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LA POSICION MET()DOLOGICA DEL


INTERACCfONISMO SIMBOLICO
Se ha recuTndo "ltermmo 'intcraccJOl1lsmo simbolico" p;tf:J un enfoque
definido del ludi(l de la vida de lo), grup(l<; hUmano"'- del comporta-
miento del h01l1bn:' I'.ntre los numerosos que han ulih7.ado dicho
enfoque (l CtlmnbUld\l a su ,;:,'IlM.lidal.:l\ln Ullelectual. figuran aUlOres nnrlC"-T1I'nca-
11\'S lan notables C0mo Georgc Ikrbt:rt \lead J"I111 Dcwc\ \\ 1 Thomas. !{, f-l'rt
E. Park \\'illlam James. Charles Horton Coolcy. Flonan nanlcckl. James \lal
BaJdwin. Roben Redfield y LoUls \\'Irth ..\ pesar de eXI),IIT dIferenCias
en la Imea de pensamJclllo de los menclonad...l" expertos. su forma de conslder.IT ...
estudiar la vida de los grupos humanos es. en generaL lllUY parecida, El cL'nccpt ..., de
mtcraCCIOl1lSmO simblico se ha ido forjando en torno a esta semejanza general Sin
embargo hasta ahora 110 se ha formulado la postura que defiende dicho
concepto y. sobre todo. no existe una exposicion razonada del valor metodolgico
de este tIPO de enfoque El presente ensayo es un intento de llevar a cabo dicha
exposicin. baso. principalmente. en el pensamieTllO de George Herben \Iead.
que. mas que lllllgun otro. puso los cmlentos del enfoque del tnteraCCIOl1lSmO
simblico. pero me he visto obligado a desarrollar mi propio PUnlO de vista para
abordar explicilameme muchos ternas cruc13les que solo eSlaban implicitos el1 las
ideas de 1<.lead y otros autores y para tratar cuestIones cmicas que ellos habian
omitido. Asr pues. en su mayor parte. asumo la emera responsabilrdad de las oprnio
nes y analisis expuestos en este libro. sobre todo en lo que se refiere al tratamiento
de la metodologra: la discusion de este lema me pertenece por completo. El esquema
que he adoptado se propone perfilar. en primer trmino. la naturaleza de la interac
Ellermmo mleraCClOnlsmo Slmhohc6 es en Clerlo modo un barbansmo que acue con caracler
mformal en un arllculo pubhcado en "HOMBRE Y SOCtEDAD (Emerson P Schm,dl. edllar. :-:ew
York Prenl'ce Hall. 19371. El v0cablo acabo s'endo acep'ado y hoyes de uso general
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La posIcin metodolgica del interaccionismo simblico
La posicion metooologica dd interaccionismo Simblico J
Clan simblica: a continuacin trata de establecer los principios normativos de la
metodologla en el caso de la ciencia emprica: y por ultimo. busca definir especifica-
mente la posicin melOdolgica del lnleraccionismo simblico.
Naturaleza del Interacclonlsmo simblico
El interaccionlsmo se basa en los mas recientes an3.lisis de tres sencillas premisas
La primera es que el ser humano orienta sus actos hacia las cosas en funcion de lo
que estas significan para el. Al decir cosas nos referimos a todo aquello que una
persona puede percIbir en su mundo: obJelOS flSicos. como arboles o sillas. Otras
personas. CQmo una madre o un dependiente de comercio: calegonas de seres hu-
manos. como amigos o enemigos. instituciones. como una escuela o un gobierno:
ideales importantes. como la independencia individual o la honradez: actIvidades
ajenas. como las ordenes o peticiones de los demas: y las situaciones de todo tip:>
que un individuo afronta en su vida cotidiana. La segunda premisa es que el signifi-
cado de estas cosas se deriva de. o surge como consecuencia de la interaccion social
que cada cual mantiene con el prjimo. La tercera es que los significados se manipu-
lan y modirtean mechante un proceso interpretativo desarrollado por la persona al
enfrentarse con las cosas que va hallando a su paso. Quisiera hablar brevemente de
cada una de estas tres premisas fundamentales.
'Se difla que pocos especialistas consideran errnea la primera premisa: que los
seres humanos onentan sus actos hacia las cosas en funcin de lo que estas signifi-
can para ellos. Sin embargo. p:>r extrao que parezca. praeticamente en toda la
labor y el pensamiento de la ciencia psicolgica y social conlemp:>ranea se ha
ignorado o descartado este elemental aserto. o bien se da por sobreentendido el
"significado" y. en consecuencia. se le da de lado como poco imp:>rtante. o bIen se le
considera como un mero vinculo neutral entre los factores resp:>nsables del comp:>r-
tamiento humano y este mismo comportamIento considerado como producto de
dichos factores. Podemos apreciar este hecho claramente en la actitud predominante
de las ciencias psicolgica y social en la actualidad. Es tendencia comun en ambas
ramas cientlficas el esllmar que el comportamiento humano es el producto de los
diversos factores que mfluyen en las personas: el interes se centra en la conducta y
en los faclOres que se considera la provocan. As!. los psicologos atribuyen determI-
nadas formas o ejemplos de comportamiento humano a factores tales como estlmu
los. actitudes. motivaciones conscientes o inconscientes. diversos tip:>s de npul pSI'
cologico. percepcin y conocimiento. y distintos aspectos de la organizacin perso-
nal. De modo parecido. los scciologos basan sus explicaciones en olros faclOres.
como la posicin social, exigencias del sta/uso papeles sociales. preceptos culturales.
normas y valores. presiones del medio y afiliacion a grupos. En ambos esquemas
psicolgicos y sociolgicos IIpicos. los significados de las cosas para los seres huma-
nos agentes. son ya evilados. ya englobados en los faclOres a los que se recurre para
explicar su comportamiento. Si se admite que los tipos de comportamiento dados
son el resullado de aquellos factores concretos que se considera que los motivan. no
hay necesidad de preocupacin por el significado de las cosas hacia las que se
encamina la actuacin humana: basta con determinar los factores desencadenalHes
y el comportamiento conSIguiente o. si es preciso. con tratar de Integrar en el
conjunto el elemento "significado". bien considenindolo como un Vinculo neutral
entre estos y la conducta a que se supone dan lugar. En el primero de los casos el
significado desaparece al ser absorbido por los faclores desencadenantes o causa-
les: en el segundo se convierte en un mero lazo de transmlSlon que puede ser
ignorado en beneficio de los faclores Citados
El punto de vista del interacciomsmo simblico. por el contrario. sostiene que el
significado que las cosas encierran para el ser humano constituye un elemento
cenlral en SI mIsmo. Se conSIdera que ignorar el slgmficado de las cosas conforme al
cual actuan las personas eqUivale a falsear el comportamiento sometido a estudio.
por esllmarse que el hecho de reslar importancia al significado en beneficio de los
factores que supuestamente mOIn'an la conducla, constiluye una lamentable negli-
gencia del papel que el significado desempea en la formacin del comportamiento.
La sencilla premIsa de que el ser humano orienta sus actos en relacion con las
cosas bas3ndose en el significado que estas encierran. es demasiado simple para
diferenciar el interaccionismo simbolK:o: eXISten Otros enfoques que asimiSmo com-
panen dicha prem153 La segunda. que hace referencia a la fuente del significado.
eslablece mayores dIferencias entre dichos enfoques y el interaccionismo SImblico.
Hay dos formas lradicionales muy conocidas de explicar el origen del significado.
Una de ellas es la que considera el signlfteado como parte intrinseca de aquello que
lo tiene. es decir. como elemento natural de la estructura objetiva de las cosas.
Segun esto. esta claro que una silla es una silla. una vaca una vaca. una nube una
nube. una rebelion una rebeljn. y asl sucesivameme. Al ser inherente a la cosa que
lo comiene. el significado slo necesita ser desglosado mediame la observacion del
ente objetivo que lo posee. Por asl decirlo. el signtficado emana de la cosa y. p:>r
ende. su formacin no es fruto de ningun proceso: lo unico que hace falta es
reconocer el significado que encierra esa cosa. Se adv1ene en seguida que este punto
de vista reneja la postura tradidonal del "realismo" en filosof13; postura amplia-
mente adoptada y hondamente arraigada en las ciencias sociales y psicolgicas. E!
Otro punto de visla imp:>rtante y tradicional considera que el "significado" es una
excrecencia fisica aadida a la cosa p:>r aquel o aquellos para quienes esta posee un
significado. Se considera que este "aadido" fESlCO es una expresin de los elementos
constitutivos de la psique. la mente o la organizacin psicolgica de la persona.
Entre tales elementos cabe citar las sensacIones. semimientos. ideas. recuerdos. m-
viles y actitudes. El significado de una cosa no es sino la expresin de los elementos
psicolgiCOS que intervienen en la percepcion de la misma: por lo tanto. se pretende
explicar el significado de esa cosa aislando los elementos psicolgicos concrelOS que
producen el significado. Este hecho puede apreciarse en la prctica psicolgica. en
cieno modo antigua y clasica. de analizar el significdo de un objeto mediante la
identificacin de las sensaciones que intervienen en la percepcin del mismo.-asl
como en la prctica contempornea de seguir el significado de una cosa. la prostitu-
cin, p:>ngamos por caso. hasta la actitud de la persona que la est considerando. El
hecho de reducir el significado de las cosas a elementos psicolgicos limita los
procesos de formacin del significado a aquellos que son necesarios para despertar y
reunir los elementos psicol)gicos que lo producen. Tales procesos son de indole
psicolgica e incluyen la percepcin. cognicin. represin. transferencia de senti-
miemos y asociacin de ideas.
E! interaccionismo simblico considera que el significado tiene un origen distinto
a los sostenidos por los dos puntos de vista predominantes que acabamos de exami-
nar. No cree que el significado emane de la estructura intrinseca de la cosa que lo
4 La posicion mcuxiologlC3 del intcraccionismo simbolico La posiclon melodologlca del interacclonismo 51mbolico 5
posee ni que surja como consecuenCIa de una rusion de elementos pslcologlCOS en la
persona. smo que es frulO del proceso de inleraCCIOn entre los mdi\'iduos El signifi-
cado que una cosa encierra para una persona es el resullado de las dislinl3S formas
en que otras personas actuan hacia ella en relacin con esa cosa. Los actos de los
demas producen el efecto de definirle la cosa a esa persona. En suma. el interaccio
nismo simbolice considera que el significado es un producID social. una creaeion
que emana de y a (raves de las actividades definJlorias de los individuos a medida
que estos interaetuan. Este punto de vista hace del inleracclonismo una poslUra
meqUlvoca cuyas profundas implicaciones discUliremos mas adelante.
La tercera premISa. mencionada anteriormente. ddine y diferencia aun mas
el mteraCCIOnLSmO slmbohco que el significado de las cosas se forma en el
contexto de la mteracclon social y es deducido por la persona a tra\es de esta. sena
un error pensar que la utilizacin del significado por una persona no es sino una
apllcaclOn de ese significado asl obtenido_ Este error desvinua considerablemente la
labor de muchos especIalistas que. en los restantes aspectos. se ajustan al enfoque
del interacclonismo slmbolico_ No advienen que la utilizacin del significado por
una persona en el acto que realiza Implica un proceso interpretativo. En este semi-
do se asemejan a los panldanos de los dos pumos de vista principales antes cItados;
los que Incluyen el slgmficado en la estructura objetiva de aquella que lo posee. y los
que 10 consideran como una expreslon de elememos psicologlCOS. Los tres pumos de
\'Ista coinciden en estimar que la utilizacin del significado por el ser humano en sus
actos no es mas que el afioramiemo y aplicacion de significados ya establecidos. Por
consiguiente. ninguna de las tres concepciones se percata de que la utilizacion del
significado por la persona que actUa. o agente. se produce a traves de UII proceso de
imerprelacil1. Dicho proceso tiene dos etapas claramente diferenciadas. En primer
lugar. el agente se indica a si mismo cuales son las cosas hacia las que se encaminan
sus actos; es decir debe sealarse a si mismo las cosas que poseen signifICado. Tales
indicaciones constituyen un proceso social inlertorizado. puesto que el agente esui
"interaetuando" consigo mlSmo. Esta interaccin es algo mas que una 3OCK>n reci-
proca de elementos psK.'olgicos; es una instancia de la persona enfrascada en un
proceso de comunacin consigo misma. En segundo lugar y corno resultado de
este proceso. la interpretacin se convierte en una manipulacin de significados. El
agente selecciona. verifica. elimina. reagrupa y transforma los significados a tenor
de la situacin en la que se halla inmerso y de la direccin de su acto. De acuerdo
con esto. no debiera considerarse la interpretacin como una mera aplicacin auto-
matica de significados establecidos. sino como un proceso formativo en el que los
Significados son utilizados y revisados como instrumemos para la orientaClon y
formacion del acto. Es necesario emender que los signifICados desempean su papel
en el acto a traves de un proceso de auto-interac:cin.
No es mi intencion discutir en este momenlo los mritos de los tres puntos de
vista que situan el significado respectivameme. en la cosa misma. en la psique y en
la accin social. ni tampoco pretende profundizar en el lema de si el agente mani-
pula los significados de un modo flexible en el curso de la formacin de su acto. Lo
unico que pretendo es sealar que. al estar basado en estas tres premisas. el interac-
cionismo simblico conduce necesariamente al desarrollo de un esquema analitico.
muy caraeteristlco de la sociedad y el comportamiento humanos. Ahora me pro-
pongo bosquejar este esquema.
El interacciontsmo simblico esta cimentada en una serie de ideas basicas o
"magenes radicales". como prefierollamarlas. Estas Imagenes aluden y dcscnben la
Indale de los siguientes temas; SOCiedades o grupos humanos. mteraccI?n SOCIal.
objetos. el ser humano como agente. los actos humanos y la InterconeXlon de las
1 eas de accin. Consideradas en conjunto. eSlas Imagenes radIcales represclllan el
en que el interaccionismo colllempla el comportamiento y la sociedad huma
nas. ConstilUyen el armazon del estudiO y el anallsls Pasare a describIr somera-
mente cada una de estas imagenes
!IIalura!t>:a de la ,-ida en las sociedadi!S .r grupos humaflos ConsIderamos _que
los grupos humanos estan formados _por individuos comprometidos en la acclon
Esta consiste en las innumerables actiVidades que las personas llevan a cabo su
d lan
lo en sus relaCIones con los demas como el afrontar la sene de SItuaCIones
VI a. , I di
que se les plantean. Los indIviduos pueden arma als a a. co
o en nombre o representacion de alguna organLzaClon o de
Las actividades corresponden a los individuos agentes. y esloslas sIempre
en funcin de las circunslanclas en que han de aclUar. La Importancia de esta
sencilla y redundante descripcin reside en que los grupos O socleda:des humanos
eXisten fundamentalmente en aoclon yen tal contexto han de ser conSiderados: Este
concepto de la sociedad humana como acdon llene que ser el pun.to de partIda (y
tambien de relOrno) de todo esquema que pretenda t':'lllar y anailza.r la SOCIedad
empricamente. Los esquemas conceplU&;Ies que descnben de cualqUier otro modo
solo pueden ser derivaCIones del complejO de aCtIVIdades mcesantes.que consllluyen
la vida en grupo. Esto se observa en los dos conceptos predommantes sobre la
sociedad en la sociologia contempornea: el de la cultura y el de la estructura
La cultura entendida como concepto. ya sea definida COlTlO costumbre. tradlclon.
norma valores. reglas. etc.. se derivan claramente de lo que las personas Del
mismo' modo. la eslructura social en cualquiera de sus aspectos. como por ejempl?
los que representan la posicin social. el sta/uso la funciono la autoridad y el prestl
gio. se refiere al tipo de relaciones derivadas del modo que las actuan
rcclprocamente. La vida de loda SOCiedad humana conslSte necesanamente en un
proceso ininterrumpido de ensamblaje de las actividades de sus mIembros Este
complejo de continua aCllvidad fundamenta y a organiza-
cin. Uno de los principios fundamentales del tnteraCCIOnLsmo SImblico es qu.e
todo esquema de sociedad humana empricamente sea el Ori-
gen. debe respetar el hecho de que. en primera y ulllma tnstancla. la se
compone de personas involucradas en la accin Para que un sea emplnca-
mente vlido tiene que ser consecuente con la mdole de la acclOn SOCial de los seres
humanos.
Nalurall!':a de la interaccin social La vida de grupo necesariamente presupone
una intCfaccion entre los miembros del mlSmo; o. dicho de olro modo. una SOCIedad
se compone de mdividuos que entablan una interaccion con los demas. Las
des de cada miembro se producen primordialmente en respuesta o en relaclon con
las de los dems. Aunque este hecho esta casi admitIdo en las
definiciones de la sociedad humana. normalmente la mteraCClon es algo que se da
por descontado y es tralada como si tuviese una slgnificacion escasa.
no decir nula_ Esle hecho resulta evidente en los esquemas pslcologJcos Ysoclologl-
oos caraetensticos. que tratan la liuerscclOn SOCial como un simple medIO a traves
6 La posicin melodolgica del inleraccionismo simblico La posicin metodolgica del inleraccionismo simblico 7
del cual los factores determinantes del comportamiento desencadenan este. ASl pues
el esquema sociolgico Ipico 31ribuye el comportamiento a factores laJes como ei
status soc.'al. los prea;.plOs las valores. sanciones. exigencias del
papel SOCial desempenado y reqUIsitos del SIstema. La explicacin en funcin de
fact?res.es s1;Jlicienle P<'.r SI sola sin lener en cuenta la interaccion social que su
Implica necesanamente. De modo parecido. en el esquema psicolgico
!lPlCO cIertos. los mOtivos. actitudes. complejos ocultOs. elemen-
tos de y procesos psicolgicos se utilizan para explicar el
comportamIento prescmdlendo la interaccin social. Pasamos as de este tipo de
faet.ores causal.es al que supuestamente provocan. La interaccin
.se: convierte en, un simple foro a traves del cual se desplazan los factores
y pslcologlcos determinantes para producir ciertas formas de comporta-
humano, Puedo aadir que la ignorancia de la interaccin social no se
hablando de una interaccin de elemenlos sociales (como en el caso de un
SOClologo que habla de una inleraccion de papeles sociales o de una Interaccin
entre los de sistema social) o psicolgicos (como cuando un psic.
lago menCiona la IOleraCClon existente entre las actitudes mantenidas por distimas
persen,as). La interaccin social se da ell1re los agentes y no entre los factores que se
les alnbuyen.
El no a aceptar la interaccion social. SIOO que
le una 1'!1'p0nancla Vital en SI misma. Dicha importancia reside en el hecho
de que la un proceso que forma el comportamienlo humano. en lugar
de ser un Simple '!1edlo o marco para la expresion y liberacin del mismo. Simplifi-
cando podna decirse que un ser humano en inleraccin con otras personas ha de
en que cada cual esta haciendo o a punto de hacer: es decir esla
a onentar su propio comportamiento o a manejar sus situaciones en fun.
clan .de,aquel.lo que toman en consideracin. Por consiguiente. las actividades de los
de.mas IOtervlenen factores positivos en la formacin de su propio compona.
los actos una persona puede abandonar una intencin o prop.
SI(O, reconSiderarla. venfiearla o cancelarla. intensificarla o sustituirla. Los actos de
los dems se incluyen en de Ulla persona respecto de lo que proyecta
hacer. pueden oponerse o Impedir tal proyecto. exigir una revision o motivar un
muy distinto del mismo. Todo individuo ha de lograr que su linea de
encaje de alguna manera en las actividades de los demas. Estas han de ser
tellldas en cuenta..sin. considerarlas simplememe como un ambito para la expresin
de lo que uno esta dispuesto a hacer o planea realizar.
e!1 con George Herbert Mead como autor del mas profundo
de la InteraCClon social hasta ahora realizado. an:ilisis que por otra parte, se
ajusta a los dalOS ms realistas de que se dispone. Mead seala dos formas o niveles
de interacc.in social en la sociedad humana, denominandolos. respectivamente.
"conversaclOn de gestos" y "empleo de simbolos significalivos". Yo los llamare
"mteracein no simbohe3:" e "mteraccin simbolica" La primera tiene lugar cuando
dlrectamenle a.1 acto de otra sin interpretarlo. La segunda
Implica la lnterprelaclon del acto. La IOleraccin no simblica se manifiesta clara-
mente en las respuestas reflejas. como en el caso de un boxeador que automatica.
mente levanta el brazo para parar un golpe. Sin embargo, si el boxeador se detuviese
a refleXionar que ese golpe de su adversario que parece avecinarse es slo una finta
para cazarle. tal actitud formana parte de una interaccin simbollea. En tal caso.
dra que procurar descubrir la finalidad del golpe. es decir. su significado como
:rte del plan de su conlTlncante, En su los entablan un,a
clara interaccin no simblica al responder mmed13la e a los movl'
mientos corporales, expresiones y tonos de voz de sus semeJantes. pero su forma
a
etenstica de interaccin se ejerce a un nivel slmbhco. puesto que tratan de
"" .
comprender el significado de los actos ajenos. . .
El anlisis de Mead sobre la interaccion slmbohca ,de suma lmponancla.
Considera que dicha interaccin consiste en una exposlClon de gestos y en una
respuesta al significado de los mismos. Un gesto es. parte o aspecto de un
acto en curso que encierra el significado del a?o.. ampho. del cual forma parte:
por ejemplo. la amenaza de un puo como de posible ataque. la
declaracin de guerra por parte de un pals que aSI su JX?stura y su Imea
de accin. Los ruegos, rdenes. mandat<;'s. son gestos
que dan a la persona que los recibe una Idea de la mtenclon y del futuro
actO del individuo que los formula. La persona que responde orgalllz.a su respue::'ta
basandose en el significado que los gestos encierran para ella. La persona que realiza
dichos gestOS se sirve de ellos como signos o indicaciones de lo que proyecta hacer.
asl como de lo que desea que el otro haga o comprenda: Por lo tamo los
tienen significado. no slo para la persona que los hace. Sino para aquella a qUien
van dirigidos. Cuando el significado es el mismo para ambas personas. eslas se
comprenden mutuamente. De este breve examen se desprende que .el significado
los gestoS aflora a lo largo de tres lineas (la triple naturaleza d.el segun
Mead): esos gestOS indican lo que ha de hacer la persona a qUien dlT.lgldos. lo
que la persona que los hace proyecta realizar y. finalmente. la conjunta que
debe surgir de la coordinacin de los aClos de ambas. ASl. la orden. de
levantar las manos que un ladrn da a su vctima es (a) una mdlcaclon de lo que es.ta
ha de hacer: (b) una indicacin de lo que el ladrn se propone hacer. es ?cclr.
despojar a su victlma: ; (e) una indicacin de la accin conjunta que se for-
mando, en este caso un atraco. Si existe confusin o malemendldo en cualqUiera de
estas lineas de significado, la comunicacin no se produce, la interaccin se
dificulta y la formacin de la accin conjunta se ve bloqueada,
Para completar el analisis del imeraccionismo simblico realizado por Mead. es
preciso citar un aspecro mas, a saber: que las partes imphca?as. e.n la
tienen que asumir necesariamente el papel de cada uno de los. Involucra-
dos. Para indicar a una persona lo que tiene que hacer. el mdlvlduo que hace la
indicacin debe formularla. poniendose en el lugar de quien la recibe. Para ordenar
a su vtctima que levante las manos. el ladrn tiene que concebir la respuesla de la
vietima poniendose en su lugar. Por su pane, la vlctima ha de captar .Ia
contando con el puntO de vista del ladrn que la formula: debe advertir la
y la accin subsiguiente del atracador. La mutua asuncin de papeles es condlclon
sine qua non para que una comulllcacin y una mteraceionsean eficaces.
Es evidenle la importancia 'l el lugar preferente que la InteraCClon
OCupa en la vida y el comportamiento de un grupo humano. Todo grupo ,o SOCIedad
humana se compone de personas en asociacin. Esta adopta la
forma de individuos que actuan rcclprocamente entablando. por lo tanto. una lllte-
raocin SOCial que. a su vez. se ejerce caractenstiea y primordialmente a un lllVc:
1
simblico en la SOCiedad humana. Como individuos que actuan llldivldual o colecll'
vamente. o como agemes de una organizacin determinada que entra en contacto
El ser humano considerado como organiSlllo agente. El tnteraccionismo simbo
lico admite que el ser humano ha de tener una estructura en consonancia con la
naturaleza de la imeraccion social. Se le concibe como un organISmo capaz. no solo
de responder a los demas en un nivel no simbolico. silla de hacer indicaciones a los
otros e interpretar las que estos rormulan. Como Mead ha demostrado categorica.
mente. la persona slo puede hacer esto porque posee un "SI mismo". Esta expre
sin no encierra ningun significado esotrico. Quiere decir. sencillamente. que un
individuo puede ser objelo de sus propIOS actos. Por ejemplo. puede concebirse a si
mismo. como un hombre joven. estudiante. endeudado. imentando hacerse medico.
procedente de una ramilia humilde. etc. En todos estos casos es un objeto para SI
mISmo; tanto en sus aCtos para consigo mismo como para con los demas. se basa en
el lipo de objeto que el constituye para SI la nOCIn de uno mismo como objeto
estOS. el entorno se compone exdusil'amel/U! de aquellos ObjelOS que unos seres
humanos determinados identifican y conocen. La naturaleza del medio ambiente
viene dada por el significado que para esas personas encierran los objetos que lo
componen. Segun esto. los individuos Ogrupos que ocupan o viven en las mismas
coordenadas espaciales pueden tener entornos muy distintos: como se suele decir.
gentes que coexisten en eslrecho contacto geografico pueden. sin embargo. estar
\'lvJCndo en mundos dlrerentes De hecho. la palabra "mundo" es mas apropiada
que el termlllo entorno" para designar el amblto. el medio ambiente y la configura-
clon de aquellas cosas con las que las personas tienen contacto, Los individuos se
ven obligados a desenvolverse en el mundo de los objetos. y a ejecutar sus actos en
runcin de los mismos De ello se desprende Que para entender los actos de las
personas es necesario conocer los objetos que componen su mundo: una cuestin
importante que analizaremos mas adelante.
En segundo lugar. otra de las consecuencias es que los objetos (en lo que con
cierne a su Siglllficado) deben ser conSiderados como creacIones sociales en cuanto
que se forman y surgen como resultado del proceso de defilllclOn e interpretaclon.
ya que este llene lugar a su vez en la illleraccin de las personas El significado de
todas y cada una de las cosas ha de formarse. aprenderse y transmitirse a traves de
un proceso de indicacion que constituye. necesariamente. un proceso social. A nivel
de la interaccin simblica. la vida de un grupo humano es un vaslO proceso en el
que las personas van formando. suslentando y lransformando los objetos de su
mundo a medida que les van confiriendo un significado. Los objetos carecen de
Slatus fijo. a menos que su significado se vaya configurando me(hante las indicado-
nes y defil1lClones Que las personas hacen de ellos Nada es tan evidente como el
hecho de que los objetos pertenecientes a las tres eategonas antes sealadas pueden
experimentar un cambio en su significado. Para un astrofisico moderno una estrella
en el cielo es un objelo muy distinto de 19 que era para un pastor de los tiempos
biblicos. El matrimonio era un objeto muy disllnto para los romanos primitivos que
para las epocas posteriores. El presidente de una nacin que no consigue actuar con
x110 en momentOS cruciales. puede convertirse en un ObjelO muy dislinlo para los
CIUdadanOS de su palS. En resumen. desde el punto de vista del inleracciomsmo
SImblico. la vida de un grupo humano es un proceso a traves del cual los objetos
van creandose. afirmandose. lransrormandose y desechandose la vida y los actos
de los indtviduos van modificandose rorzosamente a tenor de los cambIOS que
acaecen en su mundo de objetos.
8 La posicin melodologica del interacciomsmo SImblico
con aira. las personas se ven necesariamente obl d
ajenos en el momer\lo de realizar los roo 19a as a tener en cuenta los actos
proceso, el de mdicar a Jos La eJecuclOn de tales acles implica un
Jlllerpretar las indicaciones ajenas La vida d modo en que deben actuar y el de
proceso consistente en definir al prjimo lo hhaumano un vasto
Interpretar las defimclones formuladas I d cer y. al miSmo [lempo en
personas hacen que sus activIdades n cmas. A (raves de esle proceso las
propia conducta individual La actIvidad n las ajenas. a la v.el que forman su
forman delllro)' o tru\"(!S de esle "Junta y el compartImiento mdividual se
produclas de los que las personas /'=acontinUo. son meras expresiones o
preceden a la misma La ara d
SU
lnteraCClon ni de las COndICiones que
principal deficiencia de Jos esquema a aptarse a eSle aspeclO vllal cOnstllUye la
basandose en la organizacJOn social de descnblr la sociedad humana
nacion de ambas cosas En vmud I a ores. pSlcologlcoS o encualquler combl'
humano COnstituye . a lllleraCClon Simblica. la \Ida de lodo grupo
... un proceso de formac
de expresin de faclores preexlslenles. IOn y no un sImple ambllo
Nalurale=a de los objelos. Segun I .
los "mundos'" e puma de \ Isla del interaCClolllsmo simblico
que eXISten para Jos seres huma .
slos se componen de "objetos" los c aJ' nos y para los .grupos Formados por
Un objelo es lodo aquello que puede es ;,nxroducto de la IllIeraCCln simblica.
cual puede hacerse referencia una lodo Jo que puede sealarse o a lo
quera. una doctrina relig/OSl un un I un cuerpo legJSJaln-'o, un ban-
den agruparse los objetos en ;res cal a. etc. or cuesuon de convelllencia pue
bIcIcletas; (bJ sociales. como fislcos. como sillas. arboles y
amIgo; y (cJ abstractos como los nnc . r tes. un presldeme. una madre o un
tales como la JUSticia. filosoficas e Ideas
aquello que puede seiialarse o a lo cJal uompaSlon. Repito que un obJelo es lodo
un objelo -de todos y cada uno de eJJos-pco
ede
hacerse La naturaleza de
para la persona que como lallo considera e; el significado que esle enCIerra
una persona ve el objeto. la manera en' slgmIcado delermma el modo en que
mismo y la fonna en la cual se diSpone a'b:b:addIspuesta a actuar con respecto al
dlSlJnlos slglllficados para dlrerenles indl\idu . e el. Un mIsmo obJClo puede lener
/o conSIdere un bolanlco. un leador os. un sera dlrerenle segun que
los Estados UllIdos puede ser un ob un poela o un Jardlllero; el presldenle de
Jeal a su partido que para uno de 1 o dlSlrnto para un miembro
pueden ser considerados como POSlclon: los mIembros de un grupo etnico
grupos El significado de los objetos llpoS de obJelo por los miembros de aIras
modo en que estos le han sido defin'dos una persona emana rundamentalmeme del
tra\'es de las llldlcaClones de los d I por aquellos con qUIenes lllleractua" A
medIco es un llpo determinado que una Silla es una silla. que un
Lillldos es un tipo dado ... <!oc Ion . que la ConstltucJOn de los Estados
U<; umemo legal etc Los objCt (
aquellos que llenen el mismo significado par' d' os es decIr.
y son considerados por estas en ldemica ro/ ur ete;mlllado conjunto de personas
clanes mutuas. ma son ,rUlO de un proceso de indica.
Este comentario acerca de los obet
de menclon En primer lugar nos dro::
rmlte
varias conclUSIones dignas
o entorno que se desenvueh'en los Ionha una panoramtea diStinta del ambllo
seres umanos. Desde el punto de vista de
la poslclon metodologica del IllleraCClOnismo simbolico
,
encaja en el antenor comentario sobre los objetos. Al igual que los reslantes. el
"aulo-objelo" surge del proceso de interaccin social en el que otras personas deli-
nen a un individuo ante SI mismo. En su amiJisls de la asuncion del papel social.
Mead ha investigado la forma en que esto Seala que. para que una
persona se conviena en un objeto para SI misma ha de COntemplarse desde fuera y
esto slo puede hacerlo poniendose en el lugar de otra y o actuando
en relacion consIgo mIsma desde esa nueva perspectiva. Los papeles que una per-
sona puede asumIr van desde el de individuos distintos (la 'etapa de Juegos') hasta
los de una comunidad abstracta ('>el otro generalizado"). pasando por el de grupos
organizados. ("etapa del juego orgamzado). Al asumir tales papeles una persona se
encuentra en situacin de dirigirse o aproximarse a SI misma Tal es el caso de la
nia que "juega a las mamas" )' se habla a SI misma como lo hana su madre. o el del
sacerdote que se juzga a SI mismo a traves del prisma del sacerdOCIO, Formamos
nuestros objetos a panir de nosotros mismos mediante un proceso de asuncin de
papeles. De ello se deduce que nos vemos a nosotros mismos a travs del modo en el
que los dems nos ven o definen; o, para ser mas exactos. nos vemos asumiendo
uno de los lres tipos de papeles ajenos que ya hemos mencionado. El hecho de que
un individuo forma un objeto de si mismo basndose en las distintas maneras de
definirlo que lienen los dems. esl sobradamente admilido en la Iiteralura aClual. por
lo que no hare ms comentarios sobre el lema a pesar de su gran trascendencia,
El hecho de que el ser humano posea un "si mismo" lleva imphcilO algo todava
mas importante: y es que ello le capacila para enlabIar ulla interaccin consigo
mismo, Esta. sin embargo. no adopta la forma de una interaccin entre dos o ms
panes de un sistema psicolgico como. por ejemplo. entre necesidades. emociones.
ideas. o entre el "id" y el "ego" del esquema freudiano. sino que es de mdole social;
es decir. una forma de comunicacin. en la que la persona se dirige a si misma como
tal y responde en consecuencia. Este tipo de interaccin es fcilmente detectable
cuando advenimos que estamos enojados con nosotros mismos. y que debemos
autoestimularnos para realizar nuestros quehaceres. cuando nos recordamos que
hay que hacer esto o lo olro. o hablamos para nuestros aden:ros. al elaborar un plan
de accion Como estos mismos ejemplos sugieren. la "autointeracctn" adopta prin-
cipalmente la forma de un proceso en el que el individuo se hace indicaciones a si
mismo. El proceso en cuestion permanece continuamente en vigor durante la vida
conSCIente del individuo. cuando este adviene o considera lal o cual asunto. u
observa este o aquel acontecimiento, De hecho. en el ser hUmano. ser conscienle o
estar al tanto de una cosa cualquiera equivale a indicarse esa cosa a si mismo; se le
reconoce como un determinado lipo de objeto y se considera la peninencia o impor_
tancia que reviste para la propia linea de accin, La vida consciente de una persona
consiste en una serie de indicaciones de este tipo que se hace a si misma y de las
cuales se sirve para orientar sus actos.
De esta suene obtenemos una descripcin del ser humano como un organismo
que entabla una interaccin consigo mismo a travs de un proceso social de autofor.
mulacin de indicaciones. Este punto de vista sobre el ser humano es radicalmeme
distinlo del que prevalece en las ciencias social y psicolgica contemporaneas en las
cuales predomina el concepto segn el cual la persona es un organismo complicado
cuyo componamienlo constituye una respuesta a los factores que intervienen en la
ordenacin del organismo. Las escuelas de pensamiento de las ciencias sociales y
psicolgicas difieren enormemente a la hora de elegir los factores que cada una
11
10
La posicin metodolgica del inleraccionismo simblico
La posicion metodolgica del interacciolllsmo simbolico
- - . Es ed reciarse en terrenos tan diversos y amplios
considera Slgmficauvos. . to pu e ap 'ros necesidad.disposicin. motivos cons-
como el los ideas. preceptos culturales.
tientes e IIlconSClentes. emoclo es
jes
sociales afiliaciones a grupos de referenCia y
valores. del status. :Ias difieren' asimismo en su manera de concebir
Las e algunos consideran como un llpo de
la orgalllzaclOn del ser qu n fin como una especie de organaaclOn
cin biologica. otras pslcologlC3 y <Nras. e . l' del grupo al que pertenece, Comcl-
social privada y como un organismo de respuesta.
den. Slll embargo. en co s oducto de los factores que mtervienen en su orgamza.
de la
dicha organlzaclo,n BaJO esta pe pect pecie social de que reaccinaallle los
a SI mIsma la organizacin de su
grupo. " . > ' e un punto de vista sobre las personas
El interacclOlllsmo SImblico .man len l' d'v'duo es "social" en un sentido
fundamentalmente distInto. una interaccin social
h 'profundo' como orgams .. , E' t d
mue, o mo formulandose indicaciones y respondiendo a las mismas, n
conSigo mIs, .. r na establece una relacin oon su entorno e-
de esta aUlOmteraCClon. la pe so 1 d'fundido punto de vista convencIonal
como un, organism?
: la reciproca de los faclOres que tl:ctlian
illleraccionismo ve al 100m,o ",a" : proceso de aUlOindicacin
'be Estas percepciones as a ron . 'fi do
el'cual convierte en objeto aquello percibe. le un
, . . uta para onentar su aceton. Su componamlento co ..
utllaa este como pa , da ponal presencia sino una acelon que
lo que percibe no es una respuesta mOllva . . d I receso de
surge como resultado de la
"autoindicacion" E,n este sentl o: a pe es nde sino un organismo que aclUa.
consigo misma no solo es un aquello que loma en considera-
respuesta ante la interaccin de un determi-
nado factor en su organizacin.
'd d d la persona para autoformu-
I
Nr:tdu:ale.:a de ca;cter dlstilllivo. Significa que
arse In IcaClones....... 'apoder actuar y no
el individuo se halla ante un mundo que de,be or anizacion, Tiene
ante un entorno que responde en a averiguando el
que afrontar las situaCIones en las que se e. d accin conforme a la
significado de los actos y planeando. su accin en lugar de
Interpretacin efectuada, TIene que construir y one , n su vida u operan a
limitarse a realizarla en respuesta a los factores ;ro tiene que hacerlo.
travs de su persona, Tal vez no 10 haga. con aUlOformulndose indicacio-

mente prevalece en las CienCIas y socta. un factor desencade.
ya se ha dado a entender atribuye la acclon de las personas a
12 La posicin metodolgica del imeraceiontsmo sImblico La poslclon melodolgica dcl mteracciomsmo simblico I J
nante. o a una oombinaclon de varios factores de este tIPO. El origen de la accin se
remite a cuestiones tales como motivos. acritudes. necesidad-disposicin. oomplejos
inconscientes. diversos tiPOS de eSllmulo. demandas del SlarU$. exigencias del papel
social Ycoyunturales. Se conSidera que relacIonar la action oon uno o mas de estos
agentes desencadenantes es una tarea plenamente cientlfica Este tiPO de enfoque,
sin embargo. ignora y supnme el proceso de autointeraccion por medio del cual un
individuo maneja su mundo y construye su acciono ASI se cierra el acceso a1mpor-
lanusimo proceso de Interpretaclon por medio del cual el individuo percibe yenJui.
cia lo que se presenta ante el. y planea las directnces de su comportamiento publico
ames de ponerlas en practica.
Fundamentalmente. la accion por parte del ser humano consiste en una conside.
racin general de las diversas cosas que percibe yen la elaboracion de una lmea de
conducla basada en el modo de Interpretar los datos recibidos. Entre las cosas que se
lienen en cuenta a la hora de aClUar cabe mencionar los deseos y necesidades. los
obJellvos. los medios disponibles para su logro. los aClos ajenos. tamo realizados
como previstos. la propia imagen y el resultado probable de una determinada Imea
de accin. El comportamiento se orienta y se forma a traves de un proceso de
indicacin e interpretacin. en el curso del cual determinadas lineas de accin pue.
den iniciarse o concluirse. abandonarse o postergarse. limitarse a un mero proyecto
o a una vida interior de ensueos. o bien modificarse una vez iniciados. No me
propongo analizar este proceso sino insistir en su presencia y operatividad en cuanto
a la formacin de la accin humana. Debemos admitir que la actividad del scr
humano consiste en afrontar un caudal de silUaciones ante las que se ve obligado a
aCluar. y que su accin se forja en funcin de 10 quc percibe. del modo en que lo
enjuicia e interpreta y del tiPO de lmeas de acclon planeadas que se propone realizar.
Este proceso no se explica atribuyendo la accion a un determmado tipo de faclor
(por ejemplo moviles. necesidad-disposicin. eXIgencias de la funcion desempeada.
expectativas o normas sociales) que se supone la desencadena y la conduce a su
desenlace: esta clase de faClores. o una expresin concrela de los mIsmos. es algo
que el agente humano tiene en cuenla en el momenlO de planear su linea de accion
El faClor desencadcnanle no abarca ni explica en que forma es considerado el propIO
factor m otras cuestIones en la slluaCton que reclama la aCClon. Es preciso internarse
en el proceso defimtorio del ageme para comprender sus aClOS
Esla perspectiva de la accion humana es igualmente \aJida para aquellas aCllvida-
des conjuntas o colectivas en las que intervienen una sene de individuos. La acclon
colectIva o conjunta constituye un dominio de inleres SOCiolgico. como se demues.
Ira en el comportamiento de grupos. insliluciones. organizaciones y clases sociales
Sea cual fuere su naturaleza. estas mUCStras de comportamiento comunitario se
componen de individuos que hacen que sus lineas de accin encaJCn o se adopten
reclprocamente Es correcto y posible observar y eslUdiar tal comportamienlo en su
colectivo o conjunto en lugar de analizar sus componentes individuales El
comportamiento comunitario no pierde su rasgo constitutivo de haber sido elabo-
rado un proceso interpretativo al afrontar las situaciones en las que la
colectlvtdad se ve abocada a aClUar. Tanto si dicha colectividad es un ejercito en
campaa. una empresa que pretcnde ampliar sus actividades o una nacin que
imema corregir una balanza comercial desfavorable. es preciso que elabore su Imea
de accion mterpretando lo que sucede en su campo de actividad. El proceso imer-
pretatlvo se desarrolla a traves de la formulaclon recIproca de Indicaciones entre
qUIenes imervlenen en el mismo. y no solo a traves de las que cada individuo se
dinge a si mismo. La acclon colectiva o conjunta es el resultado de dicho proceso de
interaCClon mterpretallva.
!nu:rcollexiOlI de lo occiOn. Como se ha dicho antes. la vida de lodo grupo
humano se basa en y depende de la adaptacion. reciproca de las lmeas de accion de
k>s distintos miembros del grupo. La arllculaCJOn de dichas lmeas origma y conSli
tuye la aCClon conJunta". es decir. una orgamzacion comunllana de comporta
mienlo basada en los diferentes aClos de los diversos panicipantes. A pesar de estar
formada x>r los aClos que intervienen en su composiclon. la accion conjunta es
dlstmta de cada uno de ellos '1 del conjunto formado por su mera agrupadon. Posee
en SI misma un caracter distintivo que reside en la arllculacion o vinculacion propIa-
mente dichas. con independencia de 10 que pueda ser articulado o vinculado en cada
caso. Por consigUiente. la accin conjunta puede reconocerse como tal. puede ha-
blarse de ella '1 se la puede utilizar sin necesidad de fragmentarla en los aClos
aislados que la componen. Esto es lo que hacemos cuando hablamos de cosas como
el malrimonio. una transaccin comercial. la guerra. un debate parlamemario o un
servicio eclesiastico. De modo parecido podemos hablar de una colectividad que
realiza una accin conjunla sin necesidad de Identificar a cada uno de sus miembros;
as. hablamos de una familia. una sociedad mercantil. una iglesia. una universidad o
una nacin. Es evidel1le que el eSludio de la acclon conjunta y de las colectividades
que la praClican constituye. precisamenle. el campo en que se desenvuelve el ciel1ll-
fico social.
Al analizar las colectividades y la acclon conjunta es facil incurrir en un con-
cepto errneo si se pasa por alto que la accin colectiva constituye la concatenaClon
de los aClos de los individuos que componen la colectividad. Este error mduce a
desestimar el hecho de que toda accin conjunta ha de experimentar necesariamente
un proceso de formacion. Aunque se trate de una forma de accion social perfecta-
mente conocida y claramente renerativa_ cada uno de los casos que la integran ha de
formarse de nuevo. Mas aun. el curso de formacion que precisa segUIr para materia-
lizarse llene lugar. necesariamente. a raves del doble proceso ames mendonado, el
de la designaclOn y el de la interpretacin Los individuos que panlcipan en la
accion siguen teniendo que orientar sus actos respectivos mediante la formaclon '1
utilizacin de significados.
Hechas estas observaciones a modo de preambulo. quisiera destacar Ires pumos
acerca de las ImplicaCiones de la concatenacion que representa la accin conjunta.
Primero me gustana analizar los elementos estables y reiterativos de la. miSma, La
pane prex>nderante de la accion social en una sociedad humana. y especIalmente en
una ya consolidada. adopla la forma de modelos recurrellles de accion conjunta. En
la mayona de las siluaciones en que las personas actuan con respecto a otras. los
mdividuos cuenlan de antemano con un profundo conocimiento del modo en que
han de comportarse y de como se comportaran los demas. Campanen los significa-
dos comuncs y preestablecidos de lo que se espera de cada partiCipante. en una
accin determinada y. consecuentemente. cada uno de ellos es capaz de su
conducta de acuerdo con dichos significados. Los ejemplos de formas rellerallvas Y
preestablecidas de accin conjunta son lan frecuentes y comunes que es facil enten-
der por que los erudilOs la han considerado como la esencia o la forma natural de
vida de los grupos humanos. Este punto de visla se pone especialmente de mamo
fiesto en los conceptos de "cultura" y "orden social", que tanto predominan en la
sociolgica. La mayarla de los esquemas sociolgicos se apoyan en la
creenCia de que toda sociedad humana adopta la forma de un orden de vida estable-
cido. se. resume en una adhesion general a las reglas. normas. valores y sancio-
nes que mdlcan a las personas el modo en que han de aCtuar freme a las distintas
situaciones..
Este claro esquema se presta a varios comentarios. En primer lugar. no es figuro-
cierto que la vida de cualquier sociedad humana. en lodos sus aspectos. no
sea una expreslon de formas preestablecidas de accin conjunta. En el
ambllo de la vIda de grupo surgen constantemente nuevas situaciones problemalicas
ante las cuales las normas existentes resultan inadecuadas. Nunca he oldo hablar de
ninguna sociedad exenta de problemas. o cuyos miembros no tengan que entablar
un debate para proyectar un sistema de accin. Las areas de conducta no prescrita
son. tan naturales. genuinas y recurrentes en la vida de los grupos humanos como
las Integradas en los preceptos ya establecidos y fielmente observados de la accin
conjunta. En lugar de admitir que incluso en el caso de lo que se
a la acclon conjunta rellerallva y preestablecida. cada uno de los casos que lo
Integran ha de formarse de nuevo. Los individuos participantes en la misma siguen
teniendo que elaborar sus lineas de accin y adaptarlas a las de los demas mediante
el doble proceso de la designacin y la interpretacin. Cuando se trata de una accin
reiterativa lo p?r supuesto. empleando los mismos significados
y constantes. SI esto. tenemos que advertir forzosamente que
lo Importante es el papel y el destmo de los significados y no la accin conjunta en
su forma establecida. la accin conjunta reiterativa y estable es el resultado de un
proceso (nterpretativo en igual medida que cualquier nueva forma de accin con.
q":le se desarrolle por primera vez. No es una afirmacin ociosa ni petulante:
los subyacentes en toda accin conjunta consolidada y reiterativa son
susceptibles tanto de presion como de esfuerzo. de incipiente descontento como de
pueden ser o.ra combatidos. ora reafirmados: puede dejarse que actuen
por SI mIsmos desentendlendose de ellos o infundlrseles nuevos brioso Tras la fa.
chada de la accin conjunta objetivamente enfocada. la sene de significados que la
una vida que los cientlficos sociales mal pueden ignorar. La acepta-
Clon gratulla de los conceptos sobre normas. valores. reglas sociales y dems no
debIera ocultar a los estudiosos el hecho de que cualquIera de estos conceptos
depen.de proces:o de interaccion social. el cual le es necesario. no slo para
cambIar smo tamblen para conservarse en una forma establecida. Es el proceso
SOCial el que crea y sustenta las normas en la vida de grupo y no estas las que forjan
y sostienen aqulla.
La segunda observacin sobre el encadenamiento que constlluye la accin con-
junta se refiere a la extensa conexin de las accines que componen una parte tan
amplia de la vida de grupo. Estamos familiarizados con esas vastas y complejas
redes de accion que implican la concatenacin e interdependencia de los distintos
actos de diversas personas. como sucede en la division dellrabajo que comienza con
el cultivo de los cereales por el labrador y termina con la venta del pan en un
establecimiento. o en la complicada cadena que abarca desde la detencin de un
sospechoso inocente a su puesta en libertad. Dichas redes. Que suponen la participa-
cin regularizada de distintas personas con diversos actos a dIferentes niveles. nos
dan una descripcin de aquellas instItuciones que han revestido Justificadamente el
Il 14 La posicin metodolgica del imeraccionismo simblico La posicin metodolgica del inleraccionismo simbolico
mayor interes para los sociologos. Asimismo proporcionan cierta a la
idea de que la "Ida de todo grupo posee el caracter de un Ante tan
vasto complejo de acuvldades dIversIficadas. ensambladas en un _funCIonamIento
regular: al contemplar la organlzaci.on complementana de los partICipantes en una
red de relaciones de mterdependencla. es facd entender IXlr que numerosos erudllos
consideran dichas redes o instituciones como entidades de autonoma.
que siguen su propla dinamica sin requenr q\le se presle a los mdlvlduos
que intervienen en las mismas. La mayona de los anahsls soclOloglCOS de mSlllUClO-
es y organizaCiones SOCiales apoyan este punto de vIsta lo cual. en 101 opmlOn.
un grave error Habna que admitir lo que es .. es decir. que el
amplio y diverso abamco de sujetos partlcipanles que ocupan dlsunlos puestOS en
una de estas redes emprenden sus acciones en dIChos puestos basandose en la
ulilizacin de determlOados conjuntos de SIgnificados .Nin.guna red o mstltuCI?n
funciona automaticamente por medio de alguna dmaml? o de eXIgencias
del sistema. sino porque las personas ubicadas en los hacen algo
concreto. y lo que hacen es produclo de su modo de definir la sltuaclOn en .la que se
sienten compelidos a actuar. Una apreciacin parCial de este punto se refleja actual-
mente en ciertos aspectos de la labor de toma de decisiones. en pasa
lamentablemente inadvertido. Es forzoso reconocer que el abaniCO de slgmficados
que impulsa a los componentes de a actuar como lo de.nlro de
sus puestos respectivos. ocupa su propio SItIO en un p.roceso de interac-
cin social: y que dichos significados se forman. sost.lenen. deblllta.n. o
transforman, segun el caso. a traves de un proceso SOCIalmente definltOflo. Tanto el
funcionamiento como la suerte que corren las instituciones son producto este
proceso de interpretacin. a medida que este se va desarrollando entre los diversos
conjuntos de individuos participantes en e! .
Es preciso hacer una tercera observaclon ImlXlrtanle. y es todo lllXl.
de
accin conjunta. ya sea de reciente formacin o. hace tiemlXl ha surgido
necesariamente de un historial de acciones previas de los partlClpantes. Nunca surge
un nuevo tipo de accin conjunta al margen del Las personas
que participan en la formacin de una nueva aCClOn conjunta sIempre alXlrtan a la
misma el mundo de los objetos, el conjunlo de signifICados y los esquemas de
interpretacin que antes poseian. Por lo tanto. la nueva accin siempre emerge de y
guarda relacion con un conteXIO de aecion conjunta previa. y no puede concebIrse
fuera de dicho contexto. Al considerar este tema hay que tener en cuenta el CItado
vinculo con las formas precedenles de accin conjunta. Pensar que una forma dada
de accin conjunta puede ser desgajada de su Vinculo histrico. como si estruc
tura y su caracter surgiesen IXlr generacion eslXlntnea en lugar nutrirse 1.0
anteriormente acaecido. equivale a pisar un terreno engaoso y emplrlC31T1ente mva-
\ido. Ante situaciones radicalmente distintas y plenas de tensin. las personas pue-
den sentirse impulsadas a desarrollar nuevas formas de accin n.otable-
mente distintas de aquellas en las que previamente han intervemdo. Incluso
en tales casos existe siempre cierta conexin y continuidad con .10 acaecld<;, el
pasado. No se puede enlender la nueva forma de sin. inclUIr en. su anlISIS el
conocimientO de la mencionada continuidad. La accin conjunta no solo representa
una vinculacin horizontal. para expresarlo de esta forma, de las actividades de los
individuos participantes. sino tambin una conexin vertical con la accin prece-
denle.
16
Para que esta trivial aunque indispensable declaracin no sea mal interpretada.
aadire unas palabras sobre las posturas tradicionales del idealismo y el realismo. ya
que estas doctrinas filosoficas han influido considerablemente en la investigacin
denlifica demro del ambito de la sociologla y la psicologla aCtuales.
El idealismo sostiene tradicionalmente que "el mundo de la realidad' solo eXISle
en la experiencia humana y que surge exclusivamenle en la forma en que los seres
humanos lo "ven". Creo que lal concepto es indiscutible. Es imposible mencionar
un solo ejemplo de caraclerizacion del mundo de la realidad" que no este marcado
por la imaginacion humana El ser humano no conoce nada que no se presente en
forma de algo a lo que pueda refenrse o que sea capaz de indIcar. Para sealar
cualquier rosa. una persona tiene que verla desde su propia perspecllva ha de
describirla tal y como aparece para ella. En este sentido no es posible hallar ninguna
fisura en el argumento de que el mundo emplrico existe siempre y necesariamente
en forma de imagenes y conceptos humanos del mismo. Sin embargo. en contra de
lo que muchos suelen dedUCIr. esto no traslada la "realidad" desde el mundoempl-
rico a la esfera de las melaforas y los conceptos. Es erronoo llegar a la concluslon de
que. como el mundo emplrico solo puede existir para ser en forma de
imagenes o conceptos. la realidad hay que buscarla en dichas Imagenes o conceptos
prescindiendo del mundo emplrico. Esta postura solipsista es insostentble. y haria
imposible loda ciencia emplrica. Es insostentble debtdo al hecho de que el mundo
empltico puede "replicar" a nuestros conceptos o afirmaciones sobre el mismo. es
decir. desafiar. resistir y no rendirse ante nuestras imagenes o Ideas. Tal resIStenCia
confiere al mundo emplrico un caraCler obstinado que es el seUo de la realidad Su
inflexibilidad. su capacidad de resistir y replicar. exige y justifica la ciencia emplrica.
Fundamentalmente. esta persigue como objetiVO el desarrollo de imagenes y concep-
tos susceptibles de manejar con exito y adaptarse a la resistencia ofrecida por el
mundo emprico sometido a estudio.
El reconocimiento de que el mundo emplflco posee un carCIer obstinado con el
que hay que llegar a un acuerdo. justifica plenamente la insistencia realista de que
posee una naturaleza "real". Con todo. es necesario eludir los conceptos que han
lastrado el realismo tradicional perjudicando seriamente su fecundidad. Uno de ellos
sosliene que ese caracter obstinado --o realidad- del mundo emprico es fijo e inmu-
table en cierto aspecto esencial cuyo descubrimiento constituye el objelivo de la
ciencia empirica. Por el contrario. la historia de dicha ciencia demuestra que el
mundo emplrico se presenta siempre "aqu y ahora' y est siempre refundiendose
debido a la realizacin de nuevos hallazgos. El peligro que entraa la creencia de
que la realidad del mundo empirico se concreta en una forma perpetuamente inmu-
table desemboca en la natural disposicin a considerar que el conocimiento existente
de dicha realidad constituye esa forma siempre fija. La historia confirma que tal
disposicin supone un formidable freno a las nuevas investigaciones y descubri-
mientos. El segundo concepto esterilizante afirma que la realidad del mundo empl-
rico debe ser considerada y asumida en funcin de los hallazgos de la ciencia fisica
ms avanzada. Esta idea ha tenido efectos panicularmente perniciosos sobre las
ciencias psicolgica y social y nada autoriza a defenderla. Lo unica que un estudio
minucioso y honesto ha pueslo de relieve es ese inflexible carcter del mundo
empirico. Forzarlo a que encaje en un esquema diseado para un dado del
mismo. es 1iI0sficamenle sectario y no representa el enfoque de la aulentlca CienCia
empirica.
La posicin metodolgica del Inleracciomsmo slmbollco
Resumen. Suponemos que la perspectiva general del mteracclonismo 51mbolico
habra quedado perfectamente clara tras este breve bosquejo de sus aspectos radica.
les. Este enfoque considera que una sociedad humana se compone de personas
comprometIdas en el aeto de VIvir La vida es un proceso de continua actIvIdad en la
que los partIcIpantes desarrollan lmeas de accion ante las Innumerables situaciones
que han de afrontar. Estao como engranados en un vasto proceso de interaCClon. en
el seno del cual deben hacer que sus acciones en desarrollo se adapten a las ajenas.
El proceso conSiste en formular indlcaclones a los demas sobre lo que hay que
hacer. y en mlerprelar las que ellos formulan a su vez. Las personas \'Iven en un
mundo de objetos yel slgmficado de los mismos es lo que les gUla en su orientacton
)' sus actos. Sus objetos. Incluyendo los que contienen en SI miSmos. se forman.
suStentan. debllnan. y transforman a traves de su Inleraccion Nn otras personas.
Por supuesto. esle proceso general debiera observarse a la luz del caraeter diferen-
Ciado que necesanamente posee. como consecuencia del hecho de que las personas
se reunen en diferentes grupos. pertenecen a asociaCIones distintas y ocupan puestos
diversos Por eso cada Individuo se aproxima a los demas de un modo diferente
vive en un mundo dIStinto y se gUIa a si mismo por medio de un conjunto
slgmficados diSimiles obstante. ya se trate de una familia. la banda de un
muchacho. una sociedad Industnal o un partido pohtico. es precIso tener en cuema
que las aCllvldades de la colectividad se van formando a tra\-es de un proceso de
deslgnaclon e InlerpretaclOn
Principios melodolgicos de la ciencia empirlca
a.bordado el tema del simbolico no como una doctrina filos-
fICa . como una .dentro de la ciencia social emplrica. un enfoque
a ofrecer un conOCImIento de la vida de grupo y el compor-
humanos..Segun esto. sus prmClpiOS metodolgiCOS deben cumplir los
requlSlt?S fundamentales de la ciencia emplrica. 'Cuales son estos requiSitos? El
y la discusin de la en las Ciencias social y psicol-
gica estan salpicadas de malentendidos y confusiones en esta maleria.
por lo cual C?nsldero convemenle esbozar algunos principios bsicos.
con la redundanle de que una ciencia empmca presupone
la de mundo. Este mundo constituye algo susceptible de
observaclon. y anliSIS. y se lIIalltiene i"mutable ante el observador cientl-
con un que. ser explorado y descubierto por medio de la observa-
clan. el y el anliSIS. El mundo emplrico tiene que ser siempre el puma
central de Interes. En el caso de. la emplrica constituye el puma de partida y
retOrno. e! campo .de de cualquier afirmacin que se haga sobre
el. Para la CIenCIa emPlflca. "la reahdad" slo existe en el mundo emplrico en el
cual ha de buscarse y verificarse. .
- El eslablece las premisas de una filosofia profunda. de aran contenido
humanista. Al elevar el SI mIsmo a un ran&o de suprema Imponancia y rtclJ!1OCe1" que su formaclon y
reahzacin se, producen a de la asuncion de 10$ papeles SOCIales de 10$ clemas. con qUienes el
indivIduo esta ,mpllClKlo en las .aetl\'I<!ade! conJunlas de la Vl<!a de arupo. el ImeraoclOllIsmo SJmbohco
proporcIona 10$ elememos esenclalespara la rormula.cion de un eshmulanlt esquema filosfico paMlcular_
menle amoldado a la upentnCll IIlOClaI Los tscr1los de Gcorge Hemen Mead y John De....ey el! e5peClal
esbozan las lineas generales de esla filosofa. .
La posicin melodolgica del interaccionismo simblico 17
(a) La posesi11 y ulili:acill de ulla deS<'ripciII o esquema pre\'io del mUl/do emprlco el/
eS/lldio Como antes hemos dicho. esto constituye un requisito prevIo lI1dispensable
en cualquier estudio del mundo empiril;O. ya que unicamente podemos contemplar
ese mundo a traves de un esquema o conet:pto del mismo. La deSCripcin subyacente
del mundo emplTlco utilizada orienta y configura en su totalidad el acto del estudio
cienllfico. La citada descnpciIl marca la pauta para la seleC'Cin y formulacin de los
problemas. la determinacin de los datos. los caminos a seguir para obtenerlos. el
tipo de relaciolles que se pretende establecer entre estos y las formas en que se
modelall las propoSiciones. Habida cuenta del efeclo fundamental y omnlpresenle que
eSla descnpcill inicial del mundo emplrico ejerce sobre la lotalidad del aclO de la
La descripcin correcta de esta ciencia es. a mi juicio. la que la define como una
busqueda de respuestas a las pregunlas formuladas sobre el carcter "resistente" del
mundo emplrico en estudio. Hay que respetar esta obstinada naturaleza o caracter:
tal es. en realidad. el principio fundamemal de la ciencia emplrica, la cual lleva a
cabo sus in\'esligaciones obteniendo imagenes del mundo emplrico en estudio y
verificandolas por medio de un severo escrutinio del mismo. Esta simple observa-
cin nos permite enfocar correctamente el tema de la melodologl3. la cual remite a
(o abarca) los principios subyacentes que sirven de gUIa en el proceso analllico
completo del carcter obstinado del mundo emplrico en cuestin Tal concepto de la
metodologla entraa tres puntos de vital imponancia; (1) la melodologia abarca la
investigacion cientlflCa en su totalidad y no solo un sector o aspecto seleccionados
de la misma; (2) cada una de sus panes. asl como el aclo cientlfico en su totalidad.
deben adecuarse al caraeter obstinado del mundo emplrico en estud}o; por lo tanto.
los melodos de estudio estan subordmados a dicho mundo y han de ser verifK:3.dos
por este; y (3) el mundo emplrico sometido a estudio. y no un modelo de pesquisa
cienufica. es el que proporciona la respuesta decisiva sobre la investigacin empren-
dida. Me gustarla aclarar cada uno de estos puntos.
(1) A mi modo de ver debiera resultar evidente que la melodologl3 se aplica y
abarca todas las panes del acto cientifico. Considero necesario hacer esta salvedad a
causa de la asombrosa inclinacin de la ciencia social en uso a identificar la metado-
logia con cieno sector limitado de la mdagacion cienufica y. mas aun. a atribuir a
este aspecto parcial una imponancia gratuita. Actualmente. la clenCta social consi.
dera con desalentadora frecuencia que el termino melodologla" es sinnimo del
estudio de los procedimientos cuanlitativos superiores. y que un "melodologo" es
un expeno versado en el conocimiento y utilizaclon de tales procedimientos. Se le
considera generalmente como alguien que aborda el estudio basandose en variables
cuantificables. que intenta establecer relaciones entre ellas mediante el empleo de
refinadas tecnicas estadlsticas y matemticas. y que orienta su busqueda por medio
de elegantes modelos logicos adecuados a canones especiales de cierto "plan de
investigacin"". Estos conceptos son slo una parodia de la metodologla considerada
como el estudiO lgico de los principios subyacentes en la conducta de la indagacin
cientlfica. Es evidente que el metodo de la ciencia emplfica abarca todo el campo del
acto cientlfico. sin omitir las premisas iniciales ni la tOtalidad de las etapas de
procedimiento comprendidas en dicho acto. Todos estos elementos son de vital
importancia en el estudio cientfico y precisan ser analizados y respetados al desarro-
llar los principios de la metodologla. Para facilitar la comprension de este tema. me
permitire sealar los aspectos mas imponantes de la investigacin cientlfica. indis-
pensables para la labor de la ciencia emprica.
Todo procedimiento metodologico de tal nombre ha de abordar los temas arriba
mencionados. puesto que son una palte esencial del acto de investigacin cientlfica
investigacin cientifica. sena abs..surdo ignorarla Dicha descripcin siempre puede
determinarse mediante un de premisas constlluldas por la naturaleza confe-
o explicltamente a loS clave que imervlenen en la descripcin.
La ineludible labordel autenllCO I:'""rocedlmlento metodologico conSiste en establecer y
evaluar tales premisas
(b) Formulacin de pregumas sobre l uf mundo emplfiC'O)' lransformacilI de las preguntas
en problemas. Esta etapa conslllUitl)'e el ongen del acto mvestigador Es evidente que
la clase de preguntas formuladas yel Iipo <k problemas planteados decide )' onenta
las lmeas de mdagaclOn ullenores..., Por C50. es de vllal Imponancia que el metodologo
examme mmuclOSamente y evah. .JC con JUicio cnllco el modo en que los problemas
han sido seleccionados y formula...oos La $uperliclall1iad. el mono(ono ronvencionii_
Jismo y la servIl adheslon a la dOCtnna en la seleccion y plameamlento de: los
problemas constituyen el conOCl<:::Jo y pemtcioso lasue de la cienCia emplrica.
lel Delerminac<m de f()j datos de ) de l()j caminos a seguir para oblenerlos Es
evidente que los datos se denvan del problema. lo que pone de relieve la imponaOCla
que tiene esIar seguro del CM'lict er satisfaono del mISmo..-\unque summistrados
por este. los datos han de ser ex ,mlnados ronstantemente para \er SI aconsej.3n la
revision o desesllmaclon del Prot:--.lema Al margen de esto es Importante reconocer
que los mediOS empleados para 0'btcncr Jos datos dependen de la naturaleza de estos
Una ralOn 100"ersa que al melado seguido en la obtenrion de los dalOS
deteTminar la naturaleza de I!sl:o'. corrompepa la autemlCa invesligacion empLrlQ.
Eslas escasas ob$el'"'..aclones revel an la endente necesJ(iad de determmar y recopllar
los datOS atemend05e a un JUICIO critiCO Yrnmucioso.
(d) DeferminaciOn de fas relaciones "ure 10 datos. Habida cuenta que del establecl'
miento de conexiones entre los el: alOs dependen los hallazgos del estudIO. es impor-
tante ronceder especIal alenclOll " la forma de conseguirlos. Esto es cieno tantO si el
COOOClmlenlO de las uOlones es rutO de una acenada reflexion acerca de lo que se
coOSJlSera como poSIbles relaclOn-es Slg01ficallvas. o de Un procedImiento mecanico
laI como el analiSlS de los factor o un esquema de correlacon obtenido mediante
ordenador
(e) Interpretacin de fos hal/a:gos E-;ta etapa final conduce al in\estigador mas a1la de
los limites del problema estudiad, puestO que al elaborar las interpretaciones tiene
que relacionar SUS s con un conjunto teonco externo o con un bloque
de COnceplOS que trasciende el est\ldlo realizado. Esta importante fase final merece un
examen metodologlco en el caso "'e las ciencias psicologlca y social \letafricamente
hablando es en ese momento cU'\ndO pueden introdUCirse subrepticIamente nuevas
cartas en la baraja. otorgando a Ii:) ulterprel3Cin un rango -cientifico" injustificado
por el mero hecho de que las "tapas precedentes del estudio han sido cubiertas
correctamente. El cuerpo tcnco externo o el conjunto de conceptos utlhzado para
encuadrar la interpretaCloll pued\'1l no haber Sido verificados y resultar falsos
(O La utili:acllI de CO/IceplOs Los conceptos desempean un papel primordial a lo
largo de todo el acto de InvesILg'\clon clentlfica Son elementos SIgnificativos en el
esquema previo que el lOvestlgad
11r
posee del mundo emplrico. Es probable mcluso
que sean los termmos en los 0:1 problema se plantea. f\ormalmente constItuyen
aquellas categorias para las que \e mienta conseguir los datos y en el seno de las
cuales se agrupan estOS Go:neralnlente se convierlen en el medio principal de estable-
las entre los y suelen conslituir los. puntos de para la
InterpretaClon de los hallazgos. A l.:ausa de la dectslva funCin que desempenan en la
investigacin cienlLlica es especial,nentc Imporlante someler los conceptos a un exa.
men metodolgico.
19
La posicin metodolg l.ica del inlcraccionismo simblico
La posicin metodolgica del inleraccionismo simblico 18
,
20 La posicin metodolgica del interaccionismo sImblico La posiclon metodolgica del IllteraCClOOlsmo simbollco 21
empirica. Sin embargo no debe abordarlos en el sentido de aventurar un determi-
nado esquema del mundo emplrico. ni [3mpoco esbozando un conjuntO de proble.
mas sobre el mismo. seleccionando los datos o el modo de obtenerlos. prefigurando
las lineas de conexion que hay que buscar. bosquejando el marco en el cual encua
drar las inlerpretaciones ni determinando los conceptos a uuhzar. smo que debe
enfocarlos con miras a establecer los principios necesarios para llevar a cabo lodo lo
que antecede. de modo que se respele y luche tenazmenle con el caracter obstinado
del mundo emplfico sometido a estudIO.
En este sentido una gran parte de la aetual metodologl3 de las ciencias social y
psicolgica es errnea e madecuada la mayor parte de lo que hoy pasa por ser
metodologJ3. se compone de ob,euvQS como los sigUIentes la mvencion y empleo de
refinadas ecnicas de investigacion. normalmente con un caracter esladlstico avan-
zado: la elaboracion de modelos logicos y matematlcos. presididos con demasiada
frecuencia por un crilerio de elegancia; la confeccin de esquemas formales sobre el
modo de elaborar conceptos y teorlas; la osada aplicacin de esquemas tomados en
prtstamo. con los analisis del inpul.oIlIPur. los analisls de sistemas y estocaslicos; la
fiel servidumbre a los cnones del plan de mvestlgacin. y el fomento de un procedi
miento panicular. como el anlisis de los mformes. considerado como fIIlOdo de
estudio cientifico. Me maravilla la suprema confianza con que estos objetivos son
presentados como materia de la metodologla. Muchos de ellos. como los que subra-
yan la necesidad del empleo de tecmcas estadlsticas y cuantitatlvas. son obviamente
inadecuados. por la sencilla razn de que solo abordan un aspeclo limitado del acto
completo de la investigacin cienllfica ignorando otros temas tales como las premi-
sas. problemas. conceptos. etc. Mayor gravedad reviste aun el hecho de que. casi sin
excepcin. prescinden de afrontar la tarea de esbozar los principIOS sobre el modo en
que deben ser elaborados los esquemas. problemas. datos. conexiones. conceptos e
imerpretaciones. segn la naturale:a del mUl/do emplriro f!1I estudio. Los menciona-
dos objelivos represenlan un esfuerzo por desarrollar una metodologia indepen
dieme del inflexible caracler del mundo emplrico a la que esta ha de No es
asl como la metodologla se desarrolla en el caso de la ciencia empirica Los princi-
pios que dicha metodologl3 comprende han de abarcar el aClo de la indagacion
clenufica no de una forma lgica propia e independiente. sino por los caminos que
tal mdagacion debe seguir para explorar un determinado tiPO de mundo emptrico.
En este importante sentido. la metodologta de las CiencIas SOCIal y psICOlgica no
puede ignorar los temas de como hay que considerar el mundo emplrlco. plantear
los problemas. seleccionar los datos. delermmar e Interprelar las relaCiones l utIlizar
los conceptos.
(2) Una vez admitido que la metodologla abarca todas)' cada una de las panes
importantes del aClo de investlgacin clentlfica. qUISiera comemar y destacar un
punto de mayor Imponancia incluso para la metodologla Cada una de las panes de
ese acto -y por consiguiente. todo el acto- debe ser sometida a la prueba del mundo
emplrico y valida por dicha prueba. La realidad eXIste en el mundo emplrico y no en
los metodos empleados para estudiarlo: hay que descubnrla examinando ese
mundo. y no a traves de los analisis o la elaboracion de los metodos utilizados para
estudiarlo. Los metOdos son meros instrumentos concebidos para reconocer y anali-
zar el caraeter obslmado del mundo emplrico. y por ello su valor reside uOlcamente
en su capacidad de hacer poSible la tarca a realizar En este sentldo fundamental. los
procedimIentos empleados en cada una de las partes del acto de invcstlgacion clentl-
rICa han de evaluarse en funcion de si respeta o no la nalUraleza del mundo emplrico
en estudiO: se trata pues de saber SI lo que slgOlncan o Implican es la naluraleza de
aquel. Asi pues. el esquema subyacente del mundo emplnco ul1hzado el aClo de
la Illvestigaclon clenufica reqUiere un examen cnl1co que permlla decldlT SI es cieno
o no lo es: los problemas sometidos a estudio deben ser cnt1camente enjUiciados
para ver si son autenticos problemas del mUl'do emplriro. Ha} que observar SI los
dalOS seleccionados poseen. de hecho. en dicho mundo el caracter que se les ha
conferido en el estudiO; de modo parecido es necesano exammar el propio mundo
emplrico. con mdependencia del estudio. para comprobar si las relaCIOnes presu-
puestas entre los datos se dan en la forma enunCiada; las mlerpretacKlnes de los
hallazgos. temendo en cuenta sobre todo que proceden de fuentes externas. ajenas al
esludio. deben a una prueba emplf1Ca. y por ultimo. los conceptos uullza-
dos a lo largo de la in\esugacin requieren particularmente un e'1amen para \"erin-
car si encajan en el mundo emplrico al que se supone que hacen referencia fl
lratamienlo metodologico eXige. cuando menos. lodas estas elapas
Evidentemente. Slll embargo. este lipo de examenes y evoluciones de la indaga-
cin cientifica son muy poco frecuentes en lo que actualmente se denomina metodo-
logia de las ciencias social y pSicolgica Las premisas. problemas. dalos. relaciones
e interprelaciones son accpladas casi siempre tal y como se presentan. evuandose asl
su anlisis directo en funcin del mundo emplrico. En lugar de ello. la metodolog13
actual insiste en seguir otros camlllos para tratar de deternunar la validez emplrica
de los esquemas. conceptos. relaciones. etc. Eslas otras Vlas recomendadas y amplia-
mente utilizadas son las SigUIentes, (a) SUjecin a un protocolo cientlfico; (bllll!)istcl1-
cia en la reproduccin de estudios de Ill\'estigacion. fel confianza en la \'enficaCII)rl
de las hipotesis; y (dI empleo de procedimientos supuestamente operacionales. Co-
mentare cada uno de ,-'StOS esquemas alternativos
EXlsle la creencia harto difundida y p(('lfundamente arraigada en la )IOgI3 '
la psicologl3. de que una fiel adhesin a lo que comunmente se a...-epta ,-'Om... prot!,)
colo acenado en el procedimiento lll\'cstigadnr permite oblener
resultados validos para el mundo emplnco. El protocolo "correcto" ..:on\111U}e la
paUta normal en sociologla y pslcologla; esta bIen representoldo por ICl que
denominamos principios del plan de mVCSl.lgaclon Se a 10:0 In\'esugadores
como el modelo de mdagaclon cientlfica; los especialistas y directores lo emplean
para evaluar los planes de esludios. y los orgamsmos de sub\'enClon lo aplican OC'n
bastante rigor a la e\'aluaclon de los proyectos de In"csugaclon Todo ello refleja la
creencia de que una fiel adhesin al protocolo del procedimiento investigador es una
garantia de que se respeta la naturaleza del mundo emplrico. Tal garanlla no e:mte.
desde luego. En el seno del "protocolo cientlfico" se puede trabajar inconSCIente-
mente con falsas premisas. problemas errneos. datos falseados. relaciones deforma-
das. conceptos mexactos e mterpretaciones sm venficar El protocolo no lleva lOcor
porado ningun mecanismo que permita comprobar si las premisas. dafOs. relaCIO-
nes. conceptos e interpretaciones son corroborados por la naturaleza del mund(l
empiriCQ.
Esta observacin es igualmente aplicable a la confian7.a depositada en la repro-
duccin de esludios que utilizan un protocolo de invesugacion preestablecido. Esta
reproduccion no satisface la necesidad de validar empiricamente las premisas. pro-
blemas. y dems elementos fundamentales de estudio cienllfico. El hecho
de que un estudio de este tipo. que se basa en un determmado propor-
J2
La pOsicin metodolgica del mleraccionismo simbolico La posicin metodolgica oel mteraccionismo simbolico 23
cione o no el mismo resultado que un estudio amerior es independiente de la
cuestin de la validez emprica de las premisa:.. problemas. etc.. que se l.l!ilizan
Sin lugar a dudas. la verificacion de las hlpotesis es el sistema que la psicolog3 y
la sociolo81a emplean con preferencia actualmente para determinar la validez empI-
rica de un enfoque concreto. El razonamiento que se sigue en este caso es muy
sencillo. Se comienza elaborando un esquema. leona o modelo del mundo emprico
o area en estudio. Los esquemas. leonas y modelos representan la forma en que
se supone que el mundo emprico funciona o esta estructurado. A conlinuacion se
deduce del esquema la afirmacin de lo que cabria esperar que suceda bajo lal o cual
conjunto de circunstancias. Esta aseveracin constituye la hiptesis. Luego se em
prende el estudio de un area emplrica determinada que represente dichas circunstan-
cias. Si los descubrimientos derivados de este estudio confirman la hipotesis. se da
por sentado que el esquema, teona o modelo a traves del cual se ha deducido
aquella son emplricamente vlidos. Lgicamente, este punto de vista se basa en una
nocin del tipo "como si.. :', es decir, se enfoca el mundo empirico como si poseyese
talo cual estructura, se extraen conclusiones restnngidas y especificas sobre lo que
podna descubnrse si el mundo emplrico poseyese realmente la estructura que se le
atribuye. y a continuacion se comprueba si tales conclusiones se dan en el citado
mundo emprico.
Hay una pane de verdad en este enfoque, pero slo si; (a) la hiptesis compendia
realmente el modelo o la teoria de los cuales se ha deducido: y (b) si la verificacion
de las hiptesis va seguida de una minuciosa busqueda de casos emplricos negati-
vos. Con excesiva frecuencia estas condiciones no se cumplen en las ciencias social
y psicologica. La hiptesis raramente encarna o refleja la teora o modelo de un
modo tan decisivo que estOS corran la misma suene que la hiptesis sometido a
ensayo Ms aun, la corroboracin de la hipotesis es inequivocamente inadecuada
cuando se limita a una situacion emplrica panicular circunscrita por aquella: es
necesario comprobar si se mantiene igualmente ante una serie de otras situaciones
empiricas relevantes cuyos planteamienlos sean lo ms variados posible. A menos
que se cumplan estas dos condiciones especificas, lo unico que se verifica es la
hiptesis. no el modelo o esquema terico del cual se ha deducido. Como veremos
mas adelante. y tenemos buenas razones para comprenderlo, los esquemas tericos
de la psicolog13 y la sociologla se han distinguido siempre por la facilidad con que se
verifican las hiptesis de ellas deducidas o. como sucede a veces, por la notable
capacidad que dichos esquemas poseen para conservar intacto un slido ro"go.
incluso cuando se comprueba que determinadas hipotesis deducidas de las mismas
carecen de fundamento. Esto se aprecia ad lIauseum en esquemas teoreticos tales
como la doctrina de los instmtos, el conductismo watsoniano, la psicologia de la
Gestal\. o la concepcin de estimulo y respuesta. el psicoanalisis. el modelo inpul-
QulpUI, el concepto orgnico de la sociedad humana, el determinismo cultural y el
funcionalismo estructural. Los defensores y panidarios de estas teorias nunca tienen
dificultades para verificar las hlpotesis que formulan a panu de sus esquemas.
Tampoco veo que estos, ya trasnochados, desaparezcan por el hecho de que las
hiptesis de ellos deducidas hayan perdido validez. Las causas de su desaparicin
tienen distinto origen. Estas observaciones debieran despenar el mas absoluto recelo
ante la general confianza que las cienCias social y psicolgica depositan en la verifi-
cacin de las hiptesis como medio de determinar la validez emplfica de los esque-
mas y modelos teorelicos. Habida cuenta de sus antecedentes existen serias razones
para dudar de la eficacia de este procedimiento socio.psicolgico en cuanto a deter-
minar la validez emplnca de las premisas. problemas, datos, relaciones, conceplos e
interpretacIOnes.
El ultimo tipo de procedimiento -el llamado "operacionar'- es aun menos aproo
piado para determinar la validez emplrica de los elementos clave del acto de investi
gacin cientifica. El procedimiento operacional' se basa en la idea de que a una
aseveracion o conceplo leorellcos se les puede conferir validez y referencia emptri-
cas desarrollando un procedImiento especifico y regularizado de aproximacin al
mundo emptrico. Dicho procedimiento u operacin puede consistir en el uso de un
tesl. una escala. un instrumenlo de medida o una modalidad normalizada de investi-
gacin. El procedimiento 'operacionaliza' el concepto o proposicion teoreticos. Si la
operacin en cuesllon supera con exito las pruebas de fiabilidad. es utilizado como
instrumento seguro para la obtencion de dalOS emptricos especiflCOS. A su vez. se
presume que tales datos constituyen referencias empiricamente vlidas del concepto
o proposicin "operacionaJizada". El empleo de los tests de inteligencia es un t1pico
ejemplo de procedimiento operacional. Los lests son instrumentos exactos y norma-
lizados que proporcionan datos emplricos precisos y dignos de reproduccin. y estos
dalOS (cocientes de inleligencia) pueden ser considerados con justicia como firmes y
vlidas referencias empiricas del conceplO de inteligencia. En realidad. una cuida-
dosa reflexin pone de relieve que el procedimiento operacional no constituye en
absoluto una validacin emplfica de lo que est siendo operacionalizado", El con-
cepto o proposicin que se "operacionaliza' --el conceplo de inteligencia, por ejem-
plc-. se refiere a algo que se considera esta presente en el mundo empirico, con
disti,Has formas y bajo diversos plantE;amientos. Asi. por ejemplo. en la vida empi-
rica se considera que la inteligencia es algo presente en terrenos tan diversos como
la hbil planificacin estratgica de un general del ejrcito. la ingeniosa explolacin
de una situacin de mercado por pane de un empresario. los eficaces mtodos de
supervivencia puestos en prctica por un desheredado de la fortuna, la hbil resolu-
cin de problemas de su competencia por pane de un campesino o un miembro de
una tribu primitiva, la astucia de baja estofa que una delincuente juvenil despliega
en un reformatorio y la composicin de buenos versos por un poeta. Salta a la vista
lo ridiculo e injustificado de creer que la "operaclonalizacin" de la imeligencia. por
medio de un determinado test de evaluacin, pueda proporcionar una descripcin
satisfactoria de la misma. Para obtener una descripcin que posea validez empirica
es preciso captar y estudiar la inteligencia tal y como se desenvuelve en la vida
empirica real, en lugar de recurrir a la seleccin especializada y normalmente arbi
traria de un rea en la que supuestamente se manifiesta. Esta observacin es igual y
perfectamente vlida para todos los casos de procedimientos presuntameme opera-
cionales. Si el concepto o proposicin "operacionaJizados" se utilizan con referencia
a algo que est presente en el mundo emprico. un autentico cienllfico empirico no
puede eludir la necesidad de abarcar y estudiar las formas representativas de dicha
presencia emplrica. Seleccionar (generalmente de modo arbitrario) una forma deter-
minada de referencia empl1"ica y suponer que el estudio "operacionalizado" de la
misma engloba en su totalidad el alcance empirico del concepto o la proposicin
equiVale. por supuesto. a dar por sentado lo que se pretende probar, Esta deficien
cia. que afecta de modo tan uniforme al procedimiento operacional, demuestra que
el "operacionalismo esta muy lejos de poder proporcionar la validacin necesaria a
la ciencia empirica.
,. La posicion metodolgica del interacciomsmo simblico La posIcIn metodolgica del interaccionismo simblico
"
Resumiendo la anterior exposicin. ninguno de los cuatro medtos habitualmente
empleados (su.ttcin al protocolo cienufico. insistencia en la reproduccin. verifica-
cin de hiptesis y aplicacin del procedimiento operacional). proporciona la valida-
cin empirica que requiere la autntica ciencia social emplrica. Ninguno de ellos
permite tener la ceneza de que las premisas. problemas. datos, relaciones. conceptos e
interpretaciones sean empircamenlc vlidos. Exponiendolo en una forma muy sen-
cilla. la unica manera de obtener suficientes gamntlas en este sentido es acudiendo
directamente al mundo social emplnoo ) comprobando medtante un minucioso
examen del mismo si las premlSaS e imagenes esenCIales establecidas. las cuestiones
y problemas planteados. los datos seleccionados a partir de dicho mundo. los con-
ceptos a traves de los cuales este es obsen'ado y analizado. y las interpretaciones
formuladas se confirman realmente. La metodologla actual no alienta ni aprueba
este examen directo del mundo social emplrico, Por lo tanto. al margen del estudio o
investigacin que pueda emprenderse. casi nunca se hace un esfuerzo diligente para
comprobar si el area emprica en estudio corresponde en realidad a las imgenes
subyacentes que se tienen de la misma De modo semejante tampoco se realizan
apenas examenes minuciosos e independientes del area emplrica para verirlCar si el
problema planteado es lustrativo con respecto a lo que ocurre en esta. Un detendo
analisis independiente del area empirica al objeto de averiguar si los datOS elabora-
dos constituyen realmente una pane significativa de la misma. es algo inusitado, Del
mismo modo que un minucioso reconocimiento de aquello a lo que se supone que
los conceplOS hacen referencia. seguido de un examen independiente del rea empI-
rica para ver si su contenido respalda, rechaza o califica el concepto, est lejos de ser
una practica habitual en este tipo de trabajo. etc. etc, No creo tergiversar las investi-
gaciones social y psicolgica actuales al afirmar que el procedimiento predominante-
mente empleado consiste en dar por sentadas las premisas sobre la naturaleza del
mundo empirico sin detenerse a examlllarlas; en admilir ciertos problemas como
validos porque parecen correctos o porque han sido extraldos de a1gun esquema
teoretico; en adherirse a un determinado modelo porque es elegante y lgicamente
impecable: en considerar emplricamente vlidos los datos escogIdos porque se ajus-
tan a nuestro concepto personal del problema; en contentarse con la conveniencia
emplrica de los conceptos personales porque poseen una agradable resonancia con
notativa o porque son moneda intelectual de uso corriente en ese terreno,
(J) A nadie debe sorprender que el vasto dominio de la investigacin en las
ciencias social y psicolgica revista el caracter de una gran exposicin y pugna de
filosof13s sociales En lugar de acudir en primera y ultlma lIlstancia al mundo social
emplrico. se recurre a esquemas teoreticos a priori. a un abanico de conceplos no
verificados y a los protocolos canonizados de cienos procedimientos de lIlvestiga-
cin Estos metodos se convienen en los agentes predominantes en toda relaciOn
con el mundo social emplrico. obligando a la investigacin a que sirva a sus fines y
sometiendo aquel a sus premisas. Quienquiera que considere injustificada esta acu-
sacin deber tener en cuenta 10 siguiente: la ingente cantidad de esquemas comra-
dictorios sobre la naluraleza y composicin de la sociedad humana y la notable
facilidad con que sus defensores los "hacen validos" en el curso de sus propias
invesligaciones: el asombroso hecho de que falta por concretar la referencia empI-
rica de una abrumadora proporcion de conceptos clave. en el sentido de que se
puede recurnr a casos del mundo emplrico y afirmar tranquilamente si se trata o no
de un caso del concepto en cuestion (pruebese a hacer estO con algunos concept.os
tan representatIvos como las costumbres. la alienacion. los valores_la integracion. la
sociahzacin. la necesidad-dlsposlcion. el poder y la carencia de cultura): los innu-
merables casos de especialistas que conciben y ponen en prCtica elegantes esque-
mas de invesllgacion en areas de la vida social con las que no estan apenas -o en
lbsQlulO- familiarizados: y el Interminable desfile de estudios e invesligaciones que
se limitan a aplicar un instrumento previamente ideado. como una escala o un resto
a dlSiintos aspectos de la vida de grupo. Sin que yo pretenda ser excesivamente
duro. creo que se debe admitir que el sistema que prevalece en la sociologIa y
psICOlogla es el de descanar el examen directo del mundo social emplrico y dar
preferencia. en cambio. a los esquemas leoreticos. a modelos preconcebidos. a una
larga serie de conceptos vagos. a refinadas [ecnicas de investigacin y a una adhe
sin casi servil a lo que se considera el protocolo correclO de un plan de investiga-
cin determinado. El hecho de que tales teonas. modelos. conceptos. tecnicas y
protocolos cientjficos hayan de ser adaptados a la fuerza al mundo emplrico no
significa gran cosa. Todo esto estana bien si se comprobase sistematicamente la
validez emplrica de la leona. modelo. concepto y demas. Pero no es ese el caso. Lo
corriente es permitir que la eoria_ modelos. conceptos. t ~ n i c a s y protocolo fuercen
la mvestigacion. haCIendo que el cuadro analitico resultante se adapte a la forma de
aquellos, En este sentido. gran pane de la im'estigacion cienllfica que se lleva a cab
en el campo de las CIencias social y psicologiCa no es sino una mera especulacin
filosofica social.
Una vez mas insislo en que lo necesario es conseguir la validacin emplrica de
las premisas. problemas. datos y sus Imeas de relacin. conceptos e interpretaciones
que comporta el acto de la investigacin cientlfica. Dicha validacin no se consigue
manipulando el metOdo de invesligacin. sino esludiando el mundo social empirico:
no se logra mediante la formulacin y elabracion de pegadizas teorias. la invencin
de ingeniosos modelos. el intento de emular los avanzados procedimientos de las
ciencias fisicas. la adopcion de los esquemas estadlSticos y matematicos mas recien-
tes. la acuacin de nuevos conceplOS. el desarrollo de t ~ n i c a s cuantitauvas ms
precisas o la insistente SUjecin a los canones del plan de investigacin. Tales me-
dK>S. sin menoscab de su merilo en otros aspectos. no se orientan precisamente en
la direccin que se requiere en este caso: es necesario un retorno al mundo social
empirico.
Para la mayoria de los socilogos este llamamiento en favor del examen directo
de dicho mundo carecera seguramenle de sentido. Alegaran que es precisamente lo
que hacen en sus invesllgaciones. Soslendran que estan examinando directamente el
mundo emplrico. cuando lo que hacen en realidad es recopilar y analizar dIversos
llpes de dalOS estadisticos. realizar estudios sociales. llevar a cab encuestas por
medio de cuestionarios. efectuar escrutinios. emprender perspicaces examenes chni
005. servirse de escalas y de refinados instrumentos de medida. trasladar la accin
SOCtal a situaciones de laboratorio controladas. ensayar minuciosas simulaciones de
la VIda social con ayuda de ordenadores y emplear dalOS emplricos decisivos para la
verificacin de las hiptesis. Irn incluso ms lejos. afirmando con un ademn de
justa indignacin que no slo examinan directamente el mundo social empirico.
sino que lo hacen de la l.inica manera correcta admisible; es decir. ciendose ngida-
mente a los cnones de un procedImiento cienufico largamente comprobado. ASI
pues. en lugar de los informes vagos. imprecisos e impresionistas emllldos por
periodistas y profanos. ellos proporcionan datOS emplricos precisos y confirmados.
26 La posicin metodolgica del inleraccionismo simblico La posicin melodolgica del inleraccionismo simblico 27
centrados de modo decisivo en problemas concretos y facilitando el aislamiento de
relaciones nitidamente perfiladas. Esle punto de vista. segun el cual al seguir los
protocolos cienlificos establecidos se esta procediendo a un examen directo del
mundo social emplrico. se encuentra muy arraigado entre los socilogos. Por ello
considero necesario aclarar lo que entiendo como exhortacin a volver al examen
directo del mundo social emplrico.
Comenzare por determmarlo en el caso de los seres humanos. para quienes ese
mundo emplrico consutuye su autentica vida de grupo. Consiste en lo que las
personas hacen y experimentan. individual y colectivamente. al dedicarse a sus
respectivas formas de vida. Abarca Jos amplios complejos de aCtividades entrelaza-
das que van desarrollandose a medida que las acciones de algunos se extienden y
afectan a las de Olros EXpresa. por ullimo. la amplia variedad de relaciones enlre
los individuos panicipantes. El mundo emprrico se pone de manifiesto. por cilar
unos cuantOS ejemplos. al observar 10 que sucede en la vida de una pandilla de
muchachos. en la alta direccion de una sociedad industrial. entre grupos raciales
mili1.ntes. en la policia que se les enfrenta. entre la juventud de un palS. entre el
clero catolico ') en la experiencia de los individuos en sus distintas profesiones. El
mundo emplrico social. en suma. es el :imblto de la experiencia aNldiana. cuyas
capas superiores podemos ver en nuestras propias vidas y reconocemos en las
ajenas La vida de una SOCiedad humana. o de cualquier sector de la misma. de
todas sus organizaciones o de lodos cuanlos en ella participan. se compone de la
accion y de las gentes al afronlar las situaciones que se producen en sus
mundos respectivos. los problemas de la psicologia y de la sociologla proceden y
relornan necesariamente. a ese organismo que constituye la incesante vida de grupo.
EsIO se cumple tantO en el caso de que los problemas se refieran a algo que esta
sucediendo en ese momento (una manifestacin estudiantil. por ejemplo) como en el
caso de que se refieran al trasfondo de [as causas de la re\'uelta. a la organizacin de
[as instituciones. o a las relaciones estratificadas de la gente. a las maneras conforme
a las cuales las personas orientan su vida o a la organizacin personal de los
mdividuos. formada a lrayes de su participacin en la vida de grupo. Esta. que es
Inlnlerrumplda. consllluye e[ mundo social empirico de las cienCias social y pslcolo
gica. ya se trate del pasado o del presenle. de este o aquel pueblo. o de talo cual area
geografica.
Con respecto al estudiO de este mundo. es necesario formular varias observacio-
nes elementales. aunque de suma importancia. La primera es que, casi por defini
cin. el Investigador especializado carece de informacion de primera mano sobre la
esfera de la vida social que se propone esludiar. raras veces participa en la vida
de esa esfera y. normalmente. no se halla en estrecho contacto con los actos y
experiencias de la gente que se desenvuelve en ese mundo. Su posicin es casi
siempre la de un intruso. como tal. posee unos conocimientos elementales notable
mente limitados. de lo que sucede en esa determinada area de la vida. No pretendo
acusar exclusivamente a los investigadores: la simple objecin mencionada se aplica
a todos los seres humanos relacionados con un area de la vida que no conocen a
fondo por medio de una asociadn personal. El socilogo que se propone estudiar
el crimen. los desrdenes estudiantiles en Latinoamerica. o las elites polticas de
Africa. y el psiclogo que resuelve estudiar el uso de drogas entre los adolescentes.
las aspiraciones de los nios de las escuelas negras. o los criterios sociales de los
delincuentes. ejemplifican esta casi inevitable ausencia de un intimo conocimiento
del area vital considerada. La postura inicial del socilogo y del psiclogo es. praeti.
camente. la de una falta de familiaridad con 10 que realmente acaece en la esfera de
la vida elegida para su estudio.
Esto me lleva a hacer otra sencilla observacin. a saber: que a pesar de esta
carencia de un Intimo conocimiemo. el investigador compondra inconscientemente
un cierto tipo de descripcin de la zona vital que se propone estudiar. Pondra en
juego las creencias e imagenes que de antemano posee. a fi.n de una
perspectiva mas o menos mtehglble del area de Vida en En este es
como cualquier otro ser humano, Seamos legos o cspec1ahstas. necesanamente
hemos de recurrir a las imagenes que ya poseemos para analizar cualqUier aspecto
de la vida de grupo con el que estamos poco familiarizados. Aunque carezcamos de
un conocimienlo de primera mano sobre la vida de los delincuentes. los sindicatos.
los comites legislativos. los ejecutivos de un banco o cieno cullo religioso. nos
bastan unos cuantos datOS clave para configurar unas imagenes pnieticas de esos
aspectOS vitales. Como todos sabemos. en ese momento intervienen las imgenes
estereotipadas y se hacen con el control. Todos nosotros. en nuestra calidad de
especialistas. poseemos una serie de estercotipos comunes a los que recurrimos para
enfocar una esfera de la vida social emplrica que desconocemos. En el terreno de las
ciencias sociales el investigador utiliza. ademas. otro conjunto de imagenes precon-
cebidas (produCto de sus tcorias). las creencias vigenles en sus propios c\Tculos
profesionales y las ideas sobre cmo ha de estructurarse el mundo emplrico para
que le permita desarrollar su procedimiento de investigacin. Ningun observador
meticuloso puede negar con honradez que estO sea cierto. Lo vemos claramente en
el hecho de que continuamente se configuran descripciones del mundo emplfico de
forma que se acomoden a criterios personales. se les estructura en funcin de las
creencias y conceplos que gozan de general aceptacion entre un conjunto determi
nado de colegas. y se les modela de manera que cumplan las exigencias del proto-
colo cientifico. Debemos reconocer honradamente que cualquier investigacin por
pane de un experto en ciencias sociales. encaminada a estudiar una esfera concreta
de la vida social que no conoce por SI mismo. concluye siempre con el trazado de un
cuadro de esa vida segun imgenes preconcebidas,
Nada habria que objetar a esla predisposicin natural y modo de hacer si la
investigacin cientfica en cuestin se rigiese por un esfuerzo constante y consciente.
encaminado a revisar y someter a prueba las imgenes personales. pero no es es. la
tendencia predominante en las ciencias social y psicolgica de nuestros dias. Las
posturas leoreticas son defendidas obstinadamente, se aceptan gratuitamente los
conceplOs y creencias del terreno de cada cual como si fueran intrinsecamente
acertados. y los cnones del procedimiento cientifico se consideran sacrosanlOS.
Nada liene de particular, por lo tanto. que las imagenes procedentes de dichas
fuentes dirijan la investigacin y modelen la descripcin de la esfera de vida en
estudio. En lugar de ser ensayadas y modificadas por un conocimiento directo de
ese rea de vida. se convierten en un sus/ilulode dicho conocimiento. Dado que esto
constituye un grave reproche. pasare a aclararlo.
Para empezar. la mayor parte de las investigaciones cientificas (configuradas.
desde luego. segn la metodologia en vigor) no estan concebidas con miras a desarro-
llar una estrecha y razonable familiaridad con el rea de vida en estudio. Al investi
gador no se le plantea la necesidad de explorar este area libre y exhaustivamente,
entrando en contacto con las personas implicadas. contemplando aquella a la luz de
28 La poslClOn metodologtca del mleracciomsmo 51mbolico La posicin meuxtologica del interaccinismo Simblico 2.
las diversas situaciones que estas han de afromar. anOlando sus problemas y como
los resuelven. participando en sus conversaciones y observando como transcurre su
vida, En lugar de esta exploracion e intento nexible de enlabIar un intimo contacto
con lo que sucede. se deposita la ms absoluta confianza en el hecho de partir de
determinada leona o modelo. de plantear un problema en funciao de este. de formu
lar una hipotesis en relacin con el problema. de esbozar un melodo de lO\esllga
don para \-erificar dicha hlpoteslS. de emplear inSlrurnentas normalizados para la
obl:encion de datos precisos. ele. Solo qUiero renerar aqul que los planes
"apropiados" de invesligacion actuales no fomentan ni garamizan el desarrollo de
un conocimiento directo de la esfera de vida en estudio.' Ademas. es hano impro.
bable que el especialista carente de esta estrecha familiaridad reconozca que esta
equivocado. Al no ser consciente de los conocimIentos que podna adquirir a traves
de un profundo contacto con el medio. ignora que los esta desaprovechando. Como
se da por descontado que el esquema de invesugaclon cienlifica aceplado es la na
correcta de tralamlemo y anlisis. no sieme la necesIdad de familiarizarst' con una
esfera de vida determinada. En este senlido. el prOlocolo de Illvestigacion estable-
Cido se conviene en suslilUIO inconsciente del examen directo del mundo social
emplrico. Las preguntas que se formulan. los problemas que se plantean. los caml'
nos que se siguen. los tipos de dalOS que se buscan. las relaciones que se toman en
consideracin y la clase de interpretaciones que se aventuran al respecto. son el
resultado del esquema de investigacin. en lugar de ser producto de un mimo
conocimiento del area emplrica somelida a estudio.
No hay duda sobre la autenticidad de la sustitucin de la que hablo. La pregunta
lgica que surge al respecto es: Por que es lan importante o necesarto adquirir un
conocimiemo directo del area de vida social en esludio? Se podna ignorar rapida-
mente tal interrogante como pregunta lonta. si el lema no tuviese unas
nes tan extensas y profundas en la invesligacin social y psicolgica de nuestra
epoca". Por consiguiente. es preciso abordarlo. La respuesta ms sencilla a esta
preguma es que el mundo social empirico contempla una incesante vida de grupo
que es preciso observar muy de cerca para conocer lo que en ella sucede. Si se ha de
respetar el universo social. los problemas. conceplos oriemativos. dalOS. esquemas
de relacion e ideas de interpretacin personales tienen que ser fieles a ese mundo
<:lb!i,...esoe la c:scasa IICOtIldI que llenen 13$ propuesl3$ de l:$ludJos Uplol1illOfl<:lS formulldal; a 13$
enlldack:$ subventlOnadoras. con sus profe$lOnales de asesores. o en el caso de las le$tS doctorales
en lu facuhadeli de 5OCiololll1l y p$Jcolollla. Nlese la mUl1illla de presunla.<; que se planlean, est
su plan de inve$ligacin?", .:que modelo 5l11ue?. ".:por que hlplesJ5 se rige?, ".:qu variables dependlen.
es e Independlenles piel1$ll adopIar?", .:qu 1n5lrumenl05 normallUdo; ... a uutwu pan obtener los
Galos para sus varlable$?", es su -;.Y su rupa de elC. ele. Eswi
:nq;unLlS dan senUldo que d lnvesuador posee el oonoam.emo de pnmera m;ano que d aludlO
'lplonlono pretende prcas:amente C:On5qlllr ,Como no lo posee. el prooedlJ1\1ento de
"'lrolocohzado se convoerte en el SUSlIlUllVO pan obIenerlo!
Actualmente el mento en alOS lerrenos se OOllSlllue ame lodo ooncblCnoo una leol"Ul sorprendenle.
un gl1iln il(ema teorelloo. proponiendo un esquema de anahsis alrac11vo. oonrecc;lOnando un
modelo lgoco claro o eleganle. cultivando y desarrollando Iccnicas malemallCaS y C:SladlSlICU superiores.
realizando esludlO5 que sean aUlenliOO$ modelos de investigacin planifJC3dl o (por mencionar alao que
no he: abordado en este ensayo). emprendiendo brllames analisls especulatIVOS de lo que sucede en un
area det:enrllnada de la \ldl5OClaI. Al eslUdJo basado en un obserVxJon dlTect3 de lo que acontece en
una dclermmada esreno 5OCI&I $010 se Le oonoede \lf\ valor se<:undlno o penfenco, taehandoseLe de cieflCll
-l'Ioja- o de periodJsmo.
emplrico. Esto es especialmente cieno en el caso de la vida; de grupo. a la
persislente tendencia del ser humano .construlr. en su .vlda
independientes. caracterizados por un operativo de dIferentes Vlla-
les y por la posesin de distintas creencias y conceptos para ante
situaciones. Basta con pensar en los mundos tan dIspares que constlluyen una ellfe
militar. el clero de una iglesia. las prOSlltutas de las ciudades modernas. un orga-
nismo revolucionario campesino. los pohticos profesionales. los habitantes de los
barrios bajos. la alta direa:lOn de una gran empresa mduSlria1. un sllldicato de
Juego. una facultad umversitarla. la lista sena mtermll1able. Los .de de
lales grupos. el desfile de slluaciones a las que se enfrentan. s.us y
organizaciones. las relaciones emre sus los punt.os de vista y las
por medio de las cuales se forman una opllllon de su Ulllverso. las orgalllzaclones
personales creadas por sus miembros. todos estos aspectos y otros mas configuran
sus diferentes mundos emplficos. No hay que cerrar los ojOs ante el hecho de que
los seres humanos. en su vida colectiva. forman los tipos de mundo mas dISpares.
Para poder eSlUdiarlos de forma consciente hay que .conocerlos. y para conocerlos
es preciso examinarlos a fondo. Abstenerse de segun teonas. por muy Illgem0S3S
que se consideren y prescindir del protocolo cientlfico. por muy meticuloso que sea.
son otras tantas formas de familiarizarse con 10 que realmente sucede en la esfera de
vida sometida a estudio.
Oebemos aadir que la continua vida de grupo. ya sea considerada en su totali
dad o en cada una de sus esferas. se desenvuelve. hasta donde alcanza nuestra
percepcin. en distinlos niveles. Quien no percibe nada de esta vida..nada esencial
,;cncee de ella. Quien la examina desde lanta distanCIa que ul1lcamente alcanza a ver
una pequea parte. slo podra ad9uirir uno:' la
misma. Quien participa en ella tendra un conOCImIentO mas amplio. SI bIen este
muy restringido e inexacto si la persona es ingenua y poco observadora. Un
pante muy observador poseen! un conocimiento ms profundo y. e.xacto.
len niveles de acontecimientos que eslan ocultos a todos los partiCIpantes. SI consI-
deramos de este modo el proceso de la incesante vida de grupo. como creo que
estamos obligados a hacerlo. el estudio de la misma requiere que y
profundicemos nuestra percepc:ion. Tal es la dlrea:ln en que debemos onen!,,!
nuestros esfuerzos para alcanzar un conocimiento exaet?: C! dec.ir. una POSI-
cin de ignorancia o carencia de informacin a una conCienCIa mas de 10 que
est sucediendo. Mi metfora preferida a este respeclo es la de la calda de los velos
que ensombrecen u ocullan lo que sucede. La finalidad del eSlUdio cientifico consiste
en arrancar los velos que ocultan el area de la vida de que uno se
estudiar. Dichos velos no se levantan suStituyendo. en la medida que sea. el conocI-
mientO directo por unas imagenes preconcebidas. Se descorren t.oda
lo posible al area en cuestin y profundizando mucho en ella medIante un
cioso esludio. Los esquemas metodolgicos que no favorecen o permiten el cumpli-
miento de tales requisitos estan traicionando el principio fundamental segun el cual
se ha de respetar la naturaleza del mundo empirico personal.
'Cmo podemos aproximarnos tanto al mundo social empirico y profundizar en
l? (,No se trata simplemente de acercarse a un area determinada y ponerse a contem
plarla. Es una ardua tarea que requiere un metodo de sondeo minucioso y
una imaginacin crealiva pero disciplinada. inicialiva y flexibilidad en el estudl.o.
una serena reflexin sobre los hallazgos realizados y estar permanentemente (S-
JO La posicin metodolgica del intcraceionismo simblico La posicin metodolgica del interaccionismo simblico JI
puesto a poner a prueba y refundir los puntos de vista y las imgenes personales
sobre el rea en estudio. Entre las grandes figuras de las ciencias naturales puede
servir de ejemplo la de Charles Darwin. No es un estudio "faeH" por el mero hecho
de que no emplea procedimientos cuantitativos ni se cie a un protocolo cienufico
prefigurado. sino que exige un juicio aUlemicamenle riguroso. como lo demuestra el
anlisis de sus dos panes fundamentales. a las Que denominare. respectivamente.
"exploracin" e "inspeccin", Estos dos metodos de invesligacin diferencian clara-
mente el examen naturalista directo del mundo social emplrico del modo de investi-
gar que se practica en la metodologa actual Quisiera esbozar lo que estos dos
terminos significan.
Explorado". El estudio exploratorio de la vida de un grupo humano es el medio
de lograr dos objetivos complementarios e interrelacionados. Por un lado. es el
camino a traves del cual el investigador puede adquirir un conocimiento extenso y
profundo de una esfera de la vida social que por no serie familiar le resulta descono-
dda. Por otra parte. es el modo de desarrollar y agudizar su investigadon. de suerte
que su problema. la direccin de sus pesquisas. los datos. las relaciones anahticas y
las interpretaciones emanen de y permanezcan arraigadas en el mundo empirico
sometido a estudio. Por definidn. la exploracin es un procedimiento flexible
mediante el cual el especialista se traslada de una a otra Imea de investigadon.
adopta nuevos puntos de observacin a medida que su estudio progresa. se desplaza
en nuevas direcciones hasta entonces impensadas y modifica su criterio sobre lo que
son datos pertinentes conforme va Quedando ms informacin y una mayor com-
prensin. A este respecto. el estudio exploratorio contrasta con el procedimiento
prescrito y restringido que exige el protocolo dentlfico actual. La flexibilidad del
procedimiento exploratorio no implica Que la investigacin carezca de rumbo: sino
Que. partiendo de un enfoque amplio. se va reduciendo progresivamente a medida
Que avanza la investigacin. El propsito de la exploracin es caminar hacia una
comprensin ms clara del modo en que se plantean los problemas. averiguar que
datos son idneos. concebir y desarrollar ideas acerca de lo Que puede considerarse
como Imeas de relacin significativas. y hacer evolucionar los instrumentos concep-
tuales de que se dispone. a la luz de lo que se va aprendiendo sobre ese area de vida.
En este sentido. difiere de la postura. en cierto modo pretenciosa. del especialista a
quien el protocolo cientifico preestablecido exige. antes de emprender su estudio.
presentar un problema clara y concretamente estructurado. conocer qu tipo de
datos ha de recopilar. disponer de un conjunto de tcnicas preparadas de antemano
y ceilrse a ellas. clasificar sus hallazgos con arreglo a ciertas categorias previamente
determinadas.
Debido a su caraCler fleXIble. la investigacion exploratoria no se halla sujeta a
nmgun conjunto de tecnicas en particular. Su mXIma es utilizar cualquier procedi.
miento. eticamente licito. que ofrezca las mayores posibIlidades para obtener un
cuadro lo mas exaClO posible de cuan!Q acontece en el area de vida social estudiada
Por lo tanto. puede recurrir a la observacion directa. a entrevistar personas. escu
char sus conversaciones. obtener mformes sobre la vida real. utilizar cartas '1 dia
rios. consultar documentos publicos. organizar discusiones de grupo. y efectuar
documentos publicos. organizar discusiones de grupo. '1 efectuar recuentos de deter
mmados elementos siempre que se consIdere conveniente No es necesano ceirse a
un protocolo para aplicar dichos procedimientos Estos deben adaptarse a sus clr-
cunstancias respectivas y guiarse por el criterio de lo que es correcto y fructfero.
Con todo. es preciso tener en cuenta ciertos puntos especiales a lo largo de la
investigadon exploratoria. Hay que buscar asiduamenle personas que participen en
la esfera social que se estudia y que sean observadores perspIcaces '1 bIen informa-
dos. Una persona asl vale por cien participanles poco observadores. Un pequeo
nmero de tales individuos. reunidos en un grupo de discusin '1 toma de iniciati-
vas. es mucho mas util Que cualquier muestra representativa. Un grupo de este tipo.
discutiendo colectivamente su esfera de vida '1 sondendola a traves de las discre-
pancias que van surgiendo entre sus componentes. contribuy.e en a
descorrer los velos que vienen ocultando esa zona que cualqUIer olra mvenclon que
'lo conozca.
En la investlgacion exploratoria es particularmente importante para el especia.
lista el estar constantemente alerta sobre la necesidad de revisar y verificar sus
imgenes. creencias y conceptos sobre el area que est estudiando. Estas revisiones
y ensayos las realizar en parte a traves del examen directo y de lo que le digan sus
informadores pero. dado que su tarea comprende tambin el sondeo de zonas ajenas
a las que sus informadores conocen. tendr que estar preparado a modificar con
frecuencia la forma de considerar el rea en estudio. Darwin. reconocido como uno
de los mejores observadores naturalistas de que setiene noticia. seal la facilidad
con que la observacin es '1 permanece esclavizada por las imagenes. Recomienda
dos formas de liberarse de dicha servidumbre. Una de ellas consiste en plantearse
todo tipo de preguntas sobre la materia que se est estudiando. incluso las que
parezcan mas absurdas. El planleamento de las mismas conlribuye a sensib!li.z;ar al
observador con respecto a nuevas y distintas perspectivas. El otro procedImIento
recomendado consiste en anotar todas aquellas observaciones que pongan en tela de
juicio los conceptos utilizados en el trabajo. asl como las que revistan curiosidad o
interes. aunque su aplicadon inmediata no sea evidente. Conforme a su expenencia
personal. Darwin ha sealado la rapidez con que las observaciones desaparecen de
la memoria mientras Que si se retienen y someten a reflexin. suelen convertirse en
instrumentos que. cuando es necesario. permiten enderezar de nuevo fructlfera-
mente la perspectiva abordada. .
La finalidad de la investlgacin exploratoria consiste en desarrollar '1 confecciO-
nar un cuadro del area en estudio tan completa y precisa como lo permitan las
condiciones vigentes. La imagen debe permitir al experto moverse a sus anchas en la
esfera somellda a estudIO asl como hacer afirmaciones basadas en hechos y no en
especulaciones. Proporciona al estudioso la certeza de que las preguntas que plantea
sobre el area empinca son significativas '1 pertinentes. que los problemas abordados
no son anificiales. que los tipos de datos Que busca son signIficativos por lo que se
refiere al mundo emplrico. y que los caminos que sigue se ajustan a la naturaleza de
este. Habida cuenta de la crucial necesidad e importancia que la investigacin explo-
ralOria reviste para la psicologla y la sociologla. resulta dificil entender que sus
inquietudes metodolgicas aCluales en re1aclon con este tipo de mvesugacion sean
prcticamente nulas_ .
Debe sealarse que la mera informacin descriptiva obtenida por medio de la
investigacion exploratoria. puede ser suficiente por SI misma para aportar las res-
puestas a las preguntas teoreticas que el especialista pueda estar formulandose res-
pecto al objeto de su estudio_ Con demasiada frecuencia. el investigador
con un arca de la vida social que le resulta poco familiar elabora. por antICIpado.
J2 La posicin metodolgica del interaccionismo Simblico
La posicion metodologica del inleraceionismo slmbohco
II
esquemas analilicos que el considera necesarios para reseiar los aspectos problema-
tiros del area en cuestin Uno de los aspectos imeresantes del estudio c1I:p]oratorio
es que el informe descriplivo. mas completo. que suele ofrecer. proporcIOna frecuen-
temente una explicacion adecuada al problema planteado. sin necesIdad de recurrir
a ninguna leona ni esquema anahtico. No obstante. la Imagen de la esfera de la vida
SOCIal obtenida por medio de una exploracin eficaz. no es sufiCIente por SI sola
cuando la tarea exige un cuidado examen directo del mundo social emplrico, El
examen directo Impone la necesidad de otro procedimiento que Juzgo conveniente
denominar "inspea:in"
Inspeccin El Cl{3men directo del mundo social emplrico no se limita a la ronfee-
cion de un eXlenso y detallado relato de lo que acontece. sino qoe debe inclUir
asimismo el analisis El In\estigador que emprende el e'l:amen directo ha de procu
rar confenr al problema una forma teorellca. descubrir relaciones generK:as. profun.
dizar en la referencia connotativa de sus conceptos}" formular proposICiones teoreti
eas Tal analisis constltuye la finalidad intnnseca de la cIencia emplnca; lo que la
diferencia de la mera elaboracin de Informes descnptlvos. ,Cmo hay que llevar a
cabo el examen directo del mundo social emplnco. especialmente en el caso de la
informacin revelada por medio de la exploracin? El procedimiento habitual con-
siste en aplicarle el esquema de anlisis cientlfico Inherente a la mctodologm actual
Dicho esquema adopta la siguiente forma, empezar con una teona encuadrada cn
funcin de las relaciones entre conceptos o categorias; utilizar la teona para plantear
un problema especifico del area en estudio: convertir dicho problema en determina-
dos tipos de variablcs. dependientes o independIentes. que represenlen conceptos o
categonas; emplear tecmeas prectsas para la obtenclOn de datos: descubnr las rela-
ciones c'l:istentcs enlrc las variables y C'l:plicar dichas rclaclones uulizando la teona
el modelo. La aphcaclon de este esquema col1\enclonal a la informacion suminis-
trada por la exploraclOn representa un avance en relaclon con lo que <;e
haCIendo normalmente. puesto que signIfica trabajar con datos derl\ados de lo que
sucede realmente}" no de lo que se cree que sucede :--;ro obstante. a mi JUICIO. este
prOlocolo de analisis cientlfico no es satisfactorio ni apropIado al tipo de analisis que
requiere el examen directo del mundo social emplrico. Aunque se empleen los
datos. mas realistas. proporcionados por la exploraclon. el prot()(;olo convencional
de analrSlS clentlfico sigue obligando a los datos a encajar en un marco artificial que
restnnge y perjudica sena mente el autentico analiSls emplrico. que el anallsis
cientlfico requiere dos cosas; unos elementos analltlcos claros y dISCriminantes r el
aislamiento de las relaciones entre los mismos. El protocolo comenclOnal no con-
creta con e>;aC'ltud la naturaleza de los elementos anallucos en el mundo SOCial
emplnco ni re\'ela con el debido rigor la relaclon e'(lstente entre estos .\ mi enten
der se requiere un procedimiento anailtico distmto: el de la lI1specclOn
EntIendo por "mspeccion" un e>;amen profunc:lo y debidamente enfocado del
contenido emplrico de cualesquiera elementos analllicos utilizados con miras al
analiSIS. y este mIsmo tlpo de examen con respecto a la naturaleza emplrica de las
relaciones entre dichos elementos. Tratare de aclarar esta defil1lcion abstracta. Al
hablar de elementos anahllcos me refiero a toda clase de temas generales o categn-
cos que son vitales para el analisis como. por ejemplo. la IIltegracion. movilidad
social. asimilacin. liderazgo carismatico. relaciones burocraticas. sistema autonta
rlO. supreslon de la dIsidenCia. moral. carencia relallva. actitudes y compromiso
institucional Como los dtados ejemplos sugieren. tales elementos anahtlCOs pueden
referirse a procesos. organizacion. relaCiones. redes de relaciones. estados del ser.
elementos de organizacion personal)' acontecimIentos. Pueden adoptar dl\ersos
grados de generalidad. desde uno muy amplio. como la lIltegracion. hasta los de
ambuo mas restnngldo. como la asplracion de movilidad en el caso de los adoles-
centes negros de las Ciudades. El procedImIento de mspcccion consiste en someter
los elementos anallticos a un meticuloso e-.:amen por medIO de un escrutinio minu
CIOSO )' Oexible de los casos emplricos que aquellos comprenden Dichos casos
emplncos son los que aparecen dentro del area estudiada y su examen minucioso y
ne-.:ible se realiza en el conte'(to del area emplTica en la que suceden. De este modo.
SI tomam\.s un elemento analltlco como la aSlmilacion. por eJCmplo. la de las mu-
chachas que se entregan a una prostltucion orgamzada. los casos empmcos serano
por supuesto. los histOriales mdl\iduales de las chicas que sucumben a la mencio-
nada aslmilaclon El conCienzudo de esos casos ron mITas a descubrir la
naturaleza genenca de la aSlmilacion. constituye lo que yo entiendo por
"mspecrion"
Com{l procedimiento. la mspecclon consiste en e-.:ammar el elemelllO anahtico
dado. enfllCandolo de dlstll1tas maneras: en conSiderarlo desde diferenles angulos.
en plantear diversas preguntas y en exarnlllar nuevamente a la luz de las mismas. La
manlpulacion de un objeto risico extrao ilustra el prototipo de inspeccin, podemos
cogerlo. mirarlo detenidamente. darle \'ueltas mientras lo observamos. contemplarlo
desde este o aquel angulo. preguntarnos que puede ser. mampularlo de nuevo a la
luz de nuestros interrogantes. expenmentar con el de talo cual forma. Este examen
detenido y profundo es la \'erdadera esencia de la Illspeccin, una inspeccion que no
liene nada de rutlllana. forzada o preestablecida slo se convIene en lal cuando
sabemos lo que es y recurrimos a un ensayo especifico. como hace el tecnlCO. La
Illspecclon. por el contrario. es fle>;ible. imaginal1va. creatlva y libre de tomar nue-
vos rumbos Este tipo de examen es asimismo aplIcable a un objeto social. un
proceso. una relacion. o a cualquiera de los elementos que InterVIenen en el analisis
teortico de un area o aspecto determinados de la vida SOCIal emplrica. Abordamos
los casos emplricos del elemento analtico. lo!) consideramos en sus diversos plantea-
mientos concrctos. los ubscrvamos desdc dislllltos angulos. nos hacemos preguntas
acerca de ellos en lo relativo a su caracter generico. volvemos sobre ellos y los
examinamos de nuevo. los comparamos con otros. y de esta manera va <urgiendo la
naturaleza del elemento anallllco que representan. Esta concrecion de su naturaleza
se realiza mediante un e'(amen de la \ ida emplTica misma. al descubrir la luz que
arroja cuanc:lo se la somete a este proceso de ensayo rnll1uciQso y fle>;lble :"0
conozco Clra forma de deterrnll1ar la naturaleza del elemento analltico que uno se
propone utilizar en el anallsls de un area emplrica concreta de la \Ida SOCial. te-
menc:lo la certeza de que dIcho elemento guarda relacion con ese empleo y es valido
para el mismo
Debe quedar claro que la inspecciono como sistema de investigacin. es la antlte-
sis de la invcstigacion clcntlfica tal y como se concIbe en la metodologla actual dc la
psicologia y la soclologl3 La mspecclon no se ajusta a ningun enfoque o procedi-
miento ngldo; no cuenta desde el pnnclpio con elementos anahticos cuya naturaleza
haya sidl> delerminada de antemano y nunca revisada o venficada en el curso de su
utilizaclon. Sino que desarrolla la naturaleza de dichos elementos por medio del
examen dcl mundo empITlCO propiamente dicho. Es todo lo contrariO de lo que
Para que esle reproche no quede lloIando en el aIre. InvllO al 10000r a que lrale de C(lr"ICrelar el
signIficado emplnC(l de la slgu.ente ser.e represenlallva de oonceplOS SOCIOlgICOS normalmenle ullllzados:
COSlumbrn. inlegracln. papel socIal. alienacIn. soclaliz.acin. aclltud. valor. anomla y dnvlllcin El
SImficado emplnoo no VIene dado por una definiCIn que SImplemente sIrve al proposilO de la d,serta
cln. Sino que en una especIfICaCin que nos permIte acudIr al mundo emplTioo y afirmar oon
conviceion. reflr.endonos a cualquier elemenlo emplTioo. SI se lrata o no de un ejemplo del conceplO en
cueslion El lCClor puede: Intentar hacer esto mISmO oon 10$ oonceptos mer>ClOnados. observando
Simplemente lo que sucede en lorno ",yo
La exploracin y la inspeccin que representan. respectivamente. a la descripcin
y al ana.lisis. son los procedimientos necesarios para un examen directo del mundo
social empirico. Corresponden a lo que en ocasiones se denomina investigacin
naturalista. es decir. un proceso encaminado a abordar el mundo empirico en
cuestin en su caracter natural y continuo. en lugar de limitarse a una simulacin
del mismo. a una abstraccin (como es el caso de los experimentos de laboratorio) o
a su sustitucion por una imagen preestablecida. El mento de un estudio naturalista
reside en que respeta el dommio emplrico y permanece cerca de d. Este respeto y
aproximacin son panicularmente importantes en las ciencias sociales. debido a que
los seres humanos. en su existencia de grupo. forman mundos y esferas de vida
distintos. Estos mundos representan y configuran la vida social de la gente. sus
actividades. relaciones e instituciones. Son casi siempre remotos y desconocidos
para el investigador: tal es. preclsameme. la razon pnncipal que le impulsa a estu-
diarlos. Para llegar a conocerlos tendra que acercarse a ellos en su caracter emplrico
"eaL Sin esto nunca podra tener la ceneza de que sus imagenes oriemativas de esa
supone Gwrgar una "naturaleza" al elemento anahtico medIante su "ope-
racionalizacin" (por ejemplo. definir la inteligencia por medio del cociente
lnlelectuaJl. En lugar de ello. se propone descubrir esa naturaleza a traves de un
detenido examen de sus instancias en el mundo emplrico_ La ausencia del empleo
del procedimiento de inspecciono hace que el uso de los elementos anahticos en las
investigaciones de la ciencia social actual. sea. en cierto modo. escandaloso. EsIO se
aprecia principalmente en el enunciado de nuestros conceptos que. en ultimo anali-
siso constituyen nueSlros elememos analilicos. La gran mayoria de nuestros concep-
tos es notablemente vaga e imprecisa en su connotacin empirica." y sin embargo
los usamos a dieslfo y sinieslro en nuestros analisis. sin preocuparnos de elaborar.
purificar y verificar sus connotaciones. La necesaria mejora de su significado empl-
rico no puede realizarse a ningun nivel mediante la "operacionaJizacin" de los
conceptos; slo puede llevarse a cabo por medio de una concienzuda inspeccin de
sus casos emplricos. en el curso de la cual se aclara y concreta su caracter.
La inspeccion es tambien el procechmiemo adecuado para efectuar la otra pane
del analisis social. es decir. el aislamiento de las relaciones emre los elementos
anahticos. Dicha relacion presupone la existencia de un vinculo significativo entre
los oomponemes del mundo empiriro. Dado su caracter de conjetura. la relacion
exige un examen de ese mundo. y lo mismo puede decirse de las connotacKmes
empricas de los elememos analllcos La relacion declarada debe ser concretada y
verificada por medio de un examen minucioso )' Oexible de sus casos emptricos. Sin
la inSpeccln nos vemos cautivos del concepto o Imagen previas de tal relaclOn. sin
saber siqUIera si son emplricameme validos y sin la posibilidad de depurarlos y
mejorarlos mediante un detenido examen de los casos empiricos.
J5
Orlenlacln melodolgica
La poslcion melodologca del interaCi;lomsmo simbolico
esfera o mundo. el problema que se plantea a su respeclO. los caminos que traza. los
datos que selecciona. las clases de relaciones que prefigura entre ellos. o los puntos
de vista teoricos que onentan sus lllterpretaoones. sean emplncamente validos. La
investigacion naturalista. que comprende el doble procechmlentO de la exploraclOn
la inspecciono es a todas luces necesana par.; el estudIO clenufico de la Vida humana
de grupo y puede ser calificada de "cientlfica'- en el mas eslflctO sentido de la
palabra. .
Mi exposicion ha puesto de relieve de un modo bastante nllldo la oposlcion
eXIstente entre la invesligaclOl1 naturalista. consllIUlda por la exploraclon y la InS-
peccion. y el tipo de investigacion formalizada. lan defendlda por la
melOdologia actual. Es necesario insistir en esta OpoSlclon para lIberar a los
sociologos de su inconsciente cautiverio y adhesion a un formato de Illvesllgaclon
que se presupone es el modo naturalmente correctO de llevar a el eStudIO
cienllfico. A pesar de muchos trabajos notables en el campo de la pslcologla y la
sociologla contemporaneas son producto de un estudiO naturahsta. pocos son hoy
los defensores de este tipo de invesligacion. apenas considerado en la metodologla
actual. Por lo que he podido comprobar. en nuestros prinCIpales de estudIOS
superiores no se concede gran imponancia a la investigacion naturahsta o esta no se
ensea en absoluto. Existe una general ignorancia respecto a este tIPO de Illvesllga-
cin con la consiguiente ceguera sobre su nec:esidad. lo cual es deplorable para las
ciencias social y psicologica. cuya mlsion como ciencias emplrK:as consiste en estu-
diar el mundo emplrico en profundidad
El interaccionismo simblico es un enfoque realIsta del estudio cientlfico del
comportamiento y la vida de grupo humanos. Su mundo empirico es el mundo
natural de esa vida y ese componamiemo. Remite al mundo sus problemas.. realiza
sus estudios en su seno y eXlfae sus interpretaciones de esos estudIOS naturalistas SI
se pretende estudiar. por ejemplo. el componamiento caracteristico de los cultos
religiosos. se acudira a los cultos reales y se les observara detenidamente en su
desarrollo. Si se desea estudiar Jos movimientos sociales. se seguira detenidamente la
trayectoria. historia y experiencias vitales de dichos movimientos en la reahdad SI
lo que se pretende es estudiar el uso de drogas entre los adolescentes. se recurnra a
la vida real de estos para observar y analizar el uso que hacen de ellas y asl
sucesivamente con respectO a cualqUier otro tema dIgno de alencin Consecuente-
mente. la postura metodolgica del interaccionismo slmbolico es la del examen
directo del mundo emplrico social. enfoque melodolgico que ya he comentado
anteriormente. Esta doctrina sostiene que el examen dIrecto permile al especialista
satisfacer todos los requisitos basicos de la ciencia emplrica: enfrentarse a un mundo
empirico susceptible de observacin y anali.sis. problemas abstractos con
respeclO al mismo. reunir los datos necesanos a traves de un examen detemdo y
disciplinado. descubrir las relacione lo.1tre las respectivas categorias de estos. datos.
formular proposiciones respecto a dic!l:lS relaciones. incorporar esas a
un esquema teortico y verificar los problemas. datos. prop?slclones. y
teoria por medio de un nuevo examen del mundo emplflco. El no
sucumbe a la mltica creencia de que un estudio. para ser clentlfico. tIene que
La posicin metodologlca del lnleraCCIOnlsmo simblico J4
J6 La posicion metodologica del tnleraceiomsl11o slmbollco La poslcion metodologica del sllnoolico
J7
configurarse de forma que se acomode a un protocolo preestablecido de IIlVcsiga-
Clan Clentifica. como por ejemplo. el procedlmlcmo de trabajo de las CIencias fisicas
supenores. de antemano un modelo loglea o malematlco fiJo. encasI-
llando el estudio en la nglda dlSClpl1l13 de los experimentos de laboratono. lmpo.
mendole un marco malemau(.'O o esladlSIK:o determmado. organi7lIldo el estudIO
con arreglo a unas variables preestablecidas. o hmllandolo a un procedimiento
normahzado concreto. como el caso de la im'csllgaclon estadlSUC3 El mleraCCIO.
msmo SOStiene que el aUlenllCO dlSlinll\o de toda cleneJa emplrtca reside en el
respelO a la naturaleza de su mundo emplrico; en hacer que sus problemas. criterios
fundamentales. procedimIentos de Im'esllgacion. leclllcas de estudl<.l.
leonas. se amolden a dIcho mund('i SUSlenta el com'encimlento de que esta determl-
naCI<.ln de los pr('iblemas. c('inceptos. tecnicas de in\estigaclon y esquemas
han de proceder del e\amen Jirl'clodel mundo social empmco real. en lugar de c;er
elaborados JXlr medIo de una slmula60n del mismo. o de un modelo predetermI-
nado. de una dt:S<.'lpcion derivada de algunas observaciones diSpersas. de un cuadro
confeccionado de antemano para sall5facer los dIetados de algun esquema le<lretll......'
concreto. de un esquema de prOCe(hmlento "clentlfico" o. finalmente. por medl\) de
un retablo de mundo C(ln'O!ruldo a base de mforme<. J'3rciales ) nd \'cnficaool.
acerca del mIsmo segun el mteraCClontsmo. la naturaleza del munoo soctal empI-
neo ha de ser desentrailada sacada a la luz medinte un examen dlreclO.
)' JXlnderado.
Esta poslura metodologlca refula la frecuente acusacion de que el mleraCClO.
nismo slmbolico no se presta por SI mIsmo a la invesugaclon cientlfica. lo cual
constituye un reproche desconcertante Es endente que qUienes lo formulan utilizan
las ideas de la lIl\estlgaclon clentlrlCa en la actual melodolog13 como patron de
medida para enJUICIar el IIlteracclomsmo, Se preguntan. JXlr ejemplo. como podna
este metado "operaclonahzar" el "SI mIsmo". crear una escala adecuada para medir
la mterpretaclon de los gestos. realizar un experimenlO controlado sobre el proceso
de desarrollo de nuevos conceptos del '-Sl mismo". U1ilizar procedimientos estadlsti.
cos para anahzar la formaClon de nuevos ob]Clos sociales o inclUir el concepto del
"otro generah7.ado denlro del marco de procedimientos lales como el analisls de
sistemas. el analisls estocstico y la mvestigacion operacional Tales eXIgencias care-
cen de fundamento (a pesar de que algunos imeraccionistas simbolices las toman en
serio y tratan de cumphrlas). y eVidenCIan una profunda mcomprension. tamo de la
in\,'estigacion clentifica como del mteraccionismosimbohco, Los conceptos y proposI-
cIones de esle ultimo se encamman al examen directo del mundo SOCIal emplrico. Su
importancia r valIdez solo pueden ser determmadas a la luz de dicho examen, y no
en funclon del cnteno ajeno de una metodologl3 madecuada
Desde luego. las premIsas fundamemales dellllleracciolllsmo -las lmagenes radI-
cales a las que ames me he referido- tienen que demostrar su validez emplrica Si no
la confirman mediante tIpO de prueba. deberan ser descanadas inexorable-
meme junto con el esquema del IIlteraCClOlllsmo slmbollco que componan (Esta
misma prueba debena realizal'\e con todos y cada uno de los esquemas
para el eSludlo y anallsls de la SOCiedad y conducla humanas) que las
premisas SIlO decluracll'nes de la naturaleza del mundo soc131 emplrico. la mCj\lr
manera de \'enficarla<- .,era recUrriendo al llllsmo PermJlaseme recordar al lccwr
eslas prenmas basicas la \' Idi.l de un humano conSlsle en la aC\\fllOdaCllll1 de
la Ime3 dl.: JC<.:I\)]\ de cad.1 UII<l de 1\'.. partIcIpantes a las de 1m. dem'b. esa alineaCI\lIl
"
de acciones tiene lugar. principalmente. cuando las personas participantes indican a
las demas lo que hay que hacer y a su vez IIlterpretan las IIldicaciones que estas les
formulan; a partir de esta interpretacion. los IIldinduos conforman los objetos que
cons!ltuyen su mundo; las personas se aprestan a actuar con respecto a sus objetos
paniendo del SIgnificado que estos encIerran para ellas; los seres humanos afrontan
su mundo como organismos pronslos de un "Sl mismo" y JXlr lo lanto. capaces de
formularse sus propias IIldlCaclones; la aceion humana es realizada por el agente. en
funcion de lo que este perClbe. IIllerpreta y enJUICIa Yel entramado de esta aoclon
incesante conslltuye las institUCiones r \' astos complejOS de relacio-
nes interdependlentes. Para corroborar la validez de estas premIsas es preciso recu-
rrir al directo de la \' Ida humana de grupo y no a un planteamiento artificial
de laboralOno. a un esquema que conceptos. a una ronfirmaClon de
las hlpolesis o a un e\amen para \'er SI las premisas se adaplan a un protocolo de
procechmlento Il1terpretatlvo Las premIsas son bastante Simples Ptenso que pueden
ser rapldamente corroboradas y \'alldadas solo con observar lo q'clc sucede en la ""da
social anle nuestros propIos OJO"> Con cierto esplntu contenCIOSO qUIsiera in\ltar a
los sociologos a que efectuen esle mIsmo tiPO de prueba sobre las premisas subya-
cenles de otros esquemas, actualmente en boga. para el estudIO de la SOCIedad
humana y de la acci0n SOCIal
Admitiendo que la \' Ida humana de grupo posea el caraeter conSIgnado JXlr las
premisas dellnteraCClolllsmo slmbollco. quiSiera abordar el tema general de como se
esludian la vida de un grupo humano y la aceion social '\"0 me refiero a la delermi-
nacion y al analisls de los numerosos pr1X'edlmlentos IIldlvlduales que pueden cm
plearse en una u olra fase de la exploraciOn y la IIlspeccion. Extsle una extensa
literaltira. demasiado dISCrepante para ser \-erOSlmil. sobre muchos de estos procedi-
mientos IIldJ\'iduales. lales como la observaclon dIrecta. estudio sobre el terreno.
observacin participante. anlisis de casos. entre\'istas. empleo de canas y diarios.
historias reales. documenlos publices. dlSCU510n de tablas y com'ersaciones. Puedo
ai.adir que existe una gran necesidad de esludios concienzudos y circunspeclos
sobre tales procedimientos. no para conferirles un formalo normalizado. SIllO para
mejorar su capacidad como inslrumentos apIos para descubrir lo que acontece en la
vida real de grupo. \11 actual preocupacin. Sin embargo. se orienta en una dIrec-
cin distinta. el sei.alar algunas de las consecuencias metodolgicas mas importantes
del punto de vista del interaccionismo slmbolico a propsito de la vida humana de
grupo y de la acelon social Deseo estas consecuencias en el marco de cada
uno de los cuatro conceptos cenlrales del interaceionismo. a saber, i 1) individual o
colectivamente. las personas eslan preparadas para actuar en funcin del Significado
de los objetos que configuran su mundo. (2) La asociacion de las personas adopta
necesariamente la forma de un proceSo en el curso del cual cada uno formula
indicaciones a las demas e interpreta las que recibe de estas. (J) Los aCtos sociales.
tanto indIviduales como colectivos. surgen de un proceso en el que el agente ad-
vierte. interpreta y enjuicia las situaciones con las que tropieza (4) La compleja
concatenacin de los actos que configuran las organizaciones. II1stituciones. division
del trabajO y redes de ll1terdependencia no constituye algo estatico. sino dmamico,
Anora quisiera comentar cada uno de eslos puntos
(1) La aseveracion de que la gente actua en funcion del sigmficado de sus objetos
llene profundas implicaciones metodologlcas, Una de las mas evidentes es que si el
especialista desea comprender los actos de las personas. es precISO que vea los
J8 La posicion metodolgica del inleraociolllsmo simbolice
La posiCIn metodolgica del interaccionismo simblico
39
objetos como ellas los ven. ya que de lo contrario Susululni. los significados de
dichos objetos por sus propIos sigmficados. incurriendo con ello en el error mas
grave que un socilogo puede cometer Uegara a plantearse un mundo ficticio
Dicho de un modo mas sencillo. las personas aetuan con respeclo a las cosas
basandose en el significado que estas encierran para ellas. y no sobre el que poseen
para el especialista intruso_ A pesar de ello. por todas partes \-emos estudios de la
vida de grupos humanos y del componamiento de las personas realizados sm que el
especialista se haya esforzado _en descubrir de que manera _considera la gente la
linahdad de su propia acluaClOn Dos perniciosas tendencIas de la metodologla
actual ahenlan oficialmente esta negligencia, (1) el convencimiento de que la sola
pericia en el uso de las tecnlC3i clentlficas. unida a la facilidad para aphcar una
determinada leoria. es suficiente para el estudio de un area poco conocido, y (2) el
empeo que se pone en ser objetivo. lo que con excesIva frecuencia conduce a
enjuiciar las cosas desde la perspectiva de un observador ImparcIal externo. Posee-
mos infinidad de estudios sobre grupos. tales como los constitUidos por delincuen
tes. la policia. las elites miliares. los eSlUdiantes inquietos. las mmorias raciales y los
sindIcatos. en los que los investigadores no estaban familiarizados con la vida de
estos grupos y se esforzaron poco o nada por penetr:lr en sus mundos de significa-
dos. Me temo que hemos de reconocer que esta actilud es una practica muy difun-
dida en las ciencias sociales.
Para el estudioso que no esta familiarizado con el mundo de un individuo o una
colectividad no es facil reconocer los objetos comprendidos en dicho mundo. Ante
todo se requieren unas aptitudes especiales para situarse en el pueslO de una persona
o comunidad. Para que sea eficaz es preciso cultivar esta capacidad de asumir los
papeles ajenos. al igual que sucede con cualquier otra habilidad potencial. Por lo
general. los centros de formaCin de expertos en ciencias sociales no se preocupan
en la actualidad por cultivar esta aptilUd. ni tampoco las practicas usuales de los
estudios de investigacin fomentan su desarrollo. En segundo termino. para identifi-
car los ob]Ctos de interes primordial es preciso disponer de un conjunto de observa-
ciones adecuadas. Estas. a pesar de ser indispensables. no las proporcionan SinO
muy raramente los procedimientos de investigacion normalizados como. por ejem-
plo. los cuestionarios. encuestas. escalas. elementos de estudiO estadlstlCO o plantea.
miento de variables predeterminadas. Pueden obtenerse facilmente. por el contrarIO.
de los informes descriptivos emItidos por los propios agentes sobre la manera en que
estos ven los objetos. el modo en que aetuan con respecto a los mismos en dIStintas
situaciones y la forma en que aluden a ellos en sus conversaciones oon otros miem-
bros de su grupo. Un grupo de participantes bien informados en un mundo cual
quier debera. a su vez. someter a verificacin y discusion critica colectiva el cuadro
de objetos clave obtenido por medio de los referidos informes. Este ultimo procedi-
miento constituye una "garantia" contra las deficiencias reconocidas de los informes
individuales. En tercer lugar. como ya se ha dicho antes. los investigadores. como
cualquier otro ser humano. son siervos de sus propias imagenes prefabricadas y. en
consecuencia. propensos a considerar que los demas ven los objetos en cuestion
como ellos los ven. El investigador ha de ponerse en guardia contra esta inclinacin
y conceder una prioridad absoluta a la deliberada verificacin de sus imgenes.
Si se considera seriamente la proposicin de que las personas actuan con respecto
a los objetos en funcin del significado que estos encierran para ellas. todas estas
observaciones ponen de manifiesto la necesidad de un enfoque metodolgico dis-
tinto. La mencionada proposicion exige un tipo de investigacin considerablemente
distinto de los comunmente aceptados l fomentados en la actualidad, PuestO que en
todas partes y en todo tipo de grupos humanos los mdividuos viven en mundos de
objetos y acomodan su actuacion al significado que estos poseen para ellos. la
necesidad de reconocer los ob]ctos l su Significado es una mera cuestion de sentido
comun. La postura investigadora del interaecionismo simboltco se basa en esta
afirmacion.
(2) El interaeciomsmo considera la VIda de grupo como un proceso en el curso
del cual las personas. al afromar diferentes slluaciones. sealan Imeas de aecion a
los demas e Interpretan las mdicaciones que otros les hacen Esto significa. evideme
mente. que sus respectivas lmeas de componamiento han de ser elaboradas con
arreglo a las lmeas de accin de aquellas Otras personas con las Gue entablan una
interaccion Esta adecuacin del desarrollo de los actos propios a los a]cnos se da.
no slo en las relaciones personales entre individuos. sino tambien entre colectivida
des. tales como sociedades mduslriales o naciones que entablan relacion con otras. y
tambien en el caso del individuo que presta oidos a la opinin de un auditorio o
comunidad ajenas a el. a la hora de elaborar su Imea de accin, Esta necesidad de
acomodacin a las Imeas de accin ajenas resulta tan evidente. incluso en las obser
vaciones mas sencillas. que me resulta dificil comprender por qu es ignorada o
descartada tan a menudo por los investigadores ciell1ificos.
Las implicaciones metodolgicas de la premisa son muy ilustrativas. Ante todo.
suscita la importantisima cuestin acerca de la dudosa validez de la mayoria de los
enfoques que hoy dla se utilizan en el estudIO y anallsis de la vida humana de grupo:
estos enfoques consideran que la interaccin social no es ms que el medio a traves
del cual los factores determinantes generan el comporlamiento. As.. los socilogos
atribuyen la conducta a factores tales como el papel y la posicin social. preceptos
culturales. normas. valores. afiliacin a grupos de referencia y mecanismos de equi-
librio social. Por su parte. Jos psiclogos la atribuyen a factores como las configura-
ciones de CSllmulos. Impulsos organicos. necesidad-disposicin. emociones. actitu-
des. ideas mviles conscientes e Inconscientes y mecanismos de organizacin perso-
nal. La interaccin social se considera simplemente como el amblto en el que dIchos
factores determinantes influyen en la acciil humana. Tales enfoques olvidan in
comprensiblemente el hecho de que la ir.teraccin social es por SI misma un proceso
formativo. e ignoran que I ~ individuos vinculados por la interaccin no slo dan
expresin a esos. factores determinantes al formar sus Imeas de accin respectivas.
sino que las dIrigen. verifican. modelan y transforman a tenor de lo que observan en
los actos ajenos. Al planear un estudio de la vida humana de grupo y de la accin
social no es necesario tomar en serio la interaccion sociaL Hay que considerar que la
esfera de vida en estudIO es un proceso dinamico en el cual cada uno de los indivi
dt!os participantes define e interpreta los actos de todos los dems. Es importante
observar cmo este proceso de indicacin e interpretacin va respaldando. modifi
cando. remodelando y transformando el modo en que los participantes ensamblan
sus lineas de accin. Este tipo de estudio no puede llevarse a cabo si se parte de la
premisa de que la vida de grupo no es mas que el resultado de los factores determi
nantes que se manifiestan a travs de la interaccin de las personas. Ms aun. los
enfoques basados en esta ultima premisa son inadecuados para estudiar el proceso
de la interaccin social. Dicho estudio reqUIere una perspectiva. un conjunto de
categorias y un procedimiento de investigacin distintos.
'0
La po!>ICI,Jn melooologlca del mleraCCIOlllsmo SImblico
"
L"na segunda Impllcacion metodologlca Imponanle deTlvada del .1ser:.o segun el
cual la inlcraccion humana es un prOl.-eso de ndlcaclon e interprel3clon. e!> la
ausencia de garantms en el intento de coMenr una forma espt..>cial al proceso de la
irneraCClon social Esta lenlall\'3 es uno de los peores habllos de la sociologla. tanto
antigua como actual Lo vemos reflejado en la curiosa nocian de que la imeraCCIOl1
socIal es un proceso conSistente en desarrollar "e"pectau'a!> compJementanOb" 11<'>-
cion que Talcon Parsons ha fomenlado notablemente y que le sine de base para su
esquema de la sociedad humana consldera<tl como un Sistema SClal armOnLll"-l-
mente dispuestO, Tamblen lo \emos representado en la premisa contraria. que
afirma que la soclcd:.d esta baslcarneme orgamzada en formi.l de un proceso confl,;-
tl'Q. Una vez mas lo vemos en la opll1in actuillmeme tan gcneralizadil de que la
interaccion humana sigue los prinCIpio.'> de la "teona del .luego" CualqUIera que
atentamemt' la interacclon social reronocera en segUida que panK:lpJ.n
tes humanos. tamo a n1\'el indiVIdual como colecti\o. rea..'l.:lonan ante lo.'>
ajenos de distintas} dl\'ersas formas -\ \ eces C1.Xlperan entre SI; airas enlran t'n
conflicto. en ocasiones son tolerames con los demib. otras ll1dlferentcs. a
ImeraCClon obedece a normas ngidas. y Otras entablan un Juego libre y reCIproco de
comportamiento e:\presivo. Considerar que toda la mteracelon humana Iy. con:.c-
cuememente. la SOCIedad) esta organiZ3da con arrcglo a algun tIPO especial de ime-
raccin. equivaldna a negar la variedad de formas quc se advlcrte SI se esta diS-
puesto a obsenar El hecho mIsmo de que cada ser humano formule ll1dicaciones a
los demas e Interprete las que estos expresan en funcin de la s1tuacion en las que
halla inmerso. deberl3 e\'ic1enclar que el proceso de mteracclOn social no se limna a
mnguna forma en panicular. La tarea del que estudia una esfera cual-
quiera de la vida social consIste en a\-enguar que forma de ll1teraccln esta en juego
en lugar de Imponerle una determmada La Identificaclon del tiPO de lOteraccin del
juego no se consigue. sin embargo. salvo por azar. cuando el propio estudio presu-
pone una forma determinada de interacciono Se requIere un procedimIento de JIlVCS-
tigacion dlstlnto_ se por expenencia que la lIlteraccin se desplaza habitualmente de
una a otra forma. segun las situaciones que las panes "ll1teractuantcs" \-30 afron-
tando. En cualquier caso. la forma que renste una lOteraCClon SOCial delcrmmada o
una euestion de descubrimIento emplrico y no algo que pueda fijarse de antemano
O) El punto de \"Ista sobre la accion social que defiende el interacciomsmo
simblico implica una sene de consecuencias metodologicas significatIVas. El Irlle-
raccionlsmo estima que la accin social consiste en las actividades individuales y
colectivas de las personas que intervienen en la interaccion social. es decir. aquellas
aClividades cuya propia formacion es fruto de las actIvidades reciprocas de los
individuos Dichas aCli\-"idades estruCluran la incesante vida social de todo grupo
humano. tanto SI se trata de uno pequeo luna familia} o de uno grande (una
nacion), Ce la observacion de la accion social extraemos las categonas que uuhz.a-
mos para asignar un orden conceptual a la estructura y a la vida social de un grupo
humano determinado. Cada una de estas categonas representa una forma o aspeclO
de [a accion social. Por lo tanto. un jefe. un sacerdote. un papel social. un orden
e.'>lratificado. una institucin o un proceso social represeman otras tantas formas (l
aspectos de la aceion social; la C3legoria carece de significado a menos que se la
considere y moldee. en ultima instancia. en funcion de la accion social En un
senudo valido. la accion SOCial es la matena pnmordial de la soclologla. aquella que
conslitu}'e el punlO de panlda y el de retorno de sus esquemas anallticos De ahl la

enorme Imporlanr.::la que reVlSle una dcscnX:lon completa} exacla de la aCClon


social
En la dlSCUSIOIl mrnediatamente precedente hemos esbozado ya una parte de esta
accin social segun los pnnClplOS del lIlteraceionlsmo 51mbltco. a saber la necesi.
dad de conSIderar que la acclon SOCIal tiene lugar meludlblemente en el seno del
proceso de IrlteraCClon SOCIal W OIra pane se refiere a la actl\'ldad del participante
en la interacclon SOCial. tantO SI se Irata de un mdl\rduo como de una colectl\idad
En OIras palabras. es prCClSO enjuiciar la acclon en funclon del agente. PUeslO que
son solo los agento qUIenes aCluan La postura del mleracclOnismo SImblico sos-
tiene que el propio agente COI1SlruyeSu accion. y que esta 111) es el mero desencade-
namiento de la actiVidad producida por la influencia de los factOres determinantes
sobre su organlzacion En eSle como ya se ha dicho ames. la perspectiva
desde la cual el mtcraCClOrllsmo slmbollw enjUicia la accion social. difiere notable-
mente de la UtJilzada por la pslcologla } ,ociok'gla actuales Estima que el agente
lpnmero trataremos del agl:llte mdl\"iduall es una persona enfrentada a una sllua.
clon en la que se \c compehdo a actuar. -\nte ota sltual:II,)n. ad\lerte. mterpreta y
\alora la!> 1.'S3.!> l:on las que tiene que contar para decIdir su acelon EsIO puede
hacerlo gracias a que es capaz de establecer una comunlcaclOn o mteraceion consigo
mismo. Por medio de eSla automteraCClon elabra su lmea de acclon. perCibiendo lo
que desea o lo que le eXigen. fijandose una meta. evaluando las posibilidades que
encterra la snuaClon y prefigurando su hnea de acciono En el curso de esta interac.
clan puede dejar en suspenso el aClo premeditado. abandonarlo. venficarlo en al
guno de sus puntos. rensarlo o considerar la COn\-elllenc1a de suslltuirlo por airo. El
Intera.:ciorllsmo simbhco sosliene que esta es la manera en que el ser humano
aborda su acclon social. Invito -suphco mas blen- a sociologos y pSiclogos a
observar su propia acelon y a comprobar SI es o no cIeno lo que digo. El ser
humano no es solo un orgalllsmo que reacciona. y que slo responde a la influencia
de los faclores de su mundo o de SI mismo: es un orgalllsmo ac!Jvo que ha de
afrontar y manejar dichos factores y que al hacerlo asi debe forjar y orientar su
lmea de accion. Como antes he mdlcado es poSIble que no sepa conStruir su accin
con mucho aCleno. pero no tiene mas remedio que construirla
La misma clase de mugen esta presente en el caso de [a accion social de una
colecuvidad. como una sociedad mercantll. un SIndIcato. un ejCrcJlo. una iglesia.
una pandilla de muchachos o una nacion La diferencia reside en que la colectividad
dispone de un grupo dirigente o de un mdlviduo facultado para enjuiciar la situa-
cin confrontada. decidir los dIversos aspectos a tener en cuenta y planear una Imea
de accion La nteraccion en el seno de una colectividad adoptl\ la forma de dehbera
clOn. asesoramientO y debate La colectIVIdad se encuentra en el mISmo caso que un
mdlviduo a la hora de afrontar una situacion. mterpretarla y decidIr la lmea de
accion a
La premisa segun la cual la accion social es elabrada por un agenle que opera a
traves de un proceso en el que adVierte. interpreta y \alora las cosas. elabrando un
plan de acclon premedItado. configura en gran medida el enfoque a adoptar para el
estudio de la accin Basicamente hablando. eslo significa que para abrdar y anali-
zar la acelon SOCIal hay que observar el proceso mediante el cual se lleva a cabo.
Esto. por supuesto. no se hace ni es factible utihzando un esquema basado en la
premisa de que la accion !>OI;aJ es un mero producto de los factores preexislentes
que Influyen en el agente se requIere una postura metodologlca dlstlnla Al contra-
42 la posicin metodolgica del interaceionismo simbolico
\
La posicin metodolgica del interaccionismo SImblico
43
tio del enfoque que considera a la accin social como un producto y que a cominua.
cion trata de identificar los factores determinantes o causativos de la misma. se
precIsa uno que estime que el agente individual se enfrenta a una situacin concreta.
que debe actuar ante ella y. en (uncian de la misma. trazar una Imea de accin. De
este modo. desde una posicin en la que es un medio neutral a merced de los
factores determinantes. el agente es promovido a la eategana de organizador activo
de su acciono Esta postura distinta implica que el investigador interesado en la
aroan de un grupo o Individuo dados. o en un tipo concreto de accin social. debe
estudIarla desde la perspectiva del aUtor de la acciono sea quien sea Debe seguir el
rastro a la farmacian de la misma tratando de averiguar el modo en que se forma
realmente. EstO significa que hay que observar la situacin con los ojos del agente.
\'er los aspectos que este tiene en cuenta. y como interpreta dichos aspeclOS. anotar
los aetos alternatlvos programados de antemano y tratar de segUir la interpretacion
que conduce a la seleccion y ejecucin de uno de esos aetos prefigurados. La deter-
minacin y anaJisis de la trayectoria de un acto es esencial para la comprensin
emplrica de la accin social. ya se trate de la delincuencia juvenil o el suicidio. la
conducta revolucionaria o el componamiento de los negros militantes. el modo de
actuar de los grupos reaccionarios de derechas o cualquier Olra cosa.
La resistencia. y de hecho la renuncia. de sociologos y psiclogos a prestar
atenclon a la formacin del acto social por parte de un agente. es incomprensible si
se tiene en cuenta que dicha formacin acaece realmente en el mundo emplrico
social Este desinteres es un Interesante eJCmplo de cmo los expenos se aferran a
un punto de vista colectivo. en este caso un puntO de vista que considera la accin
SOCial como un producto y que recurre a factores antecedentes como causas explica.
tlVas La posicin metodologica del interaccionismo simbolico es que la accin
social debe estudiarse atendiendo al modo en que se forma. Dicha formacin es algo
muy dIstinto de las condiciones precedentes que se consideran como "causas" de la
mIsma. y ninguna especificacin de estas causas puede abarcarlo.
(4) Por ultimo. quiero decir algo acerca de las consecuencias metodolgicas que
se derivan del modo en que el interaccionismo simbliQ colllempla las partes o
aspectos mas amplios de la sociedad humana. Estas panes o aspectos constituyen
aquello que tradiCIonalmente capta en mayor medida el imeres sociolgico: institu-
ciones. estratificacin sociaL sistemas de clases. division del trabaJo. unidades colec-
livas a gran escala y OIras grandes formas de organizacin social. El socilogo tiende
a considerar estos vastos complejos como entidades que operan por si mismos. con
su propIa dinmica. Se estima que cada uno de ellos es un sistema completo. com-
S. no se obsena nI rasrrea el Pf"OC:dO de ronnaaon de la acoon f;OCJaI. se comel neso de comeler
mconscll!n1emenle numerosos eTTOre$ IrllVCS. Un ejemplo es cuando se agrupan cas<1$ de ocelon SOCial en
una mIsma calelorla por lener un aspecto pareCIdo como prodUClOS } a conllnuacion deduclI!ndo que
deben de lener causas comunes pueslO que ell5le lal semeJ3nu Eslo se tIace con es:leC1a1 asiduidad en lo
que C<>rWtlu)e una de las OCUpal:1(lntS fan)l"Il1'lli de muchos 50C>0k>os. la de t$looar'porctnl,.,es
rtlall\'os al componamll!nlo 5OCIaI. como. p('f e,emplo. el mda de SUICIdIOS. Y desputs de lo cual se
esfuerun en explicar el upo de COnduela en CUesllOll apelando a Las modlrlCaClOnes e" ti poroe:nlaje los
C<lS(>S que ,mervll!nen e" la proporclOn de un de1ermmado pairo" de componamlenlO humllll<.l son casos
de acclon SOCIal. cada uno de los cuales ha 51do formado 51llulendo su propia lrllyeclona por el aaenle
Dar de lado el tsludlO de esIe pmct50 oemral de formaclOn ) suponer que una exphcaclOn de
Las mo<IIrlCac1Ollt:> sufrKbs por un IX'reemajt trllSoba ti Pf"OC:dO de fonnacJ(ln. es alao 100almerle IrI-
l1.mo. l.'n conoclmltn'o del Pf"OC:dO de fonnat'l<lf1 de 105 ClI505 en IIl1glO. lenclna rtptrcU5IOflt5 mU)
mleregnles sobu la Imaaen elabor'aOU acm::a de lo que ti porcenlaje rnImeme

puesto por determinadas panes dispuestas en una ordenacin interdependiente y


sujeto a la infiuencia de los mecanismos intrnsecos del sistema. El funcionamiento
estructural. lan popular actualmente. es un buen ejemplo (aunque slo un ejemplo)
de este punto de visla. Desde esta perspectiva. los individuos panicipantes en una
determinada unidad de organizacin societaria son lgicamente simples medios para
la actuacin y expresion de las fuerzas o mecanismos del sistema. y se recurre a
estos ultimas para explicar lo que sucede La organizacin social en cuestin se
asemeja a un organismo o maquina enorme (no lo digO injustamente) cuyo compor-
tamIento y el de sus piezas han de explicarse aleniendose a los principios de funcio-
namiento de la propia organizacin.
El interaccionismo simblico considera de modo distinto estas grandes organiza-
ciones sociales. enfocndolas como una ordenacin de personas vinculadas reclpro-
camente en sus actos respectivos. La organizacin e interdependencia tIene lugar
entre los actos de individuos ubicados en diferentes puntos. En cualquiera de ellos
los panicipantes se enfrentan a las actividades organizadas de otros individuos. a las
cuales deben amoldar sus propios actos. La concatenacin de tales actos. localizados
en distintos puntos. constituye la organizacin en cuestion o el area a gran escala
considerada. La descripcion esquematica de dicha organizacin basada en el interac-
cionismo simblico ser igual a la confeccionada con arreglo a otros enfoques. pero
el primero adopta otro puntO de vista al considerarla como una serie de acciones
oganizadas. En lugar de describir la actividad de la organizacin y de sus elementos
atendiendo a principios orgamzativos o de sislema. busca la explicacin en el modo
en que los panicipantes definen. interPretan y afrontan las situacines a su nivel
respeclivo. El ensamblamiento de este conocimiento de las acciones concatenadas
permite formar una imagen del complejo organizado. Los principios organizalivos o
de sistema pueden de hecho determmar los limlles mas all de los cuales no podria
existir una concatenacion de acciones. pero no aclaran la forma o naturaleza de
dicho encadenamiento. Cienamente. una organizacin cualquiera concebida en base
a principios organizativos puede imponerse a una unidad o area colectivas. como en
el caso de la reorganizacin de un ejercito o de un sistema industrial. pero supone
aplicar alguna definicin acerca de cmo debena ser la organizacion. Lo que sucede
como consecuencia de dicha aplicacin es algo distinto. como bien sabemos a traves
de recientes y sorprendentes ejemplos. El punto de vista del interaccinismo simbo-
Iico es que la organizacin a gran escala debe observarse. estudiarse y explicarse a
travs del proceso de interpretacin realizado por los agentes panicipanles. a medida
que van afrontando las situaciones desde sus lugares respectivos en el seno de la
organizacion Debe sealarse que un estudIO de este tipo aTrojarla bastante luz sobre
multitud de asuntos de inleres para el terico de la organizacin o el analista de
sistemas: problemas tales como la moral. el funcionamiento de la burocracia, el
bloqueo de una comunicacin eficaz. la corrupcin y los tipos de sobrno. "Ia
explOlacion del sistema". el favoritIsmo y el exclusivismo. el auge (y el declive) del
control ohgarqUlco. la desmtegracion de la organizacion o la inyeceion de nuevo
vigor en la misma El conocimiento de las organizaciones a gran escala y de las
areas de compleja organizacin debe obtenerse del examen de la vida de las mismas
eo.funcin de lo que hacen los partIcipantes. Esto no significa, como prelendena la
fraseotogla actual. un desplazamiento de Jo capllal a lo minusculo. sino el estudio de
lo primero a la luz de su caraeter emplrico. que se mamfiesta por un
"encadenamiento" de la accin
La poSIClon metodologlca del mleraCCIOnLSmO slmbolico
La configuraclOn de una In"estlgacion encammada a eslUdlar lo que hacen las
personas que componen una orgamzaclon compleja o un area de complicada orga-
mlaClOn no planlea al interacclonismo simbolico problemas metodologicos dlStlnlOS
de los comentados anleriormente Es aplicable el mISmo lipa de procedimlenlo de
exploracion e mspeccion prev13mente esboudo. Con todo. me gUStana aadir dos
punlOS dignos de mencion en relacion con el cambiO que supone pasar de una
perspecllva que conSidera la orgamlacion como un elemento global con sus propios
pnnciplos. a OIra que la considera como una aruculaclon de las actIvidades de sus
componentes
Uno de estos puntos hace rererencia a lo que he comentado anleriormente al
Indicar que las rormas recurrentes )' estables de aCClon conjunta no se desarrollan
automatlcamenle en una rorma fija, SinO basandose en los slgmficado!o que las
atrlbu\cn al tipo dc s.ttuaclOn en la que la accion conjunta se produce de
nuevo Esta aplicable a la orgam13clon a gran beala BaJO las nur
llUS ) reglas que espectfican la clase de aCl..'lon que debe emprenderl>C en cualqUier
punto dado de un complejO orgamuti,o. eXisten dos pro.:e!>OS concurrentes en lu,\;
que las definen sus perspe<.1l'as reclprOC<b y el mdJ\-'lduo. a tra\t5 de la
autointeracclon. redefine su propia perspe<:uv3 Lo que sucede en el curso de ambos
procl:SOS determina en gran medida el rango) el deslJno de las normas o reglas
Aunque eslas sigan observalldosc. es posible que su observancia sea desganada o
vacla. o bien. a la Inversa, revigorizada, Tales modificaCIones en el mantenimIento
de las normas o reglas son Independienles del hecho de aplicar sanciones o no
hacerlo. Apunlan a un area dlSlll1la de acontecimientos en la interacclon entre las
personas El estudiO del Investlgador o el analisis de la organlZ3cion no pueden
permitirse ignorar el proceso de Interaccion enlre los Indl\'iduos. que no slo es 10
que sostiene a la organizacion. sino que la afecta en diversos 5tOlidos.
El otro punto recuerda la necesidad de admltlr que loda acclon conjunta esta
temporalmenle nnculada a la aCCH,,,n conJunla precedente. SI IgnoramQS este Vinculo
una "13 Imponante para la comprension de toda rorma o ejCmplo de
aCCIDn conjunta La aplicacio de este punto general al tema de la organtZ3ClOn social
a gran escala es panlcularmente apropIada En sus Invesligaciones y en la formula-
cion de sus prmclplos. los tcoricos de la organizacion y 10l> analistas de sistemas
olvidan evidentemente eSle vlIlculo hlstorleo. Por aSI decirlo. desgajan a la orgarllla-
clan compleja o al area de complicada organizacin de los antecedentes a partir de
los cuales han ido creciendo. Esto solo puede conducir a una desfiguraciOll Las
mdicaciones e interpretaciones media me las cuales los indiViduos forman y mantie-
nen sus relaciones orgamzadas son sIempre. en ciena medida. un bagaje de su
pasado Ignorarlo represema un autentico nesgo para el especialista A este respecto.
la postura metodolgica del interacclolllsmo slmbolico consiste en prestar atencion a
la nnculaClon hlstorica de lo que se esta estudiando.
Conclusin
En contraste con la excesiva longitud de este ensayo. mI concluslon sera bre\c
Puede resumirse en un simple precepto: respetar la naturaleza del mundo emplrico )'
organi7.ar un plan metodologico que la refleje. Esto es lo que considero que el
interaCClol11smo slmbolico se esruerza en hacer