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Cuvier Progrs des sciences

Nous donnons ici l'Introduction au Rapport sur les progrs des sciences physiques depuis 1789 jusqu'en 1807, prsent au gouvernement au nom de l'Institut, le 6 fvrier 1808, et rdig par Cuvier, dans sa fonction de secrtaire perptuel, pour les sciences physiques, de la classe des sciences et mathmatiques.

D!fficults de ce travail.
Dans l'honorable tache prescrite l'Institut de prsenter un tableau gnral des progrs des connaissances humaines pendant les vingt dernires annes, il n'est point de partie plus tendue, et par consquent il n'en est point de plus dlicate que celle qui embrasse les sciences purement physiques ou naturelles; et ce ne serait, en quelque sorte, qu'en tremblant que nous exercerions un ministre o il est si difficile que notre justice soit toujours claire, si nous ne comptions sur l'quit des hommes de mrite dont nous ne sommes obligs de nous faire un instant les juges, que pour nous voir bientt soumis nous-mmes leur jugement et celui du public et de la postrit. Les sciences sont la proprit commune de tout le genre humain; il nous est ordonn de comprendre dans cette histoire les travaux des trangers, comme ceux d~ nos compatriotes; et s'il y a, en effet, une circonstance o la gnrosit franaise doive tre porte rendre nos mules les tmoignages qui leur sont dus, c'est lorsqu'il s'agit de parler publiquement de nos propres succs. Mais, pendant quinze annes de guerres et de dfiance, les difficults naturelles que la diffrence des langues oppose la propagation des dcouvertes, ont t augmentes rar la cessation presque absolue de tout commerce littraire, et cela peut-tre 1 poque o le zle pour les sciences a t le plus gnral, et o les contres les plus recules semblent s'tre fait un devoir de leur fournir quelque important tribut. L'impartialit qui nous est recommande et qui s'accorde si bien avec nos propres sentiments, ne pourra donc pas toujours nous prserver d'une injustice apparente envers ceux dont les crits nous sont moins familiers; et mme dans les ouvrages que nous avons rassembls, parmi des efforts si nombreux de persvrance et de sagacit, comment saisir toujours avec prcision ceux qui ont conduit des vrits nouvelles? Comment, dans ce vif clat dont brillent aujourd'hui les sciences, faisceau compos de la runion de tant de lueurs parses, distinguer et rflchir vers chaque auteur les rayons qu'il a fait jaillir! Comment surtout retracer nettement, dans un rcit rapide, des travaux si diversifis, en composer un tableau

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uniforme, et faire sentir d'une manire galement claire leur objet gnral et leurs liens communs ?

Ide gnrale de l'objet et de la marche des sciences.


Us se lient cependant tous; car les sciences ne sont que l'expression des rapports rels des tres: elles doivent donc former un ensemble comme les tres eux-mmes; l'univers est leur objet commun; si elles se divisent, ce n'est que pour l'envisager par diffrentes faces. Leur marche est donc trace; les points o elles doivent se runir sont fixs; l'difice qu'elles ont construire est, en quelque sorte, dessin d'avance, et son plan toujours sous les yeux des hommes qui se consacrent cette noble entreprise. Mais c'est prcisment pour cela que chacun d'eux peut oprer isolment, et placer son gr quelques matriaux, laissant ses successeurs ou ses mules remplir les vides qui les sparent. En suivant une autre comparaison, nous pouvons nous reprsenter la nature et les sciences comme deux vastes tableaux, dont l'un devrait tre la copie de l'autre. Tous deux sont diviss en une infinit de compartiments que les divers ordres de savants semblent s'tre partags, et qui n'en composent pas moins un seul et mme systme. Mais, dans celui qu'a form la nature, tout est plein, tout est li : dans celui que les hommes ont essay de faire, une Firande partie des cases est encore absolument vide; une autre n'est remplie que d images incorrectes, et qui n'ont avec l'original qu'une ressemblance grossire; enfin, il faut l'avouer, tous les efforts de ceux qui ont cultiv les sciences, ne sont encore parvenus reproduire avec fidlit qu'un bien petit nombre des traits de l'immense et sublime ensemble des tres naturels. U n'y a toutefois dans ces ides rien de dcourageant, quand on songe qu' peine les premires tincelles des sciences remontent trente sicles, et que leur lumire, loin de s'tre propage sans obstacle, a t interrompue par une nuit profonde pendant prs de la moiti d'un si court intervalle. L espoir s'tend au contraire, quand on considre qu'elles marchent aujourd'hui avec une rapidit toujours croissante; que les deux derniers sicles ont plus fait pour elles que tous les prcdents, et que les trente dernires annes ont peut-tre elles seules gal les deux derniers sicles.

Nature et limites des sciences naturelles.


C'est, du moins, ce que nous pouvons affirmer par rapport aux sciences naturelles, objet de cette partie de notre rapport. Places entre les sciences mathmatiques et les sciences morales, elles commencent o les phnomnes ne sont plus susceptibles d'tre mesurs avec prcision, ni les rsultats d'tre calculs avec exactitude; elles finissent, lorsqu'il n'y a plus considrer que les oprations de l'esprit et leur influence sur la volont. L'espace entre ces deuxJimites est aussi vaste que fertile, et appelle de toute part les travailleurs par les riches et faciles moissons qu'il promet. Dans les sciences mathmatiques, mme lorsqu'elles quittent leurs abstractions pour s'occuper des phnomnes rels, un seul fait bien constat et mesur avec prcision sert de principe et de foint de dpart; tout le reste est l'ouvrage du calcul : mais les bornes du calcu sont aussi celles de la sciences. La thorie des affections morales et de leurs ressorts s'arrte plus promptement encore devant

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cette continuelle et incomprhensible mobilit du cur, qui met sans cesse toute rgle et toute prvoyance en dfaut, et que le gnie seul, comme par une inspiration divine, sait diriger et fixer. Les sciences naturelles, qui n'ont que le second rang pour la certitude de leurs rsultats, mritent donc, sans contredit, le premier par leur tendue; et mme, si les sciences mathmatiques ont l'avantage d'une certitude presque indpendante de l'observation, les sciences naturelles ont en revanche celui e pouvoir tendre tout le genre de certitude dont elles sont susceptibles. Une fois sortis des phnomnes du choc, nous n'avons plus d'ide nette des rapports de cause et d effet. Tout se rduit recueillir des faits particuliers, et cb.ercher des propositions gnrales qui en embrassent le plus grand nombre possible. C'est en cela que consistent toutes les thories physiques; et, quelque gnralit qu'on ait conduit chacune d'elles, il s'en faut encore beaucoup qu'elles aient t ramenes aux lois du choc, qui seules pourraient les changer en vritables explications.

Leurs principes gnraux.

n existe ce,Pendant quelques-uns de ces principes ou de ces phnomnes levs, dduits de 1 exprience gnralise, qui, sans tre eux-mmes encore expliqus rationnellement, semblent donner une explication assez gnrale et assez plausible des phnomnes infrieurs, pour contenter l'esprit, tant qu'il ne chercb.e pas une prcision rigoureuse dans les relations qu'il saisit. Telles sont surtout l'attraction et la chaleur combines avec les figures primitives que l'on peut admettre dans les molcules des corps, et que l'on peut y considrer comme constantes et uniformes pour chaque substance. L'attraction gnrale, si bien tablie entre les grands corps de l'univers par les phnomnes astronomiques, parat, en effet, rgner aussi entre les particules rapproches de matire qui composent les diffrentes substances terrestres; mais, aux distances normes o les astres sont les uns des autres, chacun d'eux peut tre considr comme si toute sa matire tait concentre en un point, tandis que, dans l'tat de rapprochement des molcules des corps terrestres, leur figure influe sur leur manire d'agir, et modifie puissamment le rsultat total de leur attraction. De l les particUlarits de l'attraction molculaire, et la possibilit d'attribuer d'une manire gnrale son action, limite par celle de la chaleur et par quelques autres causes analogues, les phnomnes de la cohsion et ceux des affinits Chimiques. Ces derniers expliquent leur tour la formation des minraux et toutes les altrations de l'atmosphre, les mouvements des eaux et leur composition. Les corps vivants eux-mmes laissent apercevoir clairement, dans une multitude de leurs phnomnes, l'influence de l'affinit qu'ont entre eux, et avec les substances extrieures, les lments qui les composent; et beaucoup de ces phnomnes n'chappent peut-tre encore aux explications dduites de l'affinit, que parce qu'il nous chappe aussi plusieurs des substances qui prennent part aux mouvements multiplis de la vie. Toujours voit-on que, dans ces cas compliqus, les principes dont nous parlons sont plus propres reposer l'imagination qu' donner une raison prcise des phnomnes, et que mme, dans les cas plus simples o nul ne J'eut mconnatre leur influence, on est bien loign encore d'en avoir rduit 1 apprciation la rigueur des lois mathmatiques.

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Nous sommes dans l'ignornce la plus absolue de la figure des molcules lmentaires des corps; et-quand nous la connatrions, il serait impossible l'analyse d'en calculer les effets dans les attractions petites distances qui dterminent les affinits diverses de ces molcules. Par consquent, les seuls principes gnraux qui paraissent dominer dans les sciences physiques, sont aussi ce qui les rend rebelles au calcul, et ce qui les rduira longtemps l'observation des faits et leur classement. En d'autres mots, nos sciences naturelles ne sont que des faits rapprochs, nos thories que des formules qui en embrassent un grand nombre; et, par unelJuite ncessaire, le moindre fait bien observ doit tre accueilli, s'il est nouveau, puisqu'il peut modifier nos thories les mieux accrdites, puisque l'observation la plus simple peut renverser le systme le plus ingnieux, et ouvrir les yeux sur une immense srie de dcouvertes dont nous sparait le voile des formules reues. C'est l ce qui donne aux sciences naturelles leur caractre particulier, et ce qui, tant du champ qu'elles parcourent tout obstacle et toute limite, y promet des succs certains tout observateur raisonnable qui, ne s'levant point des suppositions tmraires, se borne aux seules routes ouvertes l'esprit humain dans son tat actuel; mais c'est aussi l ce qui multiplie, comme nous l'avons dit, au-del de toute mesure, les travaux particuliers qui mritent d'entrer dans cette histoire. Le genre de certitude qui rsulte de l'observation bien faite s'applique, en effet, tout ce qui est observable; et comme les tables astronomiques, rdiges seulement d'aprs les remarques longtemps continues des astronomes, constitueraient dj une science trs importante, quand mme Newton n'aurait pas cr l'astronomie physique, nous avons aussi, sur tous les objets naturels, depuis la simple agrgation des molcules d'un sel, jusqu'aux mouvements les plus compliqus des animaux, jusqu' leurs sensations les plus dlicates, des espces de tables moins prcises la vrit, et dont surtout les principes rationnels sont encore loin d'tre dcouverts, mais dont la partie empirique, ou purement exprimentale, ne s'en perfectionne et ne s'en tend pas moins chaque jour.

Vt!ins efforts pour augmenter leur certitude.


Au reste, si nous continuons rapporter ainsi toutes nos sciences physiques l'exprience gnralise, ce n'est pas que nous ignorions les nouveaux essais de quelques mtaphysiciens trangers pour lier les phnomnes naturels aux principes rationnels, pour les dmontrer priori, ou, comme ces mtaphysiciens s'expriment, pour les soustraire la conditionnalit. C'est une autre classe rendre compte de la partie gnrale et purement mta- . physique de cette entreprise : quant nous, qui n'avons parler ici que des applications particulires que l'on en a faites aux divers ordres de phnomnes, depuis le galvanisme et l'affinit chimique, jusqu' la production des tres organiss et aux lois qui les rgissent, nous ne pouvons nous empcher de dclarer que nous n'y avons vu qu'un jeu trompeur de l'esprit, o l'on ne semble faire quelques pas qu' l'aide d'expressions figures prises tantt dans un sens et tantt dans un autre, et o l'incertitude de la route se dcle bien vite, quand ceux qui s'y donnent pour guides ne connaissent pas d'avance le but o ils prtendent qu'elle conduit. En effet, la plupart de ceux qui se sont livrs ces recherches spculatives, ignorant les faits positifs, et ne sachant pas bien ce qu'il fallait dmontrer, sont arrivs des

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rsultats si loigns du vrai, qu'ils suffiraient pour faire souponner leur mthode de dmonstration d'tre fautive. Nous n'ignorons pas non plus que la plupart de ces mtaphysiciens, faisant abstraction de toute ide de matire, se bornent considrer les forces qui agissent dans les phnomnes, et que les corps eux-mmes ne sont leurs yeux que les produits de ces forces: mais ce n'est au fond qu'une diffrence d'expression qui n'apporte aucun changement dans les thories spciales; et ceux mme qui croient ces subtilits mtaphysiques utiles pour accoutumer l'abstraction l'esprit des jeunes gens, et pour l'exercer tous les artifices de la dialectique, conviennent qu'elles n'ont point d'influence dans l'histoire et l'explication des phnomnes positifs, et que l'emploi du langage ordinaire y est sans inconvnient. Laissant donc de ct les vains efforts que l'on a faits, dans tous les sicles, pour procurer aux objets qui nous entourent et aux apparences qu'ils manifestent un autre genre de certitude <J,ue celui qui peut rsulter de l'exprience, et nous en tenant celle-ci, autant qu elle est gouverne par les lois d'une saine logique, qui seules lui sont suprieures, nous allons parcourir son vaste domaine dans l'ordre de simplicit et de gnralit des faits qu'elle nous prsente.

Plan de ce Rapport.
Prenant pour guide celui de tous les phnomnes que nous avons dit tre le plus gnral et exercer sur les autres l'influence la plus universelle, nous considrerons d'abord l'attraction molculaire dans ses effets les plus simples, dans les lois auxquelles elle est soumise, et dans les modifications qu'elle prouve de la port des at:ltres principes gnraux. La thorie des cristaux et celle des affinits commenceront donc cette histoire, et avec d'autant plus d'avantage, que ce sont deux sciences entirement nouvelles, et nes dans la priode dont nous avons rendre compte. Passant ensuite aux combinaisons et dcompositions que les affinits produisent ente les diverses substances simples, soit dans nos laboratoires, soit au-dehors, nous tracerons l'histoire de la chimie, dont la mtorologie, l'hydrologie et la minralogie sont en quelque sorte des dpendances. Mais il faudra, bientt aprs, considrer le jeu des affinits dans ces corps d'une forme plus ou moins complique, dont l'origine n'est point connue, et dont la composition est loin encore de l'tre; dans les corps organiss, en un mot, o l'action simultane de tant de substances entretient, au milieu d'un mouvement continuel, une constance d'tat, objet ternel de notre tonnement, et borne peuttre jamais insurmontable pour toutes les forces de notre esprit. L'anatomie, la physiologie, la botanique et la zoologie s'occupent de ces tres merveilleux, et forment des sciences tellement unies par des rapports nombreux, que leurs histoires seront presque insparables. Les circonstances les plus favorables au dveloppement, la propagation et la vie des espces utiles, et les altrations de l'ordre de leurs fonctions, c'est--dire, les maladies, qui elles-mmes sont soumises un certain ordre dont on peut saisir les lois, forment, cause de leur importance pour la socit, l'objet de deux sciences rarticulires, bases de l'agriculture et de l'art de gurir. e est par leur histoire et par celle des arts qui en dpendent que nous terminerons cet expos des progrs des sciences naturelles, ajoutant seulement, en

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quelques mots, l'indication des principaux avantages qu'ont retirs de ces progrs les arts plus matriels. Si nous parlions des hommes ordinaires, c'est sur ces avantages immdiats que nous insisterions le plus. La plupart des gouvernements se croient le droit de ne voir et de n'encourager dans les sciences que leur emploi journalier aux besoins de la socit; et sans doute le vaste tableau que nous avons tracer pourrait ne leur paraitre, comme au vulgaire, qu'une suite de spculations plus curieuses qu'utiles. Mais vous le savez, toutes ces oprations de pratique, sources des commodits de la vie, ne sont 'que des applications bien faCiles des thories gnrales, et il ne se dcouvre dans les sciences aucune proposition qui ne puisse tre le germe de mille inventions usuelles. Nulle vrit physique n'est donc indiffrente aux agrments de la socit, comme nulle vrit morale ne l'est l'ordre qui doit la rgir. Les premires ne sont pas mme trangres aux bases sur lesquelles reposent l'tat des peuples et les rapports politiques des nations : l'anarchie fodale subsisterait peut-tre encore, si la poudre canon n'ett chan~ l'art de la guerre; les deux mondes seraient encore spars sans l'aiguille aimantee; et nul ne peut prvoir ce que deviendraient leurs rapports actuels, si l'on parvenait suppler aux denres coloniales par des plantes indignes. Mais, sans nous jeter dans ces hautes conjectures, en parcourant un moment les procds des arts, nous verrons aisment qu'il n'en est aucun qui n'ait ressenti jusque dans ses moindres dtails l'influence bienfaisante des dcouvertes scientifiques qui ont illustr notre priode. Puissions-nous donc peindre dignement ce grand ensemble d'efforts et de succs! Puissions-nous prsenter dans leur vritable jour l'Autorit suprme ces hommes respectables, sans cesse occups d'clairer leurs semblables et 'lever l'espce humaine ces vrits gnrales qui forment son noble apanage, et d'o dcoulent tant d'applications utiles! Cet espoir seul nous soutiendra dans la longue et pnible carrire o nous sommes engags.

IMP. OFFSET-AUBIN, POITIERS, D. L., l er TRIM.1968 . N2190- 4 (5839).