruche ne pourrait le tenir ternellement lcart de ses obligations. Mieux valait en finir rapidement. Il ouvrit le fichier et tlchargea une srie de documents lectroniques ainsi quune courte vido prenregistre par son avocat. Un spcialiste du divorce. Le visage dIb Haman apparut sur lcran du terminal et la vido se lana. Ib tait un homme corpulent dune soixantaine dannes au front gnreusement dgarni. Il portait un costume visiblement hors de prix, et se tenait derrire un bureau quAnderson navait vu que trop de fois cette dernire anne. Lieutenant, je ne vous enquiquinerai pas inutilement en vous demandant comment vous vous portez Je sais combien la priode a t difficile pour Cynthia et vous. Non, tu crois ? maugra Anderson tandis que la vido dfilait. Vous trouverez ci-joints les duplicatas des documents que vous avez signs lors de notre dernire entrevue. Jai obtenu rcemment les signatures de Cynthia. Lhomme sur lcran baissa les yeux, posa les mains sur un tas de feuilles pos sur le bureau, puis releva les yeux vers la camra. Je vous ai galement transmis le compte de mes honoraires. Si cela peut vous consoler, ce dont je doute entre vous et moi, rjouissez-vous de ne pas avoir eu denfants : cela aurait t bien plus douloureux et coteux. Ds quil est question de garde, les choses se passent rarement aussi bien. Anderson grogna. Bien . Il ne voyait rien dans toute cette affaire qui justifit lutilisation dun tel adverbe. Le divorce sera officiellement prononc la date indique sur les documents. Mest avis qu lheure o vous recevrez ce message, votre divorce sera effectif. Si vous avez la

moindre question, lieutenant, nhsitez pas me recontacter. Et si jamais vous avez besoin de moi pour quoi qu La vido se termina brutalement lorsquAnderson supprima le message et le glissa dans la corbeille. Il navait aucune intention de revoir un jour Ib Haman. Lhomme tait bon avocat, ses honoraires raisonnables et il avait t honnte et impartial tout au long de la procdure. la vrit, il avait mme t un modle defficacit et de professionnalisme. Cela naurait pourtant pas empch Anderson, sil lavait eu devant lui cet instant, de lui envoyer son poing directement dans la mchoire. Anderson sourit presque devant lironie de la situation. Il venait den finir avec deux des plus grands et sculaires piliers de la culture humaine : le mariage et le divorce. Il tait donc temps pour lui de se prter une tradition plus ancienne encore que ces deuxl : se rendre dans un bar et boire en oublier son nom.

Chapitre 7
LAntre de Choras tait le seul bar quAnderson pouvait rejoindre pied sans trop deffort depuis son appartement. Le qualifier de bouge naurait pas t honnte, mais on ne pouvait nier quil sagissait dun lieu de beuverie relativement miteux et mal frquent. Ctait aussi ce qui faisait son charme a, ses danseuses particulirement souples et ses boissons sen dissoudre un rein. Mais ce quAnderson prfrait ici, ctait la clientle et ses petites habitudes. Quelle que soit lheure de la journe, si lAntre pouvait tre anim, il ntait jamais bond. Les secteurs comptaient bien dautres bars plus populaires et hupps o les clients pouvaient se rendre pour se pavaner. Ici, des gens ordinaires si tant est quon pt qualifier dordinaire lclectisme exotique dun lieu extraterrestre aussi cosmopolite , habitants et travailleurs des secteurs, venaient manger, boire et prendre du bon temps. Et ctait tout. Bien entendu, les Humains ne paraissaient pas moins trangers que les autres sur la Citadelle, et Anderson en prit toute la mesure linstant mme o il posa le pied lintrieur de lAntre. Des dizaines de paires dyeux se tournrent dans sa direction, certaines simplement curieuses dobserver un Humain. Non pas que les Humains avaient une apparence particulirement surprenante. Au final, les espces vraiment tonnantes physiquement comme les Hanari, ces tres translucides de trois mtres de haut qui ressemblaient dimmenses mduses taient plutt rares. La plupart des espces galactiques taient bipdes, et leurs membres mesuraient tous entre un et trois mtres de haut. De nombreuses thories tentaient dexpliquer cette ressemblance. Certaines des plus basiques, fondes et pertinentes, dautres nettement plus farfelues. La plupart des espces conciliennes ayant dcouvert le voyage interstellaire la suite de la mise au jour dinfrastructures prothennes sur des plantes de leur propre systme solaire, de nombreux anthropologues saccordaient supposer que les Prothens avaient jou un rle dans lvolution gnrale des espces galactiques. Anderson, quant lui, adhrait la thorie la plus communment admise selon laquelle la bipdie prsentait un avantage volutif dcisif qui avait naturellement men sa prolifration aux quatre coins de la galaxie. Il ntait pas difficile dexpliquer la prsence des caches prothennes dans chacun des systmes dorigine des espces conciliennes : que les Prothens aient tudi des espces intelligentes primitives qui semblaient partager avec eux dimportantes similitudes navait rien de surprenant. Les diffrentes espces, comme les Humains, avaient donc dabord volu, puis les Prothens taient arrivs pour les tudier. Et non linverse. Lhypothse dune volution parallle tait dautant plus pertinente que la plupart des formes de vie prsentes sur la Citadelle taient essentiellement composes de carbone, hautement dpendantes de leau et respiraient un mlange de gaz peu prs similaire celui que lon trouve sur Terre. En ralit, la totalit des plantes habitables de la galaxie partageaient de nombreuses

caractristiques majeures avec la Terre : selon le modle taxinomique Morgan-Keenan toujours en vigueur au sein de lAlliance, elles se trouvaient dabord prs de soleils de type G. Ensuite, leur orbite tait comprise dans la mince fourchette baptise zone de vie : trop proches de ltoile, leau nexisterait que sous forme gazeuse, et trop loin, elle ne sy trouverait qu ltat solide. Par suite, les temps de rvolution des plantes dorigine des espces conciliennes ne variaient que de quelques semaines. Ainsi, lanne galactique standard moyenne des annes asari, galarienne et turienne ntait que 1,09 fois plus longue quune anne terrestre. Non, pensa Anderson tandis quil traversait la salle en direction dun sige libre au comptoir, ce nest ni notre apparence, ni notre physique inhabituel qui nous rend si intrigants. Cest simplement le fait que nous sommes les derniers arrivants ici, sur la Citadelle, et que nous avons laiss toutes les autres espces conciliennes une sacre premire impression. Deux Turiens posrent leurs yeux aviaires sur lui, suivant ses moindres mouvements tels des faucons guettant une souris sans mfiance. Les Turiens mesuraient sensiblement la mme taille que les Humains, mais ils taient plus frles. Leurs os taient plus fins et leur carrure affte et anguleuse. Leurs mains trois doigts ressemblaient des serres, et un masque brun-gris de cartilage et dos quils ornaient souvent de marques et de tatouages tribaux recouvrait leur tte et leur visage. Lexosquelette sachevait au sommet du crne, filant vers larrire en pointes courtes et mousses. Il habillait leur front, leur nez, leur lvre suprieure et leurs joues, rendant extrmement difficile de diffrencier deux membres de lespce. Chaque fois quil apercevait des Turiens, Anderson repensait au lien naturel gnralement admis entre les dinosaures et les oiseaux. Il soutint leur regard une seconde puis dtourna les yeux, faisant son possible pour les oublier. Il tait tendu ce soir, mais pas au point de provoquer une nouvelle guerre contre lEmpire turien. Bien dcid garder son calme, il focalisa son attention sur la danseuse asari qui sanimait sur la scne place au centre du bar. De toutes les espces conciliennes, les Asari taient les plus rpandues et celles qui ressemblaient le plus aux Humains. Aux Humaines, tout du moins. Elles taient grandes et minces, et leur silhouette merveilleusement proportionne. Les Asari tant asexues, il ntait pas pertinent de parler delles au fminin, mais aux yeux dAnderson elles avaient tout de femmes sublimes et angliques dune grce presque thre. Leur peau tait le plus souvent verte ou bleue, mais la pigmentation artificielle tait devenue ce point monnaie courante que nombre dHumaines partageaient leurs couleurs. Au final, seul larrire de leur tte trahissait leurs origines extraterrestres : au lieu dune chevelure, les Asari avaient une coiffure de plis cutans harmonieusement sculpts Si cette caractristique physique avait son charme propre, elle tait troublante sur les membres dune espce physiquement si proche des Humains. Anderson trouvait les Asari paradoxales. Dun ct, leur espce et leur culture taient tout entires marques par la beaut. Elles assumaient pleinement lattraction quelles exeraient sur les autres espces et travaillaient souvent de leur plein gr comme

danseuses, escort-girls ou toute autre profession ouvertement provocante. De lautre, elles taient lespce la plus respecte, admire et puissante de toute la galaxie. Connues pour leur sagesse et leur prvoyance, les Asari, personne ne le dmentait, avaient t la premire espce depuis lextinction des Prothens stre lance la conqute des toiles. Elles furent galement les premires dcouvrir la Citadelle, et les fondatrices du Conseil. Les Asari possdaient plus de territoire et dinfluence que nimporte quelle autre espce de la galaxie. Anderson avait beau savoir tout cela, il avait un mal fou faire le lien entre la mainmise des Asari sur la politique galactique et la performance ensorcelante de la danseuse qui se dhanchait devant lui. Il savait cependant que son scepticisme lui tait entirement imputable : il naissait de dfauts fondamentalement humains doubls dun dsir dplac. Il tait idiot de juger une espce au regard dun seul de ses individus. Cela tant, cette impression tait ancre trop profondment en lui pour ntre motive que par quelques spectacles sensuels : la stricte vrit, ctait que les Asari nchappaient pas aux tendances antimatriarcales typiquement humaines sur lesquelles se fondait lintgralit de son raisonnement. Au moins, il tait conscient de ses prjugs et faisait de son mieux pour les billonner. Malheureusement, il savait que la galaxie comptait bon nombre dHumains qui se fourvoyaient tout autant que lui, mais taient plus que prts laisser libre cours leurs instincts. Une nouvelle preuve que lhumanit avait encore beaucoup apprendre. Captiv par les dhanchements lascifs de la danseuse, Anderson neut aucun mal faire abstraction des subtiles caractristiques physiques qui diffrenciaient les Asari des Humains. Il avait entendu bon nombre de rcits dexpriences sexuelles interraciales ; il avait mme jet un il intrigu quelques vidos Sil stait toujours enorgueilli de son ouverture desprit, ce genre de fantasmes lui rpugnait. Avec les Asari, cependant, lide lui paraissait moins dcadente et dautant plus stimulante quelles taient des amantes reconnues Mais, sil ntait pas venu ici pour se battre, il ny tait pas non plus venu pour a. Il dtourna le regard de la scne linstant mme o le barman volus se retournait pour le servir. Le monde dorigine des Volus possdait une gravit prs dune fois et demie suprieure celle de la Terre. Pour cette raison, les Volus taient plus petits que les Humains. Leur corps tait si replet et pesant quil semblait presque sphrique. Si les Turiens rappelaient Anderson des aigles ou des faucons, les Volus lui faisaient penser aux lamantins quil avait vus dans une rserve marine lors de son dernier sjour sur Terre : lents, mal dgrossis, presque comiques. Latmosphre de la Citadelle, moins dense que celle laquelle ils taient habitus, obligeait les Volus porter des recycleurs dair dont le masque cachait leur visage. Mais Anderson tait venu suffisamment souvent lAntre de Choras pour reconnatre ce Volus-ci. Jaurais bien besoin dun remontant, Maawda. Tout ce que vous voudrez, lieutenant, rpondit le barman, sa voix rendue sifflante

par le recycleur dair autant que par les plis de peau qui pesaient sous son cou. Quel savoureux breuvage vous conviendrait ? Surprends-moi. Sers-moi du nouveau. Et ne sois pas chiche sur le taux dalcool. Maawda saisit une bouteille bleue sur une tagre derrire lui, puis un verre sous le comptoir. De llasa, expliqua-t-il Anderson en remplissant son verre dun liquide vert clair. Venu tout droit de Thessia. La plante dorigine des Asari. Anderson acquiesa, puis gota le breuvage du bout des lvres. La boisson tait forte et froide, mais la sensation en bouche plutt agrable. Larrire-got tait particulirement intense et bien diffrent de la premire gorge. La liqueur tait la fois amre et lgrement acidule. Si on lui avait demand de dfinir mtaphoriquement lexprience, il aurait probablement parl dun voyage fort en motions. Pas mauvais, commenta-t-il avant den avaler une nouvelle gorge. Daucuns lappellent la Compagne des larmes, lui avoua Maawda en se penchant sur le comptoir. Une boisson mlancolique, pour un homme mlancolique. Le lieutenant ne put sempcher de sourire : un barman volus dj suffisamment perspicace pour avoir dcel le spleen dun humain faisait galement montre dassez de compassion pour linciter en parler. Une nouvelle preuve de ce dont Anderson tait dj convaincu : malgr des diffrences physiques et culturelles videntes, toutes les espces partageaient les mmes besoins fondamentaux, les mmes envies et les mmes maux. Jai appris une sale nouvelle aujourdhui, concda-t-il en passant un doigt le long du rebord de son verre. (Ne connaissant que peu de choses de la culture volus, il ignorait comment expliquer la situation.) Tu sais ce quest le mariage ? Le barman acquiesa. Lunion administrative de deux partenaires, nest-ce pas ? La reconnaissance officielle dun contrat daccouplement exclusif. Mon peuple possde une tradition similaire. Eh bien, je viens de divorcer. Ma femme et moi ne sommes plus ensemble. Mon mariage a t officiellement rvoqu aujourdhui. Vous men voyez dsol, lieutenant, siffla Maawda. Mais javoue tre surpris. Depuis tout ce temps que vous venez ici, jamais vous navez mentionn de compagne. L tait justement le problme. Cynthia tait retourne sur Terre, mais pas Anderson. Lorsquil ntait pas sur la Citadelle, il tait en patrouille dans la Bordure skyllienne. Il tait soldat avant dtre mari et Cynthia mritait mieux que cela. Il termina son verre dune seule traite, puis le reposa dun coup sec sur le comptoir. Le mme, Maawda. Le barman sexcuta. Peut-tre la situation nest-elle que temporaire ? demanda-t-il en remplissant le

verre dAnderson. Peut-tre cette union refleurira-t-elle bientt ? Pas la moindre chance, lui confia Anderson en secouant la tte. Il est temps pour moi de passer autre chose. Plus facile dire qu faire, lcha le Volus dun air entendu. Anderson but une autre gorge dlasa. Y aller trop fort sur un nouvel alcool ntait pas des plus sages, et il sentait dj une sensation inhabituelle lenvahir : une sorte de vague de chaleur montait de son estomac, puis se rpandait le long de ses bras et de ses jambes. Ses orteils lui picotaient et ses doigts lui dmangeaient lgrement. Plus qutre dsagrable, la sensation tait surtout surprenante. Cest costaud, dis-moi, lcha-t-il au Volus. a dpend de la quantit quon ingre, ragit Maawda en haussant les paules. Je peux vous laisser la bouteille si vous voulez quitter le bar sur le ventre. Le Volus ne devait pas se douter d quel point son ide sonna sduisante aux oreilles dAnderson. Le lieutenant ne dsirait rien de plus que senivrer jusqu ce que tout disparaisse : la douleur lancinante et grise du divorce, les images pouvantables des cadavres de Sidon, langoisse tenace et indfinissable quil ressentait chaque fois les premiers jours suivant son retour de patrouille. Mais il avait rendez-vous avec lambassadrice humaine la citadelle dans la matine, et il naurait pas t trs professionnel de se prsenter devant elle avec une gueule de bois de tous les diables. Navr, Maawda, mais je vais devoir filer. Jai une entrevue importante demain matin. (Il termina son verre dun trait et se leva, soulag de constater que la pice ne tanguait pas violemment autour de lui.) Mets a sur ma note. Aprs un dernier regard tranant en direction de la danseuse asari, il se retourna et se dirigea vers la porte. Les deux Turiens le fusillrent du regard quand il passa ct de leur table, et lun dentre eux marmonna quelque chose. Anderson neut pas besoin de comprendre ce quil disait pour savoir quil venait de se faire copieusement insulter. Il marqua une pause, les poings serrs par un soudain accs de colre, puis se ressaisit. Se prsenter demain devant lambassadrice compltement ivre tait dj une sale ide, alors mieux valait quil nait pas en plus expliquer comment il se faisait que le SSC lavait arrt pour avoir dmoli deux Turiens qui navaient pas su tenir leur langue. Ctait lun des inconvnients dtre un officier de lAlliance : en tant que reprsentant de son espce, ses actes avaient des rpercussions sur la rputation de lhumanit tout entire. Mme dune humeur massacrante et les veines remplies dalcool, il ne pouvait se payer le luxe de botter les miches de ces deux crtins. Il prit une profonde inspiration et sloigna sans faire desclandre, ravalant sa fiert tout en tchant de faire abstraction des rires moqueurs et rauques qui slevaient derrire lui. Parce que ctait son devoir. Parce quil tait un soldat.

Chapitre 8
Anderson se leva 7 heures. Sa visite tardive lAntre de Choras lui avait laiss un lger mal de crne, mais une course de cinq kilomtres sur le tapis quil gardait dans un coin de son appartement suivie dune douche bouillante purgea son systme des dernires traces dlasa. Son uniforme lav et repass depuis la veille enfil, il se sentit enfin revivre. Il rangea dans un petit compartiment de son esprit Cynthia et le divorce. Il devait aller de lavant. De plus, une seule chose comptait ce matin : obtenir des rponses propos de Sidon. Il arpenta les rues jusqu la station de transport en commun, montra son passe militaire, puis entra dans lascenseur grande vitesse qui transportait longueur de journe les habitants des secteurs jusquau Prsidium, loin au-dessus. Anderson avait toujours ador cette zone de la station. Contrairement aux secteurs qui stendaient le long des bras tentaculaires de la Citadelle, le Prsidium occupait son anneau central. Hbergeant lintgralit des btiments gouvernementaux et des ambassades des diffrentes espces conciliennes, il contrastait nettement avec la mtropole chaotique quAnderson laissait derrire lui. Le Prsidium avait t conu comme un gigantesque parc urbain verdoyant et paisible : un grand lac deau douce dominait le centre de la zone, bord par de larges bandes dherbe grasse. Des brises artificielles aussi douces que les vents dun printemps naissant faisaient ondoyer la surface de leau et rpandaient partout les senteurs dun millier darbres et de fleurs. Une lumire solaire, artificielle elle aussi, clairait le parc depuis un ciel azur virtuel mouchet et l de nuages dun blanc laineux. Lillusion tait si parfaite que la plupart des gens, Anderson y compris, sy laissaient entraner navement. Les btiments des divers gouvernements avaient t imagins avec ce mme souci desthtique cologiste. Construits le long de larche lgante qui marquait les limites de lanneau central de la station, ils sintgraient au dcor sans jamais simposer. De larges alles ciel ouvert reliaient harmonieusement aux autres chacun des btiments, faisant admirablement cho au parc bucolique qui occupait le cur du Prsidium. Ici, lalliance de lutile et de lagrable tait parfaite. Cependant, alors mme quil sortait de lascenseur, Anderson se rappela que ce ntait pas pour sa beaut naturelle et organique quil aimait tant le Prsidium : laccs lanneau central de la Citadelle tant exclusivement rserv aux fonctionnaires de ladministration, aux officiers militaires et aux personnes impliques dans les affaires des ambassades, le Prsidium tait lunique lieu de la station o le lieutenant ne se sentait pas assig de toutes parts par une foule hystrique. Non pas que lendroit ft dsert, bien entendu, la bureaucratie galactique requrant en effet les services de milliers de citoyens issus de chacune des espces possdant une ambassade dans le Prsidium, dont lhumanit. Cela tant, la population qui sanimait ici demeurait ridicule compare aux millions dhabitants qui grouillaient dans les secteurs.

Anderson se laissa noyer par la srnit ambiante, tandis quil progressait le long des bords du lac vers lambassade humaine o il avait rendez-vous. Au loin se dessinait la Tour de la Citadelle o le Conseil rencontrait les ambassadeurs, abordant avec eux diverses questions politico-lgales relatives la communaut interstellaire tout entire. Le sommet de la tour trnait seul, vertigineux, au-dessus des autres btiments, disparaissant dans les hauteurs l o la tour rencontrait lhorizon factice dessin par la courbe de lanneau central. Anderson ny tait lui-mme jamais all. Sil voulait un jour solliciter lattention du Conseil, il devrait procder des dmarches administratives trs strictes, tout cela pour que lambassadrice finisse par intervenir en son nom. Et cela lui convenait dailleurs parfaitement : il tait un soldat, pas un diplomate. Il passa devant lun des gardiens, ces tres silencieux et nigmatiques qui entretenaient et contrlaient les systmes de fonctionnement les plus complexes de la Citadelle. Aux yeux dAnderson, les gardiens avaient lair dnormes pucerons : des cratures grasses et vertes munies de trop nombreuses pattes collantes, saffairant sans cesse dun endroit un autre pour accomplir quelque tche laborieuse. On savait peu de choses propos des gardiens. Ils nexistaient nulle part ailleurs dans la galaxie que sur la Citadelle, et taient dj prsents sur la station lorsque les Asari lavaient dcouverte il y a prs de trois mille ans. Ils avaient ragi larrive de la nouvelle espce tels des domestiques serviles accueillant leurs matres de retour au pays, sagitant en tous sens pour que les Asari se familiarisent au mieux et au plus vite avec la Citadelle. Tout effort de communication directe avec les gardiens se soldait invariablement par la raction mutique de ces tranges insectes qui ne semblaient avoir dautres buts que la rparation et lentretien constants de la station. Des discussions passionnes staient engages entre spcialistes pour dterminer si les gardiens taient ou non dous dune relle intelligence. Certains thoriciens avanaient quil sagissait peut-tre de machines organiques programmes gntiquement par les Prothens pour soccuper de la Citadelle de faon obsessionnelle et fanatique. Selon ces mmes thoriciens, ils taient mus par leur instinct seul, tel point quils ne staient pas rendu compte que leurs crateurs avaient disparu depuis cinquante mille ans. Anderson fit comme si le gardien ntait pas l. Une raction typique sur la Citadelle : les gardiens taient ce point omniprsents et discrets sur la station que la plupart des gens avaient tendance les considrer comme de simples lments du dcor. Cinq minutes plus tard, il avait atteint le btiment qui servait dambassade lhumanit. Il entra, puis esquissa un lger sourire lorsquil aperut la jeune femme accorte assise la rception. Elle leva les yeux son approche et sourit son tour, le visage radieux. Bonjour, Aurora. Cela faisait longtemps que je ne vous avais pas vu, lieutenant. (Sa voix tait aussi plaisante aux oreilles que sa beaut lil : chaleureuse, engageante, assume. Comment pouvait-on rserver meilleur accueil aux visiteurs dune ambassade ?) Je commenais

croire que vous mvitiez, le taquina-t-elle. Disons plutt que jessaie dviter les ennuis. Dune main, elle pressa quelques touches sur son terminal et jeta un coup dil aux informations qui saffichaient sur lcran. Ae, lcha-t-elle, feignant dtre profondment proccupe. Vous avez rendez-vous avec lambassadrice Goyle en personne. (Elle leva un sourcil tel un adulte sapprtant rappeler son enfant lordre.) Je croyais que vous vitiez les ennuis, dsormais. Jai dit que jessayais dviter les ennuis, rpliqua-t-il. Mais je nai jamais dit que jy arrivais. Elle le rcompensa dun lger rire qui, sil tait probablement poli et diplomate, ne lui avait pas non plus sembl exempt de sincrit. Le capitaine est dj l. Je les prviens de votre arrive. Anderson acquiesa, puis se dirigea vers lescalier qui menait au bureau de lambassadrice, le pas plus lger qu son arrive. Il ntait pas assez naf pour conclure quoi que ce soit de leur change : Aurora, dont la facult mettre ses interlocuteurs laise tait remarquable, faisait simplement merveille le travail pour lequel elle avait t engage. Cela tant, il ne niait pas quil apprciait le petit jeu de sduction auquel ils se prtaient chaque fois. La porte du bureau de lambassadrice tait ferme. Aurora avait dit les avoir prvenus de son arrive, mais il prit tout de mme la peine de frapper. Entrez, ordonna une voix de femme de lautre ct de la porte. Il sut que lentrevue serait intense linstant mme o il posa le pied dans la pice. Le bureau comptait quelques fauteuils confortables et une petite table basse sans compter le bureau de lambassadrice , mais Goyle et le capitaine lattendaient debout. Auriez-vous lobligeance de fermer la porte derrire vous, lieutenant ? Anderson obit, avana de quelques pas, puis se tint roidement au garde--vous. Anita Goyle tait la personne la plus influente et la plus minente du gouvernement humain, et son apparence le refltait merveille. Femme charismatique dun peu plus de soixante ans, elle tait la fois sre delle et audacieuse. Goyle, de corpulence moyenne, avait une longue chevelure dargent coiffe en un chignon lgant et des pommettes hautes et altires. Elle tait de type moyen-oriental, mais ses yeux vert meraude contrastaient avec sa peau moka. Des yeux quelle avait dailleurs rivs sur Anderson, manquant de le faire dfaillir. Repos, lui ordonna son capitaine. Anderson obit, cartant les jambes et plaant les mains derrire son dos. Je vais jouer franc-jeu avec vous, lieutenant, commena lambassadrice. (Goyle avait la rputation de ne jamais perdre de temps avec les politesses dlicieusement hypocrites de ses pairs politiciens ; ctait dailleurs lune des qualits quAnderson admirait le plus chez elle.) Nous sommes ici pour essayer de tirer au clair ce qui sest pass sur Sidon, et

trouver un moyen de remdier la crise. Bien, madame lambassadrice, fut sa seule rponse. Jinsiste pour que vous partagiez avec nous jusqu vos moindres impressions, est-ce bien compris, lieutenant ? Ne gardez rien pour vous. Compris, madame lambassadrice. Comme vous le savez, Sidon tait lun de nos complexes de recherche ultrasecrets. Ce que vous ignorez, en revanche, est quil sagissait du laboratoire principal de lAlliance en matire dintelligence artificielle. Anderson eut du mal dissimuler sa surprise. Le dveloppement dune intelligence artificielle tait lune des rares choses strictement prohibes par les Conventions de la Citadelle. La cration dune entit vivante et purement synthtique, quil sagisse dun clone ou dune machine, tait considre comme un crime contre la galaxie entire. Des experts de chacune ou presque des espces connues avaient prdit quune vritable intelligence artificielle telle quun rseau neural synthtique capable daccumuler et danalyser en profondeur toute forme de savoir se dvelopperait exponentiellement linstant mme o elle apprendrait apprendre, devenant sa propre tutrice et surpassant rapidement les capacits de ses crateurs organiques. Trs vite, elle deviendrait incontrlable. Il nexistait pas une seule espce concilienne dont les systmes de transport, le commerce, la dfense globale et plus gnralement la survie ne reposassent pas sur des armes dordinateurs connects lExtranet. Si une IA rebelle parvenait dune faon ou dune autre accder au rseau et influer sur les milliards de milliards de donnes quil vhiculait, les consquences seraient catastrophiques pour les races organiques. Un consensus parmi les spcialistes statuait que, le cas chant, lapocalypse qui sensuivrait ntait pas potentielle, mais bel et bien inluctable. Selon les membres du Conseil, lmergence dune intelligence artificielle tait la seule vritable menace au dveloppement des races organiques de la galaxie, et ils avaient des preuves irrfutables pour tayer leurs convictions. Trois cents ans plus tt, bien longtemps avant que lhumanit ne fasse son entre sur la scne galactique, les Quariens avaient cr une race de serviteurs synthtiques aisment constructibles en grand nombre et individuellement dispensables dans lintention avoue de les utiliser comme factotums. Les Geths, comme ils avaient t baptiss, ntaient pas proprement parler de vritables IA : leur systme neuronal tait extrmement limit et restrictif. Malgr cette prcaution, ils taient parvenus se retourner contre leurs matres quariens, justifiant aprs coup les avertissements redoubls et les prdictions inquitantes au sujet des IA. Les Quariens ne possdaient alors ni les effectifs ni les moyens techniques de sopposer leurs anciens serviteurs. Aprs quelques conflits clairs et sanglants, leur socit avait t quasi intgralement dtruite. Seuls quelques millions de survivants moins dun pour cent de leur population initiale taient parvenus chapper au gnocide et avaient pris la fuite bord dune gigantesque flotte, pousss

vivre dsormais en exil permanent. Au sortir de la guerre, les Geths avaient form une socit totalement isolationniste. Coupant tout contact avec les espces organiques de la galaxie, ils staient installs dans les rgions inexplores situes au-del dune nbuleuse rfrence sous le nom de voile de Perse. Ds lors, toutes les tentatives de communication diplomatique avec eux staient systmatiquement soldes par des checs, les vaisseaux envoys pour ouvrir les ngociations tant invariablement pris dassaut et dtruits ds leur arrive en territoire geth. Des flottes de toutes les espces conciliennes staient alors masses aux frontires du voile de Perse, le Conseil tant convaincu que lespce synthtique lancerait bientt une tentative dinvasion grande chelle qui neut tout simplement jamais lieu. Peu peu, les flottes staient retires et aujourdhui, trois sicles aprs lexil quarien, seuls quelques astronefs patrouillaient encore la rgion afin de prvenir tout acte belliqueux potentiel de la part des machines. Depuis, la leon donne aux Quariens navait pas t oublie : lespce synthtique quils avaient cre les avait dpouills de tout et pourtant, les Geths taient bien moins sophistiqus que de vritables IA. Vous semblez troubl, lieutenant. Je vous coute. Anderson avait fait son possible pour ne pas laisser transparatre ses motions, mais lambassadrice navait eu aucun mal sapercevoir que la nouvelle lavait dcontenanc. Elle ntait pas la politicienne la plus influente de lAlliance pour rien. Mes excuses, madame lambassadrice. Je suis simplement surpris que lAlliance mne des recherches sur lintelligence artificielle. Cela me parat quelque peu suicidaire. Nous sommes parfaitement conscients des risques que cela comporte, lieutenant, le rassura-t-elle. Et nous navons pas la moindre intention de librer dans la galaxie une IA autonome. Les objectifs du projet taient clairement dfinis : simuler une IA limite dans un simple but dobservation et dtude. Lhumanit nest quun attroupement de puces sur la Citadelle, poursuivit-elle. Pour lheure, nos effectifs civils et militaires ne font pas le poids compars ceux des autres espces cherchant simposer dans lespace concilien. Nous avons besoin dun atout. Matriser lIA faciliterait grandement notre survie au sein de la communaut galactique. Cela nous donnerait peut-tre mme une chance de nous imposer. Vous plus que tout autre devez comprendre cela, ajouta le capitaine. Sans la technologie rudimentaire que nous possdons en matire dIA, nous serions soumis au joug turien lheure quil est. Le capitaine avait raison. Les stratgies militaires de lAlliance reposaient quasi entirement sur des programmes de simulation de combat hautement perfectionns. Traitant chaque seconde des millions de variables, ils analysaient une gigantesque banque de scnarios, et gnraient des rapports qui permettaient aux commandants de chaque vaisseau de lAlliance dadapter et doptimiser rapidement ses stratgies. Sans ces simulateurs, lhumanit naurait pas eu la moindre chance de rsister au gant turien lors

de la guerre du Premier Contact. Je comprends votre inquitude, intervint lambassadrice, qui sentait probablement quAnderson ntait pas entirement convaincu, mais la base de Sidon tait soumise des protocoles de scurit extrmement stricts. Qui plus est, lhomme la tte de nos recherches, le docteur Shu Qian, est lexpert le plus qualifi et reconnu de toute la galaxie en matire dIA. Il contrlait personnellement le moindre dtail du projet. Il a mme insist pour que les systmes neuronaux que nous utilisions pour les IA simules soient totalement indpendants des simulations en elles-mmes : les informations gnres par un systme neuronal devaient tre notes, puis intgres manuellement la simulation, ce afin de sassurer quil ne pouvait y avoir aucune interaction directe entre lIA et son systme de rflexion. Il aurait pu se passer nimporte quoi, les IA navaient pas la moindre possibilit dinfluer sur quelque systme extrieur la base que ce soit. Nous avons pris toutes les prcautions possibles pour que la situation reste sous contrle. Et, visiblement, cela na pas suffi Vous dpassez les bornes, lieutenant ! aboya le capitaine. Lambassadrice leva la main comme pour dfendre le subalterne. Je lai moi-mme invit nous dire sans restriction le fond de sa pense, capitaine. Je nai en aucun cas voulu vous offenser, madame lambassadrice, sexcusa Anderson. Vous ne mtes redevable daucune explication concernant ce qui se passait Sidon. Je ne suis quun pion volontaire quon a envoy faire le mnage sur les lieux. Un silence inattendu baigna la pice quelques secondes avant dtre bris par lambassadrice. Jai lu votre rapport, lana-t-elle en changeant de conversation avec un tact admirable. Vous semblez exclure la possibilit dune attaque malencontreuse de la part dune bande quelconque de pillards. Tout juste, madame lambassadrice. Jai immdiatement souponn que Sidon navait pas t attaque au hasard. Jusqu maintenant, jignorais simplement pourquoi. Si votre intuition est avre, alors il est fort probable que le responsable de cette attaque soit galement la recherche du docteur Qian. Sa connaissance des IA est sans gale. Personne ne matrise le sujet mieux que lui. Vous pensez que le docteur Qian est toujours envie ? Jen ai le pressentiment, oui, rpondit lambassadrice. Mest avis que le responsable de lassaut sur Sidon a annihil la base pour couvrir sa trace. Il devait penser que si nous constations la mort du personnel entier, nous ne nous soucierions plus de retrouver Qian. Le lieutenant avait prsum que lexplosion avait servi dissimuler lidentit du tratre, mais en effet, elle avait galement pu servir cacher le fait que Qian ne faisait pas partie des victimes. En thorie, il tait impossible de le prouver, mais, comme lambassadrice, Anderson avait appris se fier ses intuitions. Et il avait lintuition que Goyle avait vu juste. Pensez-vous que le docteur Qian puisse tre incit dune quelconque faon utiliser

ses recherches pour aider une entit trangre lAlliance crer une IA ? Le docteur nest pas un soldat, rpondit-elle, lair profondment proccup. Son esprit est certes vif et brillant, mais il est aussi prisonnier du corps dun vieillard fragile. Il sera peut-tre suffisamment courageux pour refuser daider une espce non humaine, et ce, mme si ses membres menacent de le tuer, mais quelques semaines de torture auront sans mal raison de sa volont. Dans ce cas, le temps presse. De fait, admit lambassadrice. Quelque chose dautre a attir mon attention dans votre rapport, dit-elle en changeant subtilement de sujet pour la deuxime fois. Vous pensez vraisemblablement que le groupuscule qui a attaqu Sidon avait un complice lintrieur de la base. Un des membres de lquipe de recherche. Oui, madame lambassadrice. Nous pensons savoir de qui il sagit, intervint le capitaine. Mon capitaine ? La rponse vint de lambassadrice Goyle. De lune de nos techniciennes les plus qualifies. Kahlee Sanders. Elle aurait quitt la base quelques heures avant lassaut. Selon nos informateurs, elle aurait t aperue dernirement sur Elysium, mais elle a disparu depuis lors. Vous pensez que si nous la trouvons, nous aurons une chance de localiser Qian ? Cela, nous ne le saurons que lorsque nous aurons retrouv la jeune femme, lieutenant. Sa rponse surprit Anderson. Vous envoyez le SSV Hastings sa recherche ? Non, rpondit lambassadrice. LAlliance vous envoie vous. Et vous seul. Le lieutenant se tourna instinctivement vers son capitaine. Je ne comprends pas, mon capitaine. Vous tes de loin le meilleur commandant en second avec qui jaie jamais servi, Anderson, dclara le capitaine. Mais lambassadrice a dcid de vous raffecter. Bien, mon capitaine. Il tenta de garder le ton le plus professionnel possible, mais Goyle avait senti sa dception. Ce nest pas une sanction, lieutenant. Jai consult vos tats de service : premier de votre promotion Arcturus, trois mdailles du Mrite durant la guerre du Premier Contact, des loges en mouvoir des amiraux tout au long de votre carrire. Vous tes ce que lAlliance peut soffrir de plus efficace, et cette mission est probablement la plus importante que nous ayons jamais confie quiconque. Anderson acquiesa nergiquement. Vous pouvez compter sur moi, madame lambassadrice.

En tant que soldat, il avait jur de protger lhumanit. Son devoir tait daccepter le fardeau quon venait de lui confier. Et il le prit comme un honneur. Vous travaillerez seul, lui annona le capitaine. Plus nous envoyons dagents sur les traces de Sanders, plus il y aura de chances que quelquun dcouvre ce sur quoi travaillaient les chercheurs de Sidon. Officiellement, cette mission nexiste pas, ajouta lambassadrice. Lhumanit est le jeune chien fou de la Citadelle. Nous sommes effronts, impertinents, et les autres espces nattendent quune chose : un faux pas de notre part. Inutile de vous dcrire la jungle quest la Bordure skyllienne, lieutenant. Vous avez constat vous-mme combien il tait difficile dy tablir une colonie prenne. Nous nous accrochons bec et ongles chaque infime parcelle que nous parvenons grappiller dans cette galaxie pour tenter de survivre dans larne concilienne. Mais si la Citadelle a vent de cette affaire, cela rendra notre entreprise dintgration minemment plus ardue. Si nous sommes chanceux, nous nous en sortirons avec un blme et de lourdes sanctions commerciales qui ne manqueront pas destropier notre conomie. Dans le cas contraire, le Conseil pourrait nous renvoyer purement et simplement de la Citadelle et interdire toutes les autres espces de traiter avec nous quelque niveau que ce soit. Lhumanit nest pas encore suffisamment solide pour sen sortir seule dans la galaxie. Pas encore. Je sais me faire discret, affirma Anderson. Mais vous ntes pas le seul assumer cette pesante responsabilit. Kahlee Sanders est en possession de ces mmes informations compromettantes nous concernant, au mme titre, dailleurs, que les responsables de lassaut sur Sidon. De combien de temps disposons-nous avant que lun dentre eux ne croise le chemin dun Spectre ? Anderson frona les sourcils. Lingrence dun Spectre dans cette histoire tait bien la dernire chose dont ils avaient besoin. Officiers dlite surentrans du ministre des Affaires spciales et Tactiques de reconnaissance de la Citadelle, les Spectres taient les agents privs du Conseil. Placs officiellement au-dessus des lois, ils navaient quune seule et unique mission : protger lquilibre galactique quel quen soit le prix. La Bordure skyllienne, une vaste rgion frontalire de lespace concilien connue comme tant le refuge des plus dangereux rebelles, insurgs et groupes terroristes de la galaxie, tait typiquement le genre dendroits o les Spectres taient les plus actifs. En outre, les entits gouvernementales menant des recherches clandestines sur les IA taient typiquement le genre de cibles dans la traque desquelles les agents dlite du Conseil excellaient. Si un Spectre dcouvre tout cela, il aura le devoir den informer le Conseil, lcha Anderson, qui sapprtait peser au mieux ses prochains mots. Jusquo suis-je autoris aller pour que le secret ne svente pas ? Nous demandez-vous si vous tes autoris tuer un agent spcial du Conseil en cas de ncessit, lieutenant ? lui demanda le capitaine. Anderson acquiesa.

Je ne prendrai pas cette dcision pour vous, lieutenant, rpondit lambassadrice. Nous avons confiance en votre capacit de jugement. Si la situation se prsente, ce sera vous de faire un choix. (Elle marqua une pause.) Non pas que cela ait une quelconque importance, cela dit, ajouta-t-elle dun ton sinistre. Le cas chant, vous serez probablement mort avant mme de savoir quun Spectre a mis le nez dans nos affaires.

Chapitre 9
La nuit tomberait bientt sur Juxhi. Son soleil orang et flou disparaissait lhorizon et Yando, la plus petite des deux lunes de la plante, approchait dj de son znith. Dans vingt minutes, lobscurit rgnerait sur cette partie du monde, puis Budmi, la jumelle plus massive de Yando, commencerait slever dans les cieux nocturnes, et les tnbres cderaient la place un crpuscule sinistre. Saren Artrius, un Spectre turien, attendait patiemment que le soleil disparaisse. Cela faisait maintenant plusieurs heures quil tait perch au sommet dun affleurement rocheux, surveillant un petit entrept isol situ dans le dsert qui environnait Phend, la capitale de Juxhi. Construit labri des regards au milieu des rochers dun petit canyon, le btiment dlabr serait pass encore quelques annes inaperu si la vente darmes illgales qui allait sy tenir navait attir lattention dun Spectre. Les acheteurs, des membres arms des Crnes noirs lune des nombreuses organisations mercenaires de la Bordure skyllienne taient dj lintrieur. Leffectif de la bande tait modeste : quelques dizaines de criminels qui navaient encore jamais mrit lattention de Saren jusqu ce soir. Les imbciles avaient commis lerreur de penser quils pourraient acheter un stock darmes militaires qui avait disparu des soutes dun transporteur turien. Saren perut au loin le rugissement dun moteur, et quelques minutes plus tard un vhicule tout-terrain arrta ses six roues massives proximit de la planque. Une demidouzaine dhommes sortirent du vhicule : deux Turiens et quelques Humains. Malgr le peu de lumire, Saren reconnut lun des Turiens au premier coup dil : un docker de Camala. Cela faisait plusieurs jours que Saren suivait sa trace : depuis quil avait consult les registres du port afin de savoir qui tait de garde lorsque la cargaison darmes avait disparu. Or seul un travailleur ne stait pas prsent au port le lendemain. Dcouvrir lidentit de lauteur du larcin avait t dune simplicit presque dcevante. Retrouver sa trace ne stait pas avr tellement plus compliqu : lopration entire, des voleurs aux acheteurs, puait lamateurisme. En temps normal, Saren aurait confi une affaire ce point dnue dintrt aux autorits locales avant de se concentrer sur quelque chose de plus allchant, mais il prenait pour une offense personnelle le fait que des Turiens sabaissent vendre des armes aux Humains. La porte de labri souvrit et quatre des silhouettes dont celles des deux Turiens dchargrent une caisse du vhicule avant de la porter lintrieur. Les deux autres se postrent devant la porte pour garder les lieux. Saren secoua la tte avec ddain tandis quil enfilait ses lunettes de vision nocturne. Quel intrt y avait-il laisser deux hommes en retrait pour garder un entrept perdu au milieu de nulle part ? Les deux individus navaient personne pour les couvrir. Ils taient totalement vulnrables. Levant devant son il la lunette de son fusil de prcision Izaali Combine,

Saren tira deux coups rapides et les sentinelles seffondrrent sur le sol. Agissant avec une efficacit dun naturel troublant, il replia son fusil et le fixa au dos de son armure lemplacement rserv. Des criminels professionnels auraient dsign lun des leurs pour prendre des nouvelles rgulires des sentinelles si, bien sr, ils avaient t suffisamment stupides pour en abandonner derrire eux. Il lui fallut dix minutes pour rejoindre le sol depuis le haut de laffleurement. Lorsquil fut arriv en bas, les lunes jumelles slevaient toutes deux dans le ciel, lui offrant suffisamment de luminosit pour quil nait plus sencombrer de ses lunettes. Semparant du fusil dassaut semi-automatique Haliat Armory fix sur sa cuisse, il sapprocha de lentre de lentrept. Il avait jet un il labri un peu plus tt et savait quil ne possdait ni fentre, ni autre porte. Tous les hommes prsents lintrieur taient pris au pige. Une preuve de plus quil avait affaire des crtins. Il se pencha vers la porte et tendit loreille. Sans surprise, les criminels, tendus, se prenaient le bec avec nervosit. De toute vidence, personne navait eu la prsence desprit de dfinir les termes du contrat avant le rendez-vous. A moins que lune des parties ait dcid de rengocier la transaction. Les professionnels ne commettaient pas ce genre derreurs. Le plan devait rester simple : arrive, change, dpart. Plus un rendezvous sternisait, plus il y avait de chances que quelque chose tourne mal. Saren saisit trois grenades incendiaires, les amora, et commena compter en silence. Arriv cinq, il ouvrit la porte dun coup sec, lana les explosifs lintrieur, referma la porte, puis courut se mettre labri derrire le vhicule tout-terrain. Lexplosion dgonda la porte, et lentrept vomit une salve de fume, de flammes et de dcombres. lintrieur, les hommes paniqus se mirent hurler et tirer sans rflchir. Brls et aveugls, ils canardaient frntiquement, chaque groupe convaincu que lautre lavait trahi. Pendant vingt longues secondes, les coups de feu noyrent lentrept dans un vacarme assourdissant. Puis, plus rien. Saren pointa son fusil dassaut vers lentre et fut satisfait de voir, quelques secondes plus tard, dbouler deux hommes arms. Il abattit le premier dune salve de tirs en pleine poitrine, puis se baissa vivement, se mettant couvert derrire le vhicule une demi-seconde avant que le mercenaire survivant nouvre le feu dans sa direction. Il passa de larrire lavant du vhicule en quelques pas et, lorsquil jaillit de derrire le vhicule, son ennemi pointait toujours son fusil de lautre ct, attendant quil resurgisse. A bout portant, les munitions du fusil dassaut du Spectre arrachrent la moiti de la tte du criminel. Par prcaution, Saren jeta deux nouvelles grenades lintrieur de lentrept. Contrairement aux premires, ces dernires librrent un gaz toxique qui arracha aux mercenaires encore en vie de nouveaux hurlements de douleur doubls de violentes quintes de toux. Trois nouveaux soldats de fortune claudiqurent hors de labri, gravement intoxiqus. Pas un seul dentre eux neut la force de le prendre pour cible lorsquil les excuta lun aprs lautre. Saren attendit quelques minutes afin que le nuage mortel se dissipe, puis il courut du

vhicule jusqu la porte du btiment. Il se pencha pour jeter un regard rapide lintrieur, avant de se redresser vivement. Une dizaine de cadavres jonchaient le sol de lentrept. Certains avaient succomb la fusillade, dautres aux brlures causes par les premires grenades, et les derniers gisaient dans des postures impossibles, tus par le gaz qui avait impos leurs corps mourants dignobles spasmes de douleur. Plusieurs armes taient parpilles et l, lches par leurs propritaires lagonie. La caisse que les vendeurs avaient achemine dans lentrept reposait encore, close, au milieu de la pice. Tout cela mis part, lentrept tait vide. Fusil dassaut en main, Saren avana de corps en corps, traversant la pice entire la recherche du moindre signe de vie. Du bout du pied, il retourna le corps calcin dun Turien tendu prs de la caisse : sous lexosquelette cram et cassant, la moiti de son visage avait brl. La chair avait fondu, fusionnant entre elles les paupires de lil gauche. Un lger rle schappa des lvres du mercenaire tandis quil entrouvrait son il valide. Qui qui es-tu ? peina-t-il articuler dune voix rauque. Un Spectre, rpondit Saren, debout devant lui. Il toussa, puis vomit une pleine bouche de mucosits noirtres, mlanges de sang et de poison. Piti Aide-moi. Au regard des lois interstellaires, tu es un criminel, lcha Saren dune voix glaciale. Tu es un voleur, un contrebandier, en plus davoir trahi lespre turienne. Le mercenaire mourant essaya de rpondre quelque chose, mais ne parvint qu tousser encore. Respirer tait clairement pour lui un authentique supplice : la fume brlante des grenades incendiaires avait calcin ses poumons, les endommageant tel point quil navait pu inspirer suffisamment de poison pour en mourir. Sil recevait des soins durgence, il avait encore une chance de survivre mais Saren navait pas la moindre intention de lui faire gagner un lhpital. Rangeant son fusil dassaut sur sa cuisse, Saren mit un genou terre et se pencha prs du visage fondu du Turien. Tu drobes des armes ton propre peuple pour les vendre aux Humains ? lui murmura-t-il frocement. Sais-tu combien de Turiens jai vu se faire assassiner par ces chiens ? Il fallut un effort quasi inconcevable au mercenaire pour parvenir articuler faiblement de ses lvres corches quatre simples mots. Cette guerre est termine Saren se releva subitement tout en dgainant habilement son pistolet. Demande nos camarades morts au combat ce quils en pensent, rpliqua-t-il avant de tirer deux reprises dans la tte du Turien, mettant un terme brutal la conversation.

Le pistolet toujours la main, il reprit son inspection macabre. Au fond de lentrept, prs du mur, il remarqua les corps de deux Humains nettement moins meurtris que les autres : comme les grenades avaient explos prs de la porte, ces derniers avaient t relativement pargns. Mme le poison stait probablement dissip le temps datteindre le fond de la pice, expliquant pourquoi les corps ntaient pas comme ceux des autres contorsionns de faon grotesque. Ils avaient d mourir durant la fusillade. Il sapprocha prudemment du premier, puis se dtendit : il tait impossible que celui-ci respire encore. Dans sa chair carlate, six trous rapprochs de deux centimtres de diamtre montraient clairement o la salve crache bout portant avait dchiquet son gilet de protection, perforant lhabit renforc comme laurait fait une lance norme. Le dernier mercenaire stait effondr sur le sol la tte la premire et gisait maintenant dans une mare de sang. Le fusil de chasse qui avait d tuer accidentellement son acolyte reposait son ct quelques millimtres peine de sa main cadavrique. Saren simmobilisa, suspicieux. Quelque chose clochait. Ses yeux analysrent rapidement le corps inanim la recherche dune blessure ltale. Il voyait bien un trou bant en haut de lune des cuisses, source probable de la mare de sang, mais, cause de la faon dont il tait tomb, aucune autre blessure ntait visible. Les yeux du Turien se posrent de nouveau sur la cuisse perfore : le sang aurait d encore couler, mais le saignement stait arrt Comme si quelquun avait stopp lhmorragie en appliquant rapidement sur la plaie une dose de mdi-gel. loigne ta main de cette arme et tourne-toi ou je texcute sur-le-champ ! hurla Saren, levant soudain son pistolet des deux mains et pointant le canon vers le mercenaire. Une seconde plus tard, la main se dgagea du fusil de chasse, et lhomme roula sur le dos en expirant violemment de ses poumons lair quil avait retenu trop longtemps dans sa tentative avorte de faire le mort. Me tuez pas Par piti, supplia-t-il tandis que Saren sapprochait de lui, le pistolet point entre ses deux yeux. Jy ai mme pas particip, moi, la guerre du Premier Contact ! Certains Spectres arrtent les criminels, lcha Saren dun ton gal. Moi, non. Attendez ! hurla lhomme, rampant reculons jusqu ce quil bute contre le mur. Attendez ! Jai des trucs vous apprendre ! Saren ne dit rien. Il se contenta de baisser son arme et dinviter dun signe de tte le mercenaire cracher le morceau. Cest propos dun autre groupe de mercenaires ! Les les Soleils bleus ! Tous les Spectres en mission rgulire dans la Bordure skyllienne savaient que les Soleils bleus taient une organisation avec laquelle il fallait toujours compter. La bande ntait pas particulirement nombreuse, mais lexprience et le professionnalisme de ses membres en faisaient des criminels reconnus. Tout le contraire de cette troupe de polichinelles. Jcoute.

Il prpare un truc. Un gros coup ! Quoi donc ? Je jen sais rien, balbutia le mercenaire comme sil sattendait que laveu motive le Turien appuyer sur la dtente de son arme. (Lorsquune seconde plus tard il saperut quil tait encore en vie, il se redressa et poursuivit dune voix prcipite.) Cest comme a quon sest retrouvs dans ce merdier : les Soleils bleus devaient acheter le matos, mais ils se sont dfils au dernier moment. Parat quils taient quelques jours dun gros coup, et quils voulaient pas prendre le risque dattirer lattention dun Spectre avec un pauvre deal darmes. Laveu intrigua Saren. Quelle que soit lopration quils prparaient, elle devait tre denvergure : les Soleils bleus nannulaient jamais une affaire dj ngocie. Sils sefforaient ce point de ne pas attirer lattention des Spectres, cela signifiait quil avait tout intrt dcouvrir de quoi il sagissait. Quoi dautre ? Je sais rien dplus, rpondit lhomme. Jur ! Si vous voulez en savoir plus, va falloir vous rencarder du ct des Soleils bleus Alors ? Cest cest bon ? Saren pouffa. De quoi est-ce que tu parles ? Vous savez Je vous rvle des informations sur les Soleils bleus et vous, vous me laissez filer Le Spectre leva de nouveau son arme. Il fallait ngocier avant de vider ton sac. Tu nas plus rien moffrir en change de ta vie. Quest-ce que Non ! Par piti, n Le pistolet point sur lui mit fin ses supplications. Saren se retourna et quitta lentement les lieux, laissant derrire lui lhcatombe dont il tait seul responsable. Il prviendrait les autorits une fois Phend afin quelles puissent rcuprer la caisse darmes et nettoyer cet abattoir. Lesprit du Spectre se focalisait dj sur sa prochaine enqute. Lorsquil en avait entendu parler, il avait dcid de ne pas se soucier de la destruction de Sidon. Il estimait quaprs enqute, il ny trouverait quune simple opration de gurilla motive par la volont des Butariens de dbarrasser la Bordure skyllienne de leurs principaux rivaux. Cependant, si lattaque navait rien dun attentat terroriste, alors les Soleils bleus constituaient lune des rares organisations paramilitaires du secteur avoir pu lorganiser. Saren tait bien dcid trouver qui les avait employs et dans quel but. Et il savait parfaitement o commencer son enqute. Anderson venait de passer la majeure partie de ces deux derniers jours plucher le

dossier de Kahlee Sanders la recherche de quelque indice qui aurait pu lui permettre de mieux comprendre la situation. Les donnes physiques taient abruptes et claires. ge : vingt-six ans. Taille : un mtre soixante-huit. Poids : cinquante-cinq kilos. La photo didentit prsente dans le dossier montrait une femme aux traits essentiellement caucasiens. Peau : claire. Yeux : noisette. Cheveux : blond fonc. La jeune femme tait attirante, mais Anderson douta que qui que ce soit pt la trouver irrsistible : son expression avait quelque chose de dur, comme si elle cherchait en permanence le conflit. Rien de surprenant, cela dit, vu son pass. Selon son dossier, elle avait grandi dans la mgapole texane compose de Dallas, Houston et San Antonio, soit lune des rgions les plus pauvres de la plante. Elle avait t leve par sa mre, clibataire, qui travaillait comme ouvrire dans une usine pour un salaire drisoire. Sengager dans larme avait probablement t sa seule chance daccder un jour une vie plus sereine. Malgr tout, elle navait rejoint lAlliance qu vingt-deux ans, peu aprs la mort de sa mre. La plupart des recrues signaient avant leur vingtime anne. Anderson, lui, stait engag le jour mme de ses dix-huit ans. Cela dit, bien quenrle tardivement moins que ce ne ft justement pour cela , Kahlee Sanders avait excell ds le dbut de sa formation. Si son aptitude au combat rapproch et au maniement des armes tait indniable, elle tait surtout experte en matire de dveloppement technologique. Son dossier montrait quelle avait pris des cours dinformatique lmentaire jusqu son enrlement, puis quelle stait lance dans ltude approfondie de la programmation, des rseaux et de larchitecture systme ds ses premiers jours lacadmie. Elle avait fini premire de sa promotion, terminant un cycle de trois ans en deux annes seulement. Les tests de personnalit et valuations psychologiques auxquels elle stait prte la dfinissaient comme une jeune femme intelligente et sre delle. Parfois un peu trop. Selon ses camarades et ses suprieurs, elle tait la fois cooprative et populaire, en plus davoir t un atout indniable pour tous les groupes de travail dans lesquels elle stait investie. Au final, il ny avait rien de surprenant ce quelle ait t assigne au projet Sidon. Et cest exactement l que le bt blessait. Anderson savait reconnatre la diffrence entre un bon et un mauvais soldat, et Kahlee Sanders faisait sans nul doute possible partie de la premire catgorie. Elle avait certes rejoint lAlliance par pur intrt, la recherche dune vie meilleure que celle quelle avait sur Terre, mais elle avait justement trouv depuis son enrlement tout ce pour quoi elle stait engage. Elle navait rien connu dautre au sein de larme que la russite, la reconnaissance des siens et les remises de mdailles. De plus, sa mre morte, elle navait ni famille ni amis autres que ses camarades militaires. Anderson ne parvenait absolument pas imaginer pour quelle raison elle aurait pu se rsoudre tourner le dos lAlliance. Mme lhypothse de la cupidit pure et simple ne tenait pas le coup : tous les employs de Sidon recevaient un salaire que la plupart des autres soldats auraient t en droit de jalouser. Qui plus est, Anderson connaissait

suffisamment la nature humaine pour comprendre quil fallait bien plus quun simple accs de vnalit pour convaincre une personne daider au massacre des gens avec qui elle travaillait et vivait au quotidien. Quelque chose dautre le chiffonnait. Si Sanders avait trahi lAlliance, pourquoi avaitelle disparu un jour avant lattaque, attirant sur elle lattention des autorits ? Il lui aurait suffi de se prsenter comme laccoutume, et tout le monde en aurait conclu quelle avait t vaporise par les explosions comme les autres membres de la base. Anderson avait la sensation tenace quon essayait de faire porter le chapeau la jeune informaticienne. Cela tant, il ne pouvait nier que sa disparition soudaine tait trop suspecte pour quil sagt dune simple concidence. Il devait tirer tout cela au clair et pour lheure, sa seule piste possible, lidentit de son pre, ntait mentionne nulle part dans le dossier : il tait inconnu des services de lAlliance. A une poque o la natalit tait plus que jamais matrise pour parer aux problmes toujours croissants de surpopulation et o les banques dADN cumulaient un nombre infini dinformations gntiques, il tait pour ainsi dire impossible dignorer qui taient les parents dun enfant moins de dissimuler volontairement linformation. En fouillant plus profondment, Anderson stait rendu compte que toute mention du pre de Kahlee Sanders avait t retire des archives officielles : dossier mdical, carnet de vaccination tout avait disparu. Ctait comme si quelquun avait tent de le faire disparatre de la vie de sa fille. Quelquun de suffisamment puissant pour falsifier des documents gouvernementaux. Kahlee et sa mre avaient d tre un moment o un autre complices de ce secret. Si sa mre avait voulu rvler lidentit du pre de Kahlee, personne naurait pu len empcher. De son ct, Kahlee aurait pu sans mal obtenir les rsultats dun test de paternit. Elles connaissaient donc toutes les deux la vrit, mais, pour une raison obscure, elles ne voulaient partager le secret avec personne. Malgr tout, force tait de constater que ni lune ni lautre ne possdait les ressources politiques et financires pour russir un tel tour de force. Et cela signifiait que quelquun dautre le pre, pourquoi pas tait galement impliqu. Si Anderson parvenait dcouvrir qui tait le pre de Kahlee et ce pour quoi on avait ray son nom des archives, il dcouvrirait peut-tre le lien entre Kahlee Sanders et lattaque de Sidon. Malheureusement, il avait dj essay de lidentifier par tous les moyens officiels. Mais il existait dautres moyens de dterrer de vieux secrets Et ctait la raison pour laquelle il se trouvait actuellement dans une ruelle sinistre des secteurs, attendant avec impatience la courtire en informations avec laquelle il avait rendez-vous. Il tait arriv quelques minutes plus tt, press dapprendre ce quavait dnich lenqutrice. Il ne fut pas surpris de constater que son contact ntait pas encore l. Il patienta quelques minutes, tournant en rond pour occuper des secondes qui semblaient stirer linfini. Une silhouette sortit de lombre lheure exacte du rendez-vous. Sa dmarche suffit

Anderson pour comprendre quil sagissait dune Galarienne. Plus petits et minces que les Humains, les Galariens ressemblaient ce quauraient pu donner les rejetons dun lzard ou dun camlon et dun Petit-Gris , cet extraterrestre dcrit par les prtendues victimes denlvements extraterrestres sur Terre la fin du XXe sicle. Anderson se demanda si la courtire lavait observ depuis les tnbres jusqu lheure de leur rendezvous. Vous avez trouv quelque chose ? interrogea-t-il lenqutrice quil avait engage pour ratisser lExtranet la recherche du moindre indice pouvant trahir lidentit du pre de Kahlee Sanders. Des milliards de zettaoctets de donnes taient changs chaque jour sur lExtranet ; il devait bien y avoir quelque chose enfoui quelque part. Cela tant, rechercher une information prcise dans cet ocan infini dinformations se rvlait souvent plus frustrant que salvateur. Collecter, fouiller et analyser chaque paquet de donnes pouvait prendre des jours pour sachever sur la compilation dun document de millions et de millions de pages Et cest l quintervenaient les courtiers en informations, ces spcialistes du rseau qui usaient dalgorithmes complexes et de moteurs de recherche ultrasophistiqus pour limiter et trier efficacement les rsultats. Dompter lExtranet tait une science autant quun art part entire, et les Galariens taient reconnus pour leurs comptences en matire de collecte dinformations. La Galarienne laissa battre ses immenses paupires. Je vous avais prvenu que la pche aux informations pouvait savrer complexe, rpondit-elle rapidement. (Les Galariens parlaient toujours une vitesse dconcertante.) Les archives concernant votre espce avant son utilisation de lExtranet sont rares. Anderson sy attendait. Les informations antrieures la guerre du Premier Contact taient peu peu ajoutes lExtranet par diverses agences officielles, mais la mise disposition de vieilles archives navait jamais t la priorit daucun gouvernement. Vu lge de Sanders, il y avait fort parier pour que son pre ait disparu de son existence bien avant que lhumanit entre en contact avec le reste de la communaut galactique. Vous navez rien trouv Ce nest pas ce que jai dit, sourit la Galarienne. Jai eu du mal localiser linformation, mais jai fini par la trouver. Il semblerait, si je peux me permettre, que la main gauche de lAlliance nait pas la moindre ide de ce que trame la droite. Elle lui tendit un minuscule disque de stockage. Facilitez-moi la vie, lcha Anderson en rcuprant le disque et en le rangeant dans lune de ses poches. Dites-moi simplement ce qui est inscrit sur ce disque. Le jour o Kahlee Sanders a obtenu son diplme de lacadmie militaire dArcturus, un message cod a t transfr via un canal ultraconfidentiel un individu de lune de vos colonies de la Bordure skyllienne un message qui a t effac quelques secondes aprs rception. Comment avez-vous pu avoir accs aux archives dun canal ultraconfidentiel de

lAlliance ? senquit Anderson. La Galarienne pouffa. Votre espce transmet des donnes via lExtranet depuis moins de dix ans. La mienne dirige les oprations despionnage et de renseignement les plus dcisives de la Citadelle depuis deux millnaires. Un point pour vous. Vous disiez que le message avait t effac ? Exact. Supprim, puis effac des archives. Mais rien ne disparat jamais vraiment sur lExtranet. Il y existe toujours des chos, des reliquats dinformations qui font la fortune de gens comme moi. LExtranet fonctionne sur une b Peu mimportent les dtails, linterrompit Anderson en levant la main. Que disait ce message ? Il tait bref. Un simple fichier texte comprenant le nom de Kahlee Sanders, ses notes de fin de cursus et son classement gnral. Trs impressionnant. Elle connatrait un avenir brillant dans mon secteur dactivit. Si jamais cela lintresse, elle peut m Anderson, impatient, linterrompit de nouveau. Tout a tait dans son dossier officiel. Je ne vous ai pas paye pour tlcharger son bulletin de notes. Vous ne mavez pas pay le moindre crdit, lui fit-elle remarquer. La facture a t directement envoye vos suprieurs de lAlliance, lauriez-vous oubli ? Je doute que vous ayez les moyens de vous offrir mes services. Cest dailleurs ce mme manque fondamental de moyens qui vous a pouss venir me trouver. Les mains dAnderson se portrent machinalement ses tempes, quil se mit masser nergiquement. Trs bien, trs bien, je me suis mal exprim. (La migraine menaait. Les Galariens avaient une fcheuse tendance pinailler et parler pour ne rien dire, digressant chaque virgule. Obtenir quoi que ce soit deux semblait toujours prendre deux fois plus de temps que ncessaire.) Jespre juste que vous avez autre chose pour moi que des apprciations scolaires. Lexpditeur du message tait lun des instructeurs de lAcadmie. Lhomme est la retraite depuis longtemps maintenant. Petite parenthse : selon mes recherches prliminaires, apprendre quoi que ce soit de plus sur cet homme na pas le moindre intrt pour votre enqute. Il ne faisait quagir sur ordre du destinataire, et ignorait probablement pourquoi on lui avait demand denvoyer ce message. Bien que je naie aucune preuve pour tayer mon propos, je suspecte que le destinataire du message ne soit autre que le pre de Kahlee Sanders. En tant quofficier haut grad de lAlliance, il avait amplement les moyens de cacher leur lien de parent, et ce de faon que personne ne sen rende compte. Cela tant, je ne suis pas parvenue dterminer pourquoi le pre et la fille avaient ainsi dcid de se priver lun de lautre. Je s Sil vous plat, la supplia-t-il en linterrompant encore une fois. Tout ce que je veux, cest un nom. Ne me dites rien dautre. Contentez-vous de me dire qui a reu ce message

et o je peux le trouver. Elle cligna de nouveau des yeux et, en croire son changement soudain dattitude, Anderson se demanda si ses interruptions rptes navaient pas heurt son ego. Magnanime, elle finit tout de mme par lui rpondre. Ce message a t envoy au contre-amiral Jon Grissom. Il vit sur Elysium.

Chapitre 10
Cest un club priv, ici, Butarien, grogna le videur krogan en sinterposant devant Groto Ib-ba tandis que ce dernier tentait de franchir les portes du Sanctuaire. Un club dont je suis membre au moins pour la soire, riposta le mercenaire butarien en levant sa carte de paiement devant le capteur, qui ponctionna instantanment sur son compte quatre cents crdits. Le Krogan ne bougea pas dun poil, barrant la route de Groto en attendant la finalisation de la transaction. Il ne quitta le Butarien du regard quun instant pour tudier les informations personnelles apparues sur lcran. Il devait sassurer que la carte navait pas t drobe. Mais la photo didentit tait indubitablement celle du mercenaire : impossible de manquer le soleil bleu tatou sur son front, juste au-dessus de son il intrieur gauche. Il tait cependant manifeste, au vu de lexpression du Krogan, quil navait pas le moins du monde lintention de se dplacer pour laisser entrer le Butarien. Le premier versement ne toctroie aucun autre droit que celui de passer cette porte, Butarien. Tous les services proposs par le Sanctuaire feront lobjet dune facture additionnelle. Et foutrement sale. Je sais comment cela fonctionne, merci, cracha Groto. Et jai tout largent dont jai besoin. Le Krogan considra un instant le Butarien, esprant trouver un autre moyen dempcher le mercenaire dentrer. Les armes sont interdites dans lenceinte du club. Je vous ai dit que je savais comment cela fonctionnait ! gronda Groto. Le Krogan ne semblant pas dcid bouger, le Butarien carta les bras et ne bougea plus. Fouillez-moi, quon en finisse ! Battu, le videur scarta. Ce ne sera pas ncessaire, dit-il en penchant brivement la tte sur la gauche, un signe de respect chez les Butariens. Mes excuses, monsieur Ib-ba. Helanda, au comptoir, veillera ce que vous ne manquiez de rien. Groto baissa les bras, quelque peu surpris de constater quel point il tait facile dchanger beaucoup de respect contre si peu dargent. Sil avait su quil allait pouvoir entrer sans tre fouill, il ne se serait pas priv de cacher un pistolet dans sa ceinture. Ou un couteau dans sa botte. Groto inclina rapidement la tte sur la droite pour signifier au Krogan quil acceptait ses excuses, feignant lattitude dun homme dont lhonneur venait dtre entach. Il passa la porte la tte haute, entrant dans le lupanar le plus slect de tout Camala en tentant de feindre autant quil put une assurance altire. Une partie de lui avait craint que le service de scurit le refoule quand bien mme il

stait acquitt du droit dentre. Il tait vident quil jurait avec la clientle habituelle du lieu : le Sanctuaire tait rserv aux riches et llite sociale, et il y avait un ocan de standing entre amasseurs de fortune et soldats de fortune. La plupart du temps, les seuls frais dentre privaient les hommes comme Groto de laccs au club. Il existait dailleurs bien dautres bordels sur Camala o se procurer un peu de compagnie contre quelques crdits, et tous offraient des services bien moins coteux que ceux du Sanctuaire. Le fait est que le nouvel employeur des Soleils bleus leur avait vers une somme substantielle pour sassurer de leurs services exclusifs durant les prochains mois, ainsi quune prime gnreuse aprs lattaque de la base militaire de Sidon. Groto navait pas t directement impliqu dans lassaut, et il navait pas non plus t prsent dans lentrept lorsque leur employeur avait rencontr Skarr. Sil avait t prsent, il aurait connu lidentit de leur commanditaire mais il aurait galement pu compter parmi les mercenaires infortuns limins par le chasseur de primes. Quoi quil en soit, les Soleils bleus versaient une part gale chacun de leurs membres quelle que soit son implication. Ainsi, Groto navait rien manqu dautre quune chance non ngligeable de se faire tuer. Dautant que les mercenaires de lentrept taient toujours mobiliss, ayant t engags comme gardes du corps personnels du mcne anonyme. Groto, pour sa part, tait libre de profiter de sa part du butin. Et, pour la premire fois de sa vie, il allait pouvoir soffrir le genre de plaisirs dont ne pouvaient jouir que les personnalits minemment plus riches et puissantes que lui. Sil avait investi une part des crdits dans de nouveaux vtements, il se sentait malgr tout tranger alors quil traversait le hall dentre. Il navait manifestement pas sa place ici, et la clientle compose essentiellement de Butariens ne se privait pas de lui adresser des regards aussi suspicieux quinterrogateurs. Son systme de castes tait lun des piliers de la culture butarienne, et Groto crachait ouvertement sur cette institution. Cela dit, lorsquil se rendit compte que les employs eux aussi lobservaient dun il souponneux, son embarras se changea en accs dorgueil rageur : pour qui se prenaientils, ces serviteurs et ces putains, pour linsulter de leurs regards hautains ? Alors quil avanait jusqu la rception situe au fond de la pice, il jura intrieurement que quelquun ici paierait pour cet affront. Ds que lune de ces tranes serait dans sa chambre, elle comprendrait quil ntait pas de ceux quon ddaigne, mais de ceux quon redoute ! Bienvenue au Sanctuaire, monsieur Ib-ba, roucoula la jeune Butarienne poste derrire le comptoir. Mon nom est Helanda. Je vous prie daccepter mes excuses pour lincident la porte. Odak prend parfois ses responsabilits un peu trop au srieux. Vous avez ma parole quil se montrera des plus courtois ds votre prochaine visite. Bien. Jattends un accueil de meilleure qualit de la part dun tablissement comme le vtre. Il naurait probablement jamais les moyens de revenir ici, mais il navait aucunement lintention de lavouer son interlocutrice. Nous disposons dun bouquet de services des plus varis, expliqua Helanda, qui

tchait de faire abstraction du regard indiscret du videur pour mieux se concentrer sur son travail. Le Sanctuaire sattache satisfaire les dsirs de tous ses clients, mme les plus excentriques. Je vous invite partager avec moi vos envies, et je vous aiderai personnellement trouver la ou les partenaires les plus mme de vous offrir une soire mmorable. Vous. Vous, vous me faites envie, dit-il en se penchant sur le comptoir, rpondant linvitation tacite quil avait cru percevoir en filigrane des propos de la jeune htesse. Je suis navre, mais mon travail se borne laccueil des clients, rpondit-elle courtoisement tout en reculant dun pas, les paupires de ses yeux intrieurs papillonnant de dgot. Groto se rendit compte que son charme avenant ntait quun jeu hypocrite. Sa raction instinctive lavait trahie : elle prouvait la mme rpulsion son gard que tous les autres employs. Remarquant du coin de lun de ses yeux que lun des gardes krogans sapprochait deux, Groto dcida que lheure de la vengeance navait pas encore sonn. Le mercenaire partit dun rire forc, feignant davoir trouv son refus amusant. Je plaisantais bien sr ! A la vrit, japprcierais grandement la compagnie dune Humaine. Une Humaine ? rpta Helanda, affectant davoir mal entendu. Je suis curieux, prcisa-t-il, glacial. Trs bien, monsieur Ib-ba. (Elle effleura un bouton derrire le comptoir et un petit cran apparut en face delle.) Je me dois de vous prvenir que toute requte interespce fait lobjet dun surcot. Les frais supplmentaires affrents sont inscrits ct du nom de chaque partenaire. Elle tourna lcran face lui, et il put entrevoir les possibles de cette nuit inoubliable apparatre en liste ordonne assortis de leur tarif en crdits. Groto dut se contrler pour ne pas stouffer en dcouvrant les montants affichs. Contrairement aux bordels quil frquentait habituellement, il tait impossible de ne soffrir les services dune catin que pour une heure ou deux, et une nuit complte au Sanctuaire allait lui coter plusieurs centaines de crdits de plus que lintgralit de la prime quil avait touche rcemment. Un bref instant, il envisagea de tourner les talons, mais, ce faisant, il perdrait pour de bon les quatre cents crdits dpenss lentre. Elle, dit-il en pointant du doigt lune des photos. Il y avait dans la liste des partenaires moins coteuses, mais il venait de se jurer quil ne les laisserait pas le forcer quitter les lieux en dgainant des tarifs exorbitants. Jamais il ne reviendrait ici, alors, ce soir, il aurait ce quil voulait. Au final, Groto en savait bien peu sur les Humaines, mais il y avait chez celle-ci quelque chose qui lattirait. Elle avait lair fragile. Vulnrable. Excellent choix, monsieur Ib-ba. Quelquun va vous accompagner jusqu votre chambre. Votre partenaire sera avec vous bientt.

Quelques minutes plus tard, Groto attendait seul dans lune des chambres prives insonorises du Sanctuaire, arpentant la pice de long en large en frappant sa paume du poing. Il repensait toutes les humiliations quil avait souffertes depuis son arrive, nourrissant sa propre colre. Chaque nouvelle seconde, il tait plus dtermin que la prcdente se venger sur la malheureuse Humaine qui deviendrait ce soir la victime de sa rancur. Sexuellement, Groto ntait pas attir par les Humaines ni par les Humains, dailleurs. Mais ce soir naurait rien de torride. Groto hassait cette espce plus que tout : ils se reproduisaient et se rpandaient comme des insectes, grouillant partout dans la Bordure, semparant peu peu des colonies plantaires aux dpens des autres espces. Dont les Butariens. Les Humains aux cts desquels il travaillait chez les Soleils bleus savaient se battre, certes, mais comme tous leurs semblables ils taient suffisants et arrogants au possible. Ce soir, lune de ces fires Humaines souffrirait pour toutes et tous les autres ! Elle serait humilie comme les Humains humiliaient les autres espces. A travers elle, il aurait sa victoire sur lhumanit entire ! On frappa la porte. Dlicatement. Timidement. Il ouvrit violemment la porte, bien dcid attraper le poignet de lHumaine et la traner dans la chambre mais il se figea la vue du Turien qui se tenait debout devant lui. Qui tu es, t Linconnu projeta puissamment son poing dans la trache de Groto, le faisant taire surle-champ. Le souffle coup, le Butarien chancela et scroula sur le lit situ au centre de la chambre. Le Turien entra lentement dans la pice, fermant la porte derrire lui. Le mercenaire entendit le loquet de la serrure senclencher : personne ne viendrait lui porter secours. Parvenant grand-peine se remettre sur pied, Groto lutta pour recouvrer son souffle tout en levant pitoyablement les poings, sattendant que le Turien se prcipite sur lui pour lachever. Cependant, aprs avoir verrouill la porte, son invit se contenta de se tenir debout devant lui. Qui es-tu ? haleta Groto pniblement. Saren, rpondit simplement le Turien. Groto secoua la tte ngativement. Il navait jamais entendu ce nom de sa vie. Comment as-tu pu entrer ici sans te frotter aux Krogans ? Ils nont pas cherch marrter, dclara calmement Saren. Je les souponne mme davoir t ravis de me voir entrer ici pour moccuper de toi. Co comment cela ? linterrogea Groto dune voix tremblante. La srnit affiche par le Turien avait quelque chose de dstabilisant. Craignant quil ne passe lattaque en dpit des apparences, le Butarien garda les poings levs. Ne joue pas les cervels. Ne les crois pas stupides au point de ne pas avoir compris quelle sorte de divertissements tu comptais tadonner ce soir. Ils lont su ds que tu as demand une partenaire humaine.

De de quoi est-ce que tu parles ? Le Turien avana dun pas ; Groto recula de deux, les poings prts frapper. Il aurait aim fuir plus loin, mais son dos butait maintenant contre le mur de la chambre. Il tait accul. Le Sanctuaire nautorise pas que les partenaires quil met disposition de ses clients soient violents ou blesss, expliqua posment Saren. (Il commena sapprocher de Groto, un pas aprs lautre, calme et immuable.) Toutes les chambres sont surveilles. (Il se rapprocha.) A linstant o tu aurais pos la main sur cette femme, un Krogan furieux aurait fait irruption dans la pice pour tarracher la tte. (Encore un pas.) Je ne voulais p Je nai rien fait, bon sang ! protesta le Butarien en baissant sa garde tant il se trouvait ridicule les poings levs face ce Turien si calme. Je les ai convaincus (un autre pas en avant) de me laisser prendre la situation en main, poursuivit Saren sans se soucier de lintervention de Groto. Il craignait que tes jeux drangent les autres clients. (Un autre.) Et puis, je leur ai rappel que les pices taient totalement insonorises. (Encore un autre.) Et comme tu avais dj pay pour cette chambre (Puis un dernier.) Le Turien, toujours aussi calme, se trouvait maintenant devant Groto, qui releva aussitt sa garde. Recule ou j Il ne put jamais terminer sa phrase, interrompu par un violent coup de pied lentrejambe. Des dcharges dune douleur paralysante envahirent les entrailles et lestomac de Groto, qui seffondra au sol, sa souffrance si intense quil parvint peine gmir. Saren lattrapa par le col de ses vtements neufs, le releva sans mnagement, puis plongea le pouce dans lun des yeux intrieurs du Butarien, transperant le globe oculaire du mercenaire, laveuglant sur le coup. Le Butarien svanouit aussitt, terrass par la douleur. Quelques secondes plus tard, il revint lui en hurlant. Saren venait de lui briser le coude droit. Hurlant de douleur, il se recroquevilla et se mit se balancer frntiquement davant en arrire : jamais il naurait cru possible de souffrir ce point. Tu me dgotes, murmura Saren, qui sagenouillait pour saisir le poignet gauche de Groto. (Il tendit le bras valide du Butarien, bloqua ses articulations et commena forcer.) Tu comptais torturer une innocente pour faire valser ta libido Tu nes quun malade. La torture na de sens que si elle est lgitime, ajouta-t-il, mais ses mots furent noys par les hurlements perants de Groto lorsque son coude gauche cda sous la pression. Saren fit un pas en arrire, laissant lhomme meurtri convulser sous les vagues de douleur qui laminaient son corps entier. Prs dune minute plus tard, ses muscles sengourdirent et, la tension quelque peu vacue, Groto put enfin parler. Tu me le paieras, sanglota Groto, affal sur le sol. (Un mlange de larmes, de

mucosits et de fluide oculaire dgoulinait de son il bless, coulant dans sa bouche et transformant sa tentative dintimidation en menace burlesque.) Sais-tu seulement qui je suis ? Je fais partie des Soleils bleus ! Pourquoi crois-tu que je tai suivi jusquici ? Un clair de terreur traversa le regard de Groto. Il venait de comprendre. Tu tu es un Spectre, bgaya-t-il. Pi piti, supplia le Butarien, dis-moi ce que tu veux Tout ! Tout ce que tu veux Nimporte quoi, et tu lauras ! Ce que je veux, rpondit Saren, ce sont des informations. Que sais-tu propos de Sidon ? On nous a engags pour dtruire la base, avoua lestropi. Qui ? Je lignore. Je nai t en contact quavec un intermdiaire. Je nai jamais vu notre employeur, ni entendu son nom. Saren soupira et sagenouilla de nouveau prs de Groto. Il existait dinnombrables techniques dinterrogation, toutes plus exotiques les unes que les autres ; un million de faons dinfliger un individu une douleur insoutenable. Mais les Turiens taient une espce directe et pratique qui ne saccommodait que rarement de mthodes farfelues. Saren, lui, apprciait lefficacit redoutable des techniques les plus basiques : saisissant par le poignet le bras pendant du Butarien, il agrippa lun de ses doigts et commena le plier vers larrire Non ! hurla le Butarien. Non ! Pas a ! Par piti ! Cest la stricte vrit ! Je ne sais rien de plus, je te le jure ! Groto nen dmordit pas, mme aprs que le Turien eut bris larticulation centrale de trois de ses doigts. Il disait probablement vrai. Comment tes-vous entr dans la base ? linterrogea Saren, abandonnant le prcdent sujet. Notre employeur, marmonna Groto dune voix rendue raille et grinante par ses trop nombreux hurlements. Il il avait un contact lintrieur Qui ? Par piti, arrte, supplia-t-il dans un murmure tranant et suraigu. Je nen sais rien. Je nai mme pas particip lassaut. Saren saisit un autre de ses doigts, et le Butarien se mit parler. Attends ! Jignore de qui il sagissait, mais mais jai dautres choses dire ! Aprs lattaque, quelquun dautre a rejoint la mission. Un chasseur de primes indpendant. Un Krogan, un un vrai colosse. Skarr. Bien, commenta Saren en relchant le doigt du Butarien. Continue. Il y a eu un problme durant lopration : quelquun a survcu lattaque. Une Humaine. Skarr a t engag pour la retrouver. Elle se trouve sur Elysium, mais jignore comment elle sappelle.

Quoi dautre ? Pourquoi votre employeur voulait-il dtruire la base ? Je ne sais pas, murmura Groto, inquiet. On ne nous la pas dit. Notre employeur avait peur des fuites. Il ne voulait pas que les Spectres sen mlent. Saren lui brisa deux doigts de plus pour sassurer de sa pleine coopration. Piti pleurnicha le Butarien une fois quil eut fini de hurler. Je ne vaux rien pour ton enqute. Skarr et notre employeur se sont rencontrs dans un entrept, il y a quelque temps. Adresse-toi quelquun qui se trouvait l-bas Le Turien ne fut pas surpris dentendre Groto balancer un camarade. Ctait une raction classique, sous la torture. Une raction qui signifiait dailleurs que linterrogatoire touchait sa fin : ds quun sujet se rendait compte quil navait plus rien avouer, trahir ses complices tait son dernier atout pour viter que le supplice continue. O est-ce que je peux trouver un Soleil bleu qui a assist lentrevue ? demanda le Spectre. Je je nen sais rien, avoua Groto la voix tremblante. Tous les mercenaires prsents ce jour-l sont rests avec notre employeur. Il les a engags comme gardes du corps. Dans ce cas, je nai personne dautre que toi sous la main Mais, je ne sais rien de plus, protesta mollement le Butarien, sa voix dsespre dnue de fourberie. Tu pourrais briser tous les os de mon corps que je ne pourrais rien te dire de plus Nous verrons bien, lui promit Saren. La nuit fut longue pour Saren. Le Butarien svanouit encore trois fois sous la douleur durant linterrogatoire. Chaque fois, Saren avait d sasseoir et attendre quil reprenne connaissance : il ny avait pas le moindre intrt torturer un sujet inanim. Au final, il savra que Groto lui avait effectivement dit la vrit, et Saren napprit rien de plus du Butarien. Il sen tait dout, mais il devait en tre sr. Cette affaire tait trop importante pour supporter quelque approximation que ce soit. Quelquun avait engag les Soleils bleus. Quelquun dassez riche et puissant pour sassurer de leur loyaut totale. Quelquun qui avait pris dinnombrables prcautions pour que les Spectres ne dcouvrent pas ce quil tramait. Saren devait imprativement dcouvrir qui avait commandit lattaque sur Sidon et pourquoi. Des millions de vies taient en jeu, et il tait plus que dispos torturer un mercenaire pendant plusieurs heures si cela lui permettait de dcouvrir le moindre indice lui permettant de rsoudre cette affaire. Bien entendu, il y aurait des consquences sa sance de torture : la pice tant insonorise, les murs avaient amplifi les hurlements de douleur perants et les lamentations suppliantes du Butarien, si bien que ses oreilles commenaient siffler et quil sentait poindre une affreuse migraine. La prochaine fois, pensa-t-il en se frottant les tempes, je mquiperai de bouchons

doreille. Il avait soulev puis dpos le Butarien sur le lit au beau milieu de linterrogatoire : il tait plus facile de travailler ainsi que de se pencher constamment au sol. Groto gisait vanoui sur le lit, la respiration lente et faible. Il stait endormi, puis par la rsistante mentale et physique dont il avait d faire preuve ces dernires heures. Saren navait plus de raison de sattarder ici. Il avait une piste srieuse suivre. Connaissant Skarr de rputation, il se doutait que le chasseur de primes tait dj en route pour Elysium. Une fois sur la colonie humaine, il ne devrait pas tre difficile de le retrouver. Mais avant cela, il devait en finir ici. Arrter Groto ntait pas envisageable : cela attirerait lattention de lemployeur des Soleils bleus, lui rvlant quun Spectre tait en pleine enqute. Il tait plus simple et sr de se dbarrasser du corps. Saren plaa dlicatement ses mains de chaque ct de la tte du Butarien, puis dvissa violemment ses vertbres, rompant aussitt son cou sinueux. La mort du mercenaire avait t rapide et indolore. Aprs tout, Saren ntait pas un monstre.

Chapitre 11
Anderson dbarqua sur Elysium en mme temps que les trois cents autres passagers qui avaient rserv leur place dans la navette publique au dpart de la Citadelle. Le port grouillait de monde. La foule, dense, comptait des membres de toutes les espces galactiques connues. Certains arrivaient, dautres partaient, la plupart attendant dembarquer, ou, perdu lextrmit dune file tentaculaire, de sacquitter des obligations administratives qui lui ouvriraient les portes dElysium. La scurit avait toujours t lune des priorits de la colonie, mais depuis lattaque sur Sidon la chose avait pris une ampleur indite, mme aux yeux dAnderson. Non quil dsapprouvt la mesure. Idalement situe entre plusieurs relais cosmodsiques principaux et secondaires, Elysium tait lune des pierres angulaires du commerce et des transports humains, et lAlliance ne pouvait se permettre de lexposer aux attaques terroristes. Si la colonie navait que cinq ans, elle tait dj lun des ports de commerce les plus actifs de la Bordure skyllienne. La population de la plante avait explos subitement, et avait depuis peu pass la barre du million dhabitants, dont une moiti dextraterrestres issus de tous les peuples connus. Malheureusement, cela signifiait galement quun nombre important de visiteurs non humains devaient se soumettre dinterminables vrifications didentit. Pour la plupart des voyageurs, la scurit accrue avait chang arrives et dparts en authentiques chemins de croix. Mme les humains se trouvaient considrablement retards, les effectifs mobiliss pour le contrle des extraterrestres limitant le personnel disponible pour prendre en charge les citoyens de lAlliance. Fort heureusement pour lui, le passe militaire dAnderson lui offrait le luxe dviter les longues files dattente. Le garde de la section rserve aux citoyens de lAlliance balaya son pouce, vrifia son passe quelques secondes, puis le salua et linvita avancer dun geste de la main. Anderson ne pouvant sappuyer sur aucun document officiel pour justifier sa prsence sur Elysium, il se faisait passer pour un simple soldat en permission. Lhistoire tait suffisamment crdible pour ne pas attirer lattention et dissimuler la vritable raison de sa visite. Jon Grissom tait le pre de Kahlee Sanders. De toute vidence, ils ne savaient rien ou presque lun de lautre, mais il y avait tout de mme une chance que Grissom soit en possession dinformations pouvant aider Anderson dans son enqute. Sidon ntait qu quelques heures dElysium. Selon les archives, Sanders avait rserv un billet pour la plante juste aprs avoir disparu de la base. De plus, mme si Grissom ne semblait pas avoir communiqu avec sa fille depuis au moins dix ans, il tait de notorit publique que le plus illustre hros de lhumanit avait pris sa retraite anticipe et quil stait isol sur la plus grande colonie humaine de la Bordure skyllienne. Anderson ne parvenait toujours pas se faire lide que Sanders pt tre une tratresse. Vu son parcours, cette histoire ne tenait pas debout. Cependant, au vu de sa

disparition soudaine, il tait convaincu quelle tait implique dune faon ou dune autre dans cette affaire. Cela ne pouvait pas tre une simple concidence. Peut-tre que, dpasse par les vnements, elle avait paniqu. Il limaginait son arrive sur Elysium : terrifie, seule, ne sachant qui elle pouvait encore faire confiance. Quil ft ou non un tranger ses yeux, son pre demeurait la personne qui elle pouvait le plus srement demander de laide. Aprs avoir dpos ses affaires lhtel, Anderson loua une voiture et roula en direction des proprits isoles situes en priphrie de la ville. Il lui fallut un moment pour localiser la maison de Grissom, les adresses tant ici volontairement rendues les plus nigmatiques possible pour prserver encore un peu plus la tranquillit et lintimit des rsidents. Anderson sortit du vhicule et entama sa longue marche travers le terrain de la proprit, jusquau domicile tonnamment modeste situ aussi loin que possible de la route. Le lieutenant ne comprenait pas pourquoi Grissom avait ce point tenu disparatre du paysage public. Sil respectait lhomme et sa rputation, il ne saisissait pas pourquoi il avait voulu senterrer et couper ainsi les ponts avec lAlliance. Ctait indigne dun soldat. Tes pas ici pour le juger, se corrigea-t-il une fois la porte atteinte, mais pour trouver Kahlee. Il sonna et patienta, se postant instinctivement au garde--vous. Plusieurs minutes passrent avant que des bougonnements lui indiquent quon sapprochait. Quelques secondes de plus, et la porte souvrit sur le contre-amiral Grissom dans toute sa splendeur. Le salut quAnderson sapprtait claquer contre sa pommette mourut sa hanche : lhomme devant lui ne portait rien dautre quun peignoir froiss et un caleon douteux. Ses cheveux taient longs et emmls, et son visage fig en un rictus de colre inexpugnable renforc par des yeux dune svrit amre dissimul moiti derrire une barbe de chaume poivre et sel nglige depuis trop longtemps. Quest-ce que vous foutez ici ? Contre-amiral, rpondit Anderson, je suis le lieutenant David Anderson, commandant en sec Je sais qui vous tes, le coupa Grissom. On sest rencontrs sur Arcturus. Exact, monsieur, acquiesa Anderson, quelque peu fier que le hros lait reconnu. Avant la guerre du Premier Contact. Je suis tonn que vous vous souveniez de moi. Je suis la retraite, pas snile. Si la repartie en elle-mme prtait sourire, le ton de Grissom tait des plus dissuasifs. Un ange passa. Anderson peinait concilier son souvenir de lillustre contre-amiral avec la vieille carne qui se tenait devant lui. Ce fut Grissom qui brisa le silence. Ecoutez, gamin, jai rendu mon uniforme, alors vous tes gentil : vous retournez de l o vous venez, et vous dites aux huiles de lAlliance que je ne donnerai ni interview, ni

discours, ni spectacle de claquettes pour la simple raison quune de nos bases a t attaque. Jen ai fini avec ces conneries. Anderson tressauta, convaincu que la langue de Grissom avait dj fourch. Comment savez-vous que la base de Sidon a t attaque ? Grissom le regarda comme on sextasie devant lidiot du village. On nous le rabche aux infos toutes les cinq foutues minutes ! Mes excuses, monsieur, mais cela importe peu au final : ce nest pas la raison pour laquelle je suis ici. (Anderson tentait de dissimuler autant que possible son embarras.) Puis-je entrer ? Non. Sil vous plat, monsieur. Je prfrerais ne pas avoir discuter de tout cela dehors. Laffaire est confidentielle. Grissom ne bougea pas de devant la porte, empchant Anderson de passer. Comprenant que le tact et la diplomatie ne lui seraient daucune utilit, il opta pour une stratgie plus directe. Que savez-vous propos de Kahlee Sanders, monsieur ? Qui a ? Lancien avait de la bouteille. Anderson stait attendu que la mention subite du nom de cette fille quil avait perdue de vue depuis si longtemps, la chair de sa chair, lui arrache une expression, quelle quelle soit, mais Grissom navait pas mme sourcill. Kahlee Sanders, rpta Anderson dune voix nettement plus forte. (Il y avait peu de chances que quiconque lentende les voisins taient trop loigns , mais il devait tout prix passer cette porte.) Votre fille. Le soldat qui sest absent de Sidon quelques heures avant lattaque. La jeune femme que nous recherchons, suspecte davoir trahi lAlliance. La mine renfrogne de Grissom se changea en rictus de haine. La ferme ! Et ramenez vos miches lintrieur, murmura-t-il en scartant. Une fois lintrieur, Anderson suivit son hte rticent jusqu un petit salon. Grissom sinstalla dans lune des trois chaises rembourres, mais le lieutenant resta debout, attendant quil linvite limiter. Voyant au bout de quelques secondes que linvitation ne viendrait probablement jamais, il prit la libert de sasseoir. Comment avez-vous dcouvert que Kahlee tait ma fille ? finit par demander Grissom dune voix aussi neutre que sils parlaient de la pluie et du beau temps. Peu de choses restent caches bien longtemps notre poque, rpondit Anderson. Elysium est le dernier endroit o votre fille a t aperue. Serait-elle venue frapper votre porte ? La dernire fois que jai parl ma fille, elle navait pas encore commenc sa crise dadolescence. Sa mre ne tenait pas mes qualits de pre de famille et de mari en grande estime, et je ne voyais pas tellement de raison de le lui reprocher. Je me suis dit quil tait

mieux pour elles que je disparaisse de leur vie. H ! (Grissom sembla se rappeler soudain quelque chose.) La dernire fois que nous nous sommes vus, vous tiez fianc une jeune femme qui vous attendait sur Terre, je me trompe ? Vous devez tre mari prsent, flicitations ! Grissom essayait de dstabiliser Anderson. Il savait mieux que personne combien il tait difficile pour un soldat de lAlliance de russir son mariage. Sa question dun abord innocent navait pour unique but que de le dconcerter. Si lhomme semblait inoffensif, bris par une vie trop charge, il tait la vrit un combattant toujours aussi habile. Mais Anderson ne mordrait pas lhameon. Monsieur, jai besoin de votre aide. Nous souponnons votre fille davoir trahi lAlliance. Cela ne vous affecte-t-il pas ? Non. Je le devrais ? rpliqua-t-il. Je ne la connais pas, cette gamine. Jai dcouvert quelle tait votre fille. Pensez-vous sincrement que personne dautre ne le dcouvrira ? Et puis quoi ? Vous croyez que je minquite pour ma rputation ? (Il pouffa.) Vous croyez que je vais voler votre aide parce que je crains que les gens dcouvrent que lillustre contre-amiral Jon Grissom a une fille illgitime accuse de trahison ? Fi ! Ce sont les gens comme vous que a emmerde. Moi, je men bats lil comme de ma premire cuite. Ce nest pas ce que je voulais insinuer, monsieur, dit Anderson, soucieux de ne pas se montrer provocateur. Jai traqu Kahlee jusquici. Jusqu vous. Et cela signifie que quelquun dautre peut en faire autant. Je suis venu ici parce que jaimerais aider votre fille, et je doute que le prochain qui frappera votre porte et vous savez aussi bien que moi que cela finira par arriver se montre aussi bienveillant. Grissom se pencha lentement en avant et se prit la tte deux mains, rflchissant ce que venait de dire Anderson. De longues secondes plus tard, il se redressa, les yeux humides. Elle na trahi personne, murmura-t-il. Elle na rien voir avec cette histoire. Je le crois aussi, monsieur, assura Anderson dune voix sincre et compatissante. Mais il se pourrait que je sois le seul. Voil pourquoi jai besoin de la retrouver. Kahlee est en danger. (Grissom ne dit rien. Il resta assis l, mchouillant sa lvre infrieure.) Je ne laisserai personne lui faire de mal. Vous avez ma parole. Elle est venue ici, finit par admettre Grissom aprs une longue inspiration. Elle ma dit quelle avait des ennuis. Quelque chose voir avec Sidon, je ne lui en ai pas demand beaucoup plus Je devais avoir peur de ce quelle allait men dire. (Il se pencha et se prit de nouveau la tte deux mains.) Je nai jamais t l pour elle quand elle tait gosse, marmonna-t-il, visiblement au bord des larmes. Comment est-ce que jaurais pu lui tourner le dos ? Je lui devais bien a, non ? Je comprends, mon amiral, dit Anderson en plaant une main rconfortante sur lpaule de Grissom. Mais vous devez me dire o elle se trouve lheure quil est.

Grissom leva les yeux vers lui, lair dfait et vulnrable. Je lui ai donn le nom du capitaine dun transporteur, le Gossamer. Errhing, cest son nom. Il aide les gens disparatre. Elle est partie hier au soir. O est-elle partie ? Je ne lui ai pas demand. a a t laffaire dErrhing ds quelle a quitt cette maison, plus la mienne. Cest lui quil faut demander a. O est-il ? Le Gossamer a quitt Elysium ce matin pour une vire commerciale prs des systmes Terminus. Il ne reviendra pas avant des semaines. Nous navons pas des semaines, monsieur. Grissom se leva, adoptant une posture plus droite que lorsquil avait ouvert la porte Anderson. Comme si son corps tentait de lui rappeler la fiert quprouvaient les officiers au garde--vous. Dans ce cas, je crains que vous ne deviez mobiliser vos patrouilles dans le secteur pour partir sa recherche, lieutenant. Il est le seul individu de cette foutue galaxie pouvoir vous dire o se trouve ma fille. Anderson se releva vivement. Ne vous inquitez pas, amiral. Je vous promets que rien narrivera votre fille. Il entreprit de saluer le vieil homme, mais Grissom se retourna. Pas de a, gamin, marmonna-t-il, honteux. Je ne le mrite pas. Je ne le mrite plus. Anderson lui tendit alors la main. Le vieil homme hsita un instant, puis finit par avancer le bras et serrer la main du lieutenant avec une vigueur surprenante. Vous tes un homme meilleur que je ne lai jamais t, Anderson. LAlliance a de la chance de pouvoir compter sur des officiers comme vous. Ne sachant pas que rpondre, Anderson se contenta dacquiescer. Grissom lui saisit fermement le coude et le mena hors du salon, jusqu la porte dentre. Et rappelez-vous votre promesse, lieutenant, lui dit-il en guise dadieu. Ne laissez personne lui faire de mal. Grissom leva les yeux vers lcran du systme de scurit vido dispos au-dessus de sa porte et regarda le lieutenant quitter sa proprit. Il lobserva tandis quil montait dans son vhicule et sloignait, puis se retourna enfin. Il se dirigea ensuite au fond de sa maison et frappa une fois sur la porte close de sa chambre. Une seconde plus tard, Kahlee ouvrit la porte. Qui tait-ce ? Un fouineur de lAlliance qui a dcouvert notre lien de parent. Je lai envoy lautre bout de la galaxie : il va passer les deux prochaines semaines prs des systmes Terminus la recherche dun vieil ami. Tu es sr quil ta cru ?

Je lui ai donn ce quil voulait, rpondit Grissom dun ton cynique, une chance daider un vieux hros bris se souvenir de sa gloire passe. Mais ce nest pas ce gosse qui minquite. Les ennuis dbouleront vraiment le jour o on croisera la route dun des types impliqus dans lattaque de Sidon. Kahlee saisit la main de son pre et la serra chaleureusement entre ses paumes. Merci, lui dit-elle les yeux dans les yeux. Vraiment Il acquiesa, puis commena remuer inconfortablement jusqu ce quelle se dtache de lui. On va attendre encore quelques jours, lcha-t-il en se retournant pour la laisser lintimit de sa chambre, puis on trouvera un moyen de te faire quitter cette plante. Une ombre colossale traversait furtivement le terrain baign de lumire lunaire de la proprit de Jon Grissom, filant droit vers la maison. Skarr savait se montrer discret lorsquil le fallait, et ce mme en armure complte. Cela le ralentissait, mais il avait lhabitude de miser sur sa force plus que sur sa rapidit, et elle restait pour lui un atout prcieux. Lextrieur de la maison de lhomme quil savait dsormais tre le pre de sa cible ntait pas clair artificiellement. Il avait t surpris lorsque le courtier en informations butarien avait dcouvert le nom dun hros de lAlliance, mais cela ne changeait rien son contrat mises part les rpercussions politiques une fois le travail accompli. Le Krogan ignorait si Kahlee Sanders tait ou non lintrieur, mais mme si ce ntait pas le cas, son pre savait probablement o et comment la trouver. Skarr ne craignait pas dchouer arracher des aveux lHumain. Sauf si bien sr il le tuait par inadvertance avant de linterroger. Ctait dailleurs la raison pour laquelle il voyageait lger, quip seulement dun pistolet et de son couteau ftiche. Il marqua une pause devant la porte de la maison, tendant loreille pour sassurer que personne ne risquait de le surprendre. Il sortit ensuite son OmniTech de sa ceinture et sen servit pour dsactiver le systme de scurit, puis pour dverrouiller la fermeture lectronique de la porte. Il rangea ensuite lOmniTech sa ceinture, dgaina son pistolet, puis ouvrit lentement la porte. Ses yeux saccoutumant peu peu lobscurit, il avana dun pas sur le seuil. Le tir de fusil pompe lui dvasta la poitrine. Les champs cintiques qui protgeaient le Krogan jetrent un clair bleut au moment o ils dvirent la majeure partie des projectiles. Quelques-uns, cependant, avaient transperc cette premire dfense, mais avaient ensuite ricoch sur les plaques de rfraction de son armure ou taient morts dans lpais cuir quelle recouvrait. Une poigne seulement taient parvenus se frayer un chemin au travers de toutes les strates de protection et dchiqueter la chair en dessous. En plus de le dsarmer, la puissance de limpact avait soulev le Krogan de terre avant de le renvoyer jusqu la porte prs de laquelle il avait chut lourdement. Grissom se releva dun bond de la chaise sur laquelle il montait la garde chaque nuit

depuis larrive de Kahlee, et leva son fusil pour tirer une deuxime fois. Il avait reconnu lclair bleu caractristique des boucliers cintiques, et savait quils avaient d absorber tout ou presque des dgts infligs par son premier assaut. Mais il savait aussi que ces boucliers taient maintenant plat, et quun second tir bout portant aurait raison de lintrus. Allong sur le dos, Skarr sortit vivement le couteau quil portait la ceinture et lana une attaque htive, mais froce en direction de son assaillant. La lame senfona dans le biceps gauche de Grissom au moment mme o il pressait sur la dtente, dstabilisant lancien hros de lAlliance : au lieu de rduire en miettes la tte du Krogan, le tir du fusil pompe creusa un trou bant dans le sol juste ct. Le canon du fusil chappa de la main de Grissom, et Skarr se releva avant mme que le vieil homme ait pu utiliser son bras valide pour retenter sa chance. Beuglant sa rage, le Krogan frappa larme de son poing massif, lenvoyant voler lautre bout du salon. Il attrapa ensuite lHumain et le projeta contre le mur, suffisamment fort pour que le pltre se fle. Grissom seffondra au sol, les poumons vids par la violence de limpact, et le couteau schappa de sa blessure. Lextraterrestre se tenait devant lui, menaant, tournant la tte pour mieux le fusiller dun de ses yeux reptiliens. Grissom ntait pas des moins courageux, mais une vague de peur lenvahit lorsque son regard croisa la pupille insondable et glaciale. Puis il entendit un puissant crac-crac-crac le cri familier du Hahne-Kedar P15-25 de lAlliance , et le Krogan vacilla sur ses jambes. Le colosse venait de recevoir trois coups de feu dans la bosse musculeuse et massive qui dformait son dos, et il tenait encore debout. Le lieutenant Anderson se tenait dans lencadrement de la porte, le pistolet la main. Il entra dans la pice, tirant encore une demi-douzaine de fois tandis que le Krogan se retournait pour lui faire face. Anderson visa les jambes pour faucher le chasseur de primes, et lun de ses tirs trouva le chemin du genou, lendroit o les paisses plaques de protection taient relies par des mailles flexibles renforces, mais vulnrables. Tu fais le moindre geste et je te colle le prochain tir entre les deux yeux, lcha Anderson en calant son point de vise rougeoyant sur la crte osseuse qui couronnait le crne du Krogan. Grissom tait impressionn. Il ntait dj pas facile de neutraliser un Humain en armure complte avec un simple pistolet, alors un Krogan Je suis bien content de vous revoir ici, parvint articuler Grissom une fois que lair eut retrouv le chemin de ses poumons. Vous pensiez sincrement que jallais gober vos salades ? rpondit Anderson sans baisser ni les yeux ni larme dirige sur le Krogan accul. La performance tait saisissante, mais pas parfaite, navr de vous lapprendre. Je surveille cet endroit depuis que jai pass la porte pour partir. Grissom se remit pniblement sur pied, son bras gauche pendant inutilement son

ct, tandis quil pressait autant que possible de la main droite la plaie sanguinolente. Un gmissement de douleur schappa de ses lvres. Ton pote est bless, grogna le Krogan. Anderson ne se laissa pas distraire, ne serait-ce quune seconde. Cest un dur. Il survivra. Le Krogan saignait du tir quil avait reu au genou. Son plastron tait grl de perforations, et le cuir au-dessous corch et brl. Anderson suspecta lun de ses tirs davoir pntr suffisamment lpiderme dorsal du colosse pour infliger galement des dgts. Cela tant, il avait dj vu des Krogans encaisser foutrement plus que cela et continuer se battre. Lextraterrestre qui se tenait devant lui tait un animal bless : en rage, dsespr et imprvisible. Il haletait, cependant, mme sil tait difficile de dire si ctait de douleur, dpuisement ou de colre. Son visage balafr et brutal revtait un masque de concentration intense. Ses muscles taient tendus comme sil prparait son prochain coup. Mais, sil tentait quoi que ce soit, Anderson tirait de moins de trois mtres entre ses deux yeux. Mme un Krogan ny survivrait pas. Le lieutenant entendit alors une porte souvrir et des pas dvaler le couloir qui menait au salon. Non ! Tu es bless ! cria une jeune femme. Anderson ne fut pas assez bte pour tourner la tte, mais durant un dixime de seconde il jeta un regard en direction de la voix. Ctait tout ce dont le Krogan avait besoin. Dun mouvement de bras, Skarr envoya rouler travers la pice une vague dnergie noire. Anderson navait jamais t frapp par une attaque biotique, et sattendait encore moins quun Krogan use un jour de ce genre de talents contre lui. Durant la seconde quil lui avait fallu pour comprendre ce qui lui arrivait, il avait t aspir par un vortex dnergie et projet lautre bout du salon, o il stait cras sur le sol. Il avait eu le sentiment dtre pris au pige dune chambre dantigravit dont on aurait violemment invers la polarit. Le phnomne avait t aussi instantan quinvitable. Il ne put reprendre possession de son corps suffisamment vite pour rcuprer son pistolet ou se saisir du fusil pompe qui gisait quelques pas de lui. Indestructible, le Krogan tait parvenu se remettre sur pied, et savanait jusqu lui, le poing filant vers son crne en un arc destructeur. Le lieutenant se jeta sur le ct pour esquiver le coup, qui fit voler en clats la table du salon. Le chaos avait pris possession de larne : Grissom aboyait Kahlee de senfuir, tandis que la jeune femme hurlait Anderson de semparer de lune des armes feu. Le Krogan, lui, rugissait rageusement, mettant sac la pice entire, renversant les meubles comme sils taient faits de balsa. Anderson, enfin, rampait presque sur le sol, ne parvenant esquiver les assauts du chasseur de primes que parce que le colosse souffrait visiblement de sa blessure au genou.

Du coin de lil, il vit Kahlee se jeter dans la mle, filant travers le salon dans une tentative dsespre de rcuprer le fusil pompe. Le Krogan vigilant se retourna dans sa direction et laurait probablement tue sur-le-champ si un nouveau tir navait transperc la jointure de son armure au niveau de la hanche, le dsquilibrant et lui faisant manquer sa cible. Anderson tourna subitement la tte et vit quun Turien se tenait dans lencadrement de la porte par laquelle il tait lui-mme arriv une poigne de minutes plus tt, inondant le Krogan dune pluie de tirs de pistolet. Le lieutenant navait pas la moindre ide ni de qui il tait, ni de ce quil faisait ici mais il se rjouit de voir dbarquer cet alli providentiel. La plupart des tirs du Turien avaient ricoch sur larmure du Krogan, qui stait baiss et tentait de protger au mieux sa tte, la seule partie de son corps dcouvert. Le colosse jeta un regard en direction du Turien, puis bondit travers la fentre du salon, qui cda sans rsistance dans un dluge dclats de verre. Skarr atterrit lpaule en avant sur lherbe au-dehors, puis se releva lestement dans le mme mouvement avant de se lancer dans une course effrne vers le salut. Bien que sa galopade ft rendue hasardeuse par sa blessure la cuisse, il courait une vitesse quAnderson naurait jamais cru une crature de cette taille capable datteindre. Le Turien sortit et tira quelques coups de feu dans les tnbres, avant de se retourner et dentrer de nouveau dans la maison. Vous ne comptez pas le poursuivre ? demanda Grissom linconnu qui avait vol leur rescousse. Il tait toujours assis par terre, mais il avait utilis la ceinture de son peignoir pour garrotter son bras, arrtant le saignement de sa plaie au biceps. Arm dun pistolet ? Cest une plaisanterie ? rpondit le Turien en levant son arme. De plus, seul un idiot affronterait sans renfort un Krogan biotique. Je crois que ce que lamiral Grissom essayait de vous dire, intervint Anderson en sapprochant du Turien et en lui tendant la main, ctait : Merci de nous avoir sauvs. Le Turien baissa les yeux vers la main tendue, mais ne fit pas le moindre effort pour tendre la sienne. Embarrass, le lieutenant baissa la main. Je sais pourquoi il est l, lana Grissom les dents serres, hochant la tte en direction dAnderson. Alors, Turien ? Nous vous coutons. Je traque Skarr depuis deux jours entiers, rpondit lextraterrestre. Jattendais quil passe laction. Vous le traquiez ? demanda Kahlee qui venait de sapprocher pour vrifier ltat de la blessure de son pre. Pourquoi donc ? Qui tes-vous ? Mon nom est Saren. Je suis un Spectre. Et je veux des rponses.

Chapitre 12
Anderson et le Spectre sassirent dans la cuisine, sobservant sans rien dire de part et dautre de la table. Le salon aurait t plus confortable, mais aucune des chaises de la pice navait survcu la furie destructrice du Krogan. Comme chez tous les Turiens, le visage de Saren tait recouvert dun pais masque de cartilage, mais le sien, de la couleur terne de los, ressemblait un crne. Le Spectre rappelait Anderson les peintures terrestres dpeignant la Faucheuse la personnification de la mort elle-mme. Dans la chambre, Kahlee soccupait de soigner les blessures de son pre. Lamiral avait essay de protester, mais sa perte de sang massive lavait affaibli, et la jeune femme lavait finalement convaincu de sallonger. Elle avait trouv dans larmoire pharmacie un kit de secours militaire suffisamment fourni en mdi-gel pour stabiliser son tat, et elle bandait maintenant sa plaie. Elle avait voulu lemmener lhpital, appeler une ambulance au moins, mais le Spectre sy tait strictement oppos. Ds que vous aurez rpondu mes questions avait t son seul commentaire. Anderson napprciait que moyennement Saren depuis lors. Quiconque faisait chanter autrui en usant de la souffrance prolonge de lun de ses proches tait une brute sadique. Il dort, annona Kahlee qui sapprochait. Je lui ai donn un sdatif. Elle entra dans la cuisine et sassit ct dAnderson, prenant place inconsciemment prs de lun des siens. Posez vos foutues questions, cracha-t-elle, laconique. Que je puisse emmener mon pre lhpital. Cooprez et tout sera bientt termin, annona Saren avant de rpondre : Que savezvous propos de la base militaire de Sidon ? Elle a t rase lors dune attaque terroriste, intervint Anderson avant que Kahlee puisse dire quoi que ce soit dincriminant. Le Turien lui jeta un regard furieux. Ne me prenez pas pour un idiot. Ce Krogan qui a manqu de vous tuer tous est un chasseur de primes du nom de Skarr. Comme je vous lai dit, je le traquais depuis deux jours. Quel rapport avec nous ? feignit Kahlee dune voix si innocente quelle faillit convaincre Anderson quelle navait pas la moindre ide de ce qui se passait. Skarr a t engag par celui ou celle qui a commandit lattaque sur Sidon, annona Saren, le regard noir. Sa mission tait dassassiner la seule survivante de lattentat. Vous. Apparemment, vous en savez plus que nous sur cette affaire, rpliqua Anderson. Pourquoi cette base a-t-elle t attaque ? gronda Saren, rageur, en crasant son poing sur la table. Sur quoi travaillait lAlliance ?

Des prototypes militaires, annona Kahlee avant quAnderson ait pu ouvrir la bouche. Des armes, essentiellement, pour les soldats de lAlliance. Saren pencha la tte sur le ct, visiblement surpris. Une technologie militaire exprimentale ? Rien de plus ? Comment a, rien de plus ? cracha Anderson avec assurance, filant le mensonge adroitement propos par Kahlee. Le mobile me semble bien lger pour justifier lattaque dune base de lAlliance, rpondit le Turien. Une guerre menace en permanence la Bordure skyllienne, insista Anderson. Tout le monde sait quHumains et Butariens se disputent le secteur. Cela ne me semble pas si surprenant quils dcident dattaquer notre principale base de recherche en armement ! Non, lcha Saren, catgorique. Ce nest pas tout. Vous me cachez quelque chose. (De longues secondes scoulrent, puis le Turien sortit son pistolet et le posa sur la table.) Peut-tre ne saisissez-vous pas ltendue du pouvoir des Spectres, dit-il dun air sinistre. Je suis en droit dentreprendre toute action que jestimerais ncessaire durant mon enqute. Vous comptez nous tuer ? sexclama Kahlee dune voix stridente. Il y a deux choses que je noublie jamais lors de mes enqutes, expliqua Saren. Premirement, le fait que je me sois impos de ne jamais tuer personne sans raison. Et la seconde ? senquit Anderson, suspicieux. Celui quon peut toujours trouver une bonne raison de tuer quelquun. Des biotiques ! hurla Kahlee. Nous recherchions un moyen de permettre aux Humains dacqurir des pouvoirs biotiques ! Le Turien considra un moment laveu de la jeune femme. Quels taient vos rsultats avant lattaque ? Nous touchions au but, mentit la jeune femme, faussement radoucie. Nous sommes parvenus isoler une poigne de sujets humains disposant de capacits biotiques latentes. Des enfants pour la plupart. Bien moins puissants que les sujets des autres espces, certes, mais avec laide des amplificateurs et dune formation adapte, nous pensions possible quils comblent leurs lacunes naturelles. Nous avions implant chirurgicalement les catalyseurs sur nos candidats les plus prometteurs il y a quelques semaines. Ils sont tous morts durant lattaque. Savez-vous qui a commandit lattaque ? demanda le Turien en changeant subitement de sujet. Les Butariens, srement, proposa Kahlee en secouant la tte. Jtais absente lors de lattaque. Pourquoi vous recherchent-ils ? insista Saren. Mais je nen sais rien, moi ! hurla-t-elle en crasant son tour un poing sur la table. Peut-tre quils pensent que je peux relancer le projet ! Mais ils ont dtruit toutes nos

archives et tu nos sujets de test ! Tout a disparu ! (Elle jeta la tte dans ses bras et se mit pleurer.) Tout le monde est mort, pleurnicha-t-elle les dents serres. Tous mes amis, le docteur Qian Tous Ils sont tous morts. Anderson plaa une main rconfortante sur son paule tandis que le Turien observait la scne, impassible. Quelques secondes plus tard, il carta sa chaise de la table et se releva. Je finirai par dcouvrir qui a ordonn cette attaque, leur dit-il en se retournant et en rangeant le pistolet sa ceinture. Et pourquoi. (Une fois arriv devant la porte, il marqua une pause et se retourna vers eux.) Et, sil savre que vous mavez menti, cela aussi je le dcouvrirai. Une seconde plus tard, il avait disparu dans la nuit. Kahlee pleurait encore lorsquAnderson se rapprocha delle pour la consoler. Elle avait brillamment men sa barque face Saren, dcochant des mensonges riches dassez de vrit pour les rendre crdibles. Mais ses larmes, elles, navaient rien de simul : les membres de lquipe de Sidon taient ses amis, et ils avaient tous pri lors de lattaque. Elle cala sa tte contre lui, cherchant du rconfort proximit dun compatriote humain. Quelques minutes plus tard, elle ne pleurait plus et se dtacha lentement de lui. Dsole, dit-elle en partant dun petit rire nerveux et contrit tandis quelle sessuyait les yeux. Ne vous inquitez pas. Je comprends. Ces derniers jours ne vous ont pas pargne. Que va-t-il se passer maintenant ? Vous allez marrter ? Pas encore, lui avoua-t-il. Je nai pas menti votre pre lautre jour quand je lui ai dit que je ne croyais pas votre trahison. Mais, il va falloir que vous mexpliquiez ce qui sest pass. Et pargnez-moi les bobards que vous avez servis au Turien. Je veux la vrit. Elle acquiesa en reniflant. Je crois que cest le moins que je puisse faire Vous avez risqu votre vie pour nous. Peut-on juste emmener mon pre lhpital avant den discuter ? Bien sr. Dplacer Grissom savra plus difficile que prvu : lhomme tait massif et le sdatif que lui avait donn Kahlee lavait sonn. Lamiral ntait plus quun poids mort. Un poids mort particulirement peu coopratif Foutez-moi la paix, grognonna-t-il pendant quils luttaient en vain pour le sortir de son lit et le faire tenir debout. Poste dun ct du lit, Kahlee avait attrap son bras valide tandis que de lautre ct, Anderson agrippait maladroitement sa taille, tentant autant que possible de ne pas toucher son biceps bless. Chaque fois quil essayait de le mettre en position assise, Grissom se laissait retomber mollement en arrire. Sa fille tentait dsesprment de le raisonner, grognant chaque nouvel essai. Nous devons (elle forait) temmener (encore) lhpital ! lcha-t-elle, puise. Je ne saigne plus, protesta-t-il en mchonnant ses mots, abruti par le sdatif.

Laissez-moi dormir. On va essayer autre chose, lana Anderson Kahlee en se levant et en se postant ct delle. Il sassit sur le bord du lit, dos tourn lamiral, et passa le bras valide du vieil homme autour de ses propres paules. Avec laide de Kahlee, il parvint se redresser, portant le pesant amiral la faon dun pompier maladroit. Lche-moi, salaud grommela Grissom. Un couteau a perfor votre bras avant que son Krogan de propritaire vous balance furieusement contre un mur, rpliqua Anderson en risquant un pas maladroit en direction de lentre. Vous devez vous faire examiner. Espce de petit enfoir, va, grogna Grissom. Ceux qui la traquent vont savoir que Kahlee est ici Anderson hsita puis recula dun pas vaillant avant de laisser sa prise glisser lourdement sur le lit. Il est trop lourd pour vous ? demanda Kahlee, aussi ennuye pour lun que pour lautre des deux hommes. Non, rpondit Anderson, le souffle court. Mais il a raison : si on lemmne lhpital, vous tes fichue. Comment a ? Depuis lattaque sur Sidon, la scurit des spatioports a atteint un niveau dmentiel. Si on croise des officiers de lAlliance, lillustre amiral Grissom sur le dos qui plus est bless comme il lest , les gardes vont tre dans tous leurs tats. Impossible aprs a de vous faire quitter la plante incognito. Je suis convaincu que vous tes innocente, Kahlee, mais je suis bien le seul. Ils vous arrteront la moindre occasion. Dans ce cas, je vais rester ici. Personne ne sait que je suis ici. Personne ne sait que Jon Grissom et moi sommes parents. Personne dautre que moi, le Spectre et le chasseur de primes krogan, vous voulez dire ? Kahlee, si nous vous avons retrouve, dautres viendront bientt frapper la porte de votre pre. Avant Sidon, personne ne savait qui vous tiez ; personne ne se souciait de vous. Depuis lattaque, vous tes suspecte de trahison envers lAlliance : il ny a pas une minute sans que votre nom et votre photo soient diffuss sur les chanes dinformation. Des journalistes sont dj en train de fouiller votre pass et, bientt, ils sauront tout ce quil y a savoir sur vous. Tt ou tard, ils dcouvriront la vrit. Quel est le plan, alors ? Fiche le camp de cette foutue plante, intervint Grissom. Je connais des gens qui pourront te faire embarquer au nez et la barbe des services de scurit Il sufft que je passe un coup de fil demain matin Sur ces mots, Grissom se retourna dans le lit et commena ronfler, sabandonnant

enfin leffet soporifique des sdatifs. Anderson et Kahlee quittrent la pice et se dirigrent vers la cuisine. Votre pre est loin dtre un idiot, confia le lieutenant la jeune femme. Kahlee acquiesa, mais ne dit rien, puis changea aussitt de sujet. Vous avez faim ? Si on est coincs ici jusqu demain matin, autant avaler quelque chose. Ils trouvrent dans le rfrigrateur quelques tranches de pain et de viande froide, un vieux pot de moutarde et trente-six canettes de bire. Si a vous tente, dit-elle en en lanant une Anderson, il doit avoir un truc plus fort planqu quelque part. Une bire, ce sera parfait, rpondit Anderson. (Il ouvrit la canette et en but une gorge. Il ne connaissait pas cette bire ; ctait une cuve locale : elle tait forte et amre, sans le moindre arrire-got.) a irait pas mal avec un sandwich. On a dj vu mieux, comme repas, je suis dsole, sexcusa-t-elle une fois table. Cest parfait, assura-t-il. Le coup du pain froid, par contre, je ne suis pas sr que je le retenterai la maison. Cest un truc de famille ? Ma mre faisait a. a devait bien tre le seul truc sur lequel ils taient daccord. Dommage quil en faille un peu plus pour quun mariage fonctionne. Ils mangrent en silence aprs leur court change, chacun perdu dans ses penses. Quand ils eurent termin, Anderson ramassa les deux assiettes et les posa sur le plan de travail. Il prit deux autres canettes et revint sasseoir table. OK, Kahlee, commena-t-il en lui tendant une des deux bires. Je sais que la nuit a t longue, mais il va falloir quon discute. Vous vous en sentez capable ? (Elle acquiesa.) Prenez votre temps, surtout. Commencez au dbut de lhistoire, et droulez calmement jusqu la fin. Jai besoin de tout savoir. Nous navons jamais travaill sur les biotiques, commena-t-elle avant de sourire. Mais a, je crois que vous vous en doutiez un peu. Joli sourire, pensa Anderson. Le Spectre non, en revanche, dit-il voix haute comme pour saluer sa performance. Mais sil dcouvre ce qui se trame vraiment Il marqua une pause, les propos de lambassadrice Goyle lui revenant en mmoire. Saren leur avait sauv la vie. Il se demanda sil aurait t capable de le tuer si cela avait t ncessaire pour protger le secret de lhumanit. Et mme sil avait essay, y serait-il seulement parvenu ? Enfin bref : bien jou, finit-il par dire. Kahlee ne se laissa pas dcontenancer par le compliment et poursuivit son rcit, sa voix gagnant peu peu en volume et en assurance. La base de Sidon navait quun seul et unique objectif : le dveloppement et ltude dune intelligence artificielle. Nous savions que ces recherches comportaient des risques,

mais nous avions tabli des protocoles de scurit extrmement stricts pour nous assurer que tout reste sous contrle. Jai commenc travailler Sidon il y a deux ans comme analyste sur des systmes mineurs. Je travaillais sous les ordres directs du docteur Qian le responsable du projet. Un vrai gnie, lui confia-t-elle sans dissimuler son admiration. Et je ne fais quemprunter le qualificatif tout le monde, vrai dire. Lhomme tait vraiment brillant. Son esprit, ses recherches, sa faon de penser Il voluait un niveau inconcevable pour la plupart des gens. Comme tout le monde la base, je faisais ce quil me disait ni plus, ni moins. Une fois sur deux, dailleurs, je ntais mme pas sre de comprendre pourquoi je faisais ce que je faisais. Pour quelle raison ntiez-vous pas Sidon lorsque la base a t attaque ? demanda Anderson dune voix calme, lincitant avec tact se concentrer sur les aspects primordiaux de son histoire. Il y a quelques mois, jai eu limpression chaque jour plus tenace que le comportement du docteur Qian changeait : il senfermait de plus en plus souvent dans son laboratoire, doublait rgulirement son temps de travail Il ne dormait presque plus. Pourtant, il semblait inpuisable. Comme sil tait m par par lurgence du dsespoir. Il avait des tendances psychotiques ? Je ne crois pas, non. Je ne lavais jamais vu se comporter comme a auparavant. Et puis, on sest mis recevoir et utiliser tout un tas de nouvelles machines, et nos recherches ont totalement chang de cap : nous avons abandonn du jour au lendemain lapproche conventionnelle quon avait adopte depuis le dbut du projet, et avons commenc baser notre travail sur des thories radicalement nouvelles. Trs vite, on sest mis utiliser des machines exprimentales dune technologie et dune facture sans prcdent pour chacun dentre nous. Jai dabord cru que le docteur Qian avait fait une importante dcouverte, quelque chose qui avait exalt son intrt et dcupl son implication. Au dbut, dailleurs, son engouement tait indniablement communicatif ; mais trs vite, cest devenu louche. Louche ? Pourquoi donc ? Difficile dire. Le docteur Qian avait chang. Ctait comme si comme si son esprit avait t altr. Jai travaill avec lui pendant prs de deux ans, et je peux vous affirmer que son comportement navait plus rien de naturel. Quelque chose nallait pas. Ce nest pas juste quil travaillait davantage, ctait comme si le projet stait mis lobsder. Comme sil tait possd, presque. Et puis, javais le sentiment quil cachait quelque chose. Un secret quil ne voulait partager avec aucun autre membre de lquipe. Avant, sil avait besoin de vous, il vous expliquait dans les moindres dtails ce en quoi votre tche tait importante et comment elle sintgrait au travail de tous les autres chercheurs. Mme si, mon avis, il se doutait que personne dautre que lui ne saisissait vraiment les interconnexions ultracomplexes qui existaient entre nos diffrents travaux. Mais, ces derniers mois, il ne ragissait plus de la mme manire. Il a arrt

subitement de communiquer avec lquipe de recherche : il donnait des ordres sans les assortir de la moindre explication. Cela ne lui ressemblait pas. Alors jai commenc fouiner dans les banques de donnes : je me suis introduite dans les fichiers personnels du docteur Qian la recherche dun indice qui puisse me permettre de comprendre son changement soudain de comportement. Pardon ? lcha Anderson, abasourdi. Vous plaisantez ? Jignorais mme quun tel tour de force tait possible. Le cryptage de donnes et les algorithmes de scurit sont ma spcialit, dit-elle avec une certaine fiert avant de se tenir sur la dfensive. Ecoutez, je sais que ctait illgal, OK ? Je sais que jai pitin les voies hirarchiques, mais vous ntiez pas l : vous ne pouvez pas vous imaginer quel point lattitude du docteur Qian tait suspecte ! Et quavez-vous trouv au final ? Jai dcouvert quil avait fait bien pire que de donner nos recherches un nouveau cap : nous travaillions en fait sans le savoir sur un tout autre projet Toutes ces nouvelles thories, ces nouvelles machines nous les avions adoptes de faon modifier nos rseaux neuronaux afin que Qian puisse les intgrer un artefact extraterrestre ! Et puis quoi ? rpliqua Anderson, dubitatif. La plupart de nos principales dcouvertes scientifiques des vingt dernires annes ont t faites la suite de ltude dartefacts prothens. Et la ralit est la mme pour toutes les autres espces : sans la technologie prothenne, il ny aurait jamais eu de communaut galactique. Toutes les espces de lespace concilien croupiraient dans leur systme solaire respectif. L nest pas le problme, insista-t-elle. Prenez les relais cosmodsiques, par exemple : nous navons quune comprhension partielle de leur fonctionnement. Nous en savons suffisamment leur sujet pour nous en servir, mais pas assez pour en construire nous-mmes. A Sidon, nous tentions de dvelopper une intelligence artificielle, possiblement lennemi le plus dvastateur quil soit possible de librer sur notre galaxie ; et le docteur Qian voulait introduire nos recherches un lment sur lequel lui-mme navait pas la moindre emprise ! Anderson hocha la tte, se rappelant les cours quil avait suivis lAcadmie concernant le tristement clbre projet Manhattan du dbut du XXe sicle terrestre : prts tout pour concevoir une arme nuclaire, les scientifiques du projet staient exposs involontairement des niveaux de radiation beaucoup trop levs qui avaient tu deux dentre eux et provoqu chez nombre dautres des cancers ou autres maladies mortelles. Nous sommes censs ne pas reproduire les erreurs du pass, se confia Kahlee sans dissimuler une profonde et sincre dception. Je pensais le docteur Qian plus clair que a Vous comptiez le dnoncer la hirarchie, nest-ce pas ? (La jeune femme acquiesa lentement.) Alors vous aviez fait le bon choix, lui dit-il, percevant le doute dans son regard. Difficile de se le dire quand tous vos amis sont morts.

Anderson vit sans mal quelle souffrait du syndrome classique de culpabilit du survivant. Bien quil ressente une authentique compassion pour la jeune femme, le lieutenant avait nanmoins besoin den savoir plus. Kahlee, nous devons encore dterminer qui a commandit lattaque. Et pourquoi. Peut-tre quelquun voulait-il arrter le docteur Qian dune faon ou dune autre, proposa-t-elle dans un murmure. Peut-tre mon enqute a-t-elle attir lattention de quelquun dautre, quelquun de plus haut grad, et que cette personne a dcid de mettre un terme au projet une fois pour toutes. Vous pensez que le responsable de lattaque appartient lAlliance ? ragit Anderson, visiblement horrifi. Je ne sais plus quoi penser, justement ! hurla-t-elle. Tout ce que je sais, cest que je suis bout, que jai peur et que je veux que tout a soit termin. Pendant un instant, il crut quelle allait se remettre pleurer, mais ce ne fut pas le cas. Au lieu de cela, elle le regarda droit dans les yeux. Alors ? Vous tes toujours prt maider trouver la personne qui est derrire cette attaque, et ce mme si nous finissons par dcouvrir que lAlliance est implique dans lattentat ? Je suis de votre ct, lui promit Anderson. Je ne crois pas un seul instant quun officier de lAlliance puisse tre derrire tout a, mais si cest le cas je ferai mon possible pour le faire tomber. Je vous crois, dit-elle aprs une courte pause. Alors ? Quelle est la suite du programme ? Elle avait jou franc-jeu avec lui. A prsent, ctait son tour. Selon les hauts politiques de lAlliance, la personne qui a commandit lattaque sur Sidon tait peut-tre la recherche du docteur Qian. Daprs eux, il est possible quil soit encore en vie. Les infos nous rabchent quil ny a eu aucun survivant ! En ralit, nous navons aucun moyen de le savoir. La plupart des corps ont t anantis. Et pourquoi lattaque a-t-elle eu lieu il y a quelques jours ? demanda Kahlee. Le projet est en place depuis plusieurs annes ! Peut-tre que les responsables de lattaque nont dcouvert la base que rcemment. Peut-tre que les nouvelles recherches de Qian leur ont mis la puce loreille. A moins que cela ait un rapport avec cet artefact extraterrestre quil a dcouvert. Ou peut-tre que tout est ma faute. Anderson ne comptait pas la laisser saventurer sur ce chemin glissant. Vous ny tes pour rien, lui dit-il en se penchant pour prendre sa main dans la sienne. Vous navez ordonn personne dattaquer Sidon, et vous navez aid personne entrer dans la base en neutralisant les systmes de scurit.

Il marqua une pause, puis poursuivit, emphatique : Kahlee, vous ntes pas responsable de ce qui sest pass. (Il lcha sa main et se rassit.) Et jai besoin de vous pour trouver le vritable coupable. Nous devons savoir si quelquun dautre que Qian connaissait lexistence de cet artefact prothen. Lartefact ntait pas prothen, ragit-elle. Pas selon les notes de Qian, en tout cas. Oh De quelle origine tait-il, dans ce cas ? Asari ? Turien ? Galarien ? Non, rien de tout a. Mme Qian lignorait. Tout ce quil a russi dterminer, cest quil tait extrmement ancien. Peut-tre mme plus que les Prothens. Plus ancien que les Prothens ? rpta Anderson pour sassurer quil avait bien compris. Cest ce que semblait penser Qian, oui, dit-elle en haussant les paules. O lavait-il trouv ? Et o est-il prsent ? Je ne crois pas que lartefact ait jamais t la base. Le docteur Qian ne laurait pas amen Sidon sans avoir t persuad que nous pouvions lintgrer au projet. De plus, il aurait pu le trouver nimporte o : tous les quelques mois, il quittait la base pendant une ou deux semaines. Je pensais navement quil partait informer ses suprieurs de lavance de nos travaux, mais qui sait o il se rendait vraiment et ce quil y faisait ? Quelquun de lextrieur devait le savoir, intervint Anderson. Vous mavez dit que le docteur Qian avait chang, quil avait modifi radicalement lorientation de vos recherches. Y aurait-il quelquun dextrieur au projet qui ait pu remarquer quoi que ce soit danormal ? Je ne vois pas qu Attendez ! Le matriel ncessaire nos nouvelles recherches ! Tout provenait dun fournisseur de Camala ! Camala ? Vos fournisseurs taient butariens ? Nous ne les avons jamais rencontrs en personne, lui expliqua-t-elle. (Elle parlait de plus en plus vite.) Tout achat de matriel suspect repr au sein de lespace concilien est aussitt port lattention du Conseil. Durant toute lexistence du projet, nous avons utilis des centaines de socits-crans pour passer nos commandes. Une pour chaque composant. Les achats taient trop insignifiants pour attirer lattention. Ensuite, nous les recevions la base o nous les intgrions notre matriel. Le docteur Qian voulait viter les problmes de compatibilit au niveau des rseaux neuronaux, du coup il sassurait que tout ou presque provienne du mme fournisseur : Dahtan Manufacturing. Ctait alambiqu, mais affreusement logique. Vu les tensions politiques actuelles entre Humains et Butariens, personne naurait pu imaginer que le fournisseur principal dun projet scientifique confidentiel de lAlliance tait de Camala. Si lun des employs du fournisseur a dcel un schma redondant dans les archives dachat, poursuivit Kahlee, il en a peut-tre dduit le genre de recherches que nous menions Sidon. Trs bien, conclut Anderson. Ds que Grissom nous aura aids quitter cette

plante, nous rendrons une petite visite au personnel de Dahtan

Chapitre 13
Saren avanait dans les tnbres de la nuit sans lune dElysium jusqu son vhicule. Il savait que les Humains lui cachaient quelque chose. Il y avait plus dire sur Sidon que ce quils avaient bien voulu admettre. En tant que Spectre, il avait lgalement le droit de soutirer des informations par la force quiconque il jugeait bon dinterroger. Mme des soldats de lAlliance. Cependant, possder ce droit et tre en mesure den jouir taient deux choses bien diffrentes. Elysium appartenait lAlliance. Il ignorait si lun des voisins de Grissom avait prvenu les autorits la suite de la fusillade. Cela tait peu probable vu lisolement de la maison, mais Saren ne pouvait se permettre de prendre de risques. Si les autorits locales de lAlliance taient arrives sur les lieux pour y trouver un Turien torturant brutalement des soldats humains, son statut de Spectre ne lui aurait pas t dune grande utilit. En outre, ce ntaient pas eux quil traquait. Ces Humains navaient pas la moindre importance pour son enqute. Ils savaient probablement ce pour quoi Skarr avait t lanc leur poursuite, mais il y avait peu de chances quils sachent qui lavait engag. Le Krogan tait la cl de toute lhistoire. Saren navait eu aucun mal le suivre jusqu Elysium, il navait plus qu ritrer lexprience. La Bordure skyllienne se trouvait la frontire encore sauvage de lespace concilien, mais mme l, il tait impossible de voyager entre deux mondes sans attirer lattention. Les vaisseaux les plus petits taient physiquement capables datterrir nimporte o sur un monde habitable, mais, en pratique, toute plante occupe par une colonie reconnue pouvait dtecter nimporte quel astronef suspect nayant pas atterri dans lun de ses spatioports. Le cas chant, une escouade mobilise par les autorits locales se rendait sur les lieux de latterrissage clandestin et arrtait immdiatement quiconque se trouvait bord Tout cela, bien entendu, si les forces armes de la plante ne dcidaient pas de dtruire le vaisseau suspect directement en vol. Par suite, Skarr navait pas dautre choix que dutiliser les spatioports. Et mme sil trouvait un moyen de passer le poste de scurit sans se faire remarquer, il ntait pas des plus difficiles reprer, mme au beau milieu dune foule. Quoi quil en soit, en tant que Spectre, Saren avait des yeux et des oreilles sur toutes les plantes de la Bordure. O que se soit rendu le chasseur de primes, ses indicateurs le lui feraient bientt savoir. Il aurait pu ordonner officiellement larrt du Krogan, mais il savait que Skarr ne se laisserait pas faire tant quil tiendrait encore sur ses deux jambes. Or il ne pouvait se permettre de voir le Krogan passer larme gauche : sans lui, il ne dcouvrirait peut-tre jamais qui tait derrire lattaque de Sidon. Non, la meilleure chose faire restait de le localiser, puis de le suivre, comme il lavait fait sur Elysium. Le Krogan finirait par le mener tout droit son employeur. Edan Hahdah se retrouvait de nouveau passer la nuit dans linconfortable entrept situ dans les environs dHatre, et de nouveau il tait assis sur cette chaise incommode attendre larrive de Skarr. Comme lors du prcdent rendez-vous, il tait accompagn de

sa garde personnelle constitue des Soleils bleus qui avaient survcu la furie du Krogan. Contrairement la dernire fois, en revanche, Edan savait quil avait lascendant sur le chasseur de primes : Kahlee Sanders tait encore en vie. Il avait vers Skarr une somme considrable pour accomplir une mission, et le Krogan avait chou. Ce soir, stait jur Edan, il ne laisserait pas Skarr dominer le dbat. Lentrept tait rempli dimposantes caisses et autres conteneurs de transport. Un petit espace avait t amnag en son centre afin quEdan puisse organiser son entretien. De l o il se trouvait, il tait normalement difficile de percevoir ce qui se passait lentre, mais le raffut quil venait dentendre ne laissait aucun doute quant lidentit du nouvel arrivant. Assurez-vous de lui retirer ses armes, cria Edan deux mercenaires butariens venus lui annoncer larrive du Krogan. Toutes, ajouta leur employeur, qui se souvenait parfaitement de la lame que le chasseur de primes avait dissimule la dernire fois. De lentre slevrent de violents bruits de dispute. Sil ne parvenait pas comprendre ce qui se disait, Edan reconnut sans mal la voix grondante et caverneuse de Skarr. Une minute plus tard, lun des Butariens reparut seul devant son employeur. Le Krogan refuse dabandonner ses armes, annona-t-il. Pardon ? demanda Edan, surpris. Il refuse dabandonner ses armes. De plus, il est en armure complte. Je ne le rencontrerai pas sil est arm, dclara Edan. Cest ce que je lui ai dit, fit valoir le mercenaire en inclinant brivement sa tte vers la gauche, suppliant son employeur de se montrer comprhensif son gard. Il sest content de rire en disant quil serait ravi de partir et de considrer laffaire comme conclue. Edan jura entre ses dents. Il avait dj pay au Krogan lintgralit de sa paie. En temps normal, un Butarien naurait jamais accept de telles exigences, mais des exceptions pouvaient tre faites pour un individu de la rputation de Skarr. Quil garde ses armes, finit-il par cder. Accompagnez-le jusquici. Est-ce bien prudent ? Dites vos hommes que cette fois-ci, ils sont libres de le tuer sil tente quoi que ce soit. Et assurez-vous que le chasseur de primes en soit inform. Le mercenaire sourit, entrevoyant une occasion rve de venger ses camarades, puis repartit vers lentre. Lorsquil revint, le chasseur de primes tait avec lui, et il avait lair particulirement contrari. Edan navait jamais vu de foudre de guerre krogan en armure complte auparavant, et lorsque le chasseur de primes, terrifiant, avana vers lui tel un char dassaut organique, il ne put sempcher de reculer dun pas. Skarr navait pas sorti ses armes, mais un arsenal complet habillait son armure : un pistolet sur chaque hanche, ainsi quun fusil dassaut militaire rtractable et un fusil pompe en travers du dos. Plusieurs trous mouchetaient son torse, tous aurols de sang

sch. Des taches sombres marquaient larmure au-dessous, souvenirs silencieux de son combat sur Elysium. Les Soleils bleus le surveillaient attentivement, pointant sur lui leurs neuf fusils dassaut. Le Krogan ny prta pas attention, les yeux rivs sur son employeur. Il avanait vers lui grands pas, le clump-clump-clump menaant de ses bottes sur le sol rsonnant seul dans lentrept. Pendant une seconde, Edan craignit quil ne sarrtt pas : quil continut davancer jusqu ce quil pitine son corps insignifiant et le rduise en charpie. Mais le Krogan sarrta un mtre de lui, son souffle rageur accompagn de grognements grinants. Vous avez chou, lcha Edan. Il avait espr lancer au Krogan une accusation mordante, mais lombre dmesure du colossal chasseur de primes avait souffl toute bravoure de son intonation. Et toi, tu ne mavais pas prvenu que je me frotterais un Spectre ! grogna Skarr, furieux. Un Spectre ? rpta Edan, surpris. Vous en tes sr ? Je sais reconnatre un Spectre quand jen ai un sous le nez ! rugit Skarr. Et cet enfoir de Turien encore plus facilement que les autres ! Les commissures des lvres dEdan sinclinrent lgrement vers le bas, trahissant son irritation, mais il ne dit rien. Il savait que Skarr parlait de Saren : le Turien tait probablement le Spectre le plus tristement clbre de la Bordure. Il tait connu pour trois choses : sa nature impitoyable, sa loyaut indfectible envers le Conseil et sa redoutable efficacit. Je me suis fait une rgle de ne jamais mimmiscer dans les affaires des Spectres, grogna Skarr, dont la voix se changeait peu peu en vritable grognement. Tu le savais quand tu mas engag. Tu as essay de me gruger, Butarien ! Mes gardes vous abattront si vous tentez quoi que ce soit, lana rapidement Edan, qui sentait Skarr prt exploser. Vous me tuerez peut-tre, mais vous sortirez dici les pieds devant. La tte massive du Krogan roula de gauche droite tandis quil observait les mercenaires arms, valuant ses chances de survie en cas daffrontement. Se rendant compte que ctait une bataille que lui-mme ne pourrait remporter, il recula dun pas. Je suppose quon est coincs dans cette merde ensemble, alors, Butarien, grogna-t-il. Mais va falloir doubler mes honoraires. Edan cligna des yeux, incapable de dissimuler sa surprise. Je ne suis pas sr que vous soyez dans la meilleure des positions pour marchander, Krogan. Vous avez chou. Au mieux, je devrais exiger de vous un remboursement. Au pire, je devrais ordonner mes hommes de vous excuter sur-le-champ. Skarr partit dun rire tonitruant. Tout juste, Butarien, Sanders est encore en vie. Elle est probablement en train de

cracher le morceau devant Saren lheure quil est. Combien de temps va-t-il mettre ton avis avant de comprendre que cest toi qui es derrire tout a ? Et avant de dbarquer sur Camala ? (Le Butarien resta silencieux.) Tt ou tard, ce Spectre se lancera ta poursuite, lavertit le Krogan, marquant un point de plus. Et ce jour-l, ta seule chance de rester en vie sera de mavoir tes cts. Edan joignit ses mains devant sa bouche et valua la situation. Le Krogan avait raison : il avait plus que jamais besoin de son aide. Cependant, il ntait pas prt savouer vaincu. Trs bien, finit-il par dire. Je double votre paie. Mais en change, vous allez devoir me rendre un autre petit service. (Skarr ne dit rien, attendant que le Butarien poursuive.) Je ne me suis jamais rendu Sidon, expliqua Edan. Sanders na pas la moindre ide de mon identit. Les dossiers de la base ayant t dtruits, il nexiste plus quune seule et unique chose qui puisse aider quelquun remonter jusqu moi, le fournisseur du docteur Qian originaire de Camala. Dahtan Manufacturing, lcha Skarr aprs une seconde peine dhsitation, reconstituant mentalement le puzzle. (La sagacit du Krogan impressionna encore une fois Edan.) Sanders sait que le matriel de Sidon venait de ce fournisseur ? Comment en tre sr ? Quoi quil en soit, si jamais elle parle, ce sera le premier endroit o le Spectre ira fouiner. Et je ne compte en aucun cas prendre ce risque. Quest-ce que tu veux de moi, Butarien ? Accouche. Que vous anantissiez Dahtan Manufacturing. Je veux que vous dcimiez leur personnel et que vous dtruisiez leurs archives. Brlez jusquaux fondations de leur sige. Ne laissez rien derrire vous. Rien. Tu mas fait revenir sur Camala pour a, Butarien ? cracha Skarr. Tu es stupide ? Saren va me faire surveiller, si ce nest pas dj fait. Il doit dj stre lanc mes trousses. Si on attaque Dahtan, il dbarquera dans lheure. Cest toi qui viens peut-tre de le mettre sur la piste de ton fournisseur ! Il lapprendra srement de la bouche de Sanders, de toute faon, rpliqua Edan. (Il ne cderait pas cette fois-ci ; il en avait fini de perdre la face devant cette brute.) Vous aurez tout le temps dentrer, de finir le travail, puis de repartir avant larrive de Saren, insista-t-il. Lorsquil arrivera sur les lieux, toutes les preuves auront t dtruites et vous serez dj loin. Il naura plus rien se mettre sous la dent. Ce sera vous dagir vite. Agir vite, cest comme a quon fait des conneries, rtorqua le chasseur de primes. Le manque de rigueur, cest pas mon truc. Envoie tes hommes se faire tuer sans moi. Ce nest pas ngociable ! hurla Edan, qui stait laiss emporter par la colre. Je vous ai engag pour tuer quelquun et vous avez chou ! Largent que je vous ai vers exige de vous que vous obissiez ! Skarr secoua ngativement la tte. Tu sais que ctait une erreur de me faire revenir ici pour si peu, Butarien. Je pensais que tu serais assez fut pour faire passer ta fiert aprs le travail.

Et vous vous tes fourvoy, rtorqua Edan dune voix apaise, mais glaciale. Il y avait plus que de la fiert en jeu : la culture butarienne ne possdait rien de plus prcieux que son systme de castes. Il tait un homme de haute extraction : sil pardonnait au Krogan son erreur, alors cela signifierait aux yeux de tous quil le considrait comme son gal Et cela il ntait pas prt. Le Krogan observa de nouveau les Soleils bleus dont les armes taient toujours braques sur lui, prtes tirer. Dahtan est aussi scuris quun coffre-fort volus, finit-il par dire. Comment est-ce quon est cens y entrer ? Jai un contact lintrieur, rpondit Edan sur un ton lgrement suffisant. Il avait enfin accul le Krogan. Dsormais, ctait lui qui avait pris les rnes de la ngociation. Tu es sr que ces hrakhors sont assez comptents pour un boulot pareil ? demanda le chasseur de primes, cherchant une dernire chappatoire. Ils lont t suffisamment pour dtruire Sidon. De mon point de vue, ils ont merd bien comme il faut, objecta Skarr. Et cest pour cela que je vous envoie les chapeauter, cette fois-ci, conclut Edan, la voix teinte darrogance. Anderson plaa son passe militaire puis son pouce devant le scanner que lui tendait le garde de lAlliance post lentre du spatioport. Le jeune homme qui stait mis au garde--vous leur approche baissa les yeux pour vrifier les informations. Monsieur, lcha le garde en acquiesant. Le lieutenant seffora de ne pas retenir son souffle lorsque Kahlee se prta au mme exercice, munie de son passe illgal et du disque optique sur lequel se trouvait sa fausse identit. Tout avait t falsifi le matin mme dans la maison de Grissom. Lhomme qui avait contrefait les documents tait arriv chez lamiral laube, moins de dix minutes aprs le coup de tlphone du pre de Kahlee. Anderson avait estim quil ne devait pas avoir plus de vingt ans. Il portait des vtements civils minables et froisss, et de longs cheveux noirs et gras tombaient dans son dos. Son visage tait moiti recouvert dun amas de poils hirsutes qui navait rien dune barbe, et semblait ne pas stre douch depuis plus dune semaine. Lamiral ne leur avait rvl ni qui il tait, ni comment il lavait connu. Cest un professionnel, avait-il dit Anderson. Il travaille vite, et il sait tenir sa langue. A son arrive, le gosse avait pos un regard interrogatif sur la fentre brise, les meubles dtruits et le trou calcin sur la pelouse caus par le tir de fusil pompe qui avait manqu de dcapiter le Krogan mais il navait pas pos de questions. Pas ce propos, en tout cas. Quest-ce quil vous faut ? avait t sa premire phrase, prononce en posant une

mallette difficilement descriptible sur la table de la cuisine. De quoi leur permettre daccder aux baies de chargement interdites du spatioport, avait rpondu Grissom. Des dguisements, aussi, et une nouvelle identit pour Kahlee. Et il faut quils partent aujourdhui. Je vais devoir vous facturer un supplment pour le boulot sous pression, lavait-il averti. Grissom stait content dacquiescer. Ce sera vers sur votre compte, comme dhabitude. Le jeune homme avait alors ouvert sa mallette et rvl un attirail doutils inhabituels, de gadgets divers et dinstrument exotiques dont Anderson ne parvenait mme pas imaginer quel pouvait tre lutilit. Il lui fallut trente minutes dutilisation de son arsenal pour fabriquer un DSO contenant les autorisations appropries, puis vingt autres pour intgrer la nouvelle identit de Kahlee la base de donnes de lAlliance : Suzanne Weathers, caporal. a ne marchera jamais, lavait averti Anderson. Ils ne trouveront rien ce nom dans leur systme. Vingt minutes aprs que jaurai quitt cette maison, si, lui assura le gosse, le visage fendu dun sourire effront. Jajouterai le caporal Suzanne Weathers leur systme, puis je copierai les infos de Kahlee sur le dossier avant de bloquer laccs sa fiche dorigine. Quand ils balaieront son pouce, cest le fichier de Weathers quils verront safficher, pas le sien. Vous avez accs aux bases de donnes de lAlliance ? lavait interrog Anderson, incrdule. Seulement celle du spatioport. Ne vous risquez pas utiliser ce passe autre part qu Elysium. Jignorais quon pouvait infiltrer les systmes de lAlliance, avait souffl le lieutenant, tonn. Vous tes sr quon peut faire confiance ce type ? avait alors demand le gamin Grissom. Marrant, a, avait pens Anderson. Je me posais la mme question ton propos. Aujourdhui, oui, avait rpondu Grissom. Mais si tu le recroises un jour, je te conseille de tourner les talons et de dcamper. LAlliance est ultrascurise, avait finalement lanc le gosse sur un ton gal tout en poursuivant son travail. Infiltrer leurs systmes nest pas simple, mais pas impossible non plus. Et les purges ? avait demand Kahlee. (Anderson lui avait jet un regard interrogateur et elle stait faite plus claire.) Toutes les dix minutes, lAlliance effectue un scan de scurit sur le systme afin de localiser puis de mettre en quarantaine toutes les nouvelles donnes. Cela leur laisse le temps de dtecter les fichiers frauduleux et de

dterminer qui en est la source. Jintgre toujours un algorithme autorgressif dans les donnes que juploade, avait expliqu le gosse, plus vantard que jamais. Un truc de ma composition. Lorsquils lanceront la procdure de scan, vos donnes initiales seront de nouveau en ligne et toute trace du caporal Weathers ou de ces autorisations bidon aura disparu depuis longtemps. Impossible pour eux de remonter la source de quelque chose qui nexiste pas. Kahlee avait acquiesc, visiblement satisfaite, et le gamin lui avait adress un clin dil et un sourire concupiscents qui avaient instinctivement pouss Anderson serrer le poing. Ce ntait pas de la jalousie pas tout fait. Kahlee tait sous sa responsabilit dsormais, il tait donc normal quil ressente le besoin instinctif de la protger. A lavenir, il allait tout de mme devoir prendre garde ne pas ragir de faon excessive. Fort heureusement, personne navait remarqu sa raction, focaliss quils taient sur le jeune homme et son travail. Il se peut quils aient une description de vous, avait-il prvenu Kahlee. Mieux vaudrait vous dguiser un peu, juste au cas o. Il avait alors modifi numriquement la photo du passe de Kahlee, obscurcissant et raccourcissant ses cheveux, changeant la couleur de ses yeux et assombrissant sa peau, aprs quoi il lui avait fait avaler quelques pilules de pigmentation. Il avait ensuite utilis des lentilles de contact, une teinture capillaire et une simple paire de ciseaux pour que lapparence de Kahlee corresponde sa nouvelle photo didentit. Anderson navait pas apprci quil semblt prouver autant de plaisir soccuper de Kahlee, faisant longuement pntrer la teinture aux racines et sattardant trop sur ses mches avant de les couper. Lorsquil en avait eu fini avec sa chevelure, la peau de Kahlee tait devenue presque aussi noire que celle dAnderson. Le gosse stait post debout devant elle, puis avait plac le passe juste ct de son visage, comparant limage et la nouvelle Kahlee. Pas mal, avait-il dit, visiblement satisfait de son travail, bien quAnderson ne pt dterminer si le gamin parlait de sa performance ou de Kahlee elle-mme. Votre peau recommencera sclaircir ds demain. (Il avait enlev le passe de la tempe de Kahlee.) Alors attention : votre visage et la photo ne correspondront plus. a ne devrait pas poser problme, avait-elle dit en haussant les paules. Le caporal Weathers nexistera bientt plus dans leur systme, de toute faon, si jai bien suivi. Il navait rien rpondu, se contentant de lui adresser un nouveau clin dil tout en laissant glisser ses doigts sur les siens lorsquelle stait saisie du passe. Anderson avait d se retenir pour ne pas enfoncer son globe oculaire au fin fond de son orbite. Ce nest pas ta femme, stait-il dit pour se calmer. Laider ne rattrapera pas les huit ans durant lesquels tu as dlaiss Cynthia. Une fois que tout avait t termin, Anderson avait cependant d admettre que le travail du gamin tait de qualit. Il avait reu une formation spciale en reconnaissance de documents falsifis, et mme sil savait ceux-ci contrefaits, il tait incapable den

trouver les dfauts. Mais le vritable test navait pas encore t effectu : le scan du pouce de Kahlee par les autorits du spatioport Et voici, caporal Weathers, dit le garde en rendant Kahlee les faux documents aprs quil eut vrifi son identit sur lcran. Il faut que vous vous dirigiez vers la baie trentedeux, tout au fond en bas. Merci, rpondit Kahlee en souriant. Le garde acquiesa, puis adressa un salut modle Anderson, avant de se rasseoir et de sen retourner la paperasse qui trnait sur son bureau, tandis que Kahlee et Anderson sloignaient dj. Regarde sil nous pie, murmura Anderson lorsquils furent bonne distance. Ils se dirigeaient toujours vers la baie trente-deux bien quvidemment il ne sagt aucunement de leur vritable destination. Kahlee se retourna et jeta un regard plein dune innocence feinte par-dessus son paule : si le garde les observait, il croirait simplement que la jeune femme lavait trouv assez sduisant pour se retourner une dernire fois. En loccurrence, lofficier tait totalement focalis sur lcran de son bureau, tapant frntiquement sur son clavier, vritable modle defficacit et de dvouement ladministration de lAlliance. Cest bon, annona Kahlee. Alors, cest le moment, lcha Anderson avant de virer subitement de bord et de saventurer sur la baie dix-sept en attirant Kahlee sa suite. Un vieux transporteur attendait l, ainsi quun traneau et de lourdes caisses. A premire vue, il semblait ny avoir personne dautre queux sur la baie, mais un petit homme rbl se montra bientt lautre bout du vaisseau. Des problmes avec la scurit ? Kahlee secoua la tte. Vous savez pourquoi on est ici ? senquit Anderson sans prendre la peine de lui demander son nom, une information trop prcieuse pour que lhomme accepte de la partager. Grissom ma rencard. Comment connaissez-vous mon pre ? demanda Kahlee, curieuse. Il lui jeta un regard svre. Sil avait voulu que vous le sachiez, il vous laurait probablement dit. (Il se retourna.) Nous partirons dans quelques heures. Suivez-moi. La cargaison remplissait la quasi-intgralit de la soute du vaisseau, si bien quils eurent peine assez de place pour sasseoir. Ils firent au mieux et, lorsquils furent inconfortablement installs, lhomme referma la porte, et ils se retrouvrent plongs dans lobscurit totale.

Kahlee tait assise en face de lui mais, sans lumire, Anderson ne parvenait mme pas discerner sa silhouette. En revanche, il sentait sa jambe coince contre la sienne : il ny avait pas assez de place ici pour pouvoir sinstaller autrement. Cette proximit le dcontenana quelque peu. Il navait eu aucune aventure, mme dun soir, depuis que Cynthia et lui staient spars. Je ne suis pas press de vivre les six prochaines heures, dit-il, esprant que la discussion noierait ses penses dplaces. Il avait beau parler doucement, il avait limpression que chacun de ses mots tonnait dans lobscurit. Cest surtout notre sjour sur Camala qui minquite, soupira Kahlee, sa voix dsincarne perant les tnbres. Je doute que le personnel de Dahtan nous fournisse aimablement lintgralit de ses fichiers. Jy pense depuis quon a quitt la maison de votre pre. Jespre trouver une solution durant le voyage. De toute faon, du temps pour rflchir, on ne va pas en manquer. On na mme pas assez de place pour sallonger et piquer un somme, ici. (Aprs quelques secondes de silence, elle reprit la parole, changeant totalement de sujet.) Avant la mort de ma mre, je lui avais promis de ne plus jamais reparler mon pre. Anderson fut pris de cours par la confession soudaine, mais se ressaisit rapidement. Vu ce qui sest pass, mest avis quelle comprendrait a a d vous faire un sacr choc de voir ce qutait devenu le plus illustre soldat de lAlliance. Jai t un peu surpris, je ne vous le cache pas. Quand jtais lAcadmie, votre pre tait toujours dpeint comme la personnification de toutes les valeurs prnes par lAlliance : courage, dtermination, abngation, honneur. Cest surprenant de savoir quaujourdhui, cest le genre dhomme pouvoir faire quitter Elysium illgalement deux clandestins. Vous tes du ? lui demanda-t-elle. De savoir que le grand Jon Grissom fricote avec des faussaires et des contrebandiers ? Vu la situation, je serais bien hypocrite de dire oui , plaisanta-t-il. (Kahlee resta silencieuse.) Quand on entend parler de quelquun depuis aussi longtemps, on a un peu limpression de le connatre, dit-il plus srieusement. Cest facile de confondre la personne et sa rputation. Ce nest que lorsque vous rencontrez la personne que vous vous rendez compte quen ralit vous ne saviez rien delle. Ouais, lcha Kahlee, pensive. Puis ils restrent silencieux durant un long, trs long moment.

Chapitre 14
Jella travaillait au service comptabilit et relations humaines de Dahtan Manufacturing depuis quatre ans. Ctait une bonne employe : organise, mticuleuse et travailleuse. Ses valuations personnelles se situaient systmatiquement quelque part entre trs bon et excellent . Selon le descriptif de son emploi, en revanche, elle faisait simplement partie du service administratif de lentreprise et, par consquent, ntait pas un lment indispensable son bon fonctionnement. Le penthouse de la hirarchie tait squatt par les concepteurs dont les innovations attiraient les clients. Quant aux fabricants, ils assemblaient le matriel. Tout ce quelle faisait, elle, tait de comparer les chiffres de vente et linventaire. En rsum, elle passait aux yeux de ses employeurs pour la dernire roue du carrosse, et sa paie refltait fidlement cet tat de fait. Jella travaillait aussi dur que nimporte qui dans cette entreprise, mais elle ne touchait quune fraction infime de ce que pouvaient percevoir concepteurs et fabricants. Ctait injuste. Et ctait exactement pour cela quelle nprouvait pas le moindre scrupule piquer dans les caisses de la maison. Non pas quelle drobt pour les vendre les plus grands secrets de Dahtan, non : elle navait jamais fait quoi que ce soit dassez grande envergure pour attirer lattention. En ralit, elle ne faisait que siphonner ponctuellement quelques crdits dans la corne dabondance de la socit. De temps autre, elle modifiait un peu les commandes et les archives de linventaire, et sassurait que du matriel non enregistr sgare au hasard de lentrept : le lendemain matin, il avait mystrieusement disparu, rcupr par un manutentionnaire impliqu dans larnaque. Jella navait jamais la moindre ide de lidentit de ceux qui rentraient en possession du matriel, tout comme elle ignorait totalement qui commanditait ces vols. Et cela lui convenait parfaitement. Une ou deux fois par mois, elle recevait un coup de fil anonyme au bureau, faisait son office, et quelques jours plus tard son compte personnel tait crdit dune petite somme. Le coup daujourdhui navait rien de diffrent, au final. Tout du moins, cest ce dont elle essayait de se persuader tandis quelle empruntait le couloir de la faon la plus naturelle possible, esprant que personne ne la remarque. Mais il y avait quelque chose dtrange avec ce boulot-ci : on lui avait demand dteindre lune des camras de scurit et de dsactiver lalarme de lune des entres du btiment. Quelquun comptait sintroduire dans le btiment sans se faire reprer qui plus est en plein milieu de la journe. Ctait stupide, bien trop dangereux : mme si la personne parvenait entrer, elle se ferait aussitt reprer par lune des patrouilles de scurit qui surveillaient le complexe entier. De plus, si lintrus se faisait pincer, il risquait de balancer le nom de celle qui lavait fait entrer. Mais loffre avait t trop dure refuser : trois fois plus dargent que le plus gros boulot quelle ait jamais ralis pour ce client. Au final, la cupidit lavait emport sur le bon sens.

Jella sarrta prs dune issue de secours, juste en dessous de la camra de scurit braque sur la porte. Elle lana un bref regard autour delle pour sassurer que personne ne lavait vue, leva le tournevis dont elle avait dlest une ceinture douvrier, puis le ficha larrire de la camra pour en retirer la batterie. Quelques tincelles ptillrent, et une lgre dcharge lui fit lcher loutil. Elle poussa un petit cri paniqu, se pencha en hte pour ramasser le tournevis pos sur la moquette, puis scruta les alentours pour vrifier que personne navait assist sa petite entreprise de sabotage. Le couloir tait toujours dsert. Elle leva les yeux vers la camra et aperut un lger voile de fume blanche slever de larrire du dispositif. Le voyant de fonctionnement tait teint. Si qui que ce soit du service de scurit regardait spcifiquement le moniteur reli cette camra, il constaterait la dfaillance. Cependant, il tait rare que les gardes jettent ne serait-ce quun coup dil leurs crans en pleine journe. Avec les patrouilles qui balayaient la zone et le btiment rempli demploys, ctait inutile. De plus, seul un inconscient essaierait de sinfiltrer ici en pleine journe de travail. En outre, mme sils constataient la coupure de courant, ils ne sen soucieraient pas plus que cela : le complexe comptait une centaine de camras de scurit, et il y en avait toujours une pour tomber en rade un moment ou un autre. Au pire, ils dposeraient une requte de rvision pour quelle soit rpare avant la nuit. Rassure, Jella poursuivit sa route jusqu la porte scurise, entra le code dun employ afin de dsactiver lalarme, puis dverrouilla laccs. Bien entendu, elle nutilisa pas son propre code : lun des avantages de travailler dans son service tait quelle avait accs aux dossiers de tout le personnel. Elle connaissait les codes daccs de la moiti des gens qui travaillaient ici. Ds que le voyant lumineux de linterface daccs passa du rouge au vert, la tche de Jella fut termine. Elle avait fait sa part du boulot. Elle navait plus qu retourner son bureau et reprendre son travail comme si de rien ntait. Pourtant, une fois assise, son mauvais pressentiment propos de ce coup-ci ne la quitta pas. Il sintensifia mme, la mettant de plus en plus mal laise. Au bout de vingt minutes, Shenya, lemploye avec qui elle partageait son bureau, semblait avoir remarqu son inconfort. Tout va bien, Jella ? Tu es toute rouge. Lestomac de Jella manqua de lui remonter dans la gorge lorsquelle entendit la voix de sa collgue. Je je ne me sens pas trs bien, rpondit-elle, esprant avoir russi dissimuler sa culpabilit. Jai la nause, ajouta-t-elle avant de se lever subitement et de courir dans les toilettes pour vomir. Jella y tait encore lorsque, dix minutes plus tard, les premiers coups de feu retentirent. La mission tait simple, en thorie comme en pratique, mais Skarr avait un mauvais pressentiment. Il avait fallu une journe entire pour rassembler tout ce dont il avait dit avoir besoin : des explosifs, une quipe dassaut de trente mercenaires lui compris et

trois rampants pour le transport. Pour des raisons de confidentialit et de scurit, les locaux de Dahtan Manufacturing avaient t installs sur une proprit prive dun hectare et demi, loin de la priphrie dHatre. chaque nouveau kilomtre englouti, linquitude rongeait un peu plus Skarr, dautant que lhorloge tournait. Quelquun lavait forcment repr au spatioport et lavait signal Saren. Le Spectre devait dj tre en route pour Camala et se rapprochait chaque seconde davantage. Le complexe tait compos dune structure unique comptant un entrept, une usine et des bureaux administratifs. Un grillage ceignait le terrain, orn de nombreux panneaux Proprit prive et Entre interdite rdigs dans les dialectes butariens les plus utiliss sur Camala. Non que cela dissuade Skarr et ses mercenaires davancer : les rampants dfoncrent simplement le grillage, qui saplatit sous leurs chenilles tandis quils filaient droit sur le complexe solitaire se dessinant lhorizon. A cinq cents mtres, ils arrtrent les rampants et continurent pied leur traverse du dsert. Ils sapprochrent du ct de lusine oppos aux baies de chargement de lentrept afin de ne pas se faire reprer, et atteignirent le btiment sans incident. Skarr fut soulag de constater que lissue de secours tait ouverte : le contact dEdan avait fait son boulot. Cela nenlevait rien cependant lurgence de lopration : ils devaient en finir avant que Saren narrive sur les lieux. La paranoa commerciale tait, avec son systme de castes dune raideur absolue, un des autres piliers de la culture butarienne, et Dahtan en tait un exemple parfait. La direction refusait de confier ses archives quiconque, et tous ses dossiers, mme les plus sensibles, taient conservs sur place : dtruire le complexe tait donc lassurance que personne ne pourrait remonter jusqu Edan. Chaque rampant avait transport dix mercenaires. Skarr en laissa huit lextrieur quips de fusils de prcision pour surveiller les entres, deux posts de chaque ct du btiment, et rpartit les autres en sept groupes dinfiltration de trois membres chacun. Les bombes exploseront dans quinze minutes, leur rappela le chasseur de primes. Les quipes dinfiltration se dispersrent dans les couloirs menant aux diffrents secteurs du complexe. Leur objectif tait de placer des charges explosives divers endroits stratgiques afin de rduire en poussire la structure entire. Les mercenaires dcimeraient sans la moindre piti les patrouilles de scurit et les employs qui croiseraient leur chemin, tandis que les tireurs embusqus cueilleraient les ventuels fuyards. Si certains chanceux chappaient aux troupes dassaut en se cachant, ils exploseraient avec le btiment sils ne mouraient pas des brlures occasionnes par la dflagration. Les tireurs dlite lextrieur du btiment et les quipes dinfiltration lances dans leur ronde macabre au cur du complexe, Skarr se retrouva seul, prt accomplir la tche spcifique qui lui avait t confie : Edan lui avait donn le nom, la description et la localisation de son contact lintrieur des locaux de Dahtan. Il tait peu probable que la

jeune employe sache pour qui elle venait de travailler, mais le Butarien prfrait ne pas prendre de risque inutile. Le Krogan dvala les couloirs jusquaux bureaux administratifs situs lavant du btiment. Au loin, il entendit clater coups de feu et hurlements : le massacre avait commenc. Quelques secondes plus tard, les alarmes se mirent produire leur chant strident. Au sortir dun virage, Skarr tomba sur deux gardes butariens totalement dsaronns la vue du Krogan en armure complte qui se ruait dans leur direction. Skarr profita de leur surprise et crasa la crosse de son fusil dassaut dans le visage du premier, tandis quil se jetait dans le mme mouvement sur le second, les envoyant terre. Comme ils roulaient tous les trois au sol, Skarr plaa le canon de son arme sous le menton de son adversaire direct et appuya sur la dtente, pulvrisant la tte du Butarien. La bouche en sang, le premier garde se relevait tout juste, encore sous le choc. Il tira au hasard mais ne fit rien de plus que consteller le mur de trous fumants, juste au-dessus du Krogan tendu sur le cadavre de son camarade. Skarr tira son tour, dchiquetant les chevilles et les mollets du Butarien. Le garde tomba la renverse en hurlant, lchant son arme alors quil jetait ses bras en arrire pour se rattraper. Une nouvelle salve de tirs de Skarr lacheva quelques diximes de seconde aprs quil eut touch le sol. Se relevant dun bond, le chasseur de primes se rua pesamment dans le couloir jusquau bureau du contact dEdan. La porte tait ferme, mais un simple coup de pied la dgonda violemment. Une jeune Butarienne terre pitoyablement sous son bureau hurla lorsquelle vit le Krogan couvert de sang qui se tenait dans lencadrement de la porte. Adieu, Jella, lcha Skarr. Piti, non ! Je ne suis p La suite de sa phrase mourut avec elle lorsque le Krogan fit feu, noyant la jeune employe sous un dluge de balles qui laboura son corps et rpandit chair, sang et os jusque sur le mur du fond. Skarr jeta un regard sa montre : plus que sept minutes avant lexplosion. Une partie de lui voulut rester ici traquer dautres victimes potentielles, mais il savait que se laisser envahir par la soif de massacre quil avait hrite de ses anctres tait suicidaire. Enivr par le sang et le chaos des combats, il perdrait sans doute la notion du temps. Or il navait pas la moindre intention de se trouver encore dans le complexe lorsquil serait rduit en miettes. Il repartit en hte vers la sortie, faisant fi des sduisants hurlements de souffrance et de terreur qui chantaient ses oreilles chaque nouveau couloir. Jella fit de son mieux pour assourdir de ses mains les rugissements saccads des armes feu et les cris horrifis de ses collgues. Elle se cachait dans le conduit daration des toilettes. Il tait exigu, mais elle tait parvenue tant bien que mal sy faufiler. Imaginant

lhcatombe, elle stait jur de ne pas sortir de sa cachette improvise. Chaque seconde stirait linfini. Le tumulte des combats semblait ne jamais vouloir sarrter. En ralit, lexpdition meurtrire ne durait que depuis quelques minutes. Entendant soudain des voix slever depuis le bureau, elle tenta de sengouffrer encore un peu plus dans le conduit. La porte des toilettes souvrit violemment, et deux Butariens firent irruption dans la pice, leurs armes crachant dj un dluge de balles. Ils canardrent laveugle : les portes des cabines furent dchiquetes, la cramique des toilettes et de lvier vola en clats, et plusieurs canalisations explosrent. Heureusement pour Jella, sa cachette se situait hauteur suffisante pour chapper la fusillade : elle tait en fait monte sur lune des toilettes, avant descalader la cloison sparatrice pour dmonter le cache du conduit de ventilation. Elle tait ensuite entre les pieds devant avant de le remettre en place. Mme si depuis sa position elle aurait pu assister la dvastation, elle ferma les yeux et se boucha les oreilles pour touffer les rugissements assourdissants des armes feu. Elle nosa rouvrir les yeux que quelques secondes aprs que les canons se furent tus. Les hommes scrutaient la pice, pataugeant bruyamment dans leau qui dferlait des canalisations dtruites formant au sol un lac toujours grandissant. Personne, lcha lun des Butariens en haussant les paules. Dommage, commenta son comparse. Je nous trouverais bien une petite secrtaire rapporter au bercail, histoire quon samuse un peu. Oublie tout de suite, grogna le premier. Le Krogan nacceptera jamais. Cest Edan qui nous paie, pas lui, cracha lautre. Jella sut aussitt de qui ils parlaient : Edan Haddah tait lun des individus les plus riches, puissants et notoires de Camala. Je te mets au dfi de lui dire a en face, se moqua le premier mercenaire tandis quil se penchait pour fixer quelque chose au mur. (Quelques secondes plus tard, il se releva.) Dgageons dici. On a deux minutes pour sortir. Les deux Butariens se rurent dans le couloir, le bruit de leur pas rsonnant au loin. Jella tendit le cou hors de sa cachette, essayant de voir ce quils avaient plac sur le mur. Lobjet faisait la taille dune bote sandwichs, et des fils lectriques grouillaient partout autour. Elle navait pas reu la moindre formation militaire, mais il tait vident quil sagissait dun explosif ! Elle simmobilisa un instant et tendit loreille. Les coups de feu avaient cess. Les bureaux taient silencieux lexception du bip-bip-bip de la minuterie place sur la bombe. Jella envoya voler le cache du conduit de ventilation, se laissa tomber sur le sol, puis quitta les toilettes au pas de course, dvalant le couloir en direction de la porte de secours quelle avait dverrouille plus tt dans la journe, ouvrant la voie au massacre qui venait de se produire. Mais elle mditerait sur sa culpabilit plus tard. Dtournant les yeux des cadavres de

ses collgues qui jalonnaient le couloir, elle se rua vers la porte, quelle ouvrit prcipitamment : quelques mtres devant elle gisaient les corps de deux travailleurs de lentrept, un trou encore fumant en plein milieu du front. Jella se raidit et ne bougea plus, craignant de subir le mme sort mais les assassins de ses collgues taient dj loin, soucieux de ne plus se trouver sur les lieux lorsque le complexe partirait en fume. Ds quelle eut recouvr ses esprits et pris conscience quelle tait encore en vie, la jeune Butarienne se protgea la tte des deux mains et courut droit devant elle. Elle avait avanc dune demi-douzaine de pas lorsque lexplosion transforma sa ralit en une ghenne de flammes, de souffrance puis de tnbres. Lorsque Saren arriva au complexe de Dahtan Manufacturing, lendroit tait en ruine. Les quipes dintervention avaient touff lincendie, mais les btiments ntaient plus que des amas de dbris calcins. Les deux tages suprieurs staient affaisss, et lun des murs stait croul vers lintrieur en un tas de gravats noircis par les flammes. Des secouristes saffairaient dans les dcombres, mais de toute vidence ils ne recherchaient pas de survivants : ils tentaient de localiser tout lment de valeur qui aurait pu survivre la catastrophe. Des grappes de journalistes filmaient la scne distance suffisante pour ne pas entraver le travail des sauveteurs, terriblement anxieux lide de ne pas pouvoir fournir leur rdaction suffisamment dimages pour leurs reportages vido. Saren arrta son vhicule ct deux, mit pied terre, puis marcha en direction des ruines. H ! hurla lun des prtendus sauveteurs butariens en courant sa rencontre. Vous navez pas le droit dtre ici ! La zone est interdite au public. Saren lui jeta un regard noir et lui tendit son passe. Mes excuses, monsieur ! (Le Butarien se raidit puis inclina la tte en signe de dfrence.) Jignorais que vous tiez un Spectre. Des survivants ? demanda Saren. Un seul, rpondit le Butarien. Une jeune femme. Elle se trouvait lextrieur du btiment lorsquil a explos. La dflagration a souffl ses jambes et son corps est brl quatre-vingt-dix pour cent. Elle est en route pour lhpital. Cest un miracle quelle ait survcu laccident, mais je doute quelle tienne le Rassemblez vos hommes et quittez cet endroit, linterrompit Saren. Comment ? Cest impossible ! Nous cherchons encore des survivants ! Il ny a plus de survivant. Vous navez plus rien faire ici. Et les cadavres ? On ne va tout de mme pas les laisser ici ! Ils seront toujours l demain matin. Disparaissez. Cest un ordre. Et que je ne voie plus un seul de ces foutus journalistes. Le Butarien hsita une seconde puis acquiesa, inclinant de nouveau la tte avant de

sen retourner vers son quipe. Cinq minutes plus tard, les vhicules des secouristes et des mdias sloignaient. Seul, Saren commena fouiller les dcombres la recherche dindices. Bon sang, lcha Kahlee, le souffle coup, lorsque leur rampant atteignit le sommet dune dune, leur rvlant le spectacle des ruines encore fumantes des locaux de Dahtan Manufacturing. Le complexe entier est en cendres ! Le crpuscule approchait, mais limposant soleil orange de Camala leur offrait suffisamment de lumire pour quils puissent distinguer clairement ltendue des dgts. Quelquun nous a devancs, ragit Anderson en fronant les sourcils. O sont les sauveteurs ? demanda Kahlee. Ils devraient dj tre sur place ! Cest louche, reconnut Anderson en arrtant soudain le vhicule. Quelque chose ne colle pas. Attendez-moi ici. Le lieutenant bondit du vhicule et fit route au pas de course vers les dcombres, pistolet la main, le dos courb. Vigilant. Il tait vingt mtres du complexe quand un tir ricocha sur le sol juste devant lui. Anderson simmobilisa aussitt. Il ne pouvait se trouver plus dcouvert : si un tireur avait voulu le tuer, il serait dj mort. Ce tir tait un avertissement. Jetez votre arme et avancez ! cria une voix perdue au milieu des dcombres. Anderson obtempra, posant son arme sur le sol et poursuivant sa route. Quelques secondes plus tard, une silhouette turienne familire apparut de derrire lboulement qui lui avait servi dabri, le fusil braqu sur la poitrine dAnderson. Que faites-vous ici ? linterrogea le Spectre. La mme chose que vous, rpondit Anderson, moins sr de lui quil y paraissait. Jessaie de savoir qui a commandit lattaque sur Sidon. Saren grogna de dgot, larme toujours braque sur le lieutenant. Vous mavez menti, Humain. Il avait prononc Humain comme sil sagissait dune insulte. Anderson ne dit rien : le Spectre avait remont la piste jusquau complexe de Dahtan. Il tait assez fut pour reconstituer le puzzle entier. Le dveloppement dune intelligence artificielle contrevient aux Conventions de la Citadelle, poursuivit Saren face au silence dAnderson. Le Conseil en sera averti. Anderson resta muet. Il avait le sentiment que le Turien continuait creuser. Il ignorait ce que cherchait savoir le Spectre, mais il ne serait pas celui qui le lui rvlerait sans le vouloir. Qui a commandit lattaque sur Sidon ? linterrogea Saren dune voix menaante tout en plaant un il devant le viseur de son arme. Je nen sais rien, rpondit Anderson, parfaitement immobile.

Saren tira quelques centimtres de ses pieds. Il sursauta, mais ne recula pas. Puisque je vous dis que je nen sais rien ! hurla-t-il, laissant la colre lenvahir. Il tait quasi convaincu que Saren comptait lliminer, mais jamais il ne sabaisserait mendier sa piti. Jamais il ne sagenouillerait devant un Turien ! O est Sanders ? aboya Saren, changeant subitement de sujet. En scurit, rtorqua Anderson presque aussitt. Comme sil allait laisser ce monstre approcher Kahlee ! Elle vous ment, lui lana Saren. Elle en sait bien plus sur cette histoire que ce quelle veut bien vous dire. Vous seriez avis de linterroger de nouveau. Chacun son enqute, Spectre. Dans ce cas, la mienne commencera peut-tre par sa traque, lcha-t-il, menaant. Et si je la trouve, mon interrogatoire lui fera cracher jusqu ses secrets les plus prcieux. Anderson sentit ses muscles se contracter, mais il sinterdit de dire quoi que ce soit de plus propos de Kahlee. Comprenant que lHumain ne mordrait pas lhameon, le Turien changea encore de sujet. Comment tes-vous arriv jusquici ? Linterrogatoire est termin, Turien, lcha Anderson, catgorique. Si vous comptez me tuer, allez-y, quon en finisse. Le Turien observa longuement les environs, scrutant lhorizon qui se dessinait dans la lumire mourante du crpuscule. Soudain, il prit un air dcid et baissa son arme. Je suis un Spectre, un agent du Conseil de la Citadelle, annona-t-il dun ton altier qui rendait plus solennelle encore sa dclaration. Je suis un serviteur de la justice ayant fait le serment de protger et de dfendre la galaxie. Je nai aucune raison lgitime de vous tuer. Une fois encore, linsulte perait peine sous ses propos habiles. Saren tourna le dos et sloigna, se dirigeant vers la silhouette peine visible dun petit rampant. Je vous en prie, hurla-t-il par-dessus son paule, fouillez ces dcombres, si cela peut vous rassurer. Mais il ny a plus rien trouver ici. Anderson ne fit pas le moindre mouvement tant que Saren neut pas dmarr son rampant. Une fois le vhicule hors de vue, il se retourna et rcupra son pistolet. Il faisait presque nuit : fouiller les dcombres relevait de limpossible. De plus, il sentait que le Turien ne lui avait pas menti et quil ne trouverait rien ici. Se dplaant avec vigilance au travers dune nuit toujours plus tnbreuse, il ne fut de retour vers le rampant quil partageait avec Kahlee quau bout de longues minutes. Que sest-il pass ? demanda la jeune fille quand il fut mont lintrieur. Il me

semble vous avoir vu parler quelquun. A Saren, avoua-t-il. Le Spectre turien. Quest-ce quil fait ici ? scria-t-elle, inquite par le souvenir de leur dernire rencontre et la simple mention de son nom. Il cherchait des preuves, lui rvla Anderson. Mais il est parti. Et quest-ce quil vous a dit ? Quest-ce quil voulait ? Il valua rapidement lintrt de lui mentir pour la rassurer, mais elle tait trop implique pour ne pas mriter quon lui dise la vrit. Dans les grandes lignes, tout du moins. Je pense quil avait srieusement lintention de me tuer. (Kahlee sursauta, horrifie.) Je nen mettrais pas ma main au feu, cela dit, ajouta-t-il trs vite. Peut-tre que je me trompe. Les Turiens ne sont pas faciles lire. Vous foutez pas de moi ! ragit-elle. Vous ne mauriez pas dit un truc pareil si vous nen aviez pas t certain. Dites-moi ce qui sest pass Il a essay de me soutirer des informations. Il sait que nous lui avons menti propos des recherches que nous effectuions Sidon. Tout le monde sait que Dahtan nest pas connu pour ses implants biotiques, concda Kahlee. Je ne lui ai rien dit, rassurez-vous. Cest dailleurs quand il sest rendu compte quil nobtiendrait rien de moi que jai lu dans son regard quil mourait denvie de mabattre. Mais il ne la pas fait, dit-elle sur un ton perdu mi-chemin entre lassertion et linterrogation. Il a scrut les environs, comme sil voulait sassurer que nous tions bien seuls Et puis, il est parti. Mais oui, bien sr ! sexclama-t-elle en arrivant la mme conclusion que lui. Il ne pouvait pas vous tuer, sil y avait un tmoin ! Anderson acquiesa. Lgalement, un Spectre est en droit de faire ce quil veut, mais le Conseil rprouve les excutions gratuites. Sil mavait tu sous les yeux dun tmoin, le Conseil serait intervenu. Vous pensez vraiment que le Conseil sen mlerait sil tuait un Humain ? Lhumanit a plus dimportance politiquement que toutes les espces conciliennes veulent bien ladmettre, expliqua Anderson. Nous disposons de suffisamment de vaisseaux et de soldats pour que nimporte laquelle dentre elles y rflchisse deux fois avant de sopposer nous. Le Conseil a tout intrt ne pas nous froisser. Si la rumeur commenait se rpandre que les Spectres se mettaient liminer des soldats de lAlliance sans raison, il interviendrait coup sr. Et maintenant, que fait-on ?

On retourne en ville. Il faut que jenvoie un message lambassadrice Goyle, et il faut quil parte ds le prochain transfert dinformations. Pourquoi donc ? demanda Kahlee, inquite. Quallez-vous lui dire ? La note de dtresse dans sa voix rappela Anderson quaux yeux de lAlliance, elle tait toujours une fugitive. Saren sait que lhumanit menait des recherches sur les IA. Et il compte en avertir la Citadelle. Je dois la prvenir afin quelle prpare au mieux le plaidoyer quelle va devoir dgainer devant le Conseil. Bien sr, rpondit Kahlee, tout aussi soulage quembarrasse. Dsole Jai cru que Je fais mon possible pour vous aider, Kahlee, lui dit Anderson, qui tentait autant que possible de dissimuler quel point sa suspicion lavait bless. Et pour a, jai besoin que vous me fassiez confiance. Elle tendit le bras et posa sa main sur celle du lieutenant. Je nai jamais eu trop lhabitude quon prenne soin de moi, avoua-t-elle pour sexcuser. Ma mre tait toujours au boulot, et mon pre Enfin, vous connaissez lhistoire. Je nai pas lhabitude de me fier qui que ce soit dautre qu moi. Cela dit, je sais ce que vous risquez en prenant ma dfense : votre carrire. Votre vie, peut-tre. Je ne pourrais vous en tre plus reconnaissante. Et jai confiance en vous David. Personne ne lavait jamais appel David. Personne dautre que sa mre et sa femme. Ex-femme, se corrigea-t-il. Pendant un instant, il fut sur le point de lui rvler que Saren lavait menac de focaliser son enqute sur elle ; mais, au dernier moment, il retint sa langue. Kahlee lattirait, il avait arrt de se mentir ce propos. Mais il ne devait pas oublier tout ce quelle venait dendurer. Elle tait vulnrable, seule et terrifie. Lui parler des menaces de Saren naurait fait quexacerber ses angoisses. Et mme si cela lencouragerait probablement laccepter comme ange gardien et se rapprocher de lui, il navait pas lintention de profiter de la chose. Filons dici, dit-il dune voix douce, dgageant sa main de sous la sienne et dirigeant le rampant droit sur la lueur imprcise qui manait au loin de la cit.

Chapitre 15
Saren se tenait ct du lit dhpital, les yeux rivs sur la jeune Butarienne qui luttait pour survivre. Vu son tat, un observateur ignorant aurait t bien en mal de dterminer son origine. Seuls ses quatre globes oculaires, dcouverts, la trahissaient. Le reste de son corps tait recouvert de bandages, de la tte aux moignons qui marquaient les endroits, juste au-dessus des genoux, o ses jambes avaient t amputes. Des dizaines de tubes et de fils la reliaient une batterie de machines qui la maintenait en vie, surveillant ses fonctions vitales, aidant la circulation des fluides les plus essentiels, et lui injectant en flux continu mdicaments, antibiotiques et mdi-gel. Mme sa respiration tait assiste. Les Butariens taient la pointe de la technologie et de la science mdicale, et le niveau de soins de leurs hpitaux comptait parmi les plus levs de lespace concilien. Normalement, elle aurait d bnficier dune assistance mdicale permanente, mais pour lheure le Spectre et elle taient seuls dans la pice : Saren avait ordonn aux mdecins et leurs assistants de quitter la chambre aprs quils leurent renseign sur son tat. Vous ne pouvez pas faire a, avait hurl le mdecin responsable de Jella. Elle est trop faible ! Elle ne survivra pas sans nous ! Mais, au final, ni lui ni aucun autre navait eu le courage, ni mme lenvie, de dsobir lordre direct dun Spectre. Les Butariens taient naturellement rsistants, mais mme un Krogan aurait eu du mal survivre ce quavait subi cette patiente. Ses jambes manquantes taient ses blessures les plus videntes, mais Saren savait que les plus abjectes taient ses brlures. Sous les bandages, sa peau devait avoir totalement fondu, laissant apparatre la chair fltrie et les tissus carboniss au-dessous. Le biolab du sous-sol produisait en ce moment mme des greffons de peau partir dchantillons de son propre matriel gntique, mais il faudrait encore au moins une semaine pour quils puissent tre utiliss. Lexplosion avait galement touch ses organes internes, la puissance de la dflagration ayant rempli sa gorge dair brlant et de fumes toxiques, lendommageant au-del de tout espoir de gurison. Sans cette arme de machines aux bip incessants pour prendre le relais de ses fonctions vitales dfaillantes dans lattente de nouveaux organes, elle serait morte depuis longtemps. Cependant, comme pour les greffons de peau, ces organes narriveraient probablement que dans plusieurs jours. A chaque instant, un arrt cardiaque d au choc traumatique ou une infection galopante menaait sa survie. Et mme si elle tenait une semaine de plus, elle ne survivrait peut-tre pas la pression des innombrables oprations chirurgicales quelle aurait endurer pour rparer les dgts. Pour le moment, elle dormait tranquillement, les mdecins layant plonge en coma lger afin que son corps puisse investir entirement le peu dnergie dont il disposait dans sa gurison. Si elle rpondait correctement aux divers traitements actuels, son tat samliorerait et elle sortirait naturellement de son sommeil profond dans trois ou quatre jours.

Cela tant, le fait quavant dordonner la fabrication de membres artificiels les mdecins attendaient de voir si elle allait ou non reprendre connaissance dans quelques jours rvla Saren tout ce quil avait besoin de savoir sur son tat. La mdecine moderne avait beau faire des miracles, la vie organique demeurait fragile, et il tait peu probable que cette jeune Butarienne survive son triste sort. Mais Saren navait pas besoin quelle survive. Elle avait t tmoin de ce qui stait pass Dahtan, et tait la seule survivante de la catastrophe. Les mdecins lavaient identifie en comparant son matriel gntique ceux prsents dans la banque de donnes des effectifs de lentreprise : il sagissait dune jeune secrtaire administrative du service comptabilit. Et Saren navait quune question lui poser. Il prit la seringue quil avait ordonn au mdecin responsable de Jella de lui donner et la plongea dans lune des lignes de perfusion de la patiente. Il tait fort peu probable que cette Butarienne sache quoi que ce soit propos de lattaque de Dahtan, sans parler de Sidon, mais tous ses collgues taient morts, et Saren avait le pressentiment que sa survie tait plus quune heureuse concidence. Peut-tre avait-elle t prvenue avant lattaque, ce qui lui avait permis, contrairement aux autres travailleurs, danticiper lassaut et den sortir vivante. Lhypothse tait ose, mais il tait prt tenter le coup. Lune des machines commena mettre des bip puissants, sactivant en raction lacclration soudaine de son rythme cardiaque induite par les amphtamines injectes par le Spectre dans son systme. Son corps commena frmir, puis trembler, avant de se raidir soudain, la forant se redresser dun bond sur le lit o elle resta assise, ttanise. Ses paupires souvrirent dun coup sur quatre globes oculaires calcins. Elle tenta de hurler, mais le seul son que parvinrent produire sa gorge et ses poumons carboniss fut une respiration sifflante peine audible schappant de derrire le masque de son respirateur. Toujours assis, son corps commena convulser, lanant les lignes relies aux machines et la structure mtallique de son lit dans une danse frntique. Au bout de plusieurs secondes, elle retomba en arrire, bout de forces, cherchant son souffle, ses yeux aveugles clos de nouveau. Saren se pencha vers ses oreilles fondues, parlant fort pour tre sr quelle lentendt. Jella ? Jella ? Tournez la tte si vous pouvez mentendre ! (Durant quelques secondes, la Butarienne ne ragit pas, puis elle tourna faiblement la tte de gauche droite.) Je dois savoir qui a fait le coup ! hurla Saren, tentant dveiller sa conscience assomme par la douleur et les mdicaments. Je nai besoin que dun nom ! Me comprenez-vous ? Donnez-moi le nom du responsable ! (Il tendit le bras et souleva le masque de son respirateur ; ses lvres bougrent, mais sa voix tait inaudible.) Jella ! hurla-t-il de nouveau. Plus fort, Jella ! Ne laissez pas ce salaud sen sortir aprs un tel massacre ! Qui vous a fait cela, Jella ? Les mots de la Butarienne ne furent rien de plus quun murmure, mais Saren les entendit trs distinctement. Edan. Edan Haddah.

Satisfait, le Turien replaa le masque sur son visage et sortit une seconde seringue de sa poche. Celle-ci la replongerait dans le coma, lui redonnant une chance de survivre. Saren hsita. En tant que Spectre, il connaissait de rputation lhomme quelle avait identifi. Marchand impitoyable sillustrant aussi bien comme hors-la-loi que comme citoyen modle, Edan stait toujours appliqu ne jamais simpliquer dans quoi que ce soit pouvant attirer lattention du Conseil ou de ses agents. Jamais auparavant il navait subventionn de recherches sur les IA. Les rflexions de Saren furent momentanment interrompues par les quintes de toux et les bruits dtranglement soudains de Jella. Lintrieur de son masque tait maintenant constell de taches bruntres, mlange de sang et de pus quexpectoraient ses poumons chaque nouvel assaut. Lattaque sur Sidon cachait plus quun acte de nationalisme butarien ou une opration terroriste antihumaine. Edan ne mlangeait jamais travail et politique. Et il devait avoir plus gagner dans cette affaire que de largent : Edan avait bien dautres moyens de senrichir, et aucun dentre eux ne risquait dattirer lattention dun Spectre. Quelque chose dtrange se tramait, et il comptait bien enquter plus avant. Le corps de Jella se remit convulser, les bip des machines se mlant en un unique gmissement strident lorsque ses constantes chutrent des niveaux critiques. Saren, lui, ne bougeait pas, les yeux rivs sur les chiffres en chute libre tandis quil se demandait quelle serait la prochaine tape de son enqute. Edan stait fait btir une somptueuse demeure prs dUjon, la capitale de Camala Saren douta cependant de pouvoir ly trouver. Edan tait un homme prudent. Mme sil tait convaincu que personne ne pouvait tablir de lien entre lui et Sidon, il stait probablement cach linstant o il avait appris que quelquun avait survcu lattaque. Juste au cas o. Autant dire quil pouvait tre nimporte o. Non, se corrigea Saren, faisant abstraction des bip hystriques des machines et des violents spasmes qui continuaient dbranler le corps de Jella. Edan naurait jamais pris le risque dutiliser les spatioports. Pas sil y avait la moindre chance que quelquun soit au courant de son implication dans tout cela. Et cela signifiait quil tait encore sur Camala Pour autant, il existait bon nombre dendroits sur la plante o Edan pouvait se cacher. Il possdait de nombreuses mines et autres raffineries gigantesques dissmines aux quatre coins de la plante. Le plus probable tait quil se soit cach dans lune delles. Le problme tait maintenant de dcouvrir laquelle. Il existait des centaines de complexes de ce genre sur Camala. Les fouiller tous prendrait facilement plusieurs mois, et Saren se doutait quil navait pas autant de temps devant lui. Jella convulsionnait toujours, prisonnire des souffrances indicibles dun corps ravag qui luttait dsesprment pour survivre. Mais elle commenait saffaiblir. Elle mourrait sans doute bientt. Saren faisait tournoyer ngligemment entre ses doigts la seringue hypodermique qui pouvait encore la sauver, rflchissant son enqute en attendant que la Butarienne trpasse.

Les Humains ne pouvant savoir qui tait derrire les attaques de Sidon et Dahtan Manufacturing, Saren ne voyait aucune raison de faire part au Conseil de cette nouvelle information. Pas encore, en tout cas. Il dnoncerait les recherches illgales de Sidon en intelligence artificielle, bien sr. Cela focaliserait lattention du Conseil sur lAlliance, et lui donnerait plus de champ pour poursuivre son enqute sur Edan. Mais tant quil ne saurait pas exactement pourquoi le Butarien considrait que son entreprise valait de prendre autant de risques, il se garderait de mentionner son nom dans les rapports. Il ne lui restait plus qu trouver o se terrait le Butarien. Deux minutes plus tard, Jella ne bougeait plus. Le Turien vrifia son pouls, et son diagnostic confirma ce quannonaient dj les diffrents moniteurs : elle tait morte. Ce nest qu cet instant quil injecta le contenu de la seringue dans la ligne intraveineuse, sachant quil tait trop tard pour que cela ait le moindre effet. Il plaa ensuite la seringue en vidence sur une petite table prs du lit, marcha tranquillement vers la porte, la dverrouilla, puis tourna la poigne. Dehors, le mdecin de Jella attendait, allant et venant avec nervosit dans le couloir. Il se tourna vers le Turien ds que le Spectre sortit de la chambre. Nous avons entendu les machines, lana le mdecin dune voix tranante. Vous aviez raison, docteur, lui rpondit Saren dune voix sans motion. Jella tait trop faible. Elle na pas survcu. Lambassadrice Goyle traversait dun pas dcid les champs dherbe luxuriante du Prsidium en direction de la Tour de la Citadelle qui slevait dans le lointain. Son allure vive et son port svre tranchaient avec la srnit des lieux. La beaut apaisante et calme de la lumire solaire artificielle se refltant sur le lac central ne laidait en rien sapaiser. Elle avait reu lavertissement dAnderson moins dune heure avant davoir reu la convocation du Conseil. Cela ne pouvait tre une concidence : ils savaient, pour Sidon. Et cela signifiait que les retombes allaient tre terribles pour lAlliance. Elle anticipa divers scnarios tandis quelle avanait vers la tour, prparant mentalement son discours. Inutile de feindre lignorance : Sidon tait une base officielle de lAlliance. Mme si les membres du Conseil la croyaient lorsquelle leur dirait quelle ne savait rien des recherches qui taient menes au sein de cette base, lhumanit serait de toute faon discrdite aux yeux des espces conciliennes. En outre, elle passerait pour un dirigeant fantoche sans rel pouvoir politique. Se montrer penaude et contrite tait un autre angle dattaque, mais elle doutait que cela pt dune quelconque manire adoucir la svrit des sanctions que le Conseil imposerait lAlliance et lhumanit entire. De plus, comme le dni, cela serait peru comme un authentique signe de faiblesse. Arrive au pied de la tour, elle savait quelle navait en fait quune seule et unique possibilit : elle allait devoir passer lattaque. Une statue reprsentant un relais cosmodsique miniature slevait sur sa gauche : la

rplique de six mtres de haut de cette merveille technologique prothenne accueillait les visiteurs qui approchaient le cur de la plus majestueuse station spatiale de la galaxie. Luvre dart tait impressionnante, nen pas douter, mais lambassadrice ntait pas dhumeur sen extasier. Elle avana jusquaux gardes qui se tenaient devant lunique entre de la tour, puis attendit impatiemment quils vrifient son identit. Elle se flicita que lun des deux soldats soit humain. Jour aprs jour, la Citadelle voyait de plus en plus dHumains occuper des postes dimportance au sein de la station une preuve de plus que son espce stait impose au niveau galactique, et ce, en quelques annes peine. La rencontre inattendue exalta sa dtermination, et elle entra dans lascenseur qui la propulserait le long de la tour jusqu la Chambre du Conseil. Lascenseur tait transparent : tandis quelle fonait vers les cieux artificiels de la Citadelle, le Prsidium entier soffrait sa vue. Elle grimpa encore et put bientt observer, au-del des frontires physiques de lanneau central, les lumires scintillantes des secteurs qui stendaient perte de vue le long des cinq bras de la station. La vue tait spectaculaire, mais lambassadrice fit son possible pour ne pas y prter attention. Le fait que toute la magnificence de la Citadelle soit expose ainsi ntait pas un hasard : sils ne dtenaient officiellement aucun pouvoir, les trois membres qui constituaient lintgralit du Conseil taient sans aucun doute les princes rgnants de la galaxie entire. La simple perspective de se retrouver face eux tait impressionnante, ce, mme pour une diplomate aussi rompue lexercice politique que ltait lambassadrice humaine. Et elle savait que ce grandiose trajet en ascenseur qui portait les visiteurs au sommet de la tour navait t imagin que pour mieux les faire se sentir minuscules, insignifiants, avant quils apparaissent devant les membres du Conseil. En peine une minute, elle tait arrive au sommet, ressentant une trs lgre nause lors de la dclration prcdant larrt de lappareil. A moins quelle ft simplement nerveuse. Les portes souvrirent et elle posa le pied sur la longue esplanade qui servait de vestibule la Chambre du Conseil. Au fond de lesplanade se trouvait un large escalier qui montait de quelques marches, flanqu de deux vastes passages. Six gardes dhonneur deux Turiens, deux Galariens et deux Asari, soit un binme de chacune des espces reprsentes au sein du Conseil se tenaient au garde--vous de part et dautre de lescalier. Elle passa devant eux sans les saluer : ils ne servaient rien dautre qu accueillir les visiteurs en grande pompe. Elle monta les marches une une, et les murs disparurent bientt, laissant apparatre dans toute sa sublimit la Chambre du Conseil. Lendroit ressemblait un antique amphithtre romain : un immense ovale flanqu de gradins incurvs pouvant accueillir des milliers de personnes. De chaque ct slevaient des plates-formes construites partir du mme matriau indestructible dont tait faite la structure de la station. Lescalier quelle montait actuellement la mnerait jusqu lune de ces plates-formes : le podium du requrant. De l elle lancerait son regard de lautre ct de la vaste chambre jusquau podium oppos o se tiendraient les membres du Conseil.

Lorsque lambassadrice savana sur le podium du requrant, elle fut soulage de constater que les gradins de la cavea taient vides. Si sa dcision allait quoi quil en soit tre rendue publique, le Conseil tenait garder secrte la nature exacte de la convocation de lAlliance. Cela raffermit sa dtermination, elle qui avait craint que cette entrevue ne soit quun spectacle de foire sans aucune possibilit pour elle de dfendre la cause de lhumanit. De lautre ct de la Chambre, les membres du Conseil taient dj installs. La conseillre asari se trouvait au centre, directement en face de lambassadrice Goyle. A sa gauche, la droite de Goyle, se tenait le conseiller turien. droite de la conseillre asari se trouvait le reprsentant galarien. Au-dessus de chacun dentre eux apparaissaient des projections holographiques de leur tte et de leurs paules de cinq mtres de haut qui permettaient au requrant de voir distinctement les ractions de chaque membre du Conseil malgr la distance qui sparait les deux podiums. Inutile de tergiverser, dit le Turien, lanant la discussion sans autre forme de formalit. Nous avons t informs par lun de nos Spectres que lhumanit tudiait frauduleusement lintelligence artificielle dans lune de ses bases de la Bordure skyllienne. Une base qui a t dtruite, leur rappela-t-elle, essayant de sattirer leur compassion. Des dizaines de vies humaines ont t fauches par cette attaque que nous navions aucunement provoque. L nest pas le sujet de cette audience, dit lAsari, dont la froideur tait perceptible derrire le timbre euphonique caractristique de son espce. Nous sommes ici pour aborder le problme des recherches menes dans ce complexe. Ambassadrice, intervint le Galarien, je gage que vous nignorez pas les dangers que le dveloppement dune IA fait encourir la galaxie tout entire. LAlliance a pris toutes les prcautions ncessaires pour mener sans risque ces recherches, rpondit Goyle, bien dcide ne pas prsenter dexcuses au Conseil. Nous navons que votre parole pour le croire, rtorqua le Turien. Et votre espce a dj prouv au Conseil par le pass combien il tait difficile de lui faire confiance. Cela na rien dune attaque contre lhumanit, reprit rapidement lAsari pour dulcorer les propos du Turien. Votre espce vient tout juste dintgrer la communaut galactique, et nous avons fait notre possible pour laccueillir au mieux. Comprenez-vous la conqute de Shanxi par les Turiens lors de la guerre du Premier Contact dans ce chaleureux accueil ? Le Conseil est justement intervenu en faveur de lhumanit lors de ce conflit, lui rappela le Galarien. Les Turiens sapprtaient prendre des mesures radicales, mobilisant presque leur flotte entire. Si nous ntions pas intervenus, des millions dHumains auraient perdu la vie. Je soutenais alors intensment laction du Conseil, ne manqua pas de souligner le

Turien. Contrairement dautres membres de mon espce, je ne vois pas fondamentalement lhumanit dun mauvais il. En revanche, je nestime pas pour autant lgitime que vous jouissiez dun traitement de faveur. Lorsque nous avons invit lhumanit rejoindre lespace concilien, poursuivit lAsari en filant habilement largument du Turien, vous avez accept de vous soumettre aux lois et aux usages du Conseil. Cessons de jouer, voulez-vous ? Votre seul but est de faire de notre espce un exemple pour la simple et bonne raison que nous sommes en train de prendre lascendant sur les Butariens dans la Bordure skyllienne, les accusa Goyle. Je sais que leur ambassade a menac de faire scession de la Citadelle si vous ninterveniez pas. Nous avons entendu leur requte, admit le Galarien. Mais nous navons pris aucune mesure en ce sens. La Bordure nest pas sous la juridiction du Conseil, et notre politique est de ne nous impliquer dans aucun conflit extrieur, moins que son ventuelle propagation ne menace lespace concilien. Si nous dsirons ardemment aider chaque espce prserver en tout son autonomie, nous nen laisserons aucune mettre en pril la paix galactique. En menant des recherches sur lintelligence artificielle, par exemple, ajouta le Turien. Lambassadrice, exaspre, secoua la tte. tes-vous nafs au point de penser que lhumanit est la seule se prter ce genre de recherches ? La dangerosit des IA ne suscite pas la navet, mais la sagesse, rtorqua lAsari. Votre peuple ntait pas l pour voir les Geths dcimer les Quariens, lui rappela le Galarien. Jamais les dangers reprsents par le dveloppement dune forme de vie synthtique quelle quelle soit nont t plus clairement illustrs que lors de cette crise. Lhumanit semble simplement ne pas apprhender les risques inhrents ce genre de recherches. Les risques ? (Goyle stait retenue de hurler, mais continuait se montrer incisive.) Cest en faisant lautruche que lon prend des risques ! Les Geths nont pas disparu ! La vie synthtique est une ralit. Lapparition dune vritable IA dune race entire, peuttre est inluctable. Peut-tre mme existe-t-elle dj quelque part, attendant dtre dcouverte ! Si nous ntudions pas la vie synthtique, ce dans un cadre strictement contrl, comment pouvons-nous esprer lui tenir tte un jour ? Si nous sommes davis quil existe des risques inhrents la cration dune vie synthtique, souligna lAsari, nous ne partons pas non plus du principe que nous naurons pas dautre choix que dentrer en conflit avec elle. Votre position se fonde sur une conception purement humaine de ltranger. Les autres espces prnent avant tout la coexistence, expliqua le Galarien comme sil lui faisait la leon. Nous estimons que cest notre unit et la coopration permanente entre nos peuples qui fait notre force. Lhumanit, en revanche, semble encore

convaincue que la concurrence marque la voie de la prosprit. Elle est une espce agressive prdispose lopposition. La course au pouvoir me semble tre pourtant un objectif propre toutes les espces, rpliqua lambassadrice. Si vos propres espces ne dirigeaient pas la flotte concilienne, vous trois ne seriez pas derrire vos pupitres juger les actes dautrui ! Les races conciliennes investissent une quantit incommensurable de ressources et defforts pour prenniser la paix galactique, dclara le Turien, irrit. Crdits, vaisseaux, des millions de citoyens, tout cela est cd sans concessions dans lintrt du plus grand nombre ! Bien souvent, les dcisions du Conseil sont en contradiction totale avec les intrts de nos espces respectives, poursuivit le Galarien. Lexprience vous la dailleurs appris : nous avons impos aux Turiens de vous verser dimportantes compensations financires et matrielles aprs la guerre du Premier Contact, et ce bien quon et pu avancer que lAlliance tait aussi responsable de ce conflit que lEmpire turien. Il est toujours malais dentretenir le lien tnu qui spare nos aspirations thoriques et nos actes, admit lAsari. Nous ne nions pas que certains individus, certaines cultures, certaines espces, mme, entreprendront dtendre au dtriment des autres leur territoire et leur influence. Cela tant, nous pensons que le meilleur moyen de parvenir concrtiser nos idaux est dacqurir la certitude quils ne prendront corps qu travers la rciprocit : ce que les Humains appellent le principe de concessions mutuelles . Cest ce qui nous incite, lorsque cela est ncessaire, nous sacrifier pour le salut des autres. Pouvez-vous, en toute honntet, nous certifier que lhumanit partage cette mme conception de la coexistence ? Lambassadrice ne rpondit pas. En tant que reprsentante principale de lAlliance sur la Citadelle, elle avait tudi en dtail la politique interstellaire, et aucune des dcisions quavait prises le Conseil ces deux derniers sicles ne lui tait trangre. Et mme si lon pouvait dceler dans leur orientation globale un penchant infinitsimal vers leurs espces respectives, fondamentalement, tout ce quils venaient de dire tait vrai. lchelle galactique, les Galariens, les Asari et mme les Turiens avaient amplement mrit leur rputation de peuples altruistes et dsintresss. Lquilibre dlicat que parvenaient maintenir les autres espces conciliennes entre leur intrt propre et celui du collectif tait pour elle lune des choses les plus intrigantes de ce systme communautaire galactique. Lintgration de nouvelles cultures trangres dans le systme semblait trop simple pour ne pas lui paratre anormale. Selon elle, tout cela devait avoir un lien avec la technologie prothenne utilise par toutes les espces qui staient lances dans lespace. Cela leur avait donn un socle commun sur lequel fonder leur avenir. Mais dans ce cas, pourquoi lhumanit ne parvenait-elle pas entrer dans le moule comme lavaient fait les autres ? Nous ne sommes pas ici pour parler politique, lcha finalement lambassadrice, balayant dun revers de main la question de la conseillre asari. (Elle se sentait soudain puise.) Quelles mesures comptez-vous prendre concernant Sidon ?

Laisser lentrevue sterniser ne servirait rien : elle ne convaincrait pas le Conseil dabandonner ses convictions. Lhumanit sera sanctionne, linforma le Turien. Le dlit que vous avez commis est grave et les peines imposes par le Conseil devront le reflter. Peut-tre est-ce l leur faon dintgrer lhumanit au sein de la communaut galactique, songea Goyle, dpite. Leurs sanctions nous forceront rentrer dans le rang, et lAlliance se fondra avec les autres espces places sous la houlette du Conseil. Parmi ces sanctions, reprit le conseiller galarien, le Conseil nommera un certain nombre de reprsentants officiels qui agiront comme autant de surveillants des activits de lAlliance dans la Bordure skyllienne. Et si nous tions fondamentalement diffrents des autres espces ? se demanda Goyle, qui ncoutait qu moiti le jugement rendu par le Conseil. Peut-tre que si nous ne parvenons pas nous intgrer, cest que par nature nous pchons quelque part. Quelques autres espces taient fondamentalement hostiles et belliqueuses les Krogans, par exemple. Mais les Krogans avaient souffert de ce trait naturel, sattirant la haine du reste de la galaxie, qui avait en rponse dcim impitoyablement leur peuple. Ne restaient des Krogans que quelques spcimens solitaires et condamns. Etait-ce le sort rserv lhumanit ? Ces reprsentants nomms par le Conseil procderont galement des inspections rgulires des bases et colonies de lAlliance, Terre y compris, pour sassurer que lhumanit respecte les lois de la Citadelle. Peut-tre est-ce vrai. Peut-tre sommes-nous effectivement prdisposs lopposition . Agressive, lhumanit ltait indubitablement dans la dfense de ses valeurs, en tout cas. Autant quelle tait sre delle, dtermine et opinitre. Mais taient-ce vraiment des dfauts ? LAlliance stait rpandue plus loin et plus rapidement dans la galaxie que nimporte quelle autre espce avant elle. Selon ses propres estimations, elle aurait les moyens de rivaliser avec les races conciliennes elles-mmes dans vingt ou trente ans. Et soudain, tout devint clair dans son esprit. Ils nous craignent ! La lassitude et lpuisement qui avaient assailli lambassadrice disparurent aussitt, balays par cette rvlation soudaine. Ils ont peur de nous ! Non ! lana-t-elle dune voix autoritaire, interrompant le Galarien qui listait les sanctions que le Conseil imposait lAlliance. Non ? rpta-t-il, dcontenanc. Comment cela, non ? Je refuse que vous soumettiez lhumanit ces mesures iniques. Quelle erreur elle avait failli commettre ! Un peu plus et elle laissait les conseillers la manipuler, vriller son esprit jusqu ce quelle finisse par douter delle et de son propre peuple. Mais elle ne ramperait pas leurs pieds. Elle ne leur prsenterait pas ses excuses sous prtexte que les Humains avaient agi et ragi comme des Humains. Rien de tout cela nest ngociable, la prvint le Turien.

Que vous dites ! lcha-t-elle, le visage fendu dun sourire de dfi. Lhumanit lavait choisie comme reprsentante, comme championne. Ctait son devoir de dfendre les droits de chaque homme, de chaque femme, de chaque enfant de la Terre et des colonies spatiales humaines. Ils avaient besoin delle et elle lutterait pour eux jusqu son dernier souffle ! Madame lambassadrice, je crains que vous ne saisissiez pas la gravit de la situation, linterpella sans animosit la conseillre asari. Non, cest vous qui ne saisissez pas, rtorqua Goyle farouchement. Vos sanctions estropieront lhumanit. LAlliance ne vous laissera pas la mutiler ainsi. Je ne vous laisserai pas la mutiler ainsi. Croyez-vous que lhumanit soit en mesure de dfier ainsi le Conseil ? demanda le Turien, incrdule. Croyez-vous sincrement que vous pourriez survivre une guerre contre nos armes runies ? Non, admit Goyle sans se dpartir de sa tnacit. Mais nous offririons une rsistance sans prcdent dans lhistoire de la Citadelle. Qui plus est, je doute que vous vouliez partir en guerre pour si peu. Pas contre nous, en tout cas. Le prix payer en serait bien trop lev : des millions de vies, des millions de vaisseaux engloutis dans un conflit quautant que nous vous souhaitez viter. Et je ne parle pas de limpact de votre dcision sur les autres espces conciliennes. Nous dominons la Bordure skyllienne et la Trave de lAttique. Lexpansion de lAlliance commande lconomie de ces rgions ; ce sont nos navires et nos soldats qui y font rgner lordre. En voyant lexpression des conseillers sur leur projection holographique respective, Goyle sut quelle venait de marquer un point. Soucieuse dexploiter son avantage, elle poursuivit sa tirade avant que lun dentre eux ait pu intervenir. Lhumanit est lun des principaux partenaires commerciaux dune demi-douzaine despces conciliennes, dont les vtres. Nos citoyens constituent quinze pour cent de la population de la Citadelle, et des milliers dhumains travaillent au SSC et au Service des contrles spatiaux de la station. Nous appartenons la communaut galactique depuis moins de dix ans, et nous sommes dj devenus trop importants, trop essentiels pour que vous puissiez nous rpudier sans consquence ! Elle ne sarrta pas, continuant de parler tout en inspirant une bouffe dair salvatrice une technique quelle avait appris matriser durant les premires annes de sa carrire politique. Jadmets, oui, que nous avons commis une erreur. Et en toute logique nous devrions tre sanctionns. Mais les Humains prennent des risques ! Nous sommes ainsi faits, et il va falloir vous y habituer. Notre nature mme nous poussera parfois dpasser certaines limites, mais cela ne vous donne aucun droit de nous gifler, de nous rabaisser, de nous humilier comme le feraient des parents trop stricts ! Lhumanit a beaucoup apprendre quant la faon de coexister avec dautres espces, mais vous en avez tout autant apprendre quant la faon de coexister avec nous. Et vous feriez mieux dapprendre vite, parce que lhumanit, madame, messieurs les conseillers, nest pas prs de disparatre !

Lorsque lambassadrice cessa de parler, un silence de stupfaction envahit la Chambre du Conseil. Les trois reprsentants du gouvernement le plus puissant de la galaxie sentre-regardrent, puis teignirent leur microphone et les projecteurs holographiques pour tenir en priv une runion improvise. Poste de lautre ct de la Chambre, Goyle tait incapable de lire leur expression, et, sans amplificateur sonore, ne percevait pas une bribe de ce quils se disaient. Ce qui tait manifeste, en tout cas, cest que le dbat tait anim. Il leur fallut plusieurs minutes avant darriver visiblement un compromis et de ractiver microphones et projections. Quel type de sanctions suggrez-vous, madame lambassadrice ? linterrogea lAsari. Goyle se demanda si la question tait sincre ou sil sagissait dun pige habile. Si elle proposait quelque chose de trop lger, ils risquaient de la congdier et de soumettre lhumanit aux sanctions dorigine quelles que puissent en tre les consquences. Montaires, bien entendu, commena-t-elle, essayant dvaluer le strict minimum qui leur semblerait acceptable. (Mme si elle ne laurait jamais admis devant eux, Goyle savait quil tait important de dissuader lhumanit de poursuivre ses recherches sur lIA.) Quoi quil en soit, nous accepterons vos sanctions, mais elles devront tre spcifiques un domaine et un lieu prcis, et possder une dure clairement dfinie. Par principe, nous refuserons toute sanction dordre global. Notre socit est en plein dveloppement, et nous ne pouvons pas nous permettre de souffrir des restrictions trop lourdes. Je peux former une quipe de ngociateurs qui se prsenteront ici mme ds demain matin pour discuter avec vous de sanctions dtailles qui sembleront justes et lgitimes chacune des parties. Et quen est-il des agents censs surveiller les oprations de lAlliance ? demanda le Galarien. Ctait bel et bien une question : une vritable interrogation sans le moindre sousentendu. Cest ce moment prcis que Goyle sut quelle avait gagn la partie. Ils ntaient pas prts remuer ciel et terre pour si peu, mais ils avaient compris quelle, en revanche, irait jusquau bout. Cest totalement hors de question. Comme dautres espces, lhumanit est une race foncirement insoumise : nous ne nous accommoderons jamais que des enquteurs extrieurs passent leur temps regarder par-dessus notre paule. Lambassadrice se doutait que, par suite, ils augmenteraient probablement le nombre despions surveillant lAlliance, mais elle ne pouvait pas non plus faire de miracles : toutes les espces sespionnaient les unes les autres. Ctait dans la nature mme de tout gouvernement, lun des rouages de la machine politique. De plus, tout le monde savait que le Conseil se prtait au jeu de la collecte dinformations autant que toute autre entit gouvernementale. Cela tant, accrotre les effectifs dagents doubles espionnant lhumanit tait infiniment plus souhaitable que dautoriser des enquteurs officiels de la Citadelle accder sans restriction aux systmes de lAlliance. Il y eut une autre longue pause, mais cette fois-ci le Conseil ne prit pas la peine de

dlibrer. Ce fut lAsari qui rompit finalement le silence. Trs bien. Cest ainsi que nous procderons. Des ngociateurs des deux parties se rencontreront demain. Cette audience du Conseil est leve. Goyle acquiesa modestement, tchant de ne rien laisser paratre de ses motions. Elle venait de remporter une victoire majeure pour lhumanit, mais sen rjouir ostensiblement ne jouerait pas en la faveur de lAlliance. Malgr tout, tandis quelle redescendait lescalier du podium du requrant et se dirigeait vers lascenseur qui la ramnerait au Prsidium, lesquisse dun sourire fier et satisfait habilla discrtement ses lvres.

Chapitre 16
La voix de la journaliste ne vacilla pas le moins du monde ni ne changea de ton lorsquelle prsenta en dtail le gros titre du jour. En plus de lamende, lAlliance, qui, je vous le rappelle, a contrevenu aux Conventions de la Citadelle, a accept la mise en place immdiate de plusieurs sanctions commerciales. La majeure partie de ces sanctions concernent la production de propulseurs spatiaux et lexploitation dlment-zro. Un conomiste semble penser que le prix de lnergie sur Terre pourrait augmenter de prs de vingt pour cent dans les proch Anderson teignit lcran avec sa tlcommande. a aurait pu tre bien pire, commenta Kahlee. Goyle nest pas facile en affaires, expliqua le lieutenant. Je pense aussi quon sen est bien sortis. Ils taient tous les deux assis sur le bord dun lit dans un htel dHatre. Ctait Anderson qui avait lou la chambre aux frais de lAlliance, soulignant que la location tait primordiale la bonne conduite de son enqute. Malgr les apparences, partager cette chambre individuelle avec Kahlee tait une vritable ncessit au vu de la situation : il navait encore mentionn Kahlee dans aucun de ses rapports. La location dune autre chambre, voire dune chambre pour deux personnes, aurait paru suspecte. Quelle est la suite du programme ? demanda Kahlee. O est-ce quon va, maintenant ? Anderson haussa les paules. Honntement, je nen sais rien. Officiellement, lenqute est entre les mains dun Spectre, mais il y a encore trop de dtails inexpliqus pour que lAlliance passe son chemin. Quels dtails ? Vous, pour commencer. Nous navons toujours pas la moindre preuve que vous navez pas trahi lAlliance. Nous devons trouver un moyen de vous disculper. De plus, nous ne savons toujours pas qui tait la vritable taupe. Ni o ils ont emmen Qian. Comment a, emmen Qian ? Lambassadrice est convaincue que le docteur Qian est toujours en vie et quil est retenu en otage quelque part, lui expliqua Anderson. Elle pense quil est lunique raison pour laquelle la base a t attaque. Selon elle, quelquun avait besoin de son savoir et de ses comptences hors-norme ; quelquun tout dispos tuer pour les obtenir. Je ny crois pas une seconde, lcha-t-elle, sceptique. Et la technologie extraterrestre quil a dcouverte ? Elle est l, la vritable raison de lattaque ! Personne dautre que nous nest au courant propos de lartefact. Je pensais que vous aviez transmis cette information la hirarchie, avoua-t-elle

en baissant les yeux. Je ne ferais jamais une chose pareille sans vous prvenir, la rassura Anderson. Si je leur transmettais ce genre dinformation, ils me demanderaient o je lai trouve, et je naurais dautre choix que de leur parler de vous. Or je ne suis pas sr que nous soyons prts un tel aveu. Vous vous donnez vraiment du mal pour me protger, murmura-t-elle. Il y avait quelque chose dtrange dans la douceur de sa raction. Comme si elle tait gne honteuse peut-tre. Quy a-t-il, Kahlee ? La jeune femme se leva et traversa la pice jusquau mur oppos. L, elle prit une profonde inspiration et se retourna. Jai quelque chose vous avouer, lui dit-elle en le regardant droit dans les yeux. Jy ai beaucoup rflchi depuis que vous mavez dit avoir rencontr Saren prs des dcombres de Dahtan. (Il ne dit rien, mais lui adressa un lger hochement de tte pour linviter poursuivre.) La premire fois que je vous ai vu, dans la maison de mon pre, je narrivais pas encore vous faire totalement confiance. Mme aprs votre combat contre ce Krogan. Je me demandais si vous aviez risqu votre vie pour moi ou parce que vous vouliez gagner ma confiance afin que je vous rvle tout ce que je savais propos de Sidon. Anderson faillit ouvrir la bouche pour lui assurer quelle pouvait lui faire confiance, mais il se ravisa. Mieux valait quelle sen rende compte elle-mme. Et puis, poursuivit-elle, nous sommes alls Dahtan. L, vous tes tomb sur Saren et je sais ce qui sest pass l-bas, David. Mme ce que vous mavez cach. De quoi est-ce que vous parlez ? protesta-t-il. Je vous ai dit tout ce qui stait pass, l-bas ! Elle secoua la tte. Pas tout, non. Vous mavez dit que Saren avait envisag de vous tuer, puis quil avait chang davis parce quil craignait quil y ait des tmoins de la scne. Pourtant, vous ne lui aviez pas dit que vous tiez accompagn pas vrai ? Ce ntait pas la peine. Il la compris tout seul. Certes, mais sil ne lavait pas compris, il vous aurait excut ! Vous avez prfr mettre votre propre vie en danger plutt que davouer ce Spectre que jtais venue avec vous. Vous surinterprtez, Kahlee, rtorqua Anderson en se tortillant avec nervosit sur le lit. La vrit, cest que, sur le coup, cette possibilit ne mest mme pas venue lesprit. Vous mentez trs mal, lieutenant, dit-elle, un lger sourire sur les lvres. Probablement, dailleurs, parce que vous tes quelquun de bien. Vous aussi, Kahlee. Je vous assure. Non, le dtrompa-t-elle en secouant de nouveau la tte. Je ne suis pas vraiment ce quon pourrait appeler quelquun de bien . Et cest peut-tre pour a que moi, je suis

plutt bonne menteuse Vous mavez menti ? Lavertissement de Saren lors de leur dernire rencontre prs des dcombres de Dahtan rejaillit subitement dans la mmoire dAnderson : Elle vous ment. Elle en sait plus sur cette histoire que ce quelle veut bien vous dire. Je sais qui est le tratre de Sidon. Jai des preuves. Et je sais comment nous pouvons identifier son acolyte. Laveu inattendu fit Anderson leffet dune gifle. Il ne sut pas ce qui le blessait le plus : le fait quelle lui ait menti, ou celui que Saren lai compris avant mme quil nen ait le moindre soupon. Je vous en prie, dit-elle face sa mine blesse. Essayez de comprendre Je comprends, affirma-t-il dune voix douce. Vous naviez pas dautre choix que de jouer la carte de la prudence. Et moi, pensa-t-il, jai t trop stupide pour men rendre compte. Le divorce avait d laffecter plus quil ne limaginait. Il tait si dsespr, si seul, quil avait eu limpression de se rapprocher de Kahlee quand en ralit, tout ce quils avaient en commun, ctait lattaque dune base de lAlliance. Sa dvotion totale son devoir de soldat lui avait dj cot son mariage, et sitt son divorce effectif, il avait laiss ses sentiments interfrer avec une mission capitale. Il imagina Cynthia rire devant lironie de la situation. Je comptais vous en parler, reprit Kahlee. La premire nuit, chez mon pre. Aprs que vous nous avez sauvs du Krogan. Grissom men a dissuade. Mais lui, vous lui avez dit. Cest mon pre ! Un tranger, oui, pensa Anderson. La raction de Kahlee tait on ne peut plus logique, mais cela ne la rendait pas moins blessante. La jeune femme stait servie de lui. Elle stait joue de lui tout au long de lenqute, lui donnant juste assez dinformations pour le distraire, ce afin quil ne dcouvre pas la douloureuse vrit : elle possdait les rponses ses questions depuis le dbut. Anderson prit une longue et lente inspiration, puis recouvra le contrle de ses motions. Inutile de ruminer tout a ; ctait termin. Le mal tait fait. Ressasser la faon dont Kahlee lavait manipul ne laiderait ni accomplir sa mission, ni venger tous ceux qui avaient perdu la vie Sidon. Le tratre, alors ? demanda-t-il dune voix la plus neutre possible. Qui est-ce ? Le docteur Qian, bien sr. Ctait si difficile que cela imaginer ? Anderson nen crut pas ses oreilles. Vous me dites que lun des scientifiques les plus respects et les plus influents de lAlliance nous a trahis en plus daider lassassinat des membres dune quipe quil avait lui-mme constitue ? Pourquoi, au juste ?

Je vous lai dj dit ! Parce quil avait peur que le projet soit abandonn. Il avait d comprendre que jallais le dnoncer. Son seul moyen de continuer tudier cet artefact extraterrestre tait de dtruire Sidon et de me faire porter le chapeau ! Vous pensez vraiment quil tait prt tuer pour a ? demanda Anderson, toujours aussi sceptique. Pour le bien de ses recherches ? Je vous ai dit quelles lobsdaient, vous ne vous en souvenez plus ? Je ne sais comment lexpliquer, mais elles avaient la mainmise sur son esprit. Elles lont chang. Il il a perdu la raison. (Elle se rapprocha de lui, mit un genou terre et prit sa main dans la sienne.) Je sais que cest difficile pour vous de me croire aprs tout ce que je vous ai cach, mais Qian nest plus lui-mme. Cest justement pour a que je comptais le dnoncer. Je savais que je me mettais en danger, mais javais sous-estim lampleur de tout a avant dapprendre la destruction de la base. L, jai compris combien le docteur Qian tait dangereux. Jai compris jusquo il tait prt aller pour poursuivre ses recherches. Jtais terrifie ! Tout ce quelle avait fait tait totalement justifiable, lgitime, mais Anderson ne voulait rien entendre. Pas maintenant. Il se leva, librant sa main de lemprise de Kahlee, puis traversa la pice. Il voulait la croire, mais toute cette histoire tait trop abracadabrante ; comment un homme de savoir et de partage, respect et apprci des siens, pouvait stre chang en un monstre capable de massacrer ses collgues et amis pour un artefact extraterrestre ? Vous avez dit avoir des preuves, donc ? reprit-il en se retournant vers elle. Elle sortit un petit DSO et le lui montra. Jai cr des copies de ses fichiers personnels. Une scurit au cas o jaie besoin dune monnaie dchange (Elle lui jeta le disque, quil attrapa avec prcaution, inquiet de lendommager.) Donnez-le lAlliance. a leur prouvera que je suis innocente. Pourquoi ne me lavez-vous pas donn plus tt ? Je ne savais pas si Qian agissait seul ou non. Il avait tant de pouvoir et dinfluence au sein de lAlliance : les amiraux, les gnraux, les ambassadeurs, les politiciens Il connaissait tout le monde. Si vous donnez ce disque la mauvaise personne (Elle choisit de ne pas terminer cette phrase.) Voil pourquoi je ne vous ai rien dit, David. Je ne savais pas vers qui me tourner. Pourquoi maintenant, alors ? Quest-ce qui vous a fait changer davis ? Vous avez des contacts de confiance au sein de la hirarchie. De plus, je sais maintenant que je peux vous faire confiance. Il glissa le disque dans la poche de poitrine de sa chemise et revint sasseoir prs delle. Vous mavez aussi dit que vous aviez un moyen de dcouvrir avec qui Qian tait de mche. Ce disque contient la quasi-intgralit de ses fichiers personnels, rpondit-elle. La plupart dentre eux sont en fait des notes prises la va-vite concernant ses recherches. Je nai pas eu le temps de tout rcuprer avant de fuir la base, mais jai pris soin de copier

toutes les archives financires. Dcryptez-les et localisez la source des transactions, et vous dcouvrirez srement qui est derrire tout a. Anderson acquiesa, reconnaissant. Suffit de remonter le cours des crdits Tout juste. Ils restrent un moment cte cte assis au bord du lit, silencieux, chacun trop frileux pour entreprendre quoi que ce soit. Finalement, Anderson se lana : il se leva, fit quelques pas en avant et rcupra sa veste. Nous devons transmettre ces informations lambassadrice Goyle. Cela vous disculpera et nous apprendra bientt avec qui travaille Qian. Et ensuite ? demanda-t-elle, bondissant sa suite pour prendre son manteau. On fait quoi ? Ensuite, je vais enquter sur lidentit de la personne qui a attaqu Sidon. Seul. Kahlee sarrta soudain, un bras dans lune des manches de sa veste. Pardon ? Il navait toujours pas digr quelle lui ait menti, mais ce ntait pas la raison pour laquelle il voulait partir seul. Elle navait pas souffrir des vagues lme de son ego. Elle navait rien fait de plus que lutter pour survivre ce chaos, et il ne pouvait pas len blmer. Elle ny tait pour rien sil avait laiss ses sentiments prendre le dessus. Dornavant, il tait de sa responsabilit que cela ne se reproduise plus. Le Krogan est toujours votre poursuite. Nous devons vous faire quitter la plante au plus vite. Vous ntes pas en scurit ici. Attendez un peu ! protesta Kahlee, hors delle. Vous nallez pas me lcher comme a ! Ce sont mes amis qui sont morts Sidon ! Jai le droit daller jusquau bout avec vous ! Cela va devenir de plus en plus dangereux, lui dit-il. Vous faites partie de lAlliance, mais nous savons aussi bien lun que lautre que vous ntes pas un soldat. Si vous me suivez, vous me ralentirez. Pire, vous risquez de me faire prendre des risques inutiles. Elle lui jeta un regard furieux, mais ne trouva rien redire. Si frustrant soit-il, le lieutenant avait raison, et elle le savait. Vous avez fait du bon boulot, ajouta-t-il en tapotant la poche dans laquelle il avait gliss le DSO. Maintenant, cest moi de me mettre au travail. Cest inadmissible ! hurla le docteur Shu Qian. Ce genre de choses prend du temps, rpliqua Edan Haddah, soucieux dapaiser le scientifique. Edan avait apprhend cette entrevue toute la matine. Du temps ? Du temps pour quoi, exactement ? Nous nous tournons les pouces ! Un Spectre est arriv sur Camala ! Nous devons attendre quil renonce et quil quitte la plante.

Et sil nabandonne pas ? demanda Qian, dont la voix suraigu tait la limite du supportable. Il abandonnera. Dahtan et Sidon sont en cendres, il ne pourra jamais remonter jusqu moi. Soyez patient. Il finira par disparatre. Vous maviez promis que je pourrais poursuivre mes recherches ! aboya Qian, qui stait rendu compte que ce Spectre reprsentait une occasion rve de se plaindre. Si javais su que jallais perdre mon temps au fin fond dune raffinerie crasseuse, je naurais pas sign ! Le Butarien massa les tempes qui se trouvaient prs de ses yeux intrieurs, faisant son possible pour que ses maux de tte ne se changent pas bientt en migraine. Les Humains, tous les Humains, taient prouvants : ils taient affreusement bruyants, grossiers et terriblement impolis. De ce fait, chaque entrevue avec Qian tait devenue pour lui un supplice inluctable quil sefforait chaque fois daffronter avec noblesse. Construire le genre de laboratoire dont vous avez besoin est difficile, rappela-t-il au chercheur colrique. Il vous a fallu des mois ne serait-ce que pour adapter le matriel de Sidon. Cette fois-ci, nous partons de zro. Tout juste ! Parce quun Butarien que je ne nommerai pas a dcid de raser mon prcdent laboratoire et lusine de notre unique fournisseur ! lana Qian, plus accusateur que jamais. A la vrit, ctait Qian qui avait eu lide de dtruire la base de lAlliance. Ds quil avait constat labsence de Kahlee Sanders, il avait contact Edan et demand son comparse butarien dintervenir. Il lui avait mme fourni les plans et les codes daccs de la base. Nous ne pouvions pas nous permettre de laisser ce Spectre mettre la main sur les archives de Dahtan, lui expliqua Edan pour la dixime fois. De plus, nous connaissons dautres fournisseurs. En ce moment mme, mes hommes vous construisent un nouveau laboratoire, loin des frontires de lespace concilien, dans lequel vous pourrez mener vos recherches sans craindre dtre drang par les agents du Conseil. Cela tant, nous ne pouvons pas nous procurer tout ce dont vous avez besoin en une seule commande. Cela attirerait lattention sur nous. Vous avez dj attir leur attention ! lana schement lHumain, jouant de nouveau la carte du Spectre. Qian stait montr particulirement nerveux depuis lattaque sur Sidon, et chaque jour il devenait plus irritable, agressif et paranoaque. Au dbut, Edan avait attribu la stabilit mentale dclinante de Qian la culpabilit quil prouvait peut-tre davoir trahi ses pairs, mais il se rendit vite compte que la vritable cause de ses drives psychotiques tait toute diffrente. Qian tait obsd par lartefact. Jour et nuit, il ne pensait plus rien dautre. Ds quil ntait pas en mesure de mener les recherches qui lui permettraient darracher lartefact ses plus profonds secrets, la drive psychique se changeait mme en authentique douleur physique.

Ce Spectre est nos trousses lheure quil est, chuchota le chercheur dun ton soudain caverneux. Il le cherche ! Il ntait pas difficile de deviner la nature de ce le . Cependant, malgr les craintes de Qian, il tait presque impossible que quiconque pt dcouvrir lartefact, mme involontairement. Il tait toujours l o les quipes dexploration spatiale dEdan lavaient trouv, orbitant autour dun monde inconnu dans un systme isol proximit du voile de Perse. Les seuls connatre son emplacement taient Edan, Qian et lquipe dexperts et de scientifiques qui lavaient mis au jour une quipe, dailleurs, quEdan stait efforc disoler la surface de la plante inconnue, lempchant ainsi dentrer en communication avec qui que ce soit dautre que lui. Sil avait su que ltat psychologique de Qian allait se dtriorer ce point, il aurait probablement fait les choses autrement. Cela tant, il ntait pas certain que Qian ft le seul agir peu peu de faon irrationnelle. Avant ces vnements, Edan stait impos de ne jamais travailler directement avec des Humains. De plus, malgr le nombre impressionnant dactivits illgales auxquelles il stait prt pour btir son empire, il stait toujours gard de simpliquer dans quoi que ce soit susceptible dattirer lattention des Spectres. Pourtant, depuis le jour o il stait rendu prs du voile de Perse pour voir de luimme ce que ses quipes avaient dcouvert, il avait pris des dcisions que nombre de ses proches auraient qualifies daffreusement douteuses. Mais cela, ctait parce quils ignoraient combien sa trouvaille marquerait lhistoire galactique. Il nest pas en scurit, l-bas, reprit Qian, dont la voix se changeait en complainte geignarde. Nous devrions le dplacer. Le rapprocher de nous. Vous divaguez ! lcha Edan dun ton sec. On ne peut pas dplacer quelque chose de cette taille dun systme un autre sans plusieurs remorqueurs et leffectif ncessaire. De plus, aussi prs du voile de Perse, nous attirerions coup sr lattention des Geths ! Imaginez-vous ce qui pourrait se passer sil tombait entre leurs mains ? Si Qian navait pas grand-chose rpondre cela, il ne se tut pas pour autant. Alors il reste o il est, dclara-t-il dun ton sarcastique teint de cynisme. Et pendant ce temps, vos soi-disant experts perdus la surface de la plante ttonnent sans rien comprendre ce quils font, tandis que moi, je croupis ici. Plusieurs scientifiques taient bord des vaisseaux dexploration dEdan lorsque ces derniers tombrent sur lartefact : en effet, le but de lexpdition tait de dcouvrir de nouveaux vestiges prothens dans lespoir den faire profiter dune manire ou dune autre lempire commercial dEdan. Cela tant, aucun dentre eux ntait un spcialiste de lIA, et Qian avait raison lorsquil affirmait quils devaient tre entirement dpasss par la complexit de la tche. Il avait fallu longtemps Edan pour trouver quelquun possdant le savoir et les comptences ncessaires la pleine exploitation du potentiel de lartefact. Puis finalement, aprs avoir dbours plusieurs millions de crdits pour financer ses

coteuses et trs discrtes recherches, il avait d se faire lide que le seul individu de la galaxie rpondre ses attentes tait humain. Ravalant sa fiert, il avait ordonn ses hommes dapprocher le chercheur avec prcaution. Lentement, ils avaient tent Qian en travaillant au corps son orgueil professionnel et sa curiosit scientifique, lui rvlant au compte-gouttes les dtails les plus allchants de leur rcente trouvaille. Cette cour trange dura plus dun an, et sacheva lorsque fut offerte Qian la possibilit de voir lartefact de lui-mme. Leffet produit avait t exactement celui auquel Edan stait attendu : Qian avait compris ce quils avaient dcouvert ; il avait compris que cela dpassait lentendement des plus grands spcialistes humains ou butariens ; il avait compris que lartefact avait le pouvoir de changer jamais lhistoire de la galaxie tout entire Et il stait jet corps et me dans ltude de la merveille, esprant un jour librer son fabuleux potentiel. Pourtant, en des jours comme celui-ci, Edan ne pouvait sempcher de se demander sil avait ou non fait une erreur. Vos hommes sont des ignares, assena Qian comme si ctait une vidence. Vous savez pertinemment quils navanceront pas sans moi. Dchiffrer de simples relevs semble impossible pour eux. Et ne parlons pas des rapports dobservation dont ils sont incapables de tirer la moindre conclusion viable. Le Butarien soupira. Ce nest que temporaire. Le temps que le Spectre disparaisse. Vous aurez bientt tout ce que vous avez exig : un accs sans restriction lartefact, un laboratoire la surface de la plante, ainsi que toutes les ressources financires, matrielles et humaines que vous souhaiterez. Pff ! ronchonna Qian. Nous serons bien avancs avec tout a ! Cest dune quipe efficace dont jai besoin. Des gens assez futs pour comprendre ce que nous faisons. Comme ceux de lancienne quipe de Sidon. Tous les membres de cette quipe sont morts ! hurla Edan, perdant soudain son sang-froid. Vous avez personnellement aid leur massacre, lauriez-vous oubli ? Des tas de cendres, cest tout ce quil en reste ! Oh, je crois quil en manque un, de tas de cendres, rtorqua Qian, le sourire aux lvres. Celui de Kahlee Sanders. (Exaspr, Edan en resta bouche be.) Je sais de quoi elle est capable, poursuivit Qian. Jaurai besoin delle sur le projet. Sans elle, nous perdrons des mois. Des annes peut-tre. Voulez-vous que nous lui adressions une invitation courtoise ? demanda Edan, sarcastique. Je suis sr quelle serait ravie de nous rejoindre si nous lui demandons gentiment. Qui parle de lui demander son avis ? rpondit Qian. Enlevez-la. Nous trouverons bien un moyen de la convaincre de se remettre au travail. Je suis sr que vous disposez demploys qui savent se montrer persuasifs. Quils fassent simplement en sorte de ne pas endommager ses facults cognitives.

Edan acquiesa. Peut-tre le scientifique nagissait-il pas de faon aussi irrationnelle quil lavait cru. Cela dit, il restait un dernier problme rgler. Avez-vous la moindre ide de lendroit o elle se trouve, prsent ? Aucune, dit lHumain en haussant les paules. Mais je vous fais confiance pour le dcouvrir. Peut-tre votre Krogan pourrait-il se lancer de nouveau sa poursuite

Chapitre 17
Pour la deuxime fois en deux mois, lambassadrice Goyle traversait les champs luxuriants du Prsidium pour rencontrer le Conseil de la Citadelle. La dernire fois quelle avait entrepris ce trajet, elle avait t convoque par les membres du Conseil dcids sanctionner lhumanit pour sa violation des Conventions de la Citadelle. Cette fois-ci, ctait elle qui avait sollicit laudience. Comme la fois prcdente, elle longea les bords du lac scintillant qui servait de pice matresse cette gigantesque uvre dart cologique qutait le Prsidium. Comme la fois prcdente, elle passa ct de la rplique du relais cosmodsique. Mais cette fois, tandis quelle filait vers le sommet de la tour bord de lascenseur vertigineux, elle sautorisa profiter de la vue stupfiante que la monte offrait sur la station. Lors de sa dernire visite, elle avait obtenu la victoire en bravant le Conseil. Mais, durant sa longue carrire de diplomate, elle avait appris que les dmonstrations de force ntaient pas les seuls moyens dobtenir ce que lon dsirait. Dans toute la galaxie, lAlliance stait fait une rputation despce agressive prdispose lopposition , pour reprendre les mots du conseiller galarien. Sa bravade passe avait probablement renforc cette conviction dans lesprit des conseillers. Aujourdhui cependant, elle comptait leur montrer lun des autres visages de lhumanit. Une fois au sommet de la tour, elle sortit de lascenseur, passa devant les gardes dhonneur et monta les marches qui menaient au podium du requrant. Quelques secondes plus tard, les conseillers apparurent de derrire le podium situ lextrmit de la Chambre et sinstallrent leurs places respectives, excutant cette arrive avec une prcision et une solennit exemplaires. Il ntait pas vident de lire les attitudes des autres espces, mais lambassadrice sy tait toujours ardemment exerce. Leur port crmonieux et quelque peu rigide laissait penser quils escomptaient que cette sance soit aussi dsagrable que ta prcdente. Elle sourit intrieurement. Ils ne sattendaient srement pas ce quelle leur avait prpar. Les prendre au dpourvu lui donnerait un avantage lors des ngociations. Bienvenue, madame lambassadrice, laccueillit la conseillre asari une fois quils furent tous trois installs et que les projections holographiques et les amplificateurs sonores furent activs. Merci davoir accept de me recevoir, conseillers, rpondit-elle. Malgr les quelques dsaccords qui nous opposent, lhumanit demeure membre de la communaut galactique, dclara le Turien dun ton plein de sous-entendus. Il na jamais t envisag de vous priver de votre droit daudience, ambassadrice. Goyle comprit immdiatement ce que voulait dire le Turien : quils nprouvaient pas la moindre rancur son gard ; quils ne se laissaient pas aller aux querelles ; quils taient totalement justes et impartiaux. Et en cela, quils sestimaient riches dune plus grande moralit que les Humains. Quils taient plus civiliss.

Quel est lobjet de cette audience ? demanda lAsari dun ton bien plus neutre. Mme si elle devait se sentir tout aussi suprieure face Goyle que le Turien, la conseillre cachait visiblement ses vritables sentiments avec plus dhabilet que son collgue. Lors de notre dernire entrevue, vous mavez dit que lhumanit devait se prter davantage au jeu des concessions mutuelles, annona-t-elle. Je me tiens aujourdhui devant vous pour vous prouver que vous avez t entendus. Et comment comptez-vous nous en assurer ? senquit le Galarien. Je porte un prsent pour le Conseil. Pensez-vous pouvoir soudoyer les conseillers, ambassadrice ? lcha le Turien dun ton sec. Cette raction tait tout ce quattendait Goyle. Si elle pouvait leur faire sentir quils staient montrs demble trop acerbes, elle aurait plus de chances de les voir cder ses demandes en fin daudience. Je navais aucunement lintention de vous offenser, sexcusa-t-elle humblement. Ce prsent nest pas un pot-de-vin, mais le symbole de notre volont dintgration. Continuez, je vous prie, linvita lAsari. Des trois conseillers, elle tait pour Goyle la plus dure dchiffrer ; de fait, elle tait aussi celle que lambassadrice avait le plus dapprhension manipuler. Je me suis rendu compte que lhumanit avait commis une erreur Sidon. Une erreur que nous regrettons sincrement. Pour vous prouver notre bonne foi, je suis ici pour offrir au Conseil des copies de tous les fichiers confidentiels du projet. Voil une offre des plus gnreuses, commenta le Galarien aprs une seconde dhsitation. Puis-je vous demander ce qui vous motive faire don au Conseil dinformations si prcieuses ? Peut-tre nos recherches seront-elles utiles au reste de la galaxie. Peut-tre, aussi, nous permettront-elles dengager une communication pacifique avec les Geths. Je croyais que tous les fichiers de Sidon avaient t dtruits durant lattaque, intervint le Turien, suspicieux. Goyle avait bien entendu anticip cette question. Ils pensaient probablement que les fichiers taient falsifis ou, tout le moins, dpouills des informations vraiment utiles et prcieuses censurs, en quelque sorte. Cela tant, si les fichiers avaient t modifis, le Conseil aurait fini par sen rendre compte. Aussi, aprs les avoir tudis, lambassadrice avait dcid de les remettre intgralement aux conseillers, les fichiers ne contenant rien qui puisse incriminer davantage lhumanit. Qui plus est, elle prouvait que Qian avait transgress les ordres originels de lAlliance, la disculpant en partie. Le lieutenant Kahlee Sanders, survivante de lattaque de Sidon, a effectu des copies de ces fichiers avant quils ne soient dtruits. A prsent que Qian travaillait avec les Butariens, il ny avait plus de raison de cacher

ses dcouvertes aux allis de lhumanit. De plus, cela les inciterait srement aider lAlliance si les Butariens dcidaient dutiliser contre elle les IA dveloppes par le scientifique humain. Enfin, les spcialistes qui avaient tudi les fichiers lui avaient certifi que toutes les recherches en taient encore un stade purement thorique, et quil faudrait des annes avant que lon puisse envisager des applications concrtes. Et il y avait une dernire chose prendre en compte. Une chose capitale. Les fichiers font rfrence un artefact dorigine inconnue dcouvert au-del des frontires de lespace concilien, les informa Goyle. De quel type de technologie sagit-il ? senquit le Galarien, curieux. Nous lignorons, avoua Goyle. De toute vidence, il existe un rapport entre cette relique et lintelligence synthtique, mais sorti de cela, Qian reste vague dans ses commentaires. Volontairement, mest avis. Daprs ses notes, il apparat clair que lartefact est bien plus avanc que tout ce que sont capables de concevoir les espces conciliennes. Est-il prothen ? demanda lAsari. Si lon en croit les notes de Qian non. Encore une fois, les dtails sont pars et confus. Cela tant, Qian semblait croire quil pouvait tre connect aux Geths dune manire ou dune autre. Aux Geths ? scria aussitt le Galarien. Dans quelle mesure ? Ce nest pas des plus vidents, malheureusement. Peut-tre pensait-il quil lui permettrait de communiquer avec eux, voire de les contrler. Nous ne disposons pas de suffisamment dinformations pour en tre srs. En revanche, nous pensons que cette technologie reprsente une menace, pour lAlliance comme pour le reste de la galaxie. Et vous pensez que lentit qui a commandit lattaque de Sidon possde maintenant cette technologie ? demanda le Galarien. Cest possible, dit-elle, hsitante. Il nest nulle part stipul que lartefact ait jamais t transport jusqu la base. Les notes de Qian sont parfois irrationnelles. Insinuez-vous que le docteur Qian est mentalement instable ? stonna lAsari. Selon toute vraisemblance, oui. Sommes-nous seulement certains que cet artefact existe ? linterrogea le Galarien. Est-on sr de ne pas se lancer la recherche du fantasme dun illumin ? Le vritable problme, les prvint-elle, est que sil existe, nous ne pouvons pas prendre le risque de dtourner le regard. Nous devons imprativement identifier lentit responsable de lattaque, intervint le Turien avec fougue, avant que cette relique ne menace la galaxie entire ! Vous devriez commencer par enquter sur Edan Haddah. Un Butarien de Camala. Le lieutenant Anderson, lhomme qui nous avons confi notre propre enqute, est convaincu quil sagit du commanditaire de lattaque. Vos propres agents pourront confirmer ou infirmer cette conviction ds rception de ces fichiers.

Les projections holographiques et les microphones se mirent en veille quelques instants le temps que le Conseil se runisse en urgence. Nous communiquerons cette information au Spectre charg de lenqute, linforma le Galarien au sortir de leur conversation. Le Conseil vous est reconnaissant davoir port cette information son attention, poursuivit lAsari. LAlliance na pas la moindre intention de faire de quelque manire que ce soit obstacle au Conseil, expliqua Goyle. Nous sommes une espce nouvelle sur la scne galactique, mais nous aimerions prouver aux peuples de la Citadelle que nous naspirons qu coexister et cooprer. Elle lisait sur son visage quelle les avait conquis. Il tait temps dexposer ses dolances. Kahlee Sanders, lingnieur qui a chapp au massacre de Sidon, se cache actuellement sur Camala, poursuivit-elle sans marquer de pause entre ses propos serviles et lannonce dune requte quils lui accorderaient coup sr. Nous craignons pour sa vie tant quelle restera sur cette plante. LAlliance serait reconnaissante au Conseil que lun de ses vaisseaux soit autoris atterrir sur Camala en marge des spatioports pour la rcuprer et lescorter jusqu la Citadelle. La requte est lgitime et raisonnable, dit le Turien aprs une seconde de rflexion. Le Conseil ngociera avec les autorits butariennes pour autoriser cette opration. Jaimerais adresser une dernire requte au Conseil, ajouta Goyle en appliquant lune des stratgies de ngociation les plus ancestrales et les plus efficaces qui soient, savoir petit oui, grand oui . Lorsquune partie accordait lautre une concession mineure, stablissait entre les deux un rapport dentente et de coopration qui facilitait la concession de faveurs plus importantes. Le lieutenant Anderson, lagent de lAlliance qui a dcouvert limplication dEdan Haddah, est galement sur Camala. Vous souhaiteriez quil soit lui aussi vacu ? supposa le Galarien. En ralit, nous aimerions quil accompagne votre Spectre lors de sa traque du Butarien. Dans quel but ? demanda lAsari. Goyle ne parvint pas dterminer si elle se montrait suspicieuse ou simplement curieuse. Pour plusieurs raisons, vrai dire, linforma lambassadrice. Premirement, nous pensons que le docteur Qian est toujours en vie. Sil est captur, nous aimerions quil soit extrad afin que nous puissions le juger pour son rle dans le carnage de Sidon. De plus, nous voyons cela comme une vritable opportunit dapprentissage pour le lieutenant Anderson. La rputation des Spectres est sans pareille : ils sont la fois les reprsentants du Conseil et les dfenseurs de la galaxie tout entire. En travaillant avec votre agent, le

lieutenant pourra plus tard sinspirer des mthodes utilises par les Spectres pour dfendre son tour la paix interstellaire. Elle hsita un instant avant de poursuivre, prenant le temps de formuler au mieux la requte venir. Cette demande tait risque, pour lAlliance comme pour elle, mais elle tait le seul vritable but de cette audience. Qui plus est, il tait fort probable que les conseillers laient anticipe. Nous aimerions galement que votre agent value le lieutenant Anderson lors de cette mission. Si sa performance est satisfaisante, peut-tre pourrez-vous envisager sa possible candidature au statut de Spectre. Ladmission au sein des Spectres est un processus long demandant une implication personnelle totale, protesta le Turien. Tout prtendant au titre de Spectre doit justifier de nombreuses annes dexcellence au sein de larme ou des autorits lgales ne serait-ce que pour que sa candidature ait lhonneur dtre value. Le lieutenant Anderson sert lAlliance indfectiblement depuis maintenant dix ans, lui assura lambassadrice. Il a brillamment suivi notre programme dlite N7 visant former nos agents des oprations spciales, et a reu quantit de mdailles et distinctions en sus des nombreuses citations au mrite dont il a fait lobjet. Je peux mettre trs vite ses tats de service la disposition du Conseil. Les candidatures font lobjet dune slection longue et impitoyable, dobservations en service et dvaluations psychologiques assorties dune priode prolonge de tutorat et dentranement sur le terrain, objecta le Galarien son tour. Je ne demande pas au Conseil doctroyer Anderson le statut de Spectre, souligna lambassadrice. Je vous demande simplement de lui accorder la permission daccompagner votre agent durant sa mission, afin que ce dernier puisse valuer ses comptences et dterminer sil est ou non susceptible de pouvoir intgrer les Spectres. Votre espce est encore jeune au sein de la communaut galactique, intervint enfin la conseillre asari en nonant le seul vritable obstacle la requte de lambassadrice. Officiellement, les Spectres pouvaient tre issus de nimporte quelle espce, mais en pratique ils taient tous choisis parmi les espces des trois membres du Conseil. Ce favoritisme tait aisment comprhensible : octroyer des membres dune espce laccs direct au Conseil et le droit de contrevenir si ncessaire aux Conventions de la Citadelle revenait accorder lespce dans son ensemble une importance sans pareille aux yeux de la communaut galactique. En intgrant un Humain aux effectifs des Spectres, les membres du Conseil annonceraient aux espces conciliennes quils mettaient Humains, Turiens, Galariens et Asari sur un pied dgalit. Ce qui, dailleurs, ntait pas si loin de la vrit raison pour laquelle Goyle stait risque leur adresser cette requte. Nombreuses sont les espces appartenir la communaut galactique depuis des sicles sans quaucun de leur citoyen ait pu rejoindre les Spectres, poursuivit lAsari. Si nous vous accordions cette faveur, cela pourrait tre mal peru.

Mest avis que cela ntait pas diffrent lorsque vous avez en leur temps accord ce privilge aux Turiens, argumenta Goyle. La situation tait bien diffrente, alors, fit valoir le Galarien pour voler la dfense de sa collgue. Les Turiens ont t dcisifs lorsque nous avons d mater la rbellion krogane. Grce eux, des milliards de vies ont t sauves. Sans oublier quils possdaient une flotte plus nombreuse que celles des Galariens et des Asari runies, songea lambassadrice. Durant notre dernire entrevue, ajouta-t-elle voix haute, vous mavez dit que lhumanit devait tre prte se sacrifier pour ses allis. Jaurais pu garder pour nous les informations de Sidon tant que vous naviez pas accd ma requte, mais non, je vous les ai confies dlibrment dans lintrt du plus grand nombre. En sus, je vous propose laide de lun des soldats les plus qualifis de lAlliance pour vous aider rsoudre une crise dont nous sommes peut-tre, il est vrai, partiellement et involontairement responsables. Tout ce que je vous demande en retour est de considrer le lieutenant Anderson comme un candidat potentiel au titre de Spectre. Les conseillers prirent quelques secondes avant de rpondre. Goyle sentit quils se mfiaient encore delle. Cependant, sil fallait savoir aller au bout des choses, il fallait aussi savoir faire certaines concessions. Et elle voulait quils comprennent que lAlliance tait capable de lun comme de lautre. Je ne vous demande rien de concret, ici : aucune promesse, aucun engagement. Je suis simplement persuade que cette collaboration profitera au lieutenant Anderson et lAlliance tout entire, en plus de renforcer le lien qui unit lhumanit au reste des espces conciliennes. De plus, je reste convaincue que cela nous permettra de mieux apprhender nos devoirs envers la communaut galactique. Cela tant, si vous naccdez pas la requte, je respecterai la sagesse de votre dcision. Elle sattendit que le Conseil se rassemblt de nouveau pour dbattre de la situation, mais, sa grande surprise, lAsari se contenta de lui adresser un large sourire. Nous avons bien compris votre position, madame lambassadrice. Nous accderons votre requte. Merci, conseillers, rpondit simplement Anita Goyle. Lacceptation soudaine de sa demande lavait dcontenance, mais elle fit son possible pour quils ne peroivent pas quel point elle avait t prise de court. Laudience est leve, lana lAsari. Les conseillers se retournrent et disparurent bientt derrire leur podium. Goyle se retourna son tour et descendit lescalier du podium du requrant en fronant les sourcils. Elle avait tudi des sicles de dcisions du Conseil, et chaque fois ils staient prononcs de faon unilatrale. Si la moindre dissension persistait entre eux, ils dbattaient jusqu ce quils parviennent un accord. Comment, alors, la conseillre asari avait-elle pu dcider seule daccepter sa demande ? Une fois dans lascenseur, elle comprit soudain : ils avaient d anticiper sa requte

avant mme quelle ait ne serait-ce quabord le sujet. Ils avaient d comprendre trs vite ses vritables motivations et en avaient dbattu durant la brve discussion quils avaient tenue aprs quelle eut mentionn Edan Haddah. Ils savaient dj comment ils allaient accueillir sa demande bien avant quelle lait seulement formule. Et elle qui avait cru avoir men la danse, orientant les ngociations son avantage et manipulant le Conseil comme lors de la prcdente audience ! Elle les avait pris au dpourvu la dernire fois, mais aujourdhui, ils avaient prpar leur intervention. Ctaient eux qui avaient domin laudience tout du long, se jouant delle comme les comdiens habiles quils taient, sachant ds le dpart comment sachverait le spectacle. Et ce nest que lors du grand finale quils staient lgrement dmasqus, sachant pertinemment que la dcouverte aprs coup de leur duplicit la briserait. En redescendant vers le Prsidium bord de lascenseur, lambassadrice Goyle tenta de se consoler en se disant quelle avait obtenu exactement ce quelle attendait de cette audience, mais, nayant pas pour habitude de se laisser manipuler, elle ne pouvait sempcher de se demander si elle avait ou non commis une erreur. Pourquoi le Conseil avait-il accd sans plus de combativit sa demande ? Pensaientils lhumanit capable dassumer cette responsabilit ? A moins quils sattendent quAnderson choue, esprant se servir ensuite de cet chec pour mettre lAlliance lcart Au moins, elle prouvait dsormais une authentique estime pour les conseillers et leur comprhension des ngociations diplomatiques. Elle stait toujours considre comme une lve permanente en matire de politique, et elle se rendait compte maintenant quelle venait de recevoir une leon magistrale de la part de vritables matres en la matire. Les conseillers lui avaient envoy avec une habilet stupfiante un message clair : lart diplomatique ntait pas son terrain de jeu exclusif. Quel quet t lascendant infime de lAlliance durant quelques jours, il tait parti en fume. La prochaine fois quelle ferait face au Conseil, elle ne cesserait de remettre en doute le moindre de ses mots. Peu importe limplication avec laquelle elle aurait prpar son intervention, elle serait hante durant laudience entire par une simple et terrible question : qui tenait vraiment les rnes des ngociations ? Et elle ne douta pas une seule seconde que ctait exactement ce quils souhaitaient.

Chapitre 18
Nous serons bientt arrivs, lieutenant Sanders, lui hurla le conducteur afin que sa voix couvre le rugissement du transporteur blind qui cahotait sur le sable tass du dsert dHatre. Nous arriverons au lieu de rendez-vous dans quelques klicks ! En plus du conducteur, cinq autres soldats de lAlliance se trouvaient avec elle bord du blind. Tris sur le volet, ils lui servaient descorte jusqu ce quelle ait quitt la plante. Le conducteur et elle taient assis lavant, et les autres tasss larrire. Quatre des soldats taient dj sur Camala lorsqutait parvenu lordre descorte, et les deux autres taient arrivs dElysium la veille. Le vhicule butarien avait t prt lAlliance par les autorits locales la suite de la demande du Conseil. Tout cela faisait partie intgrante du march que lambassadrice avait conclu avec la Citadelle dans lintention dextrader lingnieur de Camala et de lescorter en territoire alli. Lengin gmit tandis quil gravissait lune des immenses dunes qui jalonnaient le paysage jusquau soleil couchant. Dans vingt minutes il ferait nuit, mais elle serait dj bord de la frgate de lAlliance venue la dlivrer. Je suis surpris que les Butariens aient accept lopration, cria le conducteur, plus pour papoter quautre chose. Habituellement, ils refusent systmatiquement les demandes datterrissage en dehors des spatioports. Tout spcialement pour les vaisseaux de lAlliance. Elle ne lui en voulut pas de se montrer curieux. Il avait bien compris que quelque chose de trs important se jouait ici, mais sa mission ne lui permettait pas den savoir beaucoup plus que le lieu o il devait conduire le lieutenant. Il ignorait tout de son rle dans laffaire Sidon, et personne ne lui avait parl du march officieux que lambassadrice Goyle avait pass avec le Conseil pour que cette opration puisse voir le jour. Malgr tout, Kahlee resta silencieuse : elle navait pas la moindre intention de le renseigner propos de tout cela. Elle se demanda ce que lAlliance avait investi pour que cette mission de sauvetage soit rendue possible. Quest-ce que lambassadrice avait pu mettre dans la balance ? Anderson devait sen douter, mais, depuis leur sjour lhtel, il navait pas d lui adresser plus dune dizaine de mots. Non pas quelle lui en voult, dailleurs. Il lui faisait confiance, et elle stait joue de lui. Cest ce quil ressentait en tout cas. Kahlee savait mieux que personne quel point cela pouvait tre douloureux de se sentir trahi. Et voil quon lexilait elle ne savait o tandis que lui restait sur Camala pour partir la recherche du docteur Qian. Elle songea de nombreuses reprises le recontacter une fois que tout serait fini. Au dbut, elle avait t attire par lui, mais plus par ncessit quautre chose : elle tait terrifie et seule, et elle avait eu besoin de saccrocher quelquun dautre qu un pre bourru et ombrageux quelle ne connaissait presque pas. Cela dit, mme sils navaient pass ensemble que quelques jours, elle avait le sentiment quils auraient pu devenir plus

que des amis. Malheureusement, elle doutait quil veuille encore entendre parler delle aprs cette affaire. Pas aprs tous ses mensonges. Le fait quelle ne le reverrait peut-tre plus jamais la blessa plus que ce quelle aurait imagin. Tenez bon, lieutenant ! hurla soudain le conducteur, la tirant violemment de ses rveries. (Il agrippa le volant et changea subitement de cap, manquant de faire basculer le vhicule.) On a de la compagnie ! Depuis le lointain promontoire rocheux sur lequel il stait perch, Saren devinait tout juste la lumire du couchant la silhouette du blind qui transportait le lieutenant Kahlee Sanders. Lorsquil avait reu le message du Conseil de la Citadelle linformant de lopration, il tait pass par toute une palette dmotions. Lindignation, dabord : on lui ordonnait de collaborer avec un Humain ! Et tout cela parce que les conseillers estimaient ncessaire de rcompenser lAlliance davoir partag avec eux des informations propos de Sidon quil avait lui-mme dj dcouvertes ! Il savait quEdan Haddah tait derrire lattaque, mais parce quil avait cach cette information au Conseil, il devait feindre dtre reconnaissant envers lAlliance de la lui avoir apprise. En outre, il allait devoir autoriser un Humain travailler avec lui jusqu la rsolution de lenqute. Et pas nimporte quel Humain : ce mme fichu lieutenant Anderson qui navait cess de lui mettre des btons dans les roues. Puis, au fur et mesure quil dcouvrait le rapport du Conseil, sa colre avait cd la place la curiosit. Il tait au courant propos de limplication du Butarien, mais pas de lextraordinaire technologie mentionne dans les fichiers de Sidon. Bien que les dtails fussent peu nombreux et nbuleux, tout portait croire que lartefact tait une relique au moins aussi ancienne que lextinction des Prothens. Saren avait toujours t intrigu par la soudaine disparition de ce peuple nigmatique. Quelle improbable srie dvnements, quelle circonstance catastrophique avait pu causer en moins dun sicle la disparition dun empire qui stendait jusquaux confins de la galaxie connue ? Hormis les relais cosmodsiques et la Citadelle, mmoriaux dune civilisation autrefois sans gale, toute trace des Prothens avait quasiment disparu. Des centaines de thories avaient t avances, mais il ne stait agi chaque fois que de simples conjectures. La vritable raison de lextinction des Prothens demeurait pour tous un mystre et cet artefact antique pouvait tre lune des cls permettant den dbrouiller les fils. De ce quil avait pu tirer des notes de Qian, il souponnait que lui et son complice butarien avaient dcouvert une sorte de vaisseau ou de station spatiale sur orbite. En tout cas, cette relique semblait dote dune IA lui permettant de diagnostiquer ses propres maux et de les rparer seule, sans laide de techniciens organiques comme les fameux gardiens de la Citadelle.

En creusant encore un peu plus, il dcouvrit que Qian avait le sentiment que la relique pourrait terme servir approcher les Geths, voire les contrler. Les implications de ces hypothses taient stupfiantes : une arme dinnombrables soldats synthtiques dont la loyaut aveugle pourrait tre acquise quiconque parviendrait comprendre et altrer le fonctionnement de leur IA. Puis, alors quil continuait lire le fichier, sa curiosit cda le pas une sorte de contentement calculateur et glacial. Lorsquil avait appris le nom de sa proie, la partie la plus difficile de sa traque tait devenue de la localiser. Edan se terrait probablement comme un insecte terrifi dans le bunker souterrain de lune des innombrables raffineries qui parsemaient un ocan infini de rocaille et de sable. Le dbusquer allait savrer long et reintant, en plus de lui faire perdre un temps prcieux. Tout du moins, cela laurait t sil navait pas reu du Conseil les nouveaux dtails de la mission, et notamment ceux dcrivant lopration dvacuation du lieutenant Kahlee Sanders hors de Camala. Saren savait que Skarr se trouvait encore sur la plante, aucun de ses contacts ne lui ayant dit lavoir vu dans lun des spatioports. Il tait fort probable quil ne se trouvt pas bien loin de son employeur. Or Edan avait engag le Krogan pour tuer la jeune femme. Saren en connaissait suffisamment sur la culture butarienne pour savoir quEdan ne prendrait pas le risque de perdre la face en laissant se rpandre la rumeur selon laquelle il sentourait demploys mdiocres : il renverrait certainement le chasseur de primes la poursuite de lHumaine la moindre occasion. Alors Saren stait assur que cette occasion se prsenterait. Il savait quEdan avait des yeux et des oreilles dans toutes les sphres administratives de Camala, et particulirement au niveau des spatioports. Saren navait eu qu sassurer que la requte datterrissage hors-norme de lAlliance en plein milieu du dsert apparatrait dans le systme du gouvernement officiel. Cette requte atypique attirerait forcment lattention, et elle finirait inluctablement par gravir les marches dune pyramide hirarchique de laquais et de sous-fifres jusqu Edan en personne. Saren tait ensuite convaincu que le Butarien serait suffisamment perspicace pour deviner qui lAlliance comptait vacuer. Ce plan navait quune vritable faille : il tait un peu grossier. Or, si Edan suspectait quil sagissait dun pige, il nallait envoyer personne sur les lieux. Pourtant, tandis ququip de puissantes jumelles il observait le blind de lAlliance filer travers les dunes, Saren vit parfaitement le vhicule changer violemment de cap et manquer de se renverser tandis quil engageait une procdure de fuite. En scrutant les dunes alentour, le Turien aperut les nuages de poussire laisss dans leur sillage par quatre autres vhicules se rapprochant du premier : de petits rampants rapides et quips de tourelles qui assaillaient le blind de toutes parts. Edan avait mordu lhameon. Bordel de merde ! hurla lun des soldats au moment o un obus tir par lun des

rampants explosa suffisamment prs du blind pour solliciter ses suspensions. Le conducteur faisait son possible pour empcher lennemi de viser juste, envoyant le blind donner de la bande entre les dunes et dans de petites valles encaisses. Comme le laissait entendre son nom, le blind tait un vritable cuirass. Ce ntait malgr tout quun vhicule de transport totalement inappropri en cas de combat. Le vhicule ne disposait daucune tourelle, et les panneaux blinds qui recouvraient larrire et les flancs ne pouvaient protger ses occupants que de tirs darmes feu ou dexplosions de mines terrestres. Contre des armes spcifiquement conues pour venir bout des vhicules blinds comme celles dont taient quips leurs poursuivants, larmure navait pas dautre effet que de les ralentir. A larrire, lun des marines hurlait dans le poste radio, tentant dalerter la frgate de lAlliance en approche. Mayday ! Mayday ! Mayday ! Nous sommes attaqus ! La zone datterrissage nest pas scurise ! Je rpte : la zone datterrissage nest pas scurise ! Ces enfoirs sont au moins quatre ! lui hurla le conducteur tandis que le vhicule partait en embardes meurtrires sur le terrain recouvert de caillasse. On compte quatre rampants ennemis ! beugla le soldat la radio. Iwo Jima, est-ce que vous me recevez ? Ici lIwo Jima, crachota une voix en retour. On vous reoit, quipe au sol ! HPA quatorze minutes ! Tenez bon ! Loprateur radio hors de lui crasa son poing contre le flanc blind du vhicule. On tiendra jamais quatorze putains de minutes ! Sme-les, merde ! cria lun des autres soldats. Quest-ce que tu crois que jessaie de faire, bordel ? rpliqua le conducteur avec rage. Soudain, un obus explosa derrire eux, propulsant le blind par-dessus la dune la plus proche. Le vhicule scrasa lourdement sur le sol dix mtres plus loin. Les amortisseurs absorbrent la quasi-intgralit de limpact, mais mme si Kahlee tait on ne peut mieux harnache, la puissance de limpact envoya sa tte percuter le plafonnier : ses incisives lui perforrent la langue suffisamment fort pour que du sang commence couler lentement dans sa gorge. Les hommes larrire du vhicule eurent bien moins de chance : amasss l sans ceinture de scurit, ils furent jects de leur sige avant de se briser le crne et les paules sur le plafonnier puis de retomber lourdement sur le sol, se fracassant les genoux, les coudes et la tte les uns contre les autres. Aprs les cris de surprise et les hurlements de douleur slevrent les injures lintention du conducteur. Lhomme ne rpondit rien, agripp au volant. Ils sont trop rapides. Ils vont nous rattraper, marmonna-t-il sans que Kahlee sache sil sadressait elle ou lui-mme. Il carquillait des yeux si affols que la jeune femme se demanda combien de temps il

allait encore tenir. Vous faites du bon boulot ! le rassura Kahlee. Tenez bon encore quelques minutes ! Allez ! Vous en tes capable ! Le conducteur ne rpondit rien, mais cala sa poitrine sur le volant : sans crier gare, il amora un soudain virage cent quatre-vingts degrs, esprant que la manuvre dsespre et inattendue surprendrait leurs poursuivants. Emport par son lan, le vhicule manqua encore de se renverser : il vacilla dangereusement une seconde, filant sur trois de ses six roues avant de retomber pesamment sur le sol. Une fois la stabilit de son blind retrouve, le conducteur crasa son pied sur lacclrateur et lengin redmarra, crachant derrire lui un jet de gravillons, de poussire et de sable. Assise lavant, Kahlee distinguait maintenant leurs assaillants : de chaque ct, un rampant tentait de les doubler pour leur barrer la route, tandis que deux autres filaient dans leur sillage, se rapprochant peu peu, leur tourelle rugissante. Et maintenant que le blind avait vir de bord, les soldats de lAlliance fonaient droit sur leurs poursuivants On va voir qui a des couilles ! hurla le conducteur sans jamais retirer son pied de lacclrateur tandis quil lanait le blind pachydermique lassaut dun des frles rampants ennemis. Prisonnire de son harnais, Kahlee navait pas la moindre possibilit dintervenir. Le blind avala en quelques courtes secondes la distance qui le sparait du rampant, et Kahlee ne put rien faire dautre que placer ses bras devant son visage. Au dernier moment, le rampant tenta de virer de bord, mais il tait dj trop tard et la collision invitable. Le pare-chocs massif du blind percuta la partie avant gauche du rampant en fuite. Mme si le choc frontal fut vit de justesse, deux cent kilomtres-heure, limpact oblique fut dvastateur. Le rampant ennemi se dsintgra presque, la puissance de limpact le dsossant instantanment : les essieux cdrent et les roues senvolrent, les portes se dgondrent, dnormes morceaux de mtal indfinissables arrachs la structure fendirent lair tout autour avant de pleuvoir partout sur le sable, puis le rservoir se fissura, prit feu et explosa. De gigantesques flammes engloutirent la carcasse du rampant, la transformant en crassier en fusion. Le conducteur, mort dans les premires millisecondes de limpact, fut consum dans la gigantesque boule de feu qutait devenu le cadavre de son vhicule et qui ne termina sa route quune centaine de mtres plus loin. Tous les autres occupants avaient t propulss dans les airs au moment de limpact, et leurs corps avaient roul pleine vitesse sur le sol de rocaille et de sable qui avait dchiquet leurs membres, bris leur colonne et leur cou, pulvris leur crne, et arrach leurs os des lambeaux de chair sanguinolents. Le blind, plus solide, avait survcu limpact, mais lavant meurtri avait un air inquitant daccordon. Dvi par le choc, il bascula et roula sur lui-mme une demidouzaine de fois avant de simmobiliser la tte en bas. Assomme, dsoriente par le sang qui lui montait la tte, Kahlee sentit quelquun essayer maladroitement de dfaire son

harnais. Elle se dbattit instinctivement avant dentendre une voix humaine la prier de se calmer. Elle tenta de recouvrer ses esprits. Le vhicule ne bougeait plus, mais le monde autour delle continuait de tourner. Le conducteur tait toujours harnach ct delle, mais le volant arrach avait libr la colonne de direction, qui stait fiche en plein dans sa poitrine. Ses yeux morts taient grands ouverts, et ses pupilles vitreuses et immobiles braques sur elle, accusatrices. Elle se rendit compte quelle stait vanouie quelques secondes. Lun des autres soldats maintenant lextrieur du vhicule tendait le bras au travers de la vitre brise et essayait tant bien que mal de dfaire les attaches de son harnais de scurit. Elle arrta de se dbattre et tendit les bras contre le plafonnier retourn pour amortir la chute qui lattendait une fois quelle serait libre du harnais. Une seconde plus tard, le harnais lcha. Si elle parvint ne pas se fracasser la tte sur le sol, un de ses genoux heurta douloureusement le tableau de bord en charpie. Des mains puissantes la saisirent et la tirrent hors du vhicule travers le trou bant autrefois scell par une vitre de verre tremp. A prsent quelle se tenait sur ses jambes, le sang qui lui tait mont la tte reprit sa ronde habituelle, et le monde arrta de tanguer. Par miracle, tous les soldats qui se trouvaient larrire du vhicule avaient survcu. Ils se tapirent avec Kahlee dans lombre du blind retourn, lutilisant temporairement comme couverture. Des coups de feu retentirent. Pas le bruit sourd et tonnant des obus antichars, non Plutt le rugissement saccad et distinct dun fusil dassaut. Des impacts aux rsonances mtalliques ricochrent sur larmure du blind qui les dissimulait aux yeux de leurs assaillants. Kahlee ntait pas arme, mme pas dun simple pistolet, mais les soldats avaient rcupr leurs armes aprs, laccident. Malheureusement, le dluge de balles ennemies les empchait tout bonnement de sen servir : vu les tirs de barrage incessants, se mettre dcouvert ne serait-ce quun dixime de seconde tait suicidaire. Pourquoi ils nutilisent pas leurs tourelles ? hurla Kahlee, dont les mots taient noys par les bruits de fusillade. Ils nous veulent vivants ! cria lun des soldats, lui jetant un regard trahissant leur conviction tous que seule la survie de lun des membres de lAlliance ici prsents leur importait. Ils cherchent nous encercler ! spoumona un autre soldat en dsignant lhorizon. Lun des rampants stait tellement loign quil devenait difficile de simplement le distinguer. Il contournait le blind en effectuant une longue courbe hors de porte des armes automatiques des soldats de lAlliance. Un rugissement assourdissant attira soudain lattention de Kahlee : celui reconnaissable entre tous des propulseurs dun vaisseau spatial embrasant latmosphre. Elle leva les yeux au ciel et aperut un petit vaisseau qui descendait en piqu.

LIwo Jima ! hurla lun des soldats. Le vaisseau approchait pleine vitesse, fonant droit vers le rampant qui tentait de les contourner. A moins de cinquante mtres du sol, il se redressa et ouvrit le feu ; un tir unique du systme de dfense laser GARDIA rduisit lengin en un tas de dbris mtalliques et fumants. LIwo Jima vira et se dirigea vers les deux rampants encore intacts. Toujours labri du blind, les soldats exultrent soudain dans une cacophonie dacclamations euphoriques : la cavalerie venait darriver ! Skarr avait vu la frgate arriver bien avant quelle ne dchane sur le rampant des Soleils bleus son laser mortel. Si larrive du vaisseau ntait pas des plus apprciables, le Krogan lavait prvue ds le dbut de lopration. M par une dtermination glaciale, le chasseur de primes bondit vivement de son propre rampant et commena aboyer ses ordres. Obissants, les mercenaires dchargrent puis assemblrent rapidement le canon lectromagntique portatif quils avaient rserv larrire du vhicule. Alors que la frgate de lAlliance dchanait lentire furie de ses lasers sur les rampants sans dfense, Skarr chargea larme, y plaant un pack de munitions truffes de centaines de projectiles explosifs. Tandis que le vaisseau filait vers eux en dcrivant sa courbe sinistre, il ajusta son tir, verrouilla sa cible, et lorsquil entendit slever les cris deuphorie des soldats de lAlliance dissimuls derrire le blind il tira. Les innombrables projectiles hypervitesse tirs courte porte submergrent le systme de dfense laser GARDIA de lIwo Jima conu pour cibler et dtruire les missiles en approche. Dans lespace, les barrires cintiques de la frgate auraient dvi sans mal la grle mortelle du canon lectromagntique, mais pour quun vaisseau puisse atterrir sur une plante et accueillir son bord de nouveaux arrivants, il navait pas dautre choix que de les dsactiver. Comme Skarr sen tait dout, lIwo Jima navait pas eu le temps de les ractiver. Les minuscules obus constellrent la coque de centaines de trous de la taille dun poing avant dexploser : lquipage tout entier fut dchiquet par la tempte soudaine dclats dobus ricochant partout lintrieur du vaisseau. LIwo Jima plana quelques secondes avant de scraser au sol o il se dsintgra, projetant en tous sens des colonnes de flammes et de fume anthracite. Une pluie dnormes morceaux de mtal et de fragments dobus sabattit sur les combattants terre, poussant les mercenaires plonger couvert. Skarr ne prta pas attention la grle de mtal fondu, prfrant semparer du fusil dassaut qui attendait patiemment dans son dos et marcher en direction du blind accident. Il alla droit sur le vhicule, sachant qu couvert, derrire lui, les soldats de lAlliance ne pourraient pas le voir arriver. Tandis quil approchait de lengin, les mercenaires qui avanaient derrire lui se

sparrent en deux groupes, adoptant une formation en triangle qui leur permettrait de continuer tirer sans prendre de risque. Ils arrosrent la carcasse du vhicule dune pluie constante de balles hypervitesse, empchant les soldats de tenter la moindre offensive. Faisant fi de la fusillade, le Krogan sarrta moins de dix mtres du blind. Tous les muscles de son corps se contractrent tandis quil mettait en veil ses capacits biotiques : la rtroaction biologique fut immdiate, activant automatiquement les amplificateurs implants dans son systme nerveux. Skarr concentrait lnergie environnante la manire dun trou noir emprisonnant dinnombrables photons. Il lui fallut prs de dix secondes pour accumuler le maximum dnergie quil pouvait supporter puis il jeta son poing en direction de sa cible. La vague dnergie projeta le blind renvers dans les airs : le vhicule vola par-dessus la tte des soldats abasourdis avant datterrir une dizaine de mtres derrire eux. Les serviteurs de lAlliance simmobilisrent, ttaniss par linconcevable phnomne qui venait de se produire et de souffler leur dernire dfense. Jamais leur formation militaire ne les avait prpars une chose pareille. Ne sachant comment ragir, ils se contentrent de rester immobiles, mle dHumains terrifis accroupis dans le sable. Ils seraient morts sur-le-champ sous les tirs de leurs ennemis si les mercenaires navaient pas t aussi surpris queux par ce qui venait de se passer. Les Soleils bleus avaient fait taire leurs armes, contemplant le spectacle du Krogan biotique qui venait de projeter dans les airs un blind de quatre tonnes. Baissez vos armes ! gronda Skarr. Sachant le combat perdu, les soldats obirent. Ils se mirent lentement debout et levrent les mains au-dessus de leur tte, lchant leurs fusils dassaut. Comprenant quelle navait pas dautre choix, Kahlee obtempra son tour. Le Krogan avana vers elle et la saisit par le bras, serrant si fort quelle hurla de douleur. Lun des soldats fit un geste instinctif pour laider, puis se ravisa. Kahlee en fut satisfaite : il ne pouvait rien pour elle, alors autant ne pas risquer sa vie inutilement. Tandis que les mercenaires braquaient leurs fusils sur les prisonniers, Skarr emporta Kahlee vers lun des vhicules, la portant autant quil la tranait derrire lui. Une fois arriv au rampant, il la jeta larrire et vint sasseoir son ct. Tuez-les, ordonna-t-il ses hommes en dsignant les soldats de lAlliance dun signe de tte. La rhapsodie infernale de la fusillade couvrit les hurlements de la jeune femme. Ses jumelles devant les yeux, Saren observa la scne entire sans jamais se dplacer du perchoir sur lequel il stait prcautionneusement install. Il avait t surpris de voir Skarr capturer Sanders plutt que de lliminer. De toute vidence, elle avait plus dimportance dans cette histoire quil navait bien voulu lui en accorder. Quoi quil en soit, cela ne changeait rien la donne. Les mercenaires grimprent bord de leurs vhicules et filrent sous la lumire mourante du crpuscule, allumant leurs phares pour mieux se reprer dans les tnbres.

Saren bondit au bas de son refuge, puis fila jusquau rampant dinfiltration quil avait camoufl proximit. Ce vhicule avait t spcialement modifi pour subvenir aux besoins des espions en mission nocturne : les phares taient quips dun systme de gradation qui permettait dattnuer leur luminosit tout en les braquant vers le sol. La lueur discrte, suffisante pour se diriger, tait peine visible plus dun kilomtre de distance. En comparaison, les phares surpuissants des mercenaires illuminaient la nuit comme autant de balises de dtresse. Saren pourrait les reprer sans mal plus de dix kilomtres. Tout ce qui lui restait faire, ctait de les suivre, et ils le mneraient leur insu jusqu Edan. O quil se cache.

Chapitre 19
Anderson ne pouvait sempcher dapprhender ce rendez-vous. Il tait nerveux. Le fait que le Conseil ait accd la requte de lambassadrice aurait d le rassurer, mais il tait hant par le souvenir de sa dernire entrevue avec Saren. Durant de longues minutes, il avait t convaincu que le Turien lexcuterait devant les dcombres de Dahtan. Lorsque lambassadrice Goyle lui avait confi que Saren semblait abhorrer les Humains, il navait pas t le moins du monde surpris. Les fichiers personnels des Spectres sont confidentiels, lui avait-elle dit, mais nos services despionnage ont dcouvert sur lui une information digne dintrt : il semble quil ait perdu son frre lors de la guerre du Premier Contact. Le lieutenant savait que les Turiens toujours amers propos de ce conflit taient lgion, tout particulirement ceux dont cette guerre avait emport un parent. Mais il suspectait Saren de faire partie dune frange plus extrmiste de Turiens qui, non contents de garder rancune lAlliance, faisaient de leur rancur un principe de vie. Cela avait peut-tre commenc par un simple dsir de venger son frre, mais, au bout de huit longues annes, son aigreur stait change en un sentiment plus noir encore : une aversion dvorante et malveillante pour lhumanit entire. Sil avait hte darrter les responsables du massacre de Sidon, il ntait pas impatient de travailler aux cts de Saren sur cette mission. Il avait un mauvais pressentiment propos de tout a. Comme le jour o le Hastings avait reu lappel de dtresse en provenance de Sidon. Mais il avait reu ses ordres et il comptait bien y obir. Le fait que le Turien ait plus dune heure de retard ne le rassrna pas, bien au contraire. Pour prouver ce dernier ses bonnes dispositions, il lavait laiss dcider du lieu et de lheure du rendez-vous. Le Spectre avait choisi midi dans un bar miteux dun quartier misrable de la priphrie dHatre. Le genre dtablissement o les clients mettent un point dhonneur ne pas laisser traner loreille. En rsum, personne ici ne voulait savoir ce que tramait son voisin. Cet aprs-midi cependant, les chances pour que quelquun entende leur conversation taient bien maigres : lendroit tait presque dsert. Ctait dailleurs probablement la raison pour laquelle le Turien avait choisi cet horaire. Bien que tout cela lui part logique, sage mme, Anderson, attabl dans un coin faire durer son verre, ne pouvait sempcher de se demander quel jeu jouait le Spectre. Pourquoi ntait-il pas encore l ? Prparait-il un sale coup ? Lavait-il abandonn dans ce bouge pisseux pour poursuivre seul son enqute ? Vingt minutes plus tard, alors quil venait de se dcider partir, la porte souvrit et celui quil attendait entra lintrieur du bar. Le barman et lunique autre client des lieux levrent les yeux vers lui, puis tournrent la tte tandis quil traversait la pice dun pas rapide et irrit. Vous tes en retard, lana Anderson tandis que Saren sasseyait en face de lui.

Il nattendait aucune excuse du Turien, mais il estimait avoir le droit de savoir pourquoi il avait moisi ici aussi longtemps. Je travaillais, lcha Saren dun ton cassant. Le Spectre avait lair puis, comme sil navait pas dormi de la nuit. Anderson lavait contact hier aprs-midi juste aprs avoir livr Kahlee lescorte qui laiderait quitter Camala. Il souponna Saren davoir enqut sur laffaire sans interruption depuis lors, dans lespoir den finir avant de se voir forc de collaborer avec un Humain. Vous ntes pas cens travailler seul, lui fit remarquer Anderson. Jai reu le message du Conseil, dclara Saren mprisant, et je compte bien lui obir. Ravi de lentendre, rpliqua Anderson, glacial. La dernire fois que nous nous sommes croiss, jai cru que vous alliez me descendre. (Inutile de garder quoi que ce soit pour lui : il devait savoir quoi sen tenir sils sapprtaient travailler ensemble.) Est-ce que je vais devoir surveiller mes arrires durant toute la mission ? Je ne tue jamais personne sans raison, lui rappela Saren. Et vous pensez aussi quon peut toujours trouver une bonne raison de tuer quelquun. Certes, mais il se trouve que jai dj une excellente raison de vous garder en vie, le rassura Saren. Si vous mourez, lAlliance voudra ma tte. Or le Conseil sera probablement enclin la lui remettre. Au mieux, ils rvoqueront mon statut de Spectre. Entre nous, je me contrefiche que vous surviviez ou non cette mission, Humain. (Au ton de sa voix, Saren aurait pu parler de la pluie et du beau temps.) Cela dit, je nai pas la moindre intention de risquer ma carrire. Sauf si tu sais comment ten tirer sans que a se sache, songea Anderson. Vous avez reu les fichiers de lAlliance ? (Saren acquiesa.) Alors, quel est le plan ? Comment est-ce quon retrouve Edan ? Je lai dj trouv, rpondit le Spectre avec suffisance. Comment avez-vous fait ? linterrogea Anderson, surpris. Je suis un Spectre. Cest mon travail. Comprenant que la rponse ne viendrait pas, Anderson changea de sujet. O est-il ? Dans un bunker, au fin fond de lune de ses raffineries dzo, rvla Saren en jetant ngligemment des plans sur la table. Anderson voulut lui demander o il les avait trouvs, mais il se ravisa. Lgalement, les raffineries dzo taient soumises des contrles semestriels, et les plans taient mis disposition des inspecteurs. Les rcuprer navait d tre quune simple formalit pour quelquun jouissant dun statut de Spectre. Jai tudi les lieux, poursuivit Saren. Linstallation est entoure dun chantier de travail civil. Le niveau de scurit est globalement bas. Si nous attendons la tombe de la nuit, nous devrions pouvoir pntrer dans la zone sans attirer qui que ce soit.

Et ensuite, quoi ? On sinfiltre et on liquide Edan ? Je prfrerais le garder en vie, histoire de linterroger. Il y avait quelque chose dinquitant dans sa manire de prononcer le mot interroger . Anderson frissonna. Les tendances sadiques de Saren taient trop manifestes pour quil ne prenne pas plaisir torturer ses prisonniers la premire occasion. Vous ne maimez pas, nest-ce pas ? lcha le Turien, qui avait remarqu sa raction pidermique. Il ny avait pas la moindre raison de lui mentir. Saren ne laurait pas cru, de toute faon. Je ne vous aime pas, non, et de toute vidence vous ne me portez pas non plus dans votre cur. Cela tant, jai un vrai respect, si ce nest pour les moyens dont vous usez, du moins pour lefficacit dont vous faites preuve. Vous ntes pas simplement un Spectre, vous comptez parmi les meilleurs ; et jespre que je pourrai apprendre quelque chose de vous. Et moi que vous ne ficherez pas cette mission en lair, gronda Saren. Anderson refusa de mordre lhameon. Vous avez suggr quon attende la nuit pour agir : que fait-on en attendant ? Jai besoin de repos, lcha le Turien, autoritaire, confirmant Anderson quil navait pas dormi. La raffinerie se trouve deux heures de la ville. Si nous partons deux heures aprs le coucher du soleil, nous arriverons l-bas minuit. Cela devrait nous laisser assez de temps pour entrer et ressortir avant le lever du jour. (Le Turien dgagea sa chaise de quelques centimtres ; visiblement, il estimait que lentrevue tait termine.) Retrouvezmoi ici 16 heures, ordonna-t-il avant de se retourner et de sen aller. Anderson attendit quil soit parti, jeta quelques crdits sur la table pour rgler son verre, se leva, puis quitta le bar. Lheure galactique standard tait en vigueur sur Camala, et il ntait pas encore 13 heures. Hors de question quil passe les trois prochaines heures dans ce boui-boui. De plus, il navait pas discut avec lambassadrice Goyle depuis hier matin. Il tait peuttre temps de prendre des nouvelles de Kahlee. Pour le bien de la mission, naturellement. Cette ligne est-elle scurise, lieutenant ? lui demanda lambassadrice Goyle. Aussi scurise quune ligne peut ltre sur une plante butarienne, rpondit Anderson. Il avait activ un module de vidoconfrence. La communication instantane dune colonie de la Bordure la Citadelle requrait une technologie extrmement complexe et coteuse, mais Anderson estima que lAlliance pouvait se loffrir au vu de limportance de la mission. Jai rencontr Saren, comme convenu. Visiblement, il devrait me laisser le suivre sans trop dhistoires.

Il y eut un dixime de seconde de dcalage, le temps que le signal soit crypt, envoy par paquet ultraprioritaire jusqu une balise orbitant autour de Camala, relay via lExtranet jusquau terminal de lambassadrice, puis finalement dcrypt. Si lattente tait imperceptible, le processus fit lgrement tressauter limage de lambassadrice. Que vous a-t-il dit propos de la mission en cours ? linterrogea lambassadrice dune voix profonde et solennelle. Quelque chose ne va pas, madame lambassadrice ? Elle ne rpondit pas immdiatement, prenant le temps de formuler correctement la nouvelle. Comme vous le savez, nous avons ordonn lIwo Jima de rcuprer hier Kahlee Sanders sur Camala. Lorsque la frgate est arrive sur la colonie butarienne, lquipe au sol tait attaque. Lissue du combat, madame ? senquit Anderson, qui se doutait dj de la rponse. LIwo Jima a vol au secours de nos hommes, puis nous avons perdu le contact. Le temps que nous convainquions les autorits locales de se rendre sur place, il tait dj trop tard. Les soldats mobiliss pour escorter Kahlee Sanders ont tous t tus, et lIwo Jima a t dtruit. Aucun membre de lquipage na survcu. Et le lieutenant Sanders ? demanda-t-il en remarquant que lambassadrice ne lavait pas mentionne dans sa liste de victimes. Elle a disparu. Tout porte croire quelle a t faite prisonnire. Bien entendu, nous suspectons Edan Haddah et le docteur Qian davoir organis lenlvement. Mais comment ont-ils pu tre au courant de lopration ? linterrogea Anderson, furieux. La demande dautorisation datterrissage hors spatioport a t intgre la base de donnes de ladministration des transports de Camala. Quelquun a d reprer linformation et la transmettre Edan. Qui est lorigine de la fuite ? demanda-t-il, inquiet, se remmorant les craintes de Kahlee concernant un ventuel complice de Qian au sein de lAlliance. Nous navons aucun moyen de le savoir. Cependant, il nest pas dit que cela ait t intentionnel. Il ne sagit peut-tre que dune erreur malencontreuse. Avec tout le respect que je vous dois, madame lambassadrice, nous savons tous les deux que vous me servez un sacr ramassis de conneries. Quimporte, lieutenant. Votre mission reste la mme, lavertit Goyle dune voix autoritaire. Arrter Qian. Quen est-il de Kahlee Sanders ? Lambassadrice soupira. Nous pensons quelle est encore en vie. Avec un peu de chance, si vous trouvez Qian, vous la trouverez elle aussi. Autre chose, madame lambassadrice ? senquit-il dun ton involontairement sec.

Apprendre que Kahlee avait encore t trahie lavait enrag. Et sil ne souponnait pas lambassadrice dtre complice de Qian, ctait elle qui avait supervis lopration, et il ne pouvait sempcher de la blmer pour ce qui stait pass. Saren a reu pour ordre de vous valuer durant cette mission, lui rappela lambassadrice, recentrant habilement le dbat. Illustrez-vous, et le Conseil commencera envisager sincrement lintronisation dun Humain au sein des Spectres. Inutile de vous redire limpact que cela aurait sur le rayonnement galactique de lAlliance. Bien reu, madame lambassadrice, rpondit-il, plus calme. LHumanit entire compte sur vous, lieutenant, ajouta-t-elle avant de mettre fin la discussion. Ne la laissez pas tomber. Saren ne fut pas en retard leur second rendez-vous. En ralit, il tait dj l, assis la mme table, lorsquAnderson arriva. Le bar tait plus frquent en dbut de soire, mais loin dtre bond. Le lieutenant marcha jusqu la table et sassit en face du Turien. Avez-vous vu Kahlee Sanders lorsque vous avez tudi les alentours de la planque dEdan ? interrogea-t-il le Spectre sans sencombrer de salutation. Elle na plus rien voir avec cette mission, assena Saren. Oubliez-la et concentrezvous sur Edan et Qian. Ce nest pas une rponse, insista Anderson. Lavez-vous vue, oui ou non ? Je ne laisserai pas la survie dune Humaine faire obstacle cette mission ! siffla Saren, furieux. Le ton de Saren en disait long. Et soudain, Anderson comprit Cest vous qui avez inform Edan de lopration Cest comme a que vous lavez trouv ! Vous vous tes servi delle pour lappter, et vous avez suivi ses hommes jusqu la raffinerie ! Cest pour a que vous tiez en retard ce matin ! Ctait la seule solution ! rpliqua Saren. Sans cela, retrouver Edan nous aurait pris des mois. Et nous navons pas des mois ! De plus, je nai pas me justifier auprs de vous. Jai vu une opportunit de mener ma mission bien, alors je lai saisie ! Sale fils de pute ! hurla Anderson en se jetant la gorge du Turien. Mais le Spectre tait trop rapide pour lui. Il esquiva la prise dAnderson, jaillit en avant, saisit les bras tendus dAnderson, puis tira pour le dsquilibrer. Tandis que le lieutenant vacillait, Saren lcha lun de ses poignets, tordit le second pour mieux replier le bras dAnderson dans son dos, puis utilisa llan de lHumain pour le jeter terre. Bloquant toujours le bras dAnderson, le Turien jeta un genou entre les paules du lieutenant, le plaquant au sol. Anderson lutta quelques secondes, mais la prise du Spectre tait parfaite. Sentant Saren appuyer de plus en plus sur son bras, il simmobilisa pour ne pas inciter le Turien le briser. Le reste des clients staient levs sitt le combat engag, mais, voyant lHumain

matris, ils staient gentiment rassis, puis reconcentrs sur leur verre. Vous vouliez quun Spectre vous fasse la leon, lieutenant ? Alors coutez bien, murmura Saren toujours au-dessus de lui. (Il stait pench si prs du visage dAnderson que le lieutenant pouvait sentir sur sa nuque et ses oreilles le souffle brlant du Turien.) Il faut savoir sacrifier une vie pour en sauver des millions dautres. Les recherches de Qian reprsentent une menace pour toutes les espces conciliennes. Jai vu une opportunit de larrter au prix de six misrables vies. Le calcul nest pas bien difficile, Humain mais rares sont ceux avoir le courage de se prter sa rsolution. Cest bon, jai compris le message, rpondit Anderson, tchant de rester calme. Lchez-moi, maintenant. Mettez-moi au dfi encore une fois, et je vous tue, lavertit le Spectre avant de le librer. Anderson ne doutait pas un seul instant quil le ferait si loccasion se prsentait. De plus, en venir aux mains avec Saren dans ce bar miteux navait avanc rien. Sil voulait aider Kahlee, il devait solliciter ses neurones plutt que ses poings. Il se releva et plongea le regard dans celui de Saren pendant de longues secondes. Si son paule avait souffert de la prise du Turien, ctait son ego qui en tait ressorti meurtri. Plutt que de ruminer sa dfaite, il se fit une raison et revint sasseoir en face du Spectre. Constatant que lHumain semblait dcid rengainer sa colre, Saren limita. Ils nont pas retrouv le corps de Kahlee, reprit Anderson l o ils avaient laiss la discussion. (Il devait trouver un moyen daider Kahlee, mais il navait pas la moindre ide de lendroit o elle pouvait tre. Mme si cela le rongeait de lintrieur, il devait caresser le Turien dans le sens du poil.) Vous tiez prsent ? Vous avez assist lassaut ? Votre quipe au sol a t attaque par Skarr et une escouade de Soleils bleus. Lorsquils ont compris quil ny avait plus pour eux de victoire possible, vos hommes se sont rendus, mais les mercenaires les ont abattus. Et Kahlee ? Est-elle toujours en vie ? Elle ltait aprs la fusillade, lui rvla Saren. Ils lont emmene lintrieur de la raffinerie. Ils doivent avoir besoin delle. Sils dcouvrent que lon compte leur rendre visite, ils la tueront. Je men contrefiche. Le lieutenant dut consumer jusqu la dernire goutte de sa discipline militaire pour ne pas bondir une seconde fois la gorge du Spectre. Pas moi, rtorqua-t-il, sefforant de garder un ton le plus neutre possible. Je vous propose un march. Le Turien haussa les paules, un geste universel dindiffrence. Quel genre de march ? Vous ne me voulez pas dans vos pattes ; vous vous en accommodez tant bien que mal pour obir au Conseil. Guidez-moi jusquau repaire dEdan, donnez-moi une chance de

librer Kahlee, et je vous promets de vous laisser travailler seul jusqu la fin de cette mission. Quentendez-vous par une chance de librer Kahlee ? lui demanda Saren, visiblement suspicieux. Sils apprennent que nous les avons localiss, ils la tueront srement. Quand nous arriverons la raffinerie, je vous demande de me laisser y pntrer en premier. Laissezmoi trente minutes pour retrouver Kahlee avant de vous lancer la poursuite dEdan et de Qian. Et si vous vous faites reprer ? linterrogea le Turien. La raffinerie est peu surveille, certes, mais elle nest pas dserte. Et je ne parle pas des mercenaires dEdan. Dclenchez lalarme, et ils seront tous sur leurs gardes. Cela ne fera que compliquer mon travail. Au contraire, rtorqua Anderson, cela le simplifiera. Toute leur attention tant focalise sur moi, vous pourrez vous infiltrer encore plus facilement par une entre oppose. Bien Mais si les choses senveniment pour vous, ne comptez pas sur moi pour voler votre rescousse. Je ne vous en demandais pas tant. Saren resta silencieux une bonne minute avant dacquiescer une dernire fois. Trente minutes. Pas une seconde de plus.

Chapitre 20
Aucun des deux agents ne dit mot durant le long trajet au travers du dsert tnbreux. Saren conduisait, les yeux rivs droit devant lui travers le pare-brise, tandis quAnderson tudiait les plans de la raffinerie. Il avait espr dcouvrir quelque indice qui lui aurait permis de deviner o se trouvait Kahlee, mais le complexe tait truff de pices pouvant servir de cellule de fortune. Dpit, il tcha de mmoriser un maximum dinformations afin de pouvoir se reprer rapidement une fois lintrieur. Au bout de deux heures de trajet, ils aperurent une lueur lhorizon : les lumires lointaines de la raffinerie brlant doucement dans les tnbres. Linstallation comptait quatre quipes de travail de deux cents ouvriers, deux de jour et deux de nuit, permettant une exploitation ininterrompue de lzo. Pour compenser les conditions daccs infernales aux complexes reclus en plein dsert, les raffineries offraient traditionnellement la possibilit aux employs et leur famille la possibilit demmnager dans les chantiers de travail environnants : des prfabriqus assembls en un cercle toujours grandissant autour du grillage isolant la raffinerie elle-mme. Saren arrta le vhicule lorsquils ne furent plus qu quelques centaines de mtres du chantier. Nous ferons le reste pied. Anderson seffora de retenir lendroit exact o le rampant tait gar : aprs quil aurait retrouv Kahlee, une fois dehors, il devrait retrouver son chemin jusquici. Si jamais ils se perdaient, Saren ne prendrait probablement pas la peine de faire un dtour pour les rcuprer. Il saisit son pistolet, mais hsita squiper galement de son fusil dassaut. Le pistolet tait dot dun silencieux, mais le fusil tait bruyant : un seul tir, et cen tait fini de la discrte infiltration. Qui plus est, il tait bien plus facile de viser juste avec un pistolet quavec une arme automatique. Vous allez en avoir besoin, le conseilla Saren, le voyant hsiter. La quasi-totalit des gens qui travaillent ici sont des civils, fit valoir Anderson. Ils ne doivent mme pas tre arms. Edan a engag les Soleils bleus. Lendroit doit grouiller de mercenaires. Ce nest pas ce que je voulais dire. Cest simplement que je ne vivrais pas trs bien de massacrer accidentellement des innocents. Saren partit dun rire rauque et glaant. Les Humains sont-ils tous aussi nafs ? La plupart des employs des raffineries sont arms. Sans cela, ils mourraient de faim. Ce ne sont pas des soldats, de fait, mais ds que les alarmes retentissent, ils se dfendent bec et ongles. Nous ne sommes pas venus ici pour nous en prendre leur raffinerie, rtorqua Anderson. Tout ce que nous avons faire, cest de mettre la main sur Edan, Qian et Kahlee et foutre le camp dici.

Cela, ils lignorent. Je vous le dis : lorsque les sirnes retentiront ici, les ouvriers craindront une attaque terroriste. Serez-vous capable de choisir vos cibles lorsque la moiti dentre eux cavaleront en tous sens, aveugls par la panique, tandis que lautre moiti essaiera de vous faire la peau ? Si vous voulez survivre cette mission, Humain, vous allez devoir vous faire lide dliminer des civils, parce queux nauront pas autant de retenue votre gard. Je comprends que vous optiez systmatiquement pour lefficacit, mais comment pouvez-vous parler de tuer des innocents avec autant de dtachement ? demanda Anderson, incrdule. Lexprience et lhabitude. Anderson secoua la tte et prit son fusil dassaut tout en se promettant de ne lutiliser quen cas dabsolue ncessit. Il le rtracta, puis le fixa dans son dos, juste au-dessus de sa ceinture. Il ajusta ensuite le pistolet sur sa hanche, afin de pouvoir sen emparer rapidement en cas de besoin. Sparons-nous, lui lana Saren. Je contourne le chantier par lest et vous, par louest. Vous mavez promis trente minutes davance, lui rappela Anderson, svre. Vous aurez vos trente minutes, Humain. Mais, si vous ntes pas au rampant lorsque je reviens, je vous abandonne ici. Dissimul par lobscurit, Anderson longea rapidement les abords du chantier. Malgr la nuit dj bien avance, lendroit grouillait dactivit. Les heures de travail tant chelonnes, il y avait toujours des dizaines de personnes pour commencer ou terminer tout juste leur journe de travail. Le chantier ressemblait trangement une petite ville : des centaines de familles vivaient ici. Hommes, femmes, enfants saffairaient dans les alles, sinterpellant les uns les autres vivant leur vie. Vu le nombre de personnes qui sagitaient ici, Anderson neut aucun mal se mler la foule. Pour limiter les risques au maximum, il avait jet sur ses paules un long pardessus qui dissimulait son armure et ses armes. Par chance, si la plupart des employs de la raffinerie taient butariens, il y avait assez dtrangers ici, y compris des Humains, pour quil pt passer inaperu. Il traversa en hte le chantier, se frayant un passage parmi les travailleurs, offrant de temps autre un hochement de tte cordial lun de ses compatriotes humains. Il avanait grands pas, maintenant lallure tandis quil se dirigeait vers le grillage qui ceignait la zone scurise du complexe. Il savait que le temps pressait, mais se lancer prmaturment au pas de course aurait attir lattention de dizaines douvriers. En tout, il lui fallut cinq minutes pour traverser le chantier. Les btiments abritant les travailleurs taient disposs en courbes rgulires autour de la raffinerie, mais, aucune famille ne souhaitant vivre le dos coll au grillage, une bande vide dune centaine de mtres parseme et l de quelques toilettes publiques sparait les premires maisons de la ceinture mtallique.

Anderson conserva sa dmarche rapide jusqu ce quil soit suffisamment loin des lumires du chantier pour ne plus pouvoir tre vu. Si quelquun lavait vu disparatre cette vitesse dans les tnbres, il en avait certainement conclu sans rien suspecter quun malheureux avait une envie pressante. Enfin labri des regards, il squipa de ses jumelles de vision nocturne puis sprinta jusquau grillage dans lequel il dcoupa laide dun scateur un trou suffisamment grand pour pouvoir sy glisser. Il abandonna l lencombrant pardessus, puis se mit ramper. Une fois de lautre ct, il sortit son pistolet, esprant ne pas avoir sen servir. A prsent quil tait en zone protge, la mission allait gagner en intensit. Quelques gardes patrouillaient la zone qui sparait le grillage de la raffinerie : sils le voyaient, soit ils labattraient, soit ils dclencheraient lalarme. Cela tant, il naurait pas de mal les viter : il pouvait distinguer la lueur de leurs lampes torches bien avant quils ne soient suffisamment prs pour le voir. Il traversa le primtre, redoublant de vigilance, jusqu ce quil se trouve lun des angles du complexe. La raffinerie tait gigantesque : un btiment principal de quatre tages contenait la principale usine de traitement, flanqu par des btiments annexes, de deux tages seulement, hbergeant les entrepts ainsi que les locaux administratifs, dexpdition et de maintenance. Cest dans ce dernier btiment que se rendait Anderson. Quand il leut atteint, il le contourna et se dirigea vers une petite porte coupe-feu situe dans un coin de la structure. Elle tait ferme, mais par un simple verrou mcanique : les raffineries les plus isoles navaient affaire qu de rares et modestes tentatives de vol ne justifiant pas linstallation de systmes de scurit ultrasophistiqus et onreux. Quoi quil en soit, ce verrou-ci ne serait pas un obstacle sa mission dinfiltration. Anderson plaa une petite boule dexplosif sur la serrure, recula de quelques pas et tira sur le plastic, qui explosa instantanment, produisant un lger bang assorti dun flash lumineux : la porte tait ouverte. Il attendit dtre sr que personne ne lavait remarqu, poussa la porte et entra. Il se tenait dans le vestiaire des employs. La pice tait vide, les ouvriers tant tous leur poste, disperss aux quatre coins du btiment. Un grand panier linge roulant tranait dans un coin, rempli de bleus de travail crasseux. Il farfouilla lintrieur la recherche dune salopette sa taille, puis lenfila, retirant au pralable son pistolet et son fusil dassaut : autant de pas prendre le risque de devoir se battre avec le vtement sil avait besoin de dgainer. Il fourra le pistolet dans une poche du bleu, puis enroula une grande serviette trouve au hasard de sa fouille autour du fusil repli. Lartifice tait loin dtre parfait, mais cela lui permettrait dexplorer le complexe sans trop attirer lattention. A bonne distance et sans regard insistant, il passerait pour lun des ouvriers de maintenance appel ailleurs dans le btiment. Il remonta ses manches et regarda sa montre. Plus que quinze minutes. Il allait devoir se dpcher sil voulait retrouver Kahlee et les faire sortir dici avant que Saren commence sa mission.

Attendant aux abords du chantier, le Spectre regarda sa montre. Quinze minutes staient coules. Anderson tait sans nul doute perdu quelque part au plus profond du complexe. Trop loin pour revenir en arrire. Le Turien dissimula ses armes sous un long pardessus de la mme manire quAnderson lorsquil stait prpar traverser discrtement le chantier , se leva, puis se dirigea vers les btiments. Il avait suffisamment attendu. Il tait temps pour lui de commencer sa mission. Anderson dvala de nombreux couloirs jusqu ce quil quitte les locaux de maintenance pour entrer dans lusine principale. Son cur ne fit quun bond lorsquil croisa pour la premire fois un autre employ Mais la Butarienne leva peine les yeux vers lui, poursuivant sa route sans lui adresser le moindre mot. Il croisa la route dautres membres du personnel durant son expdition travers les couloirs du complexe, mais aucun ne sembla lui accorder le moindre intrt. Si lartifice faisait son effet, Anderson tait anxieux : il naurait jamais le temps de fouiller tout le complexe. Il supposait quEdan retenait Kahlee quelque part aux niveaux infrieurs, mais il lui faudrait une bonne dose de chance pour la localiser temps. Et puis, il le vit : un panneau sur lequel Entre interdite tait inscrit en grosses lettres, juste ct dune cage descalier menant si sa mmoire ne lui jouait pas des tours une remise. Le panneau avait le lustre du neuf : de toute vidence, il navait pas plus de quelques jours. Il dvala lescalier, et aperut en bas des marches deux Butariens lourdement arms arborant chacun sur les joues des tatouages figurant des soleils bleus. Engoncs dans des chaises rembourres places de part et dautre dune lourde porte mtallique, ils semblaient sennuyer profondment. Leurs armes abandonnes reposaient contre le mur ct deux, et aucun des deux ne portait darmure. Comprhensible, vu la nature de leur assignation : ils avaient d passer leur journe ici et, la longue, les armures taient lourdes en plus dtre de vritables fours. En porter une plus dune heure pouvait aisment virer au supplice. Les gardes layant dj vu, Anderson continua davancer dans leur direction. On avait d les mettre en garde contre un Spectre turien, alors un Humain en bleu de travail ne devait pas les inquiter plus que cela. Lorsquil eut atteint le palier, lun des mercenaires se leva et avana vers lui, saisissant son fusil dassaut et le pointant en direction de la poitrine dAnderson. Le lieutenant simmobilisa. Il tait moins de cinq mtres : si le mercenaire dcidait dappuyer sur la dtente, il naurait pas la moindre chance de survivre. Quest-ce que tu trimballes ? demanda le garde en dsignant de la gueule de son arme le fusil dassaut quAnderson avait dissimul dans une serviette cale maintenant sous son bras. Des outils. Le genre pas supporter lhumidit.

Pose a par terre. Anderson obit et dposa dlicatement le fusil sur le sol, craignant que la serviette ne laisse apparatre larme. A prsent quAnderson ne portait plus rien de suspect, le garde sembla reprendre son calme et baissa son fusil. Quest-ce que tu fous ici, Humain ? Tu sais pas lire le butarien ? La vanne ft pouffer son compre toujours affal sur sa chaise. Jai besoin dun outil qui se trouve dans la remise, rpondit Anderson. Dans celle-ci ? Aucune chance. Dgage. Jai une autorisation, attendez Faut juste que je la retrouve, dclara Anderson en fouillant maladroitement dans sa poche. Lagacement se lisait sur le visage du Butarien, press de sen retourner sa chaise. Le mercenaire trop distrait ne pouvait se douter quAnderson avait pass sa main autour de la crosse de son pistolet, et plac lun de ses doigts sur la dtente. Lample poche du bleu de travail lui permit de relever suffisamment le canon du pistolet pour laligner avec le ventre du Butarien. Il tira deux fois : les balles transpercrent le tissu de la salopette et dchirrent les boyaux du mercenaire. Le garde stupfi lcha son fusil et vacilla en arrire, plaant instinctivement les mains sur ses blessures. Il percuta le mur et glissa lentement sur le sol, du sang coulant travers les doigts quil pressait contre la plaie. Surpris, son partenaire releva la tte vers Anderson. Le pistolet du lieutenant tant quip dun silencieux, les tirs avaient t presque inaudibles. Il fallut une seconde au second garde pour comprendre ce qui tait en train de se passer. Le visage soudain horrifi, il se jeta sur son arme. En un clair, Anderson sortit le pistolet de sa poche et, bout portant, tira deux reprises dans la poitrine du garde en panique. Le Butarien saffaissa sur le ct, tomba de sa chaise, et son corps sans vie seffondra mollement sur le sol. Anderson pointa de nouveau son arme sur le premier garde assis par terre, le dos contre le mur, immobile. Piti, supplia le Butarien, finissant par comprendre ce quAnderson faisait ici. Cest Skarr qui a ordonn lexcution des soldats de lAlliance. Je ne voulais pas les descendre, moi Mais tu las fait, rtorqua Anderson avant de lui loger une balle entre les quatre yeux. Il se dbarrassa du bleu de travail, fixa le pistolet sur sa hanche et sempara de son fusil dassaut, prt en dcoudre. Puis il ouvrit la porte dun violent coup de pied.

Chapitre 21
Comme Anderson avant lui, Saren pntra dans la raffinerie par une porte de secours de lune de ses annexes. En revanche, contrairement au lieutenant qui tait entr par les locaux des services de maintenance, louest, Saren entra lui par lest, dans ceux du service dexpdition. Et contrairement Anderson, il ne sencombra pas dun dguisement. Deux manutentionnaires le virent arriver, le visage surpris puis apeur la vue du Turien en armure qui avanait vers eux un fusil dassaut la main. Une rapide salve de balles mit fin leurs jours avant mme quils aient eu le temps dappeler laide. Le Spectre traversa rapidement lentrept, puis entra dans le btiment principal. Encore une fois, contrairement Anderson, il savait exactement o il allait. Il se dirigea vers les tages souterrains de la raffinerie o le minerai riche en lment-zro tait fondu et le gros de ses impurets cum. Le mtal liquide tait ensuite guid par dnormes conduits jusque dans une centrifugeuse gigantesque qui sparait le minerai de lzo. En chemin, il limina trois employs de plus. Il sut quil approchait de sa destination lorsquil passa devant plusieurs panneaux Accs interdit accrochs au mur. Il avana, prit un virage pleine vitesse, puis ouvrit dun coup sec une porte sur laquelle avait t peint : Accs rserv au personnel . Un mur dair chaud et brumeux sengouffra dans le couloir, piquant ses yeux et ses poumons. lintrieur de la pice, une demi-douzaine dingnieurs se rpartissaient sur les passerelles construites autour et au-dessus de colossales cuves de fonte et du cur massif du gnrateur utilis pour les chauffer. Ces employs surveillaient laffinage, sassurant que les machines puissent fonctionner plein rendement sans que le cur ne connaisse de surcharge tragique. Tous taient quips de casques qui protgeaient leurs oreilles du grondement incessant des turbines alimentant le gnrateur. Lun dentre eux aperut Saren et tenta dappeler laide, mais ses hurlements furent couverts par le tumulte des turbines et le crpitement des coups de feu qui les dcima tous un un. Le massacre dura moins dune minute, le Spectre menant sa mission avec une redoutable efficacit. Ds que le dernier ingnieur rendit lme, tombant dune passerelle jusque dans une cuve de mtal en fusion vingt mtres plus bas, Saren passa la deuxime tape de son plan. La raffinerie comptait trop de cachettes potentielles, trop dabris o Edan pouvait se terrer derrire un rempart de mercenaires. Il devait le dbusquer dune manire ou dune autre. Quelques charges explosives places stratgiquement dclencheraient une srie dexplosions apocalyptiques dans le cur du gnrateur, dclenchant lalarme gnrale dans le complexe entier. Saren fixa les bombes puis se dirigea en hte vers les tages suprieurs. Il comptait tre le plus loin possible de laire deffet des explosifs aprs leur dflagration.

Kahlee tait assoiffe, affame et puise, mais, plus encore, elle tait terrifie. Le Krogan lui avait dit que Qian viendrait la voir dans quelques jours, mais pas un mot de plus. Il lavait ensuite trane, au fond dune pice isole, jusque dans un rduit minuscule et obscur quil avait scell derrire elle. Depuis, elle navait vu personne, parl personne. Elle tait suffisamment fute pour comprendre ce quils faisaient. Ce que Qian voulait exactement, elle lignorait, mais il tait vident quils essayaient de briser sa dtermination. Ils lavaient laisse une premire journe dans cette prison, sans lumire, sans nourriture et sans eau. Il ny avait mme pas de seau pour quelle pt se soulager, lobligeant uriner dans un coin. Aprs deux ou trois jours ainsi, Qian viendrait la voir et lui ferait une proposition. Si elle acceptait, ses hommes la nourriraient et lui apporteraient boire. Dans le cas contraire, ils la jetteraient de nouveau dans la cellule improvise, et Qian reviendrait trois jours plus tard. Si elle refusait une deuxime fois, les choses deviendraient nettement moins supportables. Aprs linanition et la torture mentale, ses ravisseurs opteraient pour les supplices physiques. Kahlee navait pas la moindre intention daider Qian, mais ce que lavenir lui rservait la terrifiait. Le pire tait de savoir quau final, quoi quil arrive, ils en sortiraient gagnants. Cela prendrait des jours, des semaines peut-tre, mais la torture finirait par la faire cder, et ils obtiendraient ce quils voulaient. Durant ses quelques premires heures de captivit, elle avait essay dimaginer des moyens de schapper, mais avait rapidement d se faire lide quil ny en avait aucun. Elle avait ttonn dans lobscurit, examin la porte, mais elle tait ferme de lextrieur, et la poigne intrieure avait t retire. De plus, mme si elle parvenait sortir du rduit, des gardes lattendraient probablement dehors. Elle ne pouvait mme pas esprer sen sortir en se suicidant. Non quelle en ft dj ce niveau extrme de dsespoir, mais la pice tait, aprs examen approfondi, totalement vide : pas de canalisations auxquelles se pendre, rien pour se trancher les veines ou se blesser dune quelconque manire. Elle avait brivement envisag de se jeter la tte la premire contre le mur, mais elle naurait russi qu sassommer et sinfliger des souffrances inutiles, choses que lavenir, dj, lui rservait en trop grand nombre. Malgr le caractre dsespr de sa situation, Kahlee sefforait de ne pas sombrer. Et puis, elle entendit un bruit : un son plus doux ses oreilles que le chant des anges. Celui du salut : une fusillade clatait de lautre ct de la porte. Anderson venait douvrir la porte garde par les Butariens dun violent coup de pied. Elle ouvrait sur une grande remise vide de tout le mobilier et le matriel lexception dune table et de quelques chaises. Quatre autres Butariens des Soleils bleus assis autour de la table disputaient une partie de cartes. Enfin, se tenant seul dans un coin, Skarr. Comme les hommes au-dehors, aucun dentre eux ne portait darmure.

Le Krogan fut sa premire cible : une tempte de balles le percuta en pleine poitrine, le propulsant en arrire et faisant voler son arme au hasard de la pice. Le chasseur de primes percuta le mur derrire lui, tournoya, puis scrasa lourdement face contre terre, son sang cascadant dinnombrables blessures. Les mercenaires pris de court renversrent la table sur laquelle ils jouaient, puis se dispersrent, affols. Voyant que Kahlee ntait pas dans la pice, Anderson se contenta dinonder les lieux dune pluie de balles, massacrant les Soleils bleus avant mme quils aient eu le temps de semparer de leurs armes. La victoire ntait pas des plus glorieuses ni des plus honorables mais, compte tenu de lidentit des victimes, Anderson nprouva pas le moindre remords. Une fois la fusillade termine, il remarqua une petite porte dans le mur du fond. Elle nouvrait peut-tre que sur un rduit, mais elle tait renforce de plaques de mtal et scelle par un norme cadenas. Kahlee ? hurla-t-il en se ruant vers la porte, quil se mit marteler violemment. Kahlee, vous tes l ? Vous mentendez ? Derrire la porte sleva sa voix touffe. David ? David ! Faites-moi sortir dici, je vous en supplie ! Il essaya de forcer le cadenas, mais le mcanisme ne cda pas dun pouce. Il pensa le faire sauter comme il lavait fait pour celui de la porte coupe-feu par laquelle il tait entr, mais il craignait que la jeune femme soit blesse par lexplosion. Tenez bon ! lui hurla-t-il. Je vais chercher la cl. Il jeta un regard circulaire dans la pice, et ses yeux se posrent sur le corps immobile du Krogan recroquevill dans une mare de sang pais qui se rpandait rapidement sur le sol. Si qui que ce soit ici tait en possession de la cl de cette gele, ctait Skarr. Il courut jusquau corps ensanglant, posa son arme terre, puis agrippa des deux mains lpaule du Krogan, grognant sauvagement tandis quil essayait de le retourner. Dchiquet par une dizaine de balles, le torse du Krogan ntait plus quun chaos de chair et de sang en fusion. Le liquide poisseux, collant et sombre imbibait ses vtements entiers. Un rictus de dgot sur le visage, Anderson se pencha sur le corps et se mit fouiller ses poches la recherche des cls, quand les paupires de Skarr souvrirent subitement. La main du Krogan fondit sur lui et le saisit la gorge. Le colosse se leva en rugissant, soulevant le lieutenant du sol dun bras tandis que lautre pendait mort son ct. Impossible ! pensa Anderson, luttant comme un enfant sans dfense sous lemprise du Krogan qui le tuait petit feu. Personne ne peut survivre ce genre de blessures ! Mme pas un Krogan ! Skarr avait d lire lincrdulit dans les yeux dAnderson. Vous autres, Humains, avez encore beaucoup apprendre sur mon peuple, grogna-til, les lvres macules dcume carlate. Dommage pour toi : tu ne pourras jamais partager ton savoir avec les tiens

Anderson jetait dsesprment ses pieds en direction du chasseur de primes, mais Skarr le tenait bout de bras et ses jambes taient trop courtes pour quil pt latteindre. Adoptant une nouvelle tactique, il se mit craser frntiquement ses poings sur lavantbras titanesque du chasseur de primes. Ses efforts pathtiques neurent pas dautre rsultat que darracher un gloussement caverneux au Krogan. Tu devrais me remercier, lui cracha Skarr au visage, ta mort sera rapide. Contrairement celle de la femelle. Soudain, la pice fut branle par une explosion cataclysmique venue vraisemblablement des entrailles de la raffinerie. De larges fissures strirent le revtement des murs et plusieurs dalles du plafond sabattirent sur le sol. Sous leurs pieds, la pice se dforma, se souleva, dsquilibrant Skarr. Anderson en profita pour rouer de coups le colosse, qui finit par lcher prise. Le lieutenant scroula terre, le souffle coup. Skarr vacilla, tituba, luttant pour rester sur ses pieds, mais son bras mort et les nombreux litres de sang quil avait perdus le handicapaient. Il finit par scrouler lourdement au sol, quelques mtres de lendroit o Anderson avait pos son fusil dassaut. Enfin libr de lemprise du Krogan, Anderson dgaina son pistolet et appuya sur la dtente. Mais il navait pas vis le chasseur de primes. Si lenfer dun fusil dassaut navait pas arrt Skarr, un tir de pistolet laurait peine ralenti. Au lieu de cela, Anderson avait vis larme pose non loin de son adversaire, touchant au but et lenvoyant ricocher au fond de la pice, hors datteinte du colosse. Des alarmes commencrent hurler dans le complexe entier, sans nul doute dclenches par lexplosion. Mais Anderson avait plus urgent rgler : arm seulement dun pistolet, il naurait pas dautre choix pour en finir avec Skarr que de parvenir lui loger une balle entre les deux yeux. Mais le Krogan se releva dun bond et se rua sur lui avant quil nait eu la chance de viser correctement. La balle senfona dans lpaule morte de Skarr, qui continuait dapprocher. Anderson plongea puis roula sur le ct pour esquiver la charge furieuse du chasseur de primes, vitant de justesse de se faire sauvagement pitiner. Skarr se tenait maintenant entre lui et la porte, le privant de toute chappatoire. Anderson recula et leva son arme. Une seconde trop tard. Le Krogan le frappa dune dcharge biotique dnergie noire qui le dsarma et manqua de lui briser le poignet. Sachant que lHumain dsarm ntait pas de taille contre lui, Skarr approcha lentement. Anderson tenta de le feinter dun ct pour mieux le fuir de lautre, esprant pouvoir rcuprer lune des armes abandonnes au sol, mais le Krogan tait fut : mme bless comme il ltait, mme vid de la moiti de son sang, il tait suffisamment vif pour acculer dfinitivement Anderson. La violente onde de choc qui avait branl la pice avait projet Kahlee contre lun des murs de sa prison obscure. Lune de ses dents cda et son nez se brisa sous limpact. Elle

retomba sur le sol et porta ses mains son visage meurtri, du sang commenant couler sur son menton et dans sa gorge. Et tout coup elle remarqua quun mince filament de lumire longeait lun des cts de la porte que lexplosion avait probablement dgonde. Oubliant la douleur, elle se releva subitement, recula jusqu ce quelle sente le mur derrire elle, puis slana lpaule en avant contre la porte. Les dgts quavaient subis la serrure et les gonds devaient tre importants, car la porte cda ds la premire tentative de la jeune femme. Emporte par son lan, Kahlee stala de tout son long dans la pice attenante, retombant sur lpaule mme dont elle stait servie pour dfoncer la porte. Un clair de douleur lui parcourut le bras au moment o larticulation se dmit. Elle sassit et plissa les paupires, aveugle par la soudaine intensit lumineuse aprs toutes ces heures passes dans une obscurit totale. Kahlee ! hurla soudain Anderson. Attrape le fusil et bute cet enfoir ! Plissant les yeux davantage, elle se mit quatre pattes et farfouilla en aveugle sur le sol de la pice, posant finalement la main sur le canon dun fusil dassaut. Elle le tira vers elle et sempara de la crosse linstant mme o une ombre titanesque lengloutit tout entire. Mue par son seul instinct, elle pointa larme dans la direction de la silhouette menaante et appuya sur la dtente. Les hurlements de douleur du Krogan lui confirmrent quelle avait vis juste, et limmense ombre recula. Clignant frntiquement des yeux pour recouvrer la vue, elle aperut Skarr qui titubait en arrire, les mains presses contre lestomac, les yeux rageurs et incrdules braqus sur elle. Puis Anderson apparut ct du colosse. Il posa le canon de son pistolet contre la tempe du Krogan et fit feu. Kahlee dtourna le regard un dixime de seconde trop tard : limage du cerveau de Skarr jaillissant en gerbe cramoisie et se rpandant sur le mur oppos la hanterait probablement pour le restant de ses jours. Enfin, David tait l, accroupi ct delle. Tout va bien ? lui demanda-t-il. Vous pouvez marcher ? Elle acquiesa. Je crois que mon paule sest dmise. Il marqua une pause. Je mexcuse davance, Kahlee Elle sapprtait lui demander de quoi il parlait lorsquil lattrapa par le poignet et la clavicule et tira violemment sur son bras. Elle hurla de douleur, manquant presque de svanouir au moment o son paule se remettait en place. Anderson la rattrapa avant quelle ne percute le sol. Salaud ! grommela-t-elle en remuant les doigts pour dissiper les fourmillements insupportables qui les engourdissaient. Merci, ajouta-t-elle une seconde plus tard

Il laida se relever, et ce nest que lorsquelle fut enfin debout quelle remarqua les cadavres qui jonchaient le sol de la pice. Anderson ne dit rien, se contentant de lui tendre le fusil dassaut de lun des mercenaires avant de ramasser le sien. On risque den avoir besoin, lui dit-il, se remmorant les conseils sinistres de Saren propos du meurtre de civils innocents. Prions juste pour que ce ne soit pas le cas.

Chapitre 22
Lexplosion du cur du gnrateur avait eu exactement leffet que Saren avait escompt : la panique avait plong le complexe entier dans un chaos total. Au son des alarmes, les employs avaient fui, terrifis, vers la premire sortie venue, cherchant frntiquement chapper la catastrophe. Mais alors que tout le monde sempressait de quitter le btiment, Saren, lui, senfonait un peu plus dans les entrailles de la raffinerie, se frayant un chemin houleux contre-courant. La plupart des fuyards ne lui prtrent pas la moindre attention, focaliss sur leur course folle vers le salut. Il allait devoir agir vite. Lexplosion quil avait provoque tait la premire dune longue srie de dflagrations qui finiraient par causer la surchauffe des cuves de fonte. Une fois en ruption, toutes les machines proximit des cuves sembraseraient, puis les turbines et le gnrateur surchaufferaient leur tour, dclenchant une nouvelle srie dexplosions qui dvasteraient le complexe entier. En scrutant la foule en droute, Saren vit enfin ce quil cherchait : un petit groupe de Soleils bleus lourdement arms qui se dplaaient en groupe compact. Comme Saren, ils senfonaient plus avant dans lusine. Il ne lui restait plus qu les suivre. Quattendons-nous, au juste ? hurla Qian, hystrique. (Il tenait une petite valise mtallique quil secouait furieusement au visage dEdan. A lintrieur, un disque mmoire flash contenait la totalit des donnes relatives au projet.) Tout ce dont nous avons besoin est l-dedans ! Dguerpissons ! Pas encore, rpliqua le Butarien, qui essayait de rester calme malgr les alarmes qui hurlaient un point tel quil parvenait peine sentendre penser. Attendons notre escorte. Il savait que lexplosion au niveau du gnrateur navait rien dune concidence, et il ne comptait pas se jeter tte baisse dans un pige. Pas sans ses gardes du corps, en tout cas. Et eux, alors ? beugla Qian en dsignant les deux mercenaires nerveux qui gardaient lentre de la pice o il tait clotr depuis lattaque de Sidon. Insuffisants, rpondit Edan. Je prfre rester prudent. Attendons le reste d Ses mots furent interrompus par les bruits de fusillade venus de la pice voisine qui se mlaient en un vacarme assourdissant aux alarmes et aux hurlements de ses gardes. Sensuivit une seconde de silence, puis une silhouette familire apparut dans lencadrement de la porte. Votre escorte aura une petite ternit de retard, lana le Turien en armure. Mme sil ne lavait jamais rencontr, Edan le reconnut aussitt. Vous, lana-t-il au nouvel arrivant. Vous tes ce Spectre Saren. Cest vous le responsable de ce chambardement ! aboya Qian en pointant un doigt

tremblant vers le Spectre. Cest votre faute, tout a ! Comptez-vous nous tuer ? demanda Edan. Etonnamment, il navait pas peur. Ctait comme sil stait attendu ce dnouement. Et maintenant que la Faucheuse avait fait son apparition, il ne ressentait rien dautre quune profonde srnit. Mais le Turien ne les tua pas. Au lieu de cela, il leur posa une simple question. Sur quoi travailliez-vous Sidon ? Sur rien ! hurla Qian en plaquant la mallette contre sa poitrine. Il est nous ! Edan reconnut le regard de Saren. Cest avec un tel regard quil avait bti son empire commercial : un regard davidit, denvie et de convoitise mles. Vous ne savez pas tout, murmura-t-il. Juste assez, en revanche, pour avoir envie den savoir davantage. Un lger sourire se dessina sur son visage. Il y avait peut-tre une chance pour quil pt sen sortir vivant. La ferme ! fulmina Qian. Il va nous le prendre ! Je ne crois pas, rpondit Edan, qui sadressait plus Saren quau scientifique dment. Ce quil cherche, nous lavons. Il a besoin de nous vivants. Un seul me suffira, lavertit Saren. Quelque chose dans le ton de sa voix transpera le voile de folie qui enveloppait la raison de Qian. Vous avez besoin de moi ! lcha-t-il dans un soudain accs de lucidit. De mes recherches De mes comptences. (Il parlait vite, suppliant et apeur, mais il tait difficile de savoir sil semblait craindre de perdre la vie ou la possibilit de continuer ses recherches obsessionnelles.) Sans sans moi, vous ne comprendrez jamais rien son fonctionnement ; vous ne pourrez jamais librer son plein potentiel ! Je je suis indispensable ce projet ! Saren leva son pistolet et pointa le canon en direction de lHumain bredouillant, avant de tourner la tte vers Edan. Est-ce vrai ? Edan haussa les paules. Nous possdons des copies de toutes ses recherches, et une autre de mes quipes tudie en ce moment mme lartefact. Qian est un homme brillant, de fait, mais il est devenu instable. Mest avis que lheure est venue pour lui de cder sa place quelquun dautre. A peine eut-il termin sa phrase que Saren tira. Qian simmobilisa et bascula en arrire, une balle loge au milieu du front. La mallette mtallique tomba de ses mains jusque sur le sol, le disque mmoire flash protg de limpact par lintrieur scuris. Quen est-il de vous ? Etes-vous aussi indispensable que lui ? demanda le Spectre en

dirigeant le canon de son arme vers le Butarien. Quand il pensait quil ny avait aucune issue possible pour lui, Edan tait rest calme, acceptant sans complainte son destin. prsent quil avait une chance de sen sortir vivant, la vue de larme pointe dans sa direction lui glaa les sangs. Je sais o il se trouve, dit-il. Comment le trouverez-vous sans mon aide ? Saren dsigna la mallette mtallique de la tte. Mest avis quil y a l-dedans suffisamment dinformations pour rpondre toutes mes questions. Je je dispose de tou toutes les ressources ncessaires au projet, bredouilla Edan, qui sefforait de trouver le moindre argument mme de retenir la main de son bourreau. Effectifs, influence, argent Le cot de ce projet est proprement astronomique ! Si vous me tuez, comment comptez-vous le financer ? Vous ntes pas le seul disposer dinfluence et dargent, lui fit remarquer le Turien. Je trouverai bien un autre mcne quelque part dans la Bordure. Pensez au temps et aux efforts que jai dj investis dans ces recherches ! lcha Edan, anxieux. Si vous me tuez, vous devrez repartir de zro ! (Saren resta silencieux, mais il inclina lgrement la tte, comme sil valuait largument du Butarien.) Vous navez pas la moindre ide de ce dont lartefact est capable, poursuivit Edan. Jamais la galaxie na t tmoin dune telle chose ! Mme avec les notes de Qian, vous ne trouverez personne capable de reprendre le projet l o nous lavons laiss. Je suis impliqu dans ces recherches depuis le commencement. Je connais et comprends mieux que personne ce quoi nous avons affaire, et cela, personne dautre dans la galaxie ne peut sen targuer. A en croire lexpression du Turien, Edan ne douta pas une seule seconde quil se laissait convaincre. Si vous me tuez, poursuivit-il, vous ne vous privez pas simplement de mon soutien financier, vous vous privez galement de mon exprience. Vous pourrez trouver quelquun dautre pour financer le projet, mais vous perdrez du temps beaucoup de temps. Vous nallez tout de mme pas ficher en lair trois ans de travail de fond pour avoir le simple plaisir de me tuer ? Attendre quelques annes ne me drange pas, rpondit froidement Saren en appuyant sur la dtente. Ma patience est proverbiale. Kahlee et Anderson taient encore lintrieur du btiment principal de la raffinerie lorsque la deuxime explosion tonna au fin fond du complexe. La dflagration avait eu lieu non loin des cuves de fonte situes prs du cur du gnrateur et un geyser de liquide enflamm avait jailli des trfonds de linstallation, puis fus trois cents mtres de haut dans le ciel nocturne du dsert. La colonne infernale stait rapidement change en un champignon magmatique qui avait illumin la nuit avant de tomber en pluie de mort orange et brlante prs dun demi-kilomtre la ronde. Allez ! hurla Anderson aussi fort quil le pouvait pour couvrir les cris stridents des

alarmes. (La structure du complexe avait t affaiblie par les deux premires explosions, et il ne doutait pas une seconde quil y en aurait dautres.) Si on ne se dpche pas, on va finir ensevelis sous les dcombres ! Il guidait leur course folle, une main agrippant son fusil dassaut, lautre empoignant lavant-bras de Kahlee, qui peinait derrire lui. Une fois sortis de lusine, ils se rurent en direction du grillage denceinte, le lieutenant scrutant frntiquement les alentours pour sassurer que personne ne les avait pris en chasse. Mon Dieu ! hurla Kahlee, sous le choc, tirant sur le bras dAnderson pour linciter sarrter. Le lieutenant jeta un coup dil en arrire et vit les yeux terrifis de Kahlee rivs droit devant eux. Il se retourna, suivit son regard et jura son tour. Le chantier tait en flammes. labri des toits et des murs de lusine, les deux Humains avaient t protgs du dluge de minerai en fusion. Ceux qui ntaient pas lintrieur hommes, femmes, enfants navaient pas eu cette chance. Aucun btiment ne semblait avoir t pargn par les flammes, si bien quAnderson et Kahlee taient encercls par un vritable mur de feu. On ne pourra jamais traverser, gmit Kahlee en scroulant au sol, accable par la fatigue et un dsespoir soudain. Une nouvelle explosion fit trembler le complexe. Anderson se retourna et vit que lusine avait pris feu son tour, tandis que des nimbus obscurs et vaporeux schappaient avec les flammes des bances causes par les dflagrations. Des nuages toxiques Courage, Kahlee ! hurla Anderson en lattrapant par les paules et en la remettant sur pied. On va y arriver ! Kahlee secoua ngativement la tte. Il lut dans ses yeux quaprs tout ce quelle avait vcu depuis la destruction de Sidon, elle finissait par cder. Elle avait puis ses dernires forces, ses dernires rserves de courage et de dtermination farouche. Elle sabandonnait au dsespoir. Je nen peux plus, avoua-t-elle en se laissant retomber terre. Je suis puise Continuez sans moi ! Impossible de la porter jusquau rampant. Il tait bien trop loin. De plus, avec elle sur le dos, il ne courrait plus assez vite pour survivre la traverse du chantier en flammes. Kahlee ne stait pas engage pour servir sur le champ de bataille. Ctait une scientifique, une femme desprit. Cependant, tous les soldats de lhumanit suivaient la mme formation initiale : avant de rejoindre les rangs de lAlliance, ils devaient endurer des mois defforts physiques reintants. On leur apprenait dcouvrir leurs limites, les dpasser, mme. Et lorsque leur corps menaait de lcher, ployant sous la fatigue, ils devaient trouver des ressources insouponnes pour continuer davancer. Ils devaient apprendre faire tomber les barrires mentales qui les paralysaient afin daller au-del deux-mmes. Ce rituel initiatique fdrait lensemble des femmes et des hommes engags dans

larme de lAlliance interstellaire. Il les rendait plus forts, faisait deux les symboles de chair et dos de lindomptable esprit humain. Anderson comprit quil navait plus dautre choix que de tirer sur cette corde. Bordel, Sanders ! lui hurla-t-il au visage. Cest pas le moment de flancher, alors relevez vos putains de miches et avancez ! Cest un ordre ! Comme tout bon soldat disciplin, Kahlee obit. La main serre sur son arme, elle parvint se remettre sur pied, et risqua quelques premiers pas vacillants avant dacclrer, forant son corps braver limpossible. Anderson lobserva quelques secondes pour sassurer quelle ne tomberait pas, puis se lana sa suite, la rattrapant en quelques foules tandis quils se lanaient en direction de la fume, des hurlements et des flammes qui se dchanaient devant eux. Le chantier ntait plus quun chaos infernal. Les bruits du brasier qui dvorait les installations se mlaient la mlope funbre dinnombrables cris de douleur, de deuil et dhorreur. De nouvelles explosions tonitruantes en provenance de la raffinerie ponctuaient lodieuse cacophonie funbre. Les manations mortelles roulaient sur les toits en nuages noirs graisseux avant de cascader sur le sol mesure que lincendie bondissait de prfabriqu en prfabriqu, dvorant le chantier tout entier. La chaleur, vivante et dmentielle, enserrait leurs membres et lacrait leur peau de ses griffes acres tandis quils traversaient limpitoyable ghenne. La fume suppliciait leurs yeux et emplissait leurs poumons, rendant chaque inspiration plus laborieuse et pnible que la prcdente. Partout flottait la puanteur sordide et mtique de la chair brle. Dinnombrables cadavres dhommes, de femmes et denfants jonchaient les alles ravages. Certains avaient succomb la pluie de minerai en fusion, et gisaient l, les chairs boursoufles et fumantes. Dautres, tus par les flammes ou la fume, reposaient en position ftale, muscles et tendons fltris et calcins. Dautres, enfin, taient morts pitins dans la dbcle, les membres briss et tordus dans des angles impossibles, le visage rduit en charpie par les talons paniqus de leurs propres voisins. Anderson avait foul de nombreux champs de bataille, livr bien des combats, assist aux premires loges au spectacle barbare de la guerre, mais rien ne lavait jamais prpar aux horreurs dont il fut tmoin lors des dernires dizaines de mtres de leur fuite perdue. Malheureusement, toutes ces victimes taient condamnes. Ils ne pouvaient rien faire dautre que baisser la tte et continuer de courir. Kahlee trbucha et tomba plusieurs reprises durant leur course folle, se relevant chaque fois vaillamment, aide par les bras infatigables dAnderson. Et puis Par un miracle du destin, ils russirent traverser lEnfer. Devant eux, Saren jetait une petite mallette mtallique larrire du rampant. Le Turien leur jeta un regard surpris, et, la lueur des flammes du brasier qui continuait de svir derrire eux, Anderson dcela la hargne dans les yeux du Spectre. Sans mot dire, il monta dans le vhicule et, lespace dune seconde, le lieutenant craignit quil ne les abandonne ici.

Montez ! hurla le Turien. Peut-tre taient-ce les deux fusils dassaut automatiques qui lincitrent attendre. Peut-tre quil avait peur que quelquun dcouvre quil les avait abandonns. En ralit, Anderson nen avait rien foutre : il tait simplement soulag quil ft encore l. Il aida Kahlee monter dans le vhicule, puis se cala tant bien que mal son ct. O est Edan ? demanda-t-il au moment o le moteur se mit rugir. Mort. Et le docteur Qian ? linterrogea Kahlee. Lui aussi. Saren appuya furieusement sur lacclrateur, et les roues du rampant crachrent une grle de sable et de gravats. Anderson se cala dans son sige et sabandonna au sommeil, trop puis pour sinterroger sur le contenu de la petite mallette larrire. Le rampant fila dans la nuit, les loignant mtre aprs mtre du spectacle cataclysmique de la raffinerie en proie la mort et aux flammes.

Epilogue
Anderson sortit des bureaux de lambassade de lAlliance la lumire solaire artificielle du Prsidium. Il descendit les quelques marches qui menaient ldifice et saventura dans le parc tapiss dherbe verdoyante. Kahlee lattendait au bord du lac. Assise dans lherbe, les pieds nus, trempant les orteils dans leau paisible. Il vint sasseoir ct delle, retira ses chaussures et plongea ses pieds dans leau frache et revigorante. Raah, a fait du bien On a dj vu plus court, comme runion, lana Kahlee sur le ton de la plaisanterie. Jai eu peur que vous finissiez par partir. Je navais pas grand-chose dautre faire que vous attendre, lui lana-t-elle, taquine. Aprs mon entrevue avec lambassadrice, je me suis dit que jallais profiter du parc. (Elle se fit plus solennelle.) Quelques minutes dattente, ce nest pas grand-chose compar tout ce que vous avez fait pour moi. Faites-moi plaisir et oubliez a. Vous ne me devez rien, assura-t-il avant quils ne sabandonnent tous deux un silence agrable. Cela faisait quatre jours quils avaient fui la raffinerie de Camala. Ils avaient pass leur premire nuit lhpital, non loin du spatioport. L, des mdecins staient occups de soigner leur gorge et leurs poumons endommags par les inhalations de fume et, possiblement, par les toxines libres durant les explosions. En sus, ils avaient plac Kahlee sous intraveineuse pour aider la jeune femme lutter contre la dshydratation svre quelle avait endure durant son emprisonnement. Le lendemain matin, ils avaient reu la visite dun contingent de reprsentants de lAlliance : des soldats pour assurer leur protection, et des agents des renseignements pour recueillir leur dposition. Dans la foule, ils avaient t escorts jusque dans une frgate qui les avait transports directement la Citadelle, ce afin quils pussent rendre compte personnellement de ce qui stait pass aux conseillers et aux dirigeants de lAlliance : trois jours de runions, daudiences et dinterrogatoires destins comprendre ce qui stait produit et qui devrait en assumer les consquences. Anderson pressentait que les retombes politiques de cette affaire se poursuivraient des mois durant, des annes peut-tre. Quoi quil en soit, aprs cette runion dans les bureaux de lambassadrice, cette affaire tait officiellement termine. Pour elle comme pour lui. Au final, ctait la premire fois depuis cette nuit dhorreur quils se retrouvaient seuls. Il aurait aim passer son bras autour de ses paules et lattirer vers lui, mais il apprhendait la faon dont elle ragirait. Il aurait aim parler, mais rien ne lui venait vraiment. Alors ils se contentrent de rester assis lun prs de lautre au bord du lac, silencieux. Ce fut Kahlee qui finit par se lancer.

Qua dit lambassadrice ? Sensiblement ce quoi je mattendais, soupira-t-il. Le Conseil a refus ma candidature au titre de Spectre. Saren a d vous plomber autant quil la pu, lcha-t-elle cure. De fait, le portrait quil a dress du lieutenant Anderson nest pas des plus flatteurs. Il a dclar que je ne men tais pas tenu lobjectif initial de la mission, et que mon entre prmature dans la raffinerie avait compromis sa couverture en dcuplant la vigilance des gardes. Il a mme russi me mettre les explosions sur le dos. Mais quel tissu de conneries ! lcha Kahlee, exaspre, en lanant ses bras en lair. Des conneries mtines de juste assez de vrit pour tre crdibles, ajouta Anderson. Et puis, cest un Spectre. Lun de leurs meilleurs agents. Qui les conseillers allaient-ils croire ? Ou alors, ils cherchent simplement une excuse pour dissimuler le fait quils ne veulent pas dHumains chez les Spectres. Un moyen dendiguer la monte en puissance de lAlliance au sein de la communaut galactique, en somme Peut-tre. Mais cest le problme de Goyle, maintenant. Et lartefact ? Le Conseil a mandat une quipe pour tudier les donnes de Sidon. Pour linstant, ils trouvent lensemble trop thorique, trop hypothtique. Ils doutent mme de lexistence de lartefact. Et quest-ce quils font des recherches que Qian nous a demand de mener, alors ? protesta Kahlee. Et de lobjectif obsdant quil semblait stre fix ? Anderson haussa les paules. Ils argumentent que Qian tait instable. Daprs eux, il aurait pig Edan en lui promettant monts et merveilles pour pouvoir assouvir son obsession dlirante. Et pour Sidon, ctait la mme chose : une drive progressive orchestre par un illumin. Et lambassadrice, quen pense-t-elle ? demanda Kahlee dune voix plus calme aprs quelques secondes dhsitation. Au dbut, on ne peut pas dire quelle tait trs enjoue propos de tout a, avoua-til. Je ne suis pas devenu Spectre, et cette mission lui a laiss un joli merdier politique nettoyer. Et tous les civils morts durant les explosions ? LAlliance ne va pas tout vous mettre sur le dos, jespre ? Son inquitude tait ce point sincre quAnderson regretta de ne pas lavoir prise dans ses bras un peu plus tt. Non. Goyle ne cherche pas de bouc missaire, et le Conseil a rendu confidentielle lintgralit des documents mentionnant Saren ou toute trace de son implication. Officiellement, il sagit dune catastrophe industrielle. Lambassadrice sest calme lorsquelle sest rendu compte que la mission navait pas non plus t un chec total. Au

final, on a dcouvert ce qui stait pass Sidon, et les responsables de lattaque sont morts. Elle ne nie pas que jaie eu mon rle jouer dans tout a. a veut dire que a nentachera pas votre carrire militaire ? Probablement pas. Mais a ne laidera pas non plus. Je suis soulage, dit-elle en plaant une main sur son paule. Je sais combien il est important pour vous dtre un bon soldat. Il tendit le bras et plaa une main sur sa nuque, la rapprochant dlicatement, tout en se penchant vers elle. Leurs lvres seffleurrent lespace dun instant avant quelle ne le repousse. Non, David, murmura-t-elle. Ce nest pas une bonne ide Je suis dsole. Quelque chose ne va pas ? lui demanda-t-il, interloqu. On ma offert un nouveau poste lors de mon entretien ce matin. Ils veulent que je rejoigne une quipe de chercheurs sur un autre projet. Jai mme dcroch une promotion. Cest fantastique, Kahlee ! sexclama-t-il, vraiment enthousiaste. O est-ce quils vous mobilisent ? Elle lui adressa un sourire entendu. Confidentiel. Son sourire lui sestompa. Oh Ne vous inquitez pas, lui dit-elle pour dissiper tout doute dans son esprit. Rien dillgal, cette fois-ci. Il resta silencieux, essayant de digrer au mieux la nouvelle. Vous et moi, a pourrait fonctionner si on sen donnait la peine, dclara-t-il soudain. Il sest pass quelque chose entre nous. On se doit bien a lun lautre, non ? De se donner une chance ? Avec moi sur un projet ultrasecret et vous toujours en patrouille ? (Elle secoua la tte.) Ce serait se mentir Mme si ladmettre tait un crve-cur, il savait quelle avait raison. Vous tes quelquun de bien, David, dit-elle, soucieuse de rendre son refus moins douloureux. Cela dit, mme si je ne partais pas bientt, je ne sais pas sil aurait pu se passer quoi que ce soit entre nous. Larme sera toujours en tte de liste dans votre vie. Vous le savez aussi bien que moi. Il acquiesa, mais ne trouva pas la force de la regarder dans les yeux. Vous partez quand ? Ce soir. Il va falloir que jaille faire mes bagages, dailleurs. Je suis reste parce que parce que jesprais avoir la chance de vous voir une dernire fois avant mon dpart. Jesprais avoir la chance de de vous remercier pour tout ce que vous avez fait.

Kahlee se leva et spousseta, avant de se pencher et de dposer un rapide baiser sur sa joue. Adieu, soldat. Il ne la regarda pas sloigner, les yeux rivs, par-del la surface ondoyante du lac, sur lhorizon spatial, glacial et infini. Dans lintimit de son embarcation individuelle, Saren avait tudi plusieurs heures durant les informations contenues sur le disque mmoire flash quil avait trouv lintrieur de la mallette de Qian. Il avait vu juste : lartefact tait effectivement un vaisseau ou quelque chose dapprochant. Sovereign, ctait son nom, tait une relique somptueuse datant de lextinction des Prothens, un vaisseau de guerre titanesque dune puissance inconcevable. Mais Sovereign navait rien dun astronef ordinaire. La technologie de ses systmes et de son fonctionnement tait tellement avance quelle clipsait tout ce que les espces conciliennes avaient jamais ralis. La complexit de sa conception rivalisait sans mal avec les illustres constructions prothennes qutaient les relais cosmodsiques et la Citadelle. Peut-tre mme les surpassait-elle. Et si Saren pouvait dcouvrir et comprendre comment cette merveille fonctionnait, il pourrait faire sien son incommensurable pouvoir. Toute sa vie il stait prpar un moment comme celui-ci. Tout ce quil avait jamais accompli sa carrire militaire, son office de Spectre ntait quun prlude cette rvlation. Il avait enfin trouv ce pour quoi il tait en vie, ce pour quoi il avait fait tant defforts. Sovereign tait un prsent du destin. Comment, sans cela, expliquer le dnouement parfait de sa dernire mission ? Premirement, Anderson ne serait jamais un Spectre ; deuximement, le Conseil tait convaincu que lartefact nexistait pas, et les seuls hommes capables de lui prouver le contraire taient morts. Malheureusement, la mort de Qian nallait pas tre sans consquence. LHumain avait peut-tre perdu la raison mais, en tudier ses notes, lhomme tait bel et bien un authentique gnie. Saren comprenait les thories et principes de base autour desquels sarticulait ltude des IA, mais il tait vident quinterprter les rsultats de Qian tait un exercice trop complexe pour quil puisse jamais y parvenir. Il allait devoir trouver quelquun daussi brillant que le scientifique pour poursuivre ltude de Sovereign, et cela lui prendrait peut-tre des annes. Cela tant, il ne regrettait pas une seconde davoir limin Qian. Le chercheur tait trop instable. Ltude des notes prsentes sur le disque rvlait une descente progressive, mais constante vers la folie, probablement due une exposition prolonge Sovereign. Peuttre le vaisseau gnrait-il une sorte de champ altrant lesprit de qui sen approchait trop. Une aura qui aurait pu corrompre et dtruire celui de Qian lorsquil tait venu tudier le vaisseau en personne. Sovereign avait affect Edan galement, mme si la transformation du Butarien avait

t moins vidente. Il avait cependant commenc se comporter trangement ds son premier sjour proximit de lartefact : il stait mis travailler avec des Humains, et avait attir lattention des Spectres. Edan ne stait probablement pas rendu compte de ces changements qui sopraient en lui. Pourtant, en y repensant, Saren trouvait laltration mentale du Butarien on ne peut plus manifeste. Il allait devoir se montrer vigilant ; viter toute exposition inutile avant davoir dcouvert ce qui causait cette dgradation mentale. Il travaillerait avec des intermdiaires, comme lquipe dEdan prs du voile de Perse. Saren les contacterait bientt. Coups de toute communication avec lextrieur, ils navaient probablement pas la moindre ide de ce qui tait arriv leur employeur. Sils acceptaient de travailler pour lui aprs quil le leur aurait appris et si, bien sr, ils avaient avanc dans leurs recherches, il leur laisserait peut-tre la vie sauve. Tout du moins, tant que laltration mentale induite par la proximit de Sovereign naffecterait pas leur travail. Et il y avait un dernier problme rsoudre. Le vaisseau se trouvait proximit du voile de Perse, aux frontires du territoire des Geths. Viendrait un jour o il allait devoir les neutraliser A moins, bien sr, que Qian et vu juste et quil pt utiliser Sovereign pour prendre leur contrle Les risques taient nombreux, mais le jeu en valait infiniment la chandelle. Il naurait qu tre prudent. Patient. Cela prendrait peut-tre des annes, peut-tre des dcennies, mais les secrets du prodigieux vaisseau, ses pouvoirs extraordinaires, finiraient par tre siens. Et ce jour-l, la galaxie vivrait selon des lois nouvelles. Plus jamais les Turiens nauraient sincliner devant le Conseil comme lorsquau sortir de la guerre du Premier Contact, il les avait forcs sagenouiller devant ces chiens de lAlliance. Lhumanit finirait par payer pour les crimes quelle avait commis. Comme toutes les autres espces avoir jamais accept la souverainet du Conseil de la Citadelle, elle apprendrait quelle est sa place. Et Sovereign tait la cl de tout.

Chronologie indicative

Remerciements Concevoir une uvre intellectuelle possdant la profondeur et limpact de Mass Effect est une entreprise colossale qui naurait tout simplement jamais t possible sans laide et les efforts rpts de tous mes collgues et amis de BioWare. Jaimerais remercier plus particulirement Casey Hudson et Preston Watamaniuk de mavoir aid dfinir clairement ce que serait et ce que ne serait pas Mass Effect, sans oublier lensemble des rdacteurs de BioWare qui ont particip au projet : Chris LEtoile (notre docteur maison s technologie et Grand Gourou du domaine scientifique), Luke Kristjansen, Mac Walters, Patrick Weekes et Mike Laidlaw. Jaimerais galement remercier Keith Clayton, mon diteur chez Del Rey, de mavoir aid rendre ce roman le plus abouti possible au regard du peu de temps dont nous disposions. Ce livre naurait jamais vu le jour sans les contributions de chacun dentre vous, et je vous en suis sincrement reconnaissant.

Drew Karpyshyn Drew Karpyshyn est lauteur des romans Star Wars intituls : Dark Bane : La Voie de la destruction, Dark Bane : La Rgle des deux, Dark Bane : La Dynastie du mal qui ont tous figur dans la liste des meilleures ventes du New York Times, tout comme plusieurs de ses romans de Fantasy et de science-fiction dont Mass Effect : Rvlation et Mass Effect : Ascension. Il a aussi t rcompens pour son travail de scnariste et de game designer chez BioWare, entreprise pour laquelle il a dirig la rdaction des jeux vido succs Mass Effect et Star Wars : Knights of the Old Republic. Aprs avoir vcu une grande partie de sa vie au Canada, il a opt pour un climat plus propice sa pratique quotidienne du golf. Il vit dsormais au Texas avec sa femme, Jennifer, et leur chat.

A ma femme, Jennifer. Lorsque je suis plong dans les affres de la cration, tu ne me harcles jamais pour que jtende une machine, jamais tu ne tnerves lorsque joublie de faire la vaisselle, ni ne deviens hystrique quand je te laisse honteusement toccuper seule de notre maison. Tu es toujours l pour lire et relire le moindre de mes mots ; toujours mes cts lorsque je divague propos de mes espoirs et de mes peurs. Et ce, mme quand je te rveille au beau milieu de la nuit pour te les confier. Ce sont toutes ces choses que tu fais pour moi chaque jour, ton aide constante, ton soutien permanent, qui te rendent ce point unique mes yeux. Et cest pour a que je taime.