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le projet rvolutionnaire de lencyclopdie

CHAPITRE 17 LE PROJET RVOLUTIONNAIRE DE LENCYCLOPDIE

LENCYCLOPDIE, EMBLME DES LUMIRES

es trente-cinq volumes qui composent lEncyclopdie ou Dictionnaire raisonn des Sciences, des Arts et des Mtiers, tel est son nom complet, paraissent en lespace de trente ans, entre 1750 et 1780.

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Aux yeux des contemporains, et des ntres, ce qui frappe dabord cest cet extraordinaire effort de collaboration entre crivains et savants du dix-huitime sicle, quils soient philosophes, conomistes, thoriciens, mathmaticiens, physiciens, naturalistes. Au total, cent trente personnes ont crit des articles dans lEncyclopdie.

Diderot (1713-1784) a t le matre duvre, le capitaine de laventure de lEncyclopdie. Son collaborateur principal est le mathmaticien dAlembert (17171783), mais qui se dcourage assez tt et abandonne, en cours de route. Diderot, de 1746 1749, avec laide de dAlembert, plus connu que lui, ce moment, et mieux introduit, va recruter des collaborateurs, se procurer des appuis importants, tels ceux de Voltaire, de Montesquieu, cest--dire les grands intellectuels de lpoque, intresser activement lentreprise les salons qui dirigent lOpinion, par exemple ceux de Madame Geoffrin, de Madame du Deffand.

Denis Diderot, le matre duvre de lEncyclopdie

Lquipe encyclopdique, elle, est trs nombreuse, trs diverse aussi. Citons parmi les noms de premire grandeur chez les quelque 130 collaborateurs : le matrialiste dHolbach (1723-1789) dont le salon tait le quartier gnral des Philosophes (articles en chimie, minralogie, politique, notamment larticle reprsentants ), lauteur du Systme de la Nature, du Systme Social, ces catchismes systmatiques de lesprit philosophique. Condillac (1714-1780), sensualiste, qui adapte de faon originale et radicalise lempirisme de Locke en critiquant linnisme des facults que Locke laissait intact. Cest lauteur de larticle systme , mais aussi de lEssai sur lorigine des connaissances humaines et du Trait des sensations.
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Daubenton (1716-1800), collaborateur de Buffon, auteur de nombreux articles dhistoire naturelle. Quesnay (1694-1774), chef de lcole des physiocrates selon laquelle le sol seul est crateur des richesses. Cest lauteur de larticle fermiers et de larticle grains , un des plus influents de lpoque, o il discute de la thorie des bons prix . Turgot (1727-1781), futur grand ministre libral de Louis XVI, appel par le souverain pour purer les finances . Cest lauteur du second article (le premier est de Rousseau) conomie politique qui popularise le fameux Laissez faire, laissez passer de Gournay.

Anne Robert Jacques Turgot, baron de lEaune

Buste de Helvtius daprs Caffieri

Dumarsais (1676 -1756), grammairien clbre et athe radical, auteur du militant article philosophe . Il faut compter aussi Claude Adrien Helvtius (1715-1771), un des reprsentants les plus authentiques de lesprit encyclopdiste. Fermier gnral, matre ordinaire de la Reine, Seigneur de Vor, il est surtout lauteur de lEsprit qui fit scandale en 1758 au point dtre officiellement brl sur le grand escalier du Parlement et de prcipiter la condamnation de l Encyclopdie en 1759.

Athe comme dHolbach, sa morale matrialiste est fonde sur lintrt. Madame Helvtius , sa femme, appartenait une famille noble apparente celle de la reine Marie-Antoinette. Vive, gaie, spirituelle

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et dune grande beaut, elle pousa Claude Adrien Helvtius, et forma avec lui le mnage le plus uni de son sicle. Rue Sainte-Anne, Paris, les Helvtius recevaient Diderot, Jean le Rond dAlembert, le baron dHolbach, le marquis de Condorcet, Turgot, Galiani, Beccaria, Marmontel, Morellet, Duclos, Jean-Franois de Saint-Lambert, Buffon et Fontenelle... bref tous les esprits brillants du sicle, librepenseurs pour la plupart.

Anne-Catherine de Ligneville Helvtius, dite Minette (1720-1800)

Aprs la mort dHelvtius (1771), lon retrouvera Minette au 59, rue dAuteuil, Paris, o elle continuera recevoir jusqu un ge avanc les esprits forts du temps, soit Condillac, Chrtien Guillaume de Lamoignon de Malesherbes, le censeur clair, Volney, Garat, Idologues, le mdecin Cabanis, Idologue lui aussi et qui deviendra son protg, le sculpteur Houdon, Panckouke, lditeur du Mercure de France et de lEncyclopdie ; limprimeur et libraire Pierre Jean Georges Cabanis, 1757-1808 Didot et jusqu Franklin qui baptisera sa belle htesse du sobriquet de Notre-Dame dAuteuil . Son salon, dj lun des lieux de rendez-vous les plus importants des Philosophes, fera le lien post-rvolution avec la nouvelle gnration des Idologues, ceux quon appellera LEncyclopdie vivante, et qui reprendront le flambeau des Lumires, aprs la Rvolution.
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Matriellement lEncyclopdie se prsente sous la forme dpais volumes in-folio, dun nombre de pages variables (le 1er tome compte 914 pages darticles). Le texte est imprim sur 2 colonnes. La plupart des articles sont suivis dune lettre qui permet didentifier leur auteur. Par exemple, O dsigne dAlembert, S, J.-J. Rousseau, D, Jaucourt, le plus gros travailleur de lEncyclopdie, le bras droit de Diderot. Quant aux planches auxquelles Diderot a travaill avec passion, elles sont groupes par science ou par mtier.

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Leur importance est considrable. Par exemple 83 planches dont beaucoup sont constitues par plusieurs dessins pour lagriculture et lconomie rustique. Chaque partie est prcde dune explication dtaille de toutes les figures qui y sont contenues, figures reproduisant elle-mmes les plus minutieux dtails dun mtier, des instruments et des outils.

Recueil de Planches sur les Sciences, les Arts libraux, et les arts mchaniques avec leur explication. 253 planches, huitime Livraison BnF ou Neuvime volume, Paris, 1771, Briasson, David, le Breton, Durand. Paris, BnF.

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Une des plus grandes originalits de l Encyclopdie rside prcisment dans la place assigne aux arts mcaniques et la rhabilitation de cet aspect essentiel de lactivit humaine. Le Conservatoire des Arts et Mtiers est issu directement de l Encyclopdie, lorigine ainsi de lenseignement technique moderne.

LES PLANCHES DE L ENCYCLOPDIE Toutes les planches sont de mme prsentation : en haut droite, le numro de la planche, en bas au milieu le titre de la planche, gauche le nom du dessinateur, droite celui du graveur. Ces planches peuvent tre simples, doubles, triples ; une seule est quadruple.

Au dpart lEncyclopdie est une entreprise de librairie. Pour le libraire Le Breton, il sagissait dditer une sorte de dictionnaire universel mais mis au courant des dernires dcouvertes scientifiques, et destin prsenter au grand public un panorama des connaissances humaines en ce sicle avide de nouveaut. Cependant, Diderot, charg en 1746 de la direction de lentreprise, et son collaborateur, le mathmaticien dAlembert, conoivent trs vite, aids de toute une quipe, un dessein plus vaste et plus original. Non contents dy dresser un rpertoire des connaissances humaines, dailleurs organis davantage comme un inventaire critique, ils veulent faire de louvrage une arme de la lutte philosophique.
Ds la rdaction du Prospectus (1750), en choisissant de prsenter la division des sciences suivant larbre, ou systme figur des connaissances humaines , inspir de Bacon, et comment par lui ( Observations sur la division des sciences du chancelier Bacon ), Diderot se dmarque de ses prdcesseurs dans la faon daborder la connaissance et fait de l Encyclopdie , un vritable manifeste philosophique. Ce systme dessine les relations de dpendance et de voisinage entre les savoirs, qui, selon dAlembert, peuvent se rduire trois espces : lhistoire, les arts tant libraux que mcaniques et les sciences, proprement dites, qui ont pour objet les matires de pur raisonnement .

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La philosophie constitue le tronc de larbre, et la thologie nen est plus quune branche loigne. Le Discours prliminaire spcifie que la connaissance vient des sens, et non de Rome ou de la Bible ; lhomme est plac au centre de lunivers.

Systme figur des Connoissances humaines, daprs Bacon, publi dans lEncyclopdie, 1758. Paris, BnF. Dtail.

Le tableau des connaissances laisse entrevoir au lecteur les diffrentes oprations de jonction, de dplacement, de hirarchisation, qui constituent, daprs dAlembert, la supriorit du dictionnaire encyclopdique : Montrer la liaison scientifique de larticle quon lit avec dautres articles quon est le matre, si lon veut, daller chercher .

Voici comment Diderot dfinit le double but de lEncyclopdie et prcise, larticle encyclopdie , lesprit audacieux dans lequel doit tre mene lentreprise :
Encyclopdie, ce mot signifie enchanement de connaissances [...]. En effet le but dune Encyclopdie est de rassembler les connaissances parses sur la surface de la terre ; den exposer le systme gnral aux

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le projet rvolutionnaire de lencyclopdie hommes avec qui nous vivons, et de le transmettre aux hommes qui viendront aprs nous ; afin que les travaux des sicles passs naient pas t des travaux inutiles pour les sicles qui succderont ; que nos neveux, devenus plus instruits, deviennent en mme temps plus vertueux et plus heureux, et que nous ne mourions pas sans avoir bien mrit du genre humain [...]. Jai dit quil nappartenait qu un sicle philosophe de tenter une Encyclopdie ; et je lai dit parce que cet ouvrage demande partout plus de hardiesse dans lesprit quon nen a communment dans les sicles pusillanimes du got. Il faut tout examiner, tout remuer sans exception et sans mnagement [...]. Il faut fouler aux pieds toutes ces vieilles purilits ; renverser les barrires que la raison naura point poses ; rendre aux sciences et aux arts une libert qui leur est si prcieuse [...]. Il fallait un sicle raisonneur, o lon ne chercht plus les rgles dans les auteurs, mais dans la nature [...].

Cest prcisment cette double fonction, pistmique et sditieuse, qui fera de lentreprise, le symbole gnral des Lumires. En mme temps que lEncyclopdie fait la somme des connaissances de lpoque, elle orchestre ltat desprit nouveau et sefforce de capturer lOpinion.

Une runion des Encyclopdistes : parmi eux on reconnatra Voltaire, le bras lev, dAlembert et Condorcet qui lui font face, Diderot, ct de Voltaire

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Un esprit commun anime toute luvre : on a pu parler cet gard, du parti encyclopdiste . Outre des dfinitions vraiment centrales du philosophe et de lesprit philosophique, les rdacteurs profitent de nombreux articles en apparence inoffensifs pour rappeler insidieusement les mthodes et les thmes de lesprit nouveau : critique du tmoignage, refus de labsolutisme politique, pacifisme, apologie de la tolrance, du bonheur comme but de la socit, de la raison, bref de toutes ces ides, de toutes ces valeurs qui mettent lhumanit sur la voie du progrs et qui finiront par triompher de lobscurantisme. Les attaques quils portent aux institutions, lglise, ne sont pas directes, mais voiles par lironie, la navet, les fausses louanges, et surtout un systme astucieux de renvois.
LE SYSTME DE RENVOIS Un systme de renvois trs labor permet de crer des connexions entre les sciences et de restituer lenchanement des connaissances, servant ainsi lobjectif de faire de lEncyclopdie un Dictionnaire raisonn. Un double dessein prside lorganisation des renvois : remdier lordre alphabtique qui empche de traiter dune science dans son intgralit, mais aussi, plus sournoisement, djouer la censure et donner libre cours lexpression de lesprit philosophique. Quelques exemples : L article Cordeliers au contenu de prime abord inoffensif renvoie larticle Capuchon o les religieux sont ridiculiss. La bulle Unigenitus qui est voque dans larticle Constitution Unigenitus est critique larticle Controverse et larticle Convulsionnaire , ce dernier texte faisant rfrence aux convulsionnaires en transes sur la tombe du diacre Pris, au faubourg Saint-Marcel. Les attaques les plus virulentes contre labsolutisme politique ou le dogmatisme religieux sont contenues dans des textes aux titres les plus anodins, tel larticle Genve dans lequel dAlembert dnonce le parti dvt franais et les prtres genevois, ou encore les plus saugrenus. Ainsi larticle Agnus Scyticus (une espce de racine) o Diderot, lauteur de larticle, ironise dabord contre les prodiges et les miracles prtendus pour finir par administrer une leon de critique historique des textes sacrs. L article renvoie son tour deux autres articles corrosifs dont celui intitul Critique dans les sciences .

Dans le domaine politique et conomique, l Encyclopdie est cependant plus rformiste que rvolutionnaire et saligne sur les ides de Montesquieu : une monarchie tempre (article reprsentants
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de dHolbach), une libert politique, lgalit devant la loi de tous ; elle critique les abus en matire dimpts, elle se prononce pour la libre circulation des produits et contre les rglementations tyranniques, entraves au travail. Mais en matire dducation, elle critique vivement (article collge de dAlembert) les mthodes dducation en usage lpoque et lenseignement des Jsuites. Elle suggre des rformes hardies dans les programmes. L Encyclopdie mne une lutte beaucoup plus catgorique dans le domaine social, contre toutes les formes dintolrance et de fanatisme, contre tout ce qui est contraire aux droits de lindividu et la dignit humaine. Elle condamne lesclavage, la traite des noirs, la torture, la cruaut de la guerre. Elle est tout imprgne de ces notions de bienfaisance, de philanthropie et dhumanit qui furent si vivaces partir de 1750.

Les Encyclopdistes prennent aussi fort au srieux la tche de vulgarisation des connaissances qui leur tait demande ; ils le rappellent comme un de leurs principes directeurs sous la plume de dAlembert, dans le Discours prliminaire en tte du Tome I (1751).
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L encore ils la tournent la gloire des progrs de lesprit humain qui se fait principalement par lessor scientifique. Par exemple, ils saisissent loccasion, en prsentant telle dcouverte mdicale, de montrer comment il faut se librer des prjugs et sempressent de souligner que la science aide lhomme dompter la nature.

L innoculation, tableau de Louis-Lopold Boilly

La petite vrole tait alors redoute comme un terrible flau naturel auquel certains pensaient quil suffisait de se rsigner comme un chtiment cleste. Aussi la vaccination, dont la forme primitive tait linoculation (Jenner), et qui suscite un intrt passionn dans lopinion, chez les savants soucieux de nouveaut comme dans les familles inquites de leur sant, se trouve explique et prne ardemment dans lEncyclopdie. LEncyclopdie constitue galement une excellente mise au point des connaissances scientifiques de lpoque. En astronomie, en physique, en chimie, dans les sciences naturelles, elle vulgarise les dcouvertes rcentes. Ainsi elle expose longuement le systme newtonien de la gravitation universelle, elle renseigne le lecteur sur les
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phnomnes daimantation et dlectricit connus lpoque. En mdecine elle montre le rle primordial de lobservation et de lexprience. Ce nest pas tout. Les Encyclopdistes soccupent de rhabiliter les arts mcaniques , cest--dire les techniques, en insistant particulirement sur la documentation technique relative aux divers mtiers, en illustrant les articles correspondants de planches tablies avec la plus grande prcision. Ils mettent ainsi en vidence lemprise croissante de lhomme sur la nature et lutilit des sciences. En ouvrant leurs articles aux sciences humaines en pleine mergence, notamment aux sciences conomiques, les Encyclopdistes consacrent lavnement de nouvelles mthodes de recherche pendant que, sur le plan artistique, toutes les formes de civilisation sont clbres. En face de lesthtique classique du got du sicle prcdent, Diderot, notamment, met de lavant lesthtique nouvelle du sublime et du gnie. LE RETENTISSEMENT DE LENCYCLOPDIE es ractions ne se font pas attendre. Les deux premiers volumes paraissent en 1751, annoncs par un Prospectus de Diderot en 1750. Le public lui fait un accueil enthousiaste. Les souscriptions affluent. Mais la Sorbonne veille. Jansnistes et Jsuites saccordent pour attaquer les crivains. Ce quon appelle usuellement le Journal de Trvoux, lorgane des Jsuites, dirig par le P. Berthier, se signale par de vives attaques contre une entreprise qui leur parat dirige contre lglise et la morale chrtienne. Une livraison date de 1751, lanne mme quest lanc le premier tome de lEncyclopdie, se dchane, en particulier, contre larticle autorit naturelle de Diderot. Avec laffaire de la thse de labb de Prades commencent les temptes. Le 7 fvrier 1752, un arrt du Conseil dtat supprime les deux premiers tomes.
Labb Jean Martin de Prades (1720-1782) tait un collaborateur de l Encyclopdie . En 1752, il soutient sa thse en Sorbonne o il questionne la personne divine de Jsus-Christ. Tout se passe dabord sans encombres. Mais les autorits ecclsiastiques se ravisant, car ils y voient matire encourager le matrialisme athe, font clater le scandale et portent plainte. Le Parlement oblige labb de Prades lexil, son Apologie prononce par Diderot ayant chou calmer les esprits.

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Grce de hautes protections, notamment lappui de Madame de Pompadour et de Monsieur de Malesherbes, charg de la direction de la Librairie, cest--dire de ladministration qui devait surveiller la publication des livres, cinq volumes peuvent encore paratre entre 1753 et 1757.
Chrtien-Guillaume (1721-1794) fut ce Monsieur de Malesherbes qui incarna aux yeux de ses contemporains le type du parfait philosophehonnte homme. En 1750, il succda la charge de son pre comme premier prsident de la Cour des Aides. La mme anne, il fut nomm directeur de la Librairie. En fait, Malesherbes favorisa davantage quil nempcha la diffusion des ides nouvelles, et cest notamment lui qui permit lachvement de lEncyclopdie. Homme aux ides progressistes, Malesherbes se trouva lorigine des remontrances de la Cour des Aides, qui furent leves en 1771 contre les nouveaux impts, contre la rforme Maupeou et contre tous les abus du pouvoir royal. Louis XVI, ds son avnement, en 1775, le nomme ministre et secrtaire de la Maison du roi. Mais, un an plus tard, il dmissionne la suite du dpart de Turgot et ne reviendra au pouvoir quen 1786 comme ministre dtat. Dmissionnant de nouveau par dsaccord sur la date de convocation des tats gnraux, il nmigre pas lors de la Rvolution et se retire Malesherbes, sur ses terres. En 1792, il demandera dfendre le roi qui devait tre jug devant la Convention. Pour ce geste de fidlit, et malgr son attitude de rformateur sous lAncien Rgime, il fut arrt en dcembre 1793 et guillotin avec toute sa famille.

Aprs lattentat de Damiens contre Louis XV, un nouvel arrt du Conseil dtat rvoque le privilge des diteurs en 1759. Le pape Clment VII condamne galement lentreprise. Du ct du public, certains articles soulvent des polmiques retentissantes, notamment entre Rousseau et dAlembert propos de larticle Genve et des spectacles. Deux pices importantes doivent tre verses au dossier. La premire est faite de quelques extraits de larticle autorit politique o Diderot oppose un net refus labsolutisme. Il soutient que lautorit vient naturellement du peuple qui la dlgue par contrat au prince. La hardiesse de la thse et surtout des consquences qui en dcoulent, le devoir dobissance cesse lgard du souverain qui manque au contrat, fit considrer cet article par les adversaires des Philosophes comme lun des plus
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subversifs du premier tome de lEncyclopdie. Ils prouvrent le besoin de le rfuter srieusement, et le Journal de Trvoux, notamment, en reproduisit de larges extraits en les accompagnant mesure de commentaires critiques.

Le Journal de Trvoux dirig par le P. Berthier

Aucun homme na reu de la nature le droit de commander aux autres. La libert est un prsent du ciel, et chaque individu de la mme espce a le droit den jouir aussitt quil jouit de la raison. Si la nature a tabli quelque autorit, cest la puissance paternelle ; mais la puissance paternelle a ses bornes ; et dans ltat de nature elle finirait aussitt que les enfants seraient en tat de se conduire. Toute autre autorit vient dune autre origine que la nature. Quon examine bien, et on la fera toujours remonter lune de ces deux sources : ou la force et la violence de celui qui sen est empar ; ou le consentement de ceux qui sy sont soumis [...]. La puissance qui sacquiert par la violence nest quune usurpation et ne dure quautant que la force de celui qui commande lemporte sur 345

Les grandes figures du monde moderne celle de ceux qui obissent ; en sorte que, si ces derniers deviennent leur tour les plus forts, et quils secouent le joug ils le font avec autant de droit et de justice que lautre qui le leur avait impos. La mme loi qui a fait lautorit la dfait alors : cest la loi du plus fort. La puissance, qui vient du consentement des peuples, suppose ncessairement des conditions qui en rendent lusage lgitime, utile la socit, avantageux la rpublique, et qui la fixent et la restreignent entre des limites [...]. Le prince tient de ses sujets mmes lautorit quil a sur eux, et cette autorit est borne par les lois de la nature et de ltat (Diderot, article autorit politique , Encyclopdie, 1751).

La seconde pice est un extrait du discours du procureur royal Omer Joly de Fleury qui prend la parole le 23 janvier 1759, pour demander la condamnation de lEncyclopdie. On y voit, bien mis en vidence, les dangers que le Trne et lAutel ensemble ligus redoutaient, juste titre dailleurs, de la part de la nouvelle philosophie, de mme que la nature des griefs son gard :
Messieurs La Socit, ltat et la Religion se prsentent aujourdhui au Tribunal de la Justice pour lui porter leurs plaintes. Leurs droits sont viols ; leurs lois sont mconnues, limpit qui marche le front lev, parait en les offensant promettre limpunit la licence qui saccrdite de jour en jour. Lhumanit frmit, le Citoyen est alarm ; on entend de tous cts les Ministres de lglise gmir la vue de tant douvrages que lon ne peut affecter de rpandre et de multiplier que pour branler, sil tait possible, les fondements de notre Religion. lombre dun Dictionnaire qui rassemble une infinit de notions utiles et curieuses sur les Arts et sur les Sciences, on y fait entrer une compilation alphabtique de toutes les absurdits, de toutes les impits rpandues dans tous les Auteurs ; on les a embellies, augmentes, mises dans un jour plus frappant. Sur tout ce qui concerne la Religion, on ne rougit pas de demander la permission et cependant de se permettre dcrire contre elle. La foi est inutile, lexistence de Dieu douteuse, la cration du Monde mal prouve ; lUnivers sest form de lui-mme : le Messie na t quun simple Lgislateur ; les progrs de la Religion sont purement naturels ; les critures sont traites de fiction ; les Dogmes tourns en ridicule, Religion et Fanatisme sont des termes synonymes, et le Christianisme ninspire quune fureur insense qui travaille dtruire les fondements de la Socit.

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Heureusement pour les Encyclopdistes et, pour nous, les Jsuites se font expulser de France, en 1764, et, malgr des difficults de toutes sortes, voire les dfaillances passagres de Diderot, le reste des volumes continue paratre. Mais il y a encore de nombreuses escarmouches. En 1770, par exemple, lavocat gnral Sguier dnonce derechef au Parlement de Paris lentreprise des Encyclopdistes. L attaque se fait la fois encore plus violente et plus prcise, mais rvle du mme coup que les cibles ont bel et bien t atteintes et que la partie a t gagne, du ct des Philosophes. Voici un extrait du discours de Sguier :
Les Philosophes se sont levs en prcepteurs du genre humain. Libert de penser, voil leur cri, et ce cri sest fait entendre dune extrmit du monde lautre. Dune main, ils ont tent dbranler le Trne ; de lautre, ils ont voulu renverser les Autels. Leur objet tait de faire prendre un autre cours aux esprits sur les institutions civiles et religieuses, et la rvolution sest pour ainsi dire opre [...]. loquence, posie, histoire, romans, jusquaux dictionnaires, tout a t infect.

Enfin, le dernier tome parat en 1765, les dernires planches en 1772. L uvre compte alors vingt-huit volumes. Quelques annes plus tard sajouteront cinq volumes de supplments et deux volumes de tables . Le dernier article du dernier tome (1765) est sur la ville de Zzun ou Zzeun. L honneur de clore lEncyclopdie revient au chevalier de Jaucourt, le collaborateur infatigable de Diderot. Il sachve sur un acte de foi dans lavenir de ce genre dentreprises collectives et du triomphe des Philosophes contre les adversaires des Lumires. Citons Jaucourt :
Zzun (Gog. anc.) Ville situe sur la rive orientale du Nil dans la haute gypte, au voisinage de lthiopie. Cest ici le dernier mot gographique de cet ouvrage, et en mme temps sans doute celui qui sera la clture de lEncyclopdie.

Pour tendre lempire des Sciences et des Arts, dit Bacon, il serait souhaiter quil y eut une correspondance entre dhabiles gens de chaque classe ; et leur assemblage jetterait un jour lumineux sur le globe des Sciences et des Arts. ladmirable conspiration ! Un temps viendra que des philosophes anims dun si beau projet oseront prendre cet essor ! Alors il slvera de la basse rgion des sophistes et des jaloux un essaim nbuleux qui, voyant ces aigles planer dans les airs, et ne pouvant ni suivre ni arrter leur vol rapide, sefforcera, par de vains croassements, de dcrier leur entreprise et leur triomphe.

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L Encyclopdie a eu un retentissement si considrable quon la retrouve alors dans toutes les bibliothques de lEurope. Un historien de mes amis, spcialiste de lhistoire du Canada et collectionneur des ouvrages matrialistes du XVIIIe sicle, ma racont que jusque sur le champ de bataille de la plaine dAbraham, ltat-major de chaque arme sarrachait le dernier volume qui venait de paratre, lpoque. Par-del lanecdote, on peut saluer dans lEncyclopdie ce double aspect remarquable qui lui donne sa porte universelle : elle reste la fois un monument de science dans ce sicle qui souvre au progrs scientifique, et une formidable machine de guerre idologique contre le dogmatisme et lautorit. Son impact vient de ce quelle donne aux bourgeois et aux aristocrates complices, amis du progrs et des lumires, le ton juste sur tout. Sa philosophie est une philosophie de la raison. Au nom de la raison, elle bat en brche non seulement les superstitions mais encore les croyances religieuses quelles quelles soient.

Lesprit gnral de lEncyclopdie est, prcisment, un esprit lac, hostile au christianisme, et plus particulirement au catholicisme. Pour discrditer les croyances religieuses, on use de toutes sortes de ruses et dartifices destins dpister la surveillance des censeurs. Tout est de bonne guerre : sous-entendus perfides, fausses louanges, ironie, renvois dun article plusieurs autres, dveloppement dapparence parfaitement conformiste dans les articles destins frapper lattention alors que tout larsenal des arguments critiques et dmolisseurs se trouve dissimul dans des articles qui ne laissent rien suspecter de prime abord. Mthode savante dont Diderot a laudace de livrer le secret larticle encyclopdie , et qui fait de ce grand dictionnaire un adversaire dclar des religions rvles et de tout ce qui ne rpond pas aux exigences de la raison et de lesprit critique. Robespierre appellera les Encyclopdistes, que pourtant il naimait gure pour leur matrialisme, les prfaciers symboliques de la Rvolution, leur rendant ainsi lhommage justifi dtre avec Rousseau et Voltaire aux sources intellectuelles de la Rvolution. En mme temps quelle forme lesprit critique, luvre dveloppe le got de la recherche scientifique, fait le bilan des dernires dcouvertes et en montre, par ses planches, les applications techniques comme les appareils de laboratoire impliqus dans les expriences et
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les recherches. Multipliant les illustrations, le savoir est mis la porte de tous. Ainsi que le faisait remarquer Diderot dans le Prospectus : Un coup dil sur lobjet ou sur sa reprsentation en dit plus long quune page de discours . Elle atteint ainsi le double but quelle stait propose. Travaillant consciemment changer les faons communes de penser, comme le proclame Diderot, prcisment dans larticle encyclopdie , lEncyclopdie a contribu avec puissance lbranlement de lAncien Rgime pour lavnement de ce monde nouveau, le ntre, la dmocratie de la libert et de lgalit dont Goethe saluait la naissance au soir de la bataille victorieuse de Valmy. On sait quaprs le retrait du privilge royal, chacun des volumes de lEncyclopdie, imprims clandestinement, portera en frontispice, une gravure de Cochin fils reprsentant, sous un temple ionique, la Vrit rayonnante dune lumire qui carte et disperse les nuages mais enveloppe dun voile que la Raison et la Philosophie, ses cts, sapprtent arracher. gauche de la Vrit, voici lImagination se disposant lembellir et la couronner. ses pieds, linstruction avec les principaux mtiers ainsi que les techniques qui sy rattachent. Telle une arienne passerelle, cette composition allgorique nous permet dapercevoir les deux aspects du domaine quelle relie travers le temps. Rsumant de manire frappante le chemin que la Rvolution des penses et des actions a parcouru jusque-l, elle signale aussi bien celui o dsormais elle va sengager, de manire irrsistible. Diderot en est le premier conscient qui crit son amie Sophie Volland, le 26 septembre 1762 :
Ce qui caractrise le philosophe et le distingue du vulgaire, cest quil nadmet rien sans preuve, quil nacquiesce point des notions trompeuses et quil pose exatement les limites du certain, du probable et du douteux. Cet ouvrage produira srement avec le temps une rvolution dans les esprits, et jespre que les tyrans, les oppresseurs, les fanatiques et les intolrants ny gagneront pas. Nous aurons servi lhumanit.

Porte-couleurs parlant dune entreprise qui reste le symbole gnral des Lumires, cette gravure clbre louverture de notre histoire moderne. Le passage lesprit critique, lesprit de libert, qui saccomplit alors par la conjugaison du rationalisme et de lesprit philosophique, ne pouvait sans doute se faire sans le travail de sape et de construction, la fois, du redoutable Dictionnaire raisonn des Sciences, des Arts et des Mtiers.
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Frontispice de lEncyclopdie, dessin par Charles-Nicolas Cochin II (1715-1790), grav par Bonaventure-Louis Prvost, leau-forte et au burin, 1772, Paris, coll. part.

Le dessin original de Cochin a t expos au Salon de 1765 et comment par Diderot lui-mme.

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Machine formidable dresse contre la ralit du pass, ses croyances et ses institutions, lEncyclopdie a permis aux contemporains desprer lavnement dun monde nouveau, parce quils croyaient tout comme les Philosophes au poids propre de la Raison critique ; et que selon la raison, lhomme est destin tre mancip par la raison.

NOUS SOMMES HOMMES AVANT DTRE CHRTIENS


rois articles importants donnent lesprit de lEncyclopdie et peuvent nous faire saisir, de lintrieur, pour ainsi dire, le travail quelle accomplit pour changer les faons de penser . Il sagit de larticle Esprit critique puisque le sicle des Lumires sest surnomm lui-mme aussi le sicle de la critique, et que lEncyclopdie se voue dvelopper cet esprit critique ; larticle raison auquel jassocie bien entendu lhomme de la raison nouvelle, le philosophe , cet article de Dumarsais que nous avons dj voqu. Faute despace, je passerai brivement sur le philosophe et lesprit critique et jinsisterai un peu plus sur larticle raison, par lequel, tout seigneur, tout honneur, je commence. Le mot de raison subit au cours de lhistoire des Lumires des changements si importants quils marqueront de leur sceau le discours commun du XVIIIe sicle dans son insistance pousser jusquau bout de ses consquences le doute mthodique de Descartes, et rendre son entire autonomie lhomme en lui permettant de se librer vis-vis de tout ce qui ne relve pas des critres propres la raison ; de l le triple caractre que revt la raison, tel que les Philosophes la mettra luvre dans leurs crits : la raison est active, elle est conqurante, elle est cratrice. Ide-force du XVIIIe sicle, la plus puissante peut-tre, la raison agit, par ses lumires , son pouvoir de lier et de dlier, comme un guide universel et comme un ferment . L article raison que signe Jaucourt (tome XIII, 1765) a soin de spcifier polmiquement que par raison, on entendra : lenchanement des vrits auxquelles lesprit humain peut atteindre naturellement, sans tre aid des lumires de la foi [...]. La raison de cela, cest que nous sommes hommes avant dtre chrtiens .

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Les grandes figures du monde moderne

Nous y voil ! Le mot dordre qui traverse lentreprise de lEncyclopdie et, avec elle, la pense du XVIIIe sicle, est lch : nous sommes hommes avant dtre chrtiens . Lexaltation de la raison, le dveloppement du got pour la recherche scientifique, le double but que sest propos lEncyclopdie en vue de former lesprit critique, est sous-tendu idologiquement par un programme rvolutionnaire, laque et humaniste. De plus, classant les objets auxquels peut prtendre sappliquer la raison, Jaucourt dlimite le domaine qui lui est rserv et distingue, en mme temps, les mthodes selon lesquelles on pourra atteindre les vrits de la raison . Celles-ci sont de deux sortes, mais quelles soient des vrits ternelles ou des vrits positives , elles demeurent sous la juridiction autonome du jugement humain et se passent de la Rvlation. La ncessit des premires est dordre logique et leur connaissance dpend des lois du raisonnement, la ncessit des secondes est dordre physique, car elles dpendent de la nature. Comme le souligne Jaucourt : nous les apprenons ou par lexprience, cest--dire a posteriori, ou par la raison, et a priori, cest--dire par des considrations tires de la convenance, qui les ont fait choisir . Si la critique, et le tour desprit quelle dveloppe, sont les instruments mancipateurs de la raison conue comme guide, cest laction des Philosophes qui prcipite sa capacit prsume (de ferment) de changer le monde et la vie par le bouillonnement des ides et des dcouvertes. La fonction critique de la raison se rvle indissolublement lie sa fonction innovatrice dont les achvements sont susceptibles de provoquer, ainsi que le constate avec jubilation dAlembert, ce changement bien remarquable dans nos ides comme dans ltat actuel de nos connaissances , changement prcurseur dune immense rvolution . Les progrs de la raison, les nouvelles lumires quelle jette sur les objets dont elle discute ou quelle analyse, apparaissent se confondre avec ceux mmes de la philosophie. Les effets sociaux, intellectuels et politiques, produits par lactivit critique solidaire de lactivit philosophique dans les tches quelles se sont elles-mmes assignes, peuvent ds lors tre prsents comme lenvers et lendroit de la mme activit transformatrice, celle dune raison libratrice et militante, et se rclamer de ses progrs.
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le projet rvolutionnaire de lencyclopdie

Leffervescence gnrale des esprits , comme le formule dAlembert, cette effervescence qui soulve de part en part le sicle des Lumires, la fermentation sociale cause par cette ide de libert qui infuse dsormais tous les discours, conomiques, moraux, politiques, esthtiques, apparaissent comme les fruits sains dun seul arbre, la raison dont les deux branches principales se nomment esprit critique et esprit philosophique.

Un coup dil sur lobjet ou sur sa reprsentation en dit plus long quune page de discours Diderot dans le Prospectus annonce la volont de multiplier liconographie au service du texte pour mettre ainsi le savoir la porte de tous.

Et les Amis de la Raison et de la Libert, toute lavant-garde claire, de justifier le nom quils se donnent au bnfice de la postrit, en qualifiant indiffremment le sicle duquel ils sont partie prenante, de sicle de la raison ou de sicle de la Philosophie . Cest maintenant au tour de la philosophie dtre examine, ou plutt du philosophe , car Dumarsais, lauteur de larticle, sous couvert de dfinir une notion, le philosophe, et les objets de son activit, dbordant du cadre de son propos, largit sa description la mesure de lidal-type que le parti des philosophes entend reprsenter de manire minente, celui du nouveau champion de la raison et ensemble

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Les grandes figures du monde moderne

de lhumanit ; un champion qui intervient concrtement lintrieur de la socit. Dumarsais fixe grands traits les droits, les devoirs, les qualits dun homme prcis : lhomme des lumires de la raison dont il fait lapologie en lopposant aux anciennes figures du dvot ou du philosophe spculatif enferm dans sa tour divoire. Le nouveau sage sera cet homme daction et de progrs qui saura lutter avec comptence et efficacit pour la cause quil dfend, la cause de la raison, la cause du dveloppement autonome des sciences et du triomphe de la justice contre toutes les formes de lobscurantisme. Terminant larticle, il recommande : Entez un souverain sur un philosophe dune telle trempe, et vous aurez un parfait souverain . Comment le critique, alli au philosophe, pourra-t-il contribuer au triomphe de la raison et aider la propagation de la philosophie des Lumires ? Le trs long article critique que le romancier thses, Jean-Franois Marmontel (1723-1799), consacre cette question, occupe sept pages dans le quatrime tome (1751) de lEncyclopdie. Cest dj un indice matriel de limportance des enjeux critiques du terme luimme, pour les Encyclopdistes. Ce que doit faire le critique est en somme duvrer la lacisation de la raison Jean-Franois Marmontel et la conception dun nouveau type dexistence sociale. Marmontel compare la tche du critique celui dun guide qui accompagne le voyageur au pays de la vrit :
Cest au critique en guide sage dobliger le voyageur (de la vrit) sarrter o finit le jour [les connaissances] de peur quil ne sgare dans les tnbres.

Et ce guide prconise :
Observer les faits connus ; en dterminer sil le peut, les rapports et les distances ; rectifier les faux calculs et les observations dfectueuses ; 354

le projet rvolutionnaire de lencyclopdie en un mot convaincre lesprit humain de sa faiblesse, pour lui faire employer utilement le peu de force quil puise en vain ; et oser dire celui qui veut plier lexprience ses ides : Ton mtier est dinterroger la nature, non de la faire parler.

Le critique est donc le guide de lhumanit (et non son prcepteur, comme len accusait Sguier) ; son utilit principale est dindiquer de quelle manire, sous lgide de la raison, il sagit, fonction ngative, de battre en brche les vieilles notions ou les vieilles mthodes pour permettre, fonction positive, de ramener les ides aux choses dans lexercice des activits les plus propres faire progresser les connaissances ou changer les rapports sociaux, et par suite, manciper les hommes et transformer les reprsentations du monde. Tout un chacun cependant a le devoir dtre critique. L article se clt sur cet largissement avec un appel au public qualifi de mgacritique, si lon peut dire, de critique universellement suprieur , parmi les autres sortes de critiques qua distingus larticle.

Les lourds in-folio de lEncyclopdie

Une sorte dinternationale des esprits est ainsi convoque qui devra sefforcer dappliquer les principes indiqus et de rejoindre les rangs des Philosophes. Non seulement tout le monde sera critique, tout le monde sera philosophe : ils auront pour eux la vrit, la justice, la raison, et ce qui est plus fort encore, lintrt de lhumanit dont ils dfendent la cause .
Josiane Boulad-Ayoub

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Le prototype dune version hypertextuel du premier volume de lEncyclopdie :


http://tuna.uchicago.edu/forms_unrest/ENC.query.html

Quelques extraits darticles de lEncyclopdie


http://www.bnf.fr/web-bnf/pedagos/dossitsm/

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