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LE BON, Gustave (1841-1931) : L'lite et la foule (1910). Saisie du texte : O.

Bogros pour la collection lectronique de la Mdiathque Andr Malraux de Lisieux (25.X.2006) Relecture : A. Guzou Adresse : Mdiathque Andr Malraux, B.P. 27216, 14107 Lisieux cedex -Tl. : 02.31.48.41.00.- Fax : 02.31.48.41.01 Courriel : mediatheque@ville-lisieux.fr, [Olivier Bogros] obogros@ville-lisieux.fr http://www.bmlisieux.com/ Diffusion libre et gratuite (freeware)
Texte tabli sur un exemplaire de la Mdiathque (Bm Lx : n.c.) de l'Opinion, journal de la semaine du samedi 26 fvrier 1910.

L'LITE ET LA FOULE par Gustave Le Bon

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Le monde moderne se trouve en prsence d'un problme, lentement grandi travers les sicles et qu'il faudra rsoudre sous peine de voir certains peuples sombrer dans la barbarie. Une des caractristiques les plus certaines, quoique fort mconnue de la civilisation moderne, est la diffrenciation progressive des intelligences et par consquent des situations sociales. Malgr toutes les thories galitaires et les vaines tentatives des codes, cette diffrenciation intellectuelle ne fait que s'accentuer, parce qu'elle rsulte de ncessits naturelles que les lois ne sauraient changer. Les progrs de la technique sont devenus les vrais moteurs des civilisations actuelles. En se compliquant chaque jour, cette technique a fini par exiger des connaissances thoriques et pratiques si vastes, des initiatives si hardies et un jugement si sr, que, seuls, des esprits suprieurement dous peuvent se hausser un pareil niveau. Or, en mme temps que la capacit des dirigeants s'est accrue, celle des simples excutants s'est trouve rduite. La division du travail, le progrs des machines, ont rendu le rle du travailleur ce point facile que l'apprentissage est presque inutile aujourd'hui. Ainsi, se sont formes des classes distinctes, spares par un foss chaque jour plus large. L'ducation permet bien rarement de le franchir, parce qu'elle ne dote que d'une partie des qualits ncessaires pour russir maintenant. Il est videmment trs irritant pour les esprits domins par la passion galitaire, de voir le rle des lites grandir au point qu'on ne saurait se passer d'elles, mais ce phnomne tait invitable. Examinez sparment tous les lments d'une civilisation et vous saisirez vite l'importance du rle des lites. C'est elles seules que sont dus les progrs scientifiques, artistiques, industriels qui font la force d'un pays et la prosprit de milliers de travailleurs. Si l'ouvrier gagne trois fois plus aujourd'hui qu'il y a un sicle et jouit de commodits que ne possdait pas un grand seigneur du temps de Louis XIV, il le doit uniquement des lites travaillant pour lui, beaucoup plus qu'il ne travaille pour elles.

Par cela mme, en effet, que le rle des lites grandissait sans cesse, leur labeur s'accroissait aussi. La journe de huit heures n'est pas faite pour elles. C'est seulement par d'crasants efforts que les lites modernes, celles de l'industrie surtout, ralisent dcouvertes et progrs. Elles atteignent souvent l'opulence et c'est justement cette opulence qui chagrine tant les esprits galitaires, mais, en ralit, les lites industrielles oscillent toujours entre la richesse et la ruine, sans pouvoir esprer un tat intermdiaire. La richesse, si tout est bien prvu, combin et dirig. La faillite et la ruine, si la plus lgre erreur est commise. Le grand industriel n'a plus le droit de se tromper. Sous des dehors parfois fastueux se cachent souvent de sombres soucis. Vient-il d'difier une usine munie des meilleures machines, brusquement une dcouverte nouvelle, une concurrence imprvue, l'oblige tout recommencer. La concurrence est devenue si pre, les dcouvertes des laboratoires si soudaines, l'instabilit si gnrale que la quitude d'esprit est interdite l'homme qui dirige quelque chose. * ** Donc, les civilisations du type moderne sont cres par des lites et ne peuvent vivre et voluer que par elles. Il fallait d'abord mettre ce point en vidence pour comprendre le problme auquel j'ai fait allusion en commenant. Ce problme, le voici : Alors que les progrs scientifiques ont amen les lites de mentalit suprieure diriger le mcanisme de la vie moderne, les progrs des ides politiques ont donn des foules de mentalit infrieure le droit de gouverner et de se livrer par l'intermdiaire de leurs reprsentants aux plus dangereuses fantaisies. Sans doute, si la foule choisissait pour la conduire les lites qui mnent la civilisation, le problme actuel n'existerait pas, mais ce choix n'est qu'exceptionnel, parce qu'un antagonisme de plus en plus marqu spare la foule des lites. Jamais les lites ne furent plus ncessaires qu'aujourd'hui ; jamais cependant elles ne furent aussi difficilement supportes. L'lite intellectuelle pauvre est peu prs tolre parce qu'on ne la connat gure. L'lite industrielle opulente n'est plus accepte et les lois dites sociales, dictes par les reprsentants des multitudes, n'ont d'autre but que de la dpouiller de ses richesses. Et c'est ainsi que les socits actuelles ont fini par se diviser en classes distinctes dont les luttes vont remplir l'avenir. Comment concilier de telles oppositions ? Comment faire vivre ensemble une lite, sans laquelle un pays n'est rien et une masse immense de travailleurs, aspirant craser cette lite avec autant de fureur que les Barbares en mirent jadis saccager Rome ? Le problme est difficile mais non insoluble. L'histoire nous montre que les foules, trs conservatrices, malgr leurs instincts rvolutionnaires apparents, ont toujours rtabli ce qu'elles avaient dtruit. Il est donc certain que le plus destructeur des triomphes populaires ne modifierait pas longtemps l'volution d'un pays. Malheureusement, les ruines accumules en un jour demandent parfois des sicles pour tre rpares. Mieux vaut donc tcher de les viter. Un remde d'aspect trs simple serait de restreindre le gouvernement populaire. Par sa simplicit mme cette ide sduit beaucoup d'esprits. Elle est cependant chimrique. L'volution dmocratique des gouvernements dans tous les pays montre qu'elle correspond certaines ncessits mentales contre lesquelles les rcriminations seraient vaines. Une trs lmentaire sagesse enseigne qu'il faut s'adapter ce qu'on ne peut empcher. C'est donc aux

lites s'adapter au gouvernement populaire et endiguer et canaliser les fantaisies du nombre, comme l'ingnieur endigue et canalise la force d'un torrent. Constatons, d'ailleurs, et ceci forme dj une utile consolation, que le dogme de la souverainet populaire n'est pas plus absurde que les dogmes religieux dont les hommes du pass ont vcu et dont beaucoup d'hommes du prsent continuent vivre. Il semblerait mme, en juger par les enseignements de l'histoire, que l'esprit humain s'adapte beaucoup plus facilement l'absurde qu'au rationnel. Disons simplement qu'il finit par s'adapter tout. En ralit, cette adaptation de l'lite au gouvernement des multitudes ne serait pas trop difficile si les politiciens, semeurs d'illusions, n'avaient fait germer dans l'me des masses ouvrires des erreurs et des haines, seuls soutiens de l'antagonisme dont j'ai parl. L'antagonisme s'vanouira le jour o les foules, conscientes de leurs vrais intrts, dcouvriront que la disparition ou l'affaiblissement des lites crerait vite pour elles la pauvret d'abord et la ruine ensuite. Leur dmontrer cette vrit, lmentaire pourtant, sera videmment malais. L'atelier sans matre, rv par les syndicalistes, ou l'atelier dirig par des dlgus de l'Etat collectiviste tait possible il y a un sicle, c'est--dire l'poque o la technique restait trs primitive. Ces formes d'organisation sont impossibles aujourd'hui. Etrangers malheureusement toutes les ralits, vivant dans la sphre des illusions pures, les socialistes avancs ne cessent de propager des utopies dont la ralisation amnerait la ruine rapide des mes simples qui les coutent. Les chimres incrustes dans les cervelles populaires sont nettement marques par le conseil suivant d'un dlgu de la classe ouvrire, prsent et approuv au congrs socialiste de fvrier 1910 : Il n'y a qu'un moyen de vous affranchir, c'est de substituer aux proprits capitalistes, la proprit collectiviste qui, gre par vous et pour vous, fera de vous tous, serfs modernes du salariat des producteurs associs et libres. L'usine gre par des ouvriers serait le navire priv de son capitaine et conduit par les matelots. Elle ne durerait que quelques jours. Administre par un dlgu de l'Etat collectiviste, elle se maintiendrait un peu plus longtemps, parce que ce dlgu se garderait d'y rien changer, mais au lieu de progresser, elle diminuerait bientt d'importance et les salaires galement. Ce ne sont pas assurment des fonctionnaires n'ayant aucun intrt une amlioration quelconque qui prendraient l'initiative de s'exposer aux risques de ruine supports par les grandes entreprises modernes qui veulent prosprer. Ne nous excusons pas de dfendre d'aussi banales vidences, puisqu'il y a encore des millions d'hommes qui ne les comprennent pas. Elles commencent cependant se rpandre dans divers pays, l'Angleterre et la Belgique surtout. C'est pourquoi le socialisme n'y a pas revtu les formes aigus constates chez les peuples latins o il a vite dgnr en une guerre de classes. L'incomprhension totale de certains principes lmentaires, met en vidence la ncessit d'une ducation nouvelle de la dmocratie. Elle lui ferait saisir les relations pouvant exister entre ces trois lments de l'activit moderne : l'intelligence, le capital et le travail.

* ** En attendant que soit entreprise cette ducation, non bauche encore, et qu'on ne doit certes pas esprer de notre Universit, il faut vivre avec les foules et pour cela apprendre les connatre. Remarquons tout d'abord que gouvernement populaire ne signifie nullement gouvernement par le peuple mais bien par ses meneurs. Ce ne sont pas les multitudes qui font l'opinion. Elles la subissent, puis, hypnotises, l'imposent ensuite avec violence. Tel est le mcanisme de ce qu'on nomme un mouvement d'opinion. Jamais, en effet, ou presque jamais, les foules ne dterminent de tels mouvements. Elles leur impriment une force irrsistible mais ne les crent pas. Lors de l'excution de Ferrer, personnage dont le peuple parisien n'avait jamais entendu parler, quelques meneurs conduisirent 50.000 hommes attaquer l'ambassade d'Espagne. Exaspre par leurs discours sans d'ailleurs comprendre pourquoi, car de l'vnement initial elle ne savait peu prs rien, la foule se livra toutes les violences y compris le pillage et quelques assassinats. Un peu effrays, les meneurs ordonnrent pour le lendemain une manifestation pacifique. Et la mme foule, si violente la veille, se montra d'une sagesse exemplaire. Les philosophes qui virent dfiler ces milliers d'inconscients pantins, ignorants des fils qui les faisaient mouvoir, durent songer ce passage de Rousseau: Je ris des peuples avilis qui se laissent ameuter par des ligueurs, osent parler de libert sans mme en avoir l'ide, et le coeur plein de tous les vices des esclaves s'imaginent que pour tre libres il suffit d'tre des mutins. Si le clbre crivain, un des pres du dogme de la souverainet populaire, avait eu des notions plus nettes sur la psychologie des foules, il aurait compris que ces foules ne diffrent gure et se laissent toujours conduire par les mmes mobiles. Leur docilit est extrme quand on sait les guider. L'art de les manier est assez connu des grands meneurs d'aujourd'hui. C'est donc seulement en apparence, je le rpte, que gouvernent les multitudes. Les gouvernements actuels ne sont pas des gouvernements vraiment populaires, mais des gouvernements recevant les impulsions d'une oligarchie de meneurs. Puisque ces derniers crent l'opinion, il importe de savoir comment ils la font natre. L'utilit de la psychologie des foules apparat maintenant vidente. C'est donc avec beaucoup de raison que Paul Adam, qui, dans son bel ouvrage Le Trust, a si bien tudi les conflits sociaux, affirme que : Dans une dmocratie, la science des foules doit tre le principal souci des influents. Cette ncessit m'avait frapp, il y a une quinzaine d'annes, et c'est pourquoi j'crivis la Psychologie des foules, sujet trs inexplor alors, mais qui fut l'objet de nombreuses recherches depuis cette poque. Je n'ai pas l'intention de redire ici les caractres des foules et me propose seulement de marquer quelques-uns des plus importants, manifests nettement au cours d'vnements rcents. Il ne sera pas inutile d'observer auparavant que si la psychologie des foules commence tre assez connue, puisque les rgles que j'ai poses jadis sont journellement utilises par des officiers de l'arme et enseignes couramment l'cole de Guerre, ces connaissances ne sont pas arrives encore jusqu' nos hommes politiques. Ils ne cessent, en effet, de vanter la

sagesse, le jugement et le bon sens des foules, qualits dont elles furent dpourvues toujours. Les foules manifestent parfois de l'hrosme, un dvouement aveugle certaines causes, mais du jugement jamais et toute l'histoire est l pour le dire. Quand elles en ont montr c'est qu'on en eut pour elles. Nos lgislateurs ne se forment videmment qu'une ide trs inexacte de la mentalit populaire. Ils croient par exemple que la reconnaissance est une vertu collective et accumulent des lois inutiles ou dangereuses destines seulement plaire la multitude. Ne souponnant gure l'intense mpris des foules pour la faiblesse ils n'arrivent pas concevoir qu'en cdant de plus en plus des menaces ils perdent graduellement leur prestige. Les concessions fixent seulement dans l'me des meneurs, cette notion que menacer avec violence suffit pour tout obtenir. Le lendemain mme de la loi qui accordait aux employs de chemins de fer des retraites gales celles des officiers et de beaucoup de magistrats, ces employs voyant ce qu'on obtenait en menaant se runirent pour exiger des salaires qui rduiront presque rien la valeur des actions des compagnies. Ne doutez pas qu'ils les obtiennent. * ** Je ne rappellerai pas ici que l'me collective diffre tout fait de l'me individuelle. Modes de penser, mobiles d'actions, intrts mme, tout les spare. Nous ne retiendrons de leur caractre que l'incapacit totale raisonner ou se laisser influencer par un raisonnement, le simplisme, l'motivit et la crdulit. Les ides ne leur sont gure accessibles que traduites en formules brves et vocatrices d'images. Le capital, c'est un bourgeois paresseux, ventru, nourri de la sueur du peuple. L'tat, c'est le gendarme et la troupe. Le clricalisme, c'est le gouvernement des curs. Le socialisme, c'est un gouvernement qui fera rendre gorge aux bourgeois et permettra l'ouvrier de boire et manger sans rien faire. Les politiciens ont fort bien senti d'instinct l'impuissance des foules se reprsenter plusieurs ides la fois et l'utilit des formules violentes et brves. C'est pourquoi, au moment des lections, ils tchent d'en trouver, pouvant servir, comme on dit, de tremplin lectoral : le milliard des congrgations, le pril clrical, l'impt sur le revenu, etc., ont servi tour tour. Les Anglais, d'ailleurs, sont passs matres dans cette condensation. Leurs dernires lections montrrent la puissance des formules simples et affirmatives. Ils ont surtout compris l'importance de l'image. L'Angleterre fut, un certain moment, couverte d'affiches illustres, dpourvues de ces filandreuses explications dont abusent les candidats latins. Toute la thorie du parti unioniste tait synthtise dans quelques formules : taxation des marchandises trangres, accroissement de la puissance navale anglaise ; ou celle-ci : voter pour les radicaux, c'est voter contre la puissance navale de l'Angleterre. Assertion terrible dans un pays o le dernier des manoeuvres considre comme un dogme religieux intangible la ncessit de la supriorit navale de la Grande-Bretagne. Des images rendaient ces formules encore plus frappantes. Une des plus impressionnantes et qui, certainement, dtermina bien des votes, fut une grande affiche divise en deux parties : A gauche, au-dessous de cette simple date 1900, un immense cuirass totalisant la flotte anglaise ; ct, un tout petit bateau reprsentant la flotte allemande. A droite de l'affiche, sous cette indication 1910, les rapports sont inverss, le petit bateau allemand est devenu un grand cuirass au moins aussi important que le gant anglais. Le pril de l'Angleterre apparaissait ainsi vident. Inutile d'ajouter que personne ne songeait vrifier la valeur statistique de 5

l'affiche. C'et t du raisonnement, de l'esprit critique, choses dont les foules furent toujours incapables. Toutes ces manoeuvres reposaient sur une connaissance parfaite de l'me populaire, de son motivit, de sa crdulit et de l'action de la rptition sur elle. Si les rsultats souhaits n'ont pas t toujours obtenus, puisque le parlement anglais est divis maintenant en deux partis peu prs gaux, c'est que les adversaires employant les mmes armes, leurs effets se contrebalanaient. L'lecteur indcis se laissait alors influencer par les groupes auxquels il appartenait. C'est grce leur sensibilit qu'on meut si facilement les foules, et cause de leur mobilit qu'on les retourne si aisment. Le hros qu'elles portent avec enthousiasme au Capitole, sera prcipit avec le mme enthousiasme du haut de la roche Tarpienne. La veille de sa chute, Robespierre tait dieu de la plbe parisienne. Le lendemain, elle hurlait des invectives et dlirait de joie derrire la charrette qui emportait vers la guillotine le dieu tomb. Ne pouvant compter sur le raisonnement des foules, puisqu'elles n'en possdent pas, le meneur essaie seulement d'agir sur leur sensibilit. L'adversaire en faisant naturellement autant, le succs appartiendra celui qui criera le plus fort et sera le plus violent. Cette ncessit de la violence est telle, que l'on a vu dans les dernires lections des ministres anglais, hommes rputs habituellement pour leur correction, vocifrer des invectives dans leurs discours populaires avec le style des clubs jacobins au moment de la Rvolution. Dans un discours public, M. Lloyd George, ministre des Finances, a dclar que la Chambre des Lords tait une runion de misrables lches, de tristes pleutres, n'ayant pas assez de coeur pour faire le bien et pas assez de courage pour faire le mal . Des injures du mme ordre taient rptes chaque jour par les divers ministres dans leur circonscription. Une des dernires caractristiques de la mentalit populaire, que je mentionnerai ici, est leur extrme crdulit. Cette crdulit n'a pas plus de limites que celle de l'enfant. Pour les enfants et les foules, rien n'est impossible. Si les foules demandent la lune, il faut la leur promettre. On ne citerait gure d'exemple, d'ailleurs, qu'un politicien ait recul devant de telles promesses ! Rpandez dans une lection les plus invraisemblables calomnies sur votre adversaire, vous serez cru toujours. Evitez cependant de l'accuser de crimes trop sombres, vous le rendriez sympathique. Les foules ont toujours manifest, en effet, une admiration respectueuse pour les grands criminels. La crdulit est illimite dans les foules, mais ce n'est pas un sentiment qui leur soit exclusif. La crdulit et non le scepticisme est notre tat normal. Nous possdons tous une petite dose d'esprit critique pour les choses de notre mtier, mais en dehors de cet horizon circonscrit nous n'en manifestons gnralement que d'assez faibles traces. Ne croyez pas beaucoup au scepticisme des sceptiques. Ils n'ont fait le plus souvent que changer l'objet de leur crdulit. Les paradis socialistes ont remplac ceux des lgendes. Les dieux morts ont gnralement pour successeurs des tables tournantes, des somnambules et des ftiches. Ne nous plaignons pas cependant de l'universelle crdulit qui nous baigne. Peu de facteurs des civilisations furent aussi nergiques. Grce elle, de grandes religions consolatrices ont surgi du nant et de puissants empires ont t fonds. C'est la crdulit bienfaisante qui rend la foi possible et conserve les traditions, soutien de la grandeur d'un pays. Foi dans la patrie, foi dans un idal, foi dans l'avenir, tous ces pivots de notre activit mentale ont la crdulit pour gardien. Les peuples qui perdent toute foi perdent avec leur me les raisons d'agir.

L'avenir n'est plus eux, les liens sociaux sont dtruits. Ils dclinent chaque jour et rejoignent bientt dans l'oubli les races dont un scepticisme destructeur a marqu la fin. GUSTAVE LE BON.