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ABEL GANCE, ECLAIRAGES SUR SON NAPOLEON

EXTRAITS DE LA REVUE 1895 N31

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RFRENCES DES ARTICLES


Jean-Jacques Meusy : La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau 1895 N31 (2000), mis en ligne le 06 mars 2006 Rachid Ianguirov : Autour de Napolon, lemprunt russe
Traduit du russe par Antoine CattinChristian-Marc

1895 N31 (2000), mis en ligne le 28 novembre 2007 Kevin Brownlow : La troisime restauration de Napolon 1895 N31 (2000), mis en ligne le 06 mars 2006 Bernard Bastide : Bibliographie 1895 N31 (2000), mis en ligne le 06 mars 2006 AFRHC

Jean-Jacques Meusy La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau Lide du triple cran ou Polyvision , tel que les spectateurs de 1927 ont pu le dcouvrir dans Napolon, manait dun ralisateur qui se dclarait pote, Abel Gance, et nullement dun technicien ou dun ingnieur1. Le cas est inhabituel : Henri Chrtien, pre de lHypergonar (CinmaScope), tait un astronome doubl dun inventeur ; Mike Todd, qui a donn son nom au Todd-AO, tait un producteur ; Fred Waller, crateur du Cinrama tait un spcialiste des effets spciaux, etc. La Polyvision na pas non plus rsult de proccupations conomiques, comme ce fut le cas des procds amricains de projections panoramiques sur grand cran qui ont fait une brve apparition en 19291930 pour combattre la baisse de frquentation cinmatographique. Les majors leur avaient alors prfr le sonore , mais elles en exhumrent lide dans les annes cinquante, lorsquune nouvelle crise apparut aux tats-Unis, cause cette fois par le dveloppement de la tlvision. Au contraire, ce sont uniquement des considrations dordre artistique qui ont incit le ralisateur de la Roue faire clater lcran traditionnel en trois images distinctes qui se raccordent en un vaste panorama lorsque culmine le souffle pique de luvre, telles des rivires unissant leur imptuosit pour former un large fleuve dont les eaux assagies et puissantes se dirigent vers limmensit de la mer.


1 Abel Gance a employ le nom de Polyvision aprs la Seconde Guerre mondiale. Auparavant, il dsignait son invention (ou plutt son rsultat) par le terme de triptyques , les triptyques-panoramas dsignant spcifiquement ceux dont les trois images se raccordaient pour nen former plus quune seule. Bien qucrit souvent sans majuscule, le nom Polyvision avait t dpos le 10 octobre 1956 comme nom de marque par la collaboratrice dalors dAbel Gance, Nelly Kaplan, sous le n 79.788. Le mme jour, celle-ci avait aussi dpos le nom de Magirama sous le n 79.789.

Un nouveau concept de reprsentation de lespace-temps Ds lors que le cinma narratif a abandonn le plan unique de ses dbuts relation en dure relle dune action gnralement unique se droulant en un lieu unique ds lors quil a voulu raconter des histoires complexes, il sest trouv confront au problme du mode de reprsentation dactions multiples se droulant en des lieux et des temps eux-mmes multiples. La trame spatio-temporelle du rcit, compose de fils savamment entremls, ne semblait pouvoir tre restitue au cinma que squentiellement, compte tenu du droulement linaire du matriau filmique et de lunicit spatiale de sa reprsentation, limite un seul cran rectangulaire. Montage altern ou parallle, flash-back sont des procds directement hrits du livre qui a en commun avec le film le droulement linaire, unidirectionnel, de sa lecture. Ces procds, quoique purement conventionnels, ont t assez vite assimils par les spectateurs puisquils reproduisaient, en les amnageant plus ou moins, les procds de la littrature narrative. Il y eut, certes, quelques petites entorses ces modes dominants dcriture filmique qui constiturent les prmices de la Polyvision. Ainsi chercha-t-on reprsenter plusieurs images dans lespace de lcran, soit en fractionnant celui-ci, soit au moyen de surimpressions. La surimpression a t utilise trs tt, mais pas toujours pour faire clater les conventions de reprsentation de lespace-temps. Souvent elle a servi montrer linvisible, par exemple les penses intimes des individus ou leurs rves. Ainsi dans Histoire dun crime (Ferdinand Zecca, 1901), le condamn mort, endormi dans sa cellule, revoit en rve les jours heureux de son enfance auxquels le spectateur est convi grce une surimpression (ce qui est aussi, au second degr, une incursion dans un autre espacetemps permis par le rve et secondairement par sa reprsentation lcran, la surimpression). Le fractionnement de lcran (split screen) a t et est encore parfois utilis pour montrer simultanment

des scnes gnralement corrles mais se droulant en des lieux distants. Ainsi, sous une forme lmentaire, deux personnes qui sont en conversation tlphonique peuvent apparatre sur deux parties de lcran et le spectateur voit ainsi les expressions de la personne qui parle en mme temps que les ractions de son interlocuteur. Lcran divis sert aussi montrer des scnes appartenant un autre couple espace-temps . Dans la premire version de Jaccuse (1919), Abel Gance montre sur la partie suprieure de lcran les soldats harasss avanant en dsordre, tandis quon voit dans la partie infrieure le droulement impeccablement orchestr des ftes de la Victoire sur les Champs-lyses. Bien quAbel Gance ait trs largement utilis les surimpressions, comme beaucoup de cinastes de lpoque du muet, il a voulu pour son Napolon dpasser les limites de cet embryon de montage simultan, horizontal, en crant deux crans latraux. Ds lors, le montage acqurait de plein droit une double dimension et devenait, pour employer le terme de Gance, une vritable orchestration dimages animes, chaque cran jouant le rle dun instrument, selon une mtaphore quil se plaisait employer. Les relations des images entre elles ne stablissaient plus seulement squentiellement, dans leur continuit temporelle, mais aussi dans la simultanit, selon une continuit spatiale. Ce qui faisait dire Gance quavec la Polyvision le cinma entrait dans la quatrime dimension, faisant limpasse de la troisime dimension quil jugeait peu intressante sur le plan artistique2. La Polyvision est donc la fois la confrontation simultane des images entre elles et leur union pour former un immense panorama comme le fera plus tard le Cinrama en utilisant dailleurs les mmes principes techniques. Mais le Cinrama, en refusant lcran variable, restera un outil bien peu souple, certes idal pour les effets spectaculaires mais fort mal adapt la reprsentation despaces limits, de scnes intrieures. Malgr de rares tentatives pour lui faire raconter des

Le Cardinet Gazette, bulletin des spectateurs du Cardinet, n2, t 1954. .Rtrospective Gance (BnF, Arts du spectacle, ASP, 4 COL-36/833).
2 Voir

histoires (en particulier, en 1962, la Conqute de lOuest, western de plus de 2 h 1/2 form de plusieurs pisodes que ralisrent H. Hathaway, G. Marshall et J. Ford), le Cinrama se consacrera essentiellement la production de pseudo-documentaires dont les gigantesques cartes postales animes taient surtout conues pour susciter chez le spectateur des sensations physiologiques fortes. Ainsi le Cinrama restera plus proche parent des attractions foraines que du cinma proprement dit. Aux sources de la Polyvision Comme je lai dj dit, Abel Gance voquait toujours la polyphonie pour faire comprendre ce quest la Polyvision. Par exemple, dans ce texte dat du 26 novembre 1957 et intitul Le Spoutnik du Cinma : la Polyvision3 :
Je ne saurais trop rpter que la POLYVISION correspond ce que fut la POLYPHONIE. Au XIVe sicle, celle-ci transforme lart musical qui pendant des sicles tait rest ptrifi dans limmobilisme du plainchant et de la mlodie solitaire. Certes les oreilles jusquau moyen ge saccommodaient encore du seul rcit chant mais, peu peu, un apptit auriculaire vint aux auditeurs. Et avec circonspection des tentatives audacieuses permirent dimbriquer un son un autre son, puis deux, puis trois, puis vint lorganum 4 notes, le contrepoint tait n et avec lui lorchestration qui ouvrait ds lors la musique des portes triomphales. Par le jeu des associations simultanes la Polyvision agira de mme car le cinma actuel retarde de plusieurs annes sur les apptits visuels qui se sont dvelopps dune faon si grave que les salles peu peu se vident. []

Cette mtaphore possde une incontestable valeur pdagogique, mais elle nimplique pas une filiation musicale directe de la Polyvision. Abel Gance laissait plutt entendre que les triptyques-panoramas , puis les triptyques images inverses (comme vues dans un

BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/836, bote 172. Le Spoutnik tait dactualit car il avait t lanc trois semaines plus tt par lUnion sovitique la grande surprise du monde entier.
3

miroir) taient ns dune rflexion purement cinmatographique :


Quand jai fait Napolon, je me sentais comme quelquun dont on a li les bras et qui voudrait sortir ses bras des liens qui lentourent. Et je me disais : mais comment pourrais-je prsenter ces scnes, que les gens soient assez pris, quils soient assez nombreux, que jaie un champ immense, parce que plus jaurai un champ immense, plus les gens devront tre loin, et finalement je perdrai par lloignement ce que je gagnerai par le nombre, et je naurai pas du tout la sensation que je cherche. Et brusquement lide mest venue : mais si javais un cran droite et un cran gauche, agrandissant mon champ visuel, cest--dire me donnant trois fois la grandeur de limage, alors je pourrais avoir un cran panoramique de mes soldats, quand jai besoin de soldats, qui aurait infiniment plus de puissance que ce que je pourrais avoir en une seule image en les loignant Et lide mest venue primitivement de lcran panoramique qui tait en somme le grand cran de Napolon. Ensuite, au montage, je me suis aperu que si je montais limage centrale, o Napolon rflchissait la faon dont il allait diriger sa campagne, et que si je voyais en mme temps gauche ses armes descendant dune colline par exemple, et que si jinversais limage de gauche par rapport celle de droite, la mme image darme descendant de cette colline, javais comme une architecture mouvante merveilleuse, tandis que lui, au centre, continuait ses rves de construction de lEurope dalors4

Les hritages culturels ne sont pas toujours conscients chez les crateurs et, dans le cas prsent, ce qui ma frapp est le paralllisme de la dmarche de Gance et de celle des peintres de retables du XVe sicle (principalement) auxquels on doit tant de diptyques, triptyques et polyptyques. Ces dispositifs jouent en effet sur lespace-temps mais ils ne sont pas les seuls dans ce cas : les tangkas tibtains, par exemple, prsentent gnralement des sagas religieuses clates en de multiples reprsentations miniaturises

Bureau des Rves perdus dAbel Gance, 20 dcembre 1956, mission radiophonique de Louis Mollion ralise par Albert Riera (Texte publi dans lcran n 3, avril-mai 1958 et cit par Roger Icart dans Abel Gance, Lausanne, lge dHomme, 1983, p. 185).
4 Le

dvnements distants par les poques et les lieux supposs de leur droulement. Si Gance se rfrait toujours la polyphonie dans ses textes, le mot de triptyque , quil avait dabord choisi, tait une allusion trs claire la peinture. ma connaissance, il ne dveloppa cette filiation dans aucun des nombreux articles et interviews quil consacra ses triptyques et la Polyvision5. Lorigine grecque du mot triptyque implique un pliage en trois, effectivement ralis dans les triptyques picturaux. Le repliement des volets latraux sur le panneau central implique que ceux-ci aient une largeur moiti moindre. Cette contrainte renforce la suprmatie que la reprsentation centrale possde dj par sa position mme, face lobservateur. Malgr la largeur identique des crans de la Polyvision, Gance na pas remis en cause cette hirarchie, installant ainsi son invention rvolutionnaire dans une continuit culturelle. Il est noter que lquilibre gnr par la suprmatie de la peinture centrale dans les triptyques est fort difficile (sinon impossible ?) atteindre dans les diptyques, du moins si lartiste opte pour la dualit de leurs reprsentations. Cest probablement la raison pour laquelle les diptyques sont beaucoup moins nombreux que les triptyques (ou les polyptyques). De la Sainte Trinit au drapeau tricolore (adopt par un grand nombre de pays), la symbolique ternaire a dailleurs fait fortune. Considrons le triptyque Scnes de la Passion qui est luvre dun peintre connu sous le nom du Matre de Delft et date des toutes premires annes du XVIe sicle. Trois scnes distinctes y figurent. Le panneau central reprsente la scne classique de la Crucifixion. Le panneau de gauche relate un vnement antrieur la Crucifixion et situ en un autre lieu : il sagit de la Prsentation au peuple du

5 Il existe toutefois dans le fonds Abel Gance (BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/836, bote 172) un document intitul Importantes notes pour article de fond : Polyvision (1955) qui recle une liste de peintres et duvres (fresques, triptyques, polyptyques) avec souvent la mention Polyvision accole. Gance a donc song tardivement rapprocher son invention de certaines formes anciennes de la peinture mais il ne semble pas que cet article ait t crit et publi.

Christ (portant une couronne dpines) par PoncePilate (Ecce Homo ou Voici lHomme ). Le panneau de droite est la Descente de la croix, vnement bien videmment postrieur la Crucifixion mais situ dans le mme lieu, la colline du Golgotha. Le triptyque concerne donc trois moments successifs de la vie du Christ et deux lieux distincts, articuls autour de la scne centrale de la Crucifixion. En ralit, si nous observons avec davantage dattention ces trois panneaux, nous nous apercevons que le jeu des temps et des espaces est beaucoup plus complexe. Ceux-ci correspondent non seulement au sujet principal (comme nous venons de le voir) mais aussi des vnements qui lui sont compltement anachroniques. Ainsi, le donateur (cest--dire le commanditaire de luvre) est figur sur le panneau central sans tre, bien videmment, contemporain du Christ. Dune faon analogue, la tour larrire plan gauche du panneau central appartient la Nouvelle glise de Delft, termine en 1496, la fois anachronique et fort loigne gographiquement de la colline du Golgotha. Ces chimres spatio-temporelles ntaient pas rares dans la peinture religieuse o le donateur tait souvent reprsent ainsi que certains lments qui lui taient contemporains. On peut trouver des correspondances chez Gance lorsque celuici, dans les triptyques finaux, procde des surimpressions qui mlent des lments htrognes par le lieu et/ou lpoque (souvenirs de Brienne, de Josphine, carte dItalie voquant la prochaine campagne, tandis que des colonnes de larme avancent dans lenthousiasme, etc.). Considrons un autre exemple de triptyque : la Vierge et lenfant avec les Saints et le Donateur, de Hans Memling (probablement 1 470). Ici nous avons un lieu unique (lespace des trois panneaux est en effet en continuit) et, semble-t-il, un seul temps. Le panneau central est centr sur lenfant Jsus vers lequel convergent tous les visages. Au premier plan, gauche, est reprsent agenouill Sir John Donne de Kidwelly qui reoit la bndiction de lenfant Jsus (le triptyque tait une commande de Sir John Donne do la dsignation de Triptyque de Donne galement

employe). En face de lui, Lady Donne. Les deux panneaux latraux reprsentent des espaces en continuit avec lespace central. Toutefois la ncessit matrielle dun encadrement de bois portant les charnires cre une certaine rupture visuelle ( la diffrence, bien sr, des triptyques-panoramas du Napolon qui ne subissent pas cette contrainte)6. Cette rupture partielle est mise profit par le peintre dans sa composition : Saint Jean (John)-Baptiste avec lagneau de Dieu, sur le panneau de gauche, et Saint Jean (John)-lvangliste, sur celui de droite (les saints patrons de Sir John Donne), sont dans des situations quelque peu distancies par rapport la scne centrale. Leur visage nest pas dirig vers lenfant Jsus, contrairement celui de tous les personnages reprsents sur le panneau mdian. Ils assistent la scne mais ny participent pas. Ajoutons, mais cela sort de la confrontation avec la Polyvision gancienne, que les faces extrieures des deux panneaux centraux sont dcors de peintures en trompe-lil de statues de deux saints, Christophe et Anthony Abbot. Cette dcoration extrieure atteste que le triptyque ntait ouvert que les jours de fte. Comme dans le premier triptyque, une analyse plus approfondie rvle une trs grande complexit du traitement de lespace-temps. Lunit spatio-temporelle du triptyque est en fait une pure construction idologique du peintre rpondant une intention religieuse. Outre que le donateur nest pas contemporain de lenfance du Christ, ses deux saints protecteurs ne pouvaient tre, selon la tradition, plus gs que le fils de Dieu !7 Ajoutons que le paysage larrire plan est celui familier au donateur, non celui de la Galile qui vit natre le Christ. Les exemples fourmillent dans lhistoire de la peinture occidentale qui expriment des relations spatiotemporelles trs varies la fois entre les trois

cadre a t ralis par latelier de la National Gallery de Londres ( laquelle appartiennent les deux triptyques voqus ici), sur le modle de celui dun autre triptyque de Memling. Il succde probablement un ancien encadrement disparu. 7 Saint Jean-Baptiste aurait eu exactement le mme ge que le Christ et Saint Jean-lvangliste serait n une dizaine dannes plus tard.
6 Le

panneaux des triptyques et lintrieur mme dun panneau, entre ses divers lments. Remarquons que Gance, sil a souvent ml au sein dun (ou de plusieurs) cran de Napolon des lieux et des poques diffrents au moyen de surimpressions, a toujours vit ces procds dans ses triptyques-panoramas. Sans doute a-t-il voulu que ceux-ci produisent surtout une impression dimmensit et de puissance quune sophistication dcriture, entranant une lecture moins immdiate, aurait probablement compromise. Il est un autre aspect, moins secondaire quil ny parat dabord, qui rapprochent aussi les triptyques de Napolon des triptyques picturaux aussi bien que des tangkas : les uns et les autres ne sont offerts la vue quen certaines circonstances. On sait que les tangkas sont quips dun petit rideau jaune qui en cache les fines reprsentations et que les volets latraux des triptyques se replient sur le panneau central pour mettre labri leurs prcieuses peintures. Le rideau de scne de la Polyvision dvoilant lcran mdian puis, au moment voulu, les volets latraux, joue le mme rle, renforant leffet de surprise. Le rideau de cinma, comme celui du thtre, est, en effet, la fentre quon ouvre et quon ferme sur la vie : il dlimite le temps et le champ de la digse. Gance y attachait beaucoup dimportance pour la prsentation des triptyques de Napolon :
Il faut, cet instant de lArme dItalie, que deux rideaux souvrent brusquement droite et gauche de lcran, en dmasquant deux autres crans sans solution de continuit. Comme si les trois vannes dune cluse taient simultanment ouvertes, va sengouffrer alors dans le public, le torrent le plus vhment et le plus riche de puissance humaine que lhistoire ait vu se dchaner.8

Durant lhiver 1956-1957, lorsque Abel Gance et Nelly Kaplan prsentrent au Studio 28 un spectacle de Polyvision intitul Magirama dont je parlerai plus loin et qui reprenait notamment les triptyques de Napolon, Philippe Soupault avait, lui aussi, t frapp par la

8 La

Technique Cinmatographique, suppl. au n 141, mars 1954.

parent de la Polyvision avec les triptyques picturaux. Dans un article intitul Des primitifs italiens au cinma de lavenir , on pouvait lire :
En sortant de ce petit cinma qui fut jadis glorieux puisque ses anciens directeurs eurent laudace de prsenter, les premiers, des films dont limportance pour lhistoire du cinma est aujourdhui manifeste, je ne pouvais mempcher de faire un rapprochement entre les techniques de deux grands artistes dont jadmire profondment et depuis longtemps le gnie, laudace et le courage intellectuel : Paolo UCCELLO et Abel GANCE. Les dcouvertes de Paolo UCCELLO, son dsir perdu de faire sortir lart pictural des ornires, son uvre la plus importante et la plus significative (les trois panneaux de la Bataille de San-Romano), je les comparais aux dcouvertes dAbel GANCE, son dsir persvrant de dlivrer le cinma de ses routines et son uvre dj clbre quil a nomme Polyvision.9

Ces quelques remarques npuisent pas les rapprochements que lon peut faire avec la peinture. Celle-ci a recherch par des voies diverses les moyens de montrer un sujet sous plusieurs aspects, sous plusieurs angles, plusieurs poques et dans ses rapports avec dautres lments. Outre les triptyques et polyptyques, on pourrait aussi voquer les collages et le cubisme (dans sa dfinition originelle) comme tentatives picturales tmoignant de proccupations analogues. Si Gance na gure voqu la peinture dans ses textes, cest peut-tre parce quelle ne peut fixer quun seul instant (ventuellement plusieurs) et na pas, comme le cinma, la possibilit daccder de plein droit un dveloppement temporel. Elle reste inapte

Cet article, retranscrit la machine crire, figure dans le fonds Abel Gance (BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/836, bote 172). Paolo di Dono, dit Uccello, n et mort Florence (1397-1475), basa sa conception personnelle de la perspective sur la science de son poque et particulirement sur loptique. Son triptyque la Bataille de San-Romano (1456-1460) est une vocation quelque peu onirique de trois pisodes du combat. Le destin absurde de luvre voulut que les trois panneaux fussent disperss : ils sont actuellement conservs au Louvre, la National Gallery et aux Offices ! Uccello fut salu avec enthousiasme par les surralistes franais pour sa volont de rompre avec les traditions picturales. Philippe Soupault lui consacra un livre (Paolo Uccello, Paris, ditions Rieder, 1929).
9

fonctionner dans la dure, dans la continuit. La musique, au contraire, fait entendre les sons la fois dans leur succession (temps) et dans leur simultanit (espace) comme le fait la Polyvision avec son montage horizontal et vertical. Une production hors du commun : Napolon Ce fut Napolon qui rvla ce nouveau mode dcriture filmique propos par Abel Gance, bien que le film ne lemploya que pour certaines squences seulement. La ralisation de Napolon fut une pope de quatre annes seme dembches qui se poursuivirent au cours de son exploitation. Bien quelles aient dj t relates, il est utile de les rappeler ici10. Lorsquen 1923 Abel Gance, g de 33 ans, commenait crire le scnario de Napolon, il tait dj un ralisateur trs en vue, considr comme un des reprsentants les plus dous de la nouvelle vague du cinma franais. Mater Dolorosa (1917), la Dixime Symphonie (1918), Jaccuse (1918) et la Roue (1923) avaient assis sa rputation. Homme du xixe sicle par son romantisme hugolien, il tait aussi un avant-gardiste par ses recherches sur lcriture cinmatographique. La Roue, qui lui avait demand trois annes de travail, annonait par son montage les travaux des cinastes sovitiques. Par la reprsentation humanise et sublime dun des principaux hros du film, la locomotive Pacific Compound, resplendissante de ses bielles et de ses pistons, il annonait les recherches plastiques de la fin de la priode du muet. Par le sens de lpope allant jusqu la dmesure, la Roue menait logiquement son auteur sur la voie de procds indits dcriture la mesure de son nouveau projet, Napolon. Cette uvre devait initialement comporter six films distincts, de 1 500 2 000 mtres, couvrant toute lpope napolonienne depuis

plus de dtails on se rfrera notamment aux ouvrages classiques de Kevin Brownlow, le restaurateur du film (Napoleon : Abel Gances classic film, London, Jonathan Cape, 1983 et The parades gone by, Berkeley Los Angeles, University of California Press, 1968) et de Roger Icart (Abel Gance ou le Promthe foudroy, Lausanne, lge dHomme, 1983).
10 Pour

lenfance Brienne jusqu Sainte-Hlne. Il ne sagissait pas dun serial mais dun ensemble de films indpendants dont laction centre et indpendante tant du prcdent que du suivant assure la possibilit dexploitation la meilleure puisquil ne sera aucunement ncessaire pour tre intress de voir tous les films du sujet11 . Gance envisagea mme un moment de porter huit le nombre de films et leur longueur 2 400 mtres12. Ainsi Napolon, avec une longueur totale de 9 000 19 200 mtres, selon les hypothses, une figuration considrable, des lieux de tournage nombreux et loigns, tait le projet le plus colossal du cinma franais. Une Association en participation devait fournir les sept millions de francs estims alors ncessaires la ralisation. Le consortium allemand Stinnes (sidrurgie et industries lectriques) sengageait en fournir la plus grosse partie, 4,7 millions de francs, par lintermdiaire des socits Westi et Wengeroff Film13. Dans le contrat originel, Gance avait accept de raliser le premier film pour le 31 dcembre 1924, mais cette date seuls des tests avaient t raliss et le tournage ne dbuta rellement quen janvier 1925 au

11 Notes manuscrites s.d. du fonds Abel Gance, BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/554, bote 63. Les titres de ces six pisodes taient : Arcole ; 18 Brumaire ; Austerlitz ; Campagne de Russie ; Waterloo ; Sainte-Hlne. 12 Document dat du 4 septembre 1924, BnF, Arts du spectacle, 4COL36/554, bote 63. Les titres des huit pisodes taient : la Jeunesse de Bonaparte ; Bonaparte et la Terreur ; Arcole ; les Pyramides ; Austerlitz ; La Brsina ; Waterloo ; Ste-Hlne. 13 WESTI = WEngeroff STInnes. Aprs Westi et Wengeroff Film, on trouve Path Cinma (1,5 MF), suivi de plusieurs autres participants : Vilaseca et Ledesma dEspagne, 0,5 MF ; Svensk Filmindustri de Stockholm, 0,5 MF ; Kanturek de Prague, 0,350 MF ; Wilton de Voorburg des Pays-Bas, 0,3 MF ; restaient 0,350 MF souscrire par un tiers ou par la Grance . Moins de six ans aprs la signature de larmistice de 1918, cette participation allemande majoritaire un film concernant un hros national provoqua une vive raction nationaliste dune partie de la presse (lcho de Paris, 23 mai 1924 ; Hebdo-Film, n 431, 31 mai 1924 ; Tout-Paris-Cin, 6 avril et 7 juin 1924 ; la Rampe, 22 juin 1924, etc.). Par exemple, Andr de Reusse crivait dans Hebdo-Film : Je continue, mon cher Gance, penser, dire et soutenir, que vous jouez une partie dangereuse et que a risque de vous coter cher . Charles Le Fraper et Gaston Thierry le menaaient des foudres de la censure dans Tout-Paris-Cin : Que lon nimagine pas au moins que nous souhaitons voir, de faon si imperceptible que ce soit, limiter les prrogatives du metteur en scne ou entraver ses initiatives, mais tout le monde sait quil existe une censure nous nen sommes pas plus fiers pour a ! et il nest pas douteux quelle aura conscience de sa responsabilit lorsque le film sur Napolon lui sera soumis .

studio de Billancourt. Gance avait affich sur les murs du studio une proclamation destine galvaniser ses troupes pardon, ses collaborateurs :
Il faut, entendez bien le sens profond que je mets dans ces mots, il faut que ce film nous permette dentrer dfinitivement dans le Temple des Arts par la gigantesque porte de lHistoire. Une angoisse indicible mtreint la pense que ma volont et le don de ma vie mme ne sont rien si vous ne mapportez pas tous un dvouement de toutes les secondes. Nous allons, grce vous, revivre la Rvolution et lEmpire. La tche est inoue. Il faut retrouver en vous la flamme, la folie, la puissance, la matrise et labngation des soldats de lAn II. Linitiative personnelle va compter : je veux sentir en vous contemplant une houle qui puisse emporter toutes les digues du sens critique, de faon que je ne distingue plus, de loin, entre vos curs et vos bonnets rouges14

Quelques mois plus tard, le 25 juin 1925, les difficults du consortium Stinnes, faisant suite au dcs dHugo Stinnes en avril 1924, amenrent Westi et Wengeroff Film renoncer leur participation ! Par une lettre en date du 29 aot 1925, la grance du film, assume par la Socit des Films Abel Gance, adressait une lettre de congdiement 33 collaborateurs. La Socit des Films Abel Gance subissait elle aussi les contrecoups de cette dconfiture, puisque sur un capital de 200 000 F, 72 000 F avaient t souscrits par WestiWengeroff Films15. Selon Abel Gance, un tiers du film seulement tait ralis (en particulier les scnes de lenfance de Bonaparte Brienne, tournes aux studios de Billancourt et Brianon pour les extrieurs, les scnes de Corse et du dpart de Bonaparte pour le continent sur une chaloupe en pleine tempte, la scne de la Marseillaise au Club des Cordeliers). Lavenir de Napolon devenait incertain. Charles Path continuait

14 Texte reproduit notamment dans le programme des reprsentations lOpra. 15 Au 15 aot 1925, les actions de 500 F de la Socit des Films Abel Gance taient rpartis entre : M. Bloch (200), M. de Bersaucourt (95), M. Abel Gance (95) et M. Charles Path (10). Sur les 200 actions de M. Bloch, 180 appartenaient la Westi et furent rachetes par M. Bloch au moment de la liquidation de cette socit (BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/554, bote 63).

soutenir le film sans toutefois lui apporter un financement dterminant : dans une lettre Abel Gance date du 29 septembre 1925, il lautorisait user de son nom auprs des financiers sollicits. Il ajoutait : Je ne doute pas un seul instant de votre russite, pour laquelle je vous apporterai mon concours le plus complet dans la mesure o la chose mest permise 16. Abel Gance reprit son bton de plerin, en qute dun partenaire pour remplacer les socits du groupe Stinnes. Dans un rapport financier confidentiel on lit :
Le total du prix de revient du premier film slve ds lors 9 000 000 F. Cinq millions de francs sont dj dpenss. Les dpenses restant courir slvent donc 4 000 000 F. Il reste donc au futur participant qui entrerait dans le groupe, verser 4 000 000 F. Sur les cinq millions dj dpenss, le groupe Stinnes a vers 3 700 000 F ; ainsi quon le verra dans les conditions de liquidation ciincluses, le groupe Stinnes perd deux millions sur ces 3 700 000 F. Le reste, soit 1 700 000 F, est payable au prorata aprs exploitation du premier film.17

Ce futur participant , Gance le trouva aprs quelques mois de recherche : il sagissait de la Socit Gnrale de Films qui sengageait fournir 8 millions18. Le contrat entrait en vigueur le 1er novembre 1925 pour se terminer le 15 octobre 1926, date ultime de remise de la copie de montage19. Le dlai ne sera pas tenu, pas plus que la longueur de ce premier pisode commenant avec la jeunesse de Napolon pour sachever au dpart de la campagne dItalie. Abel Gance sengageait en effet ce que son mtrage ne dpasse pas 3 000 mtres ou, dfaut, acceptait que la SGF pratique les coupures ncessaires.

16 Ibid. 17 Ibid. 18 Le Conseil dadministration de la Socit Gnrale de Films tait compos de Henri de Cazotte, prsident, le Duc dAyen, Charles Path, le Comte H. de Barn, le Comte J. de Breteuil, E. Karmann et C. Lemoine. J. Grinieff tait directeur gnral et de la Rozire, secrtaire gnral. La SGF produira en 1928 la Passion de Jeanne dArc de Dreyer qui avait assist comme journaliste au tournage de Napolon. 19 Fonds Abel Gance, BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/554, bote 63.

Il fera quelque 12 000 mtres dans la version longue (12 800 selon Kevin Brownlow), rduite plus de 5 000 mtres dans la version prsente lOpra (environ 3 h 1/4) ! Quant au cot de ce premier film, il tait pass de 7 9 millions, puis 13 pour finalement atteindre environ 18 millions, si lon en croit les articles de presse parus lors de sa sortie20. Le contrat ne concernait pas la suite des pisodes de Napolon, pour lesquels la SGF devait faire connatre Abel Gance ses intentions dans un dlai dun mois aprs la sortie du premier film. Comme Abel Gance lcrivait le 4 novembre 1925 le navire repart avec une hlice neuve . Billancourt, on termina la scne de la tempte sur mer, puis on tourna des plans de la bataille de Toulon, dans la boue des tranches (le reste de la bataille devant tre tourn plus tard sur place). Ce nest quau dbut de lanne 1926 quAbel Gance fit appel Andr Debrie pour lui fabriquer un dispositif trois camras Parvo synchronises, permettant dembrasser ensemble un large panorama. Le 3 fvrier 1926, la maison Debrie lui adresse un devis quelle accompagne de srieuses rserves techniques :
[...] Cependant, nous nous faisons un devoir de vous indiquer, ds maintenant, la difficult que prsentera une telle projection au point de vue ralisation, car la juxtaposition des 3 images ne pourra pas tre absolument invisible, ou tout au moins, nous ne pouvons pas la garantir. Ainsi, malgr que nous prenons comme projecteurs des appareils Path, il est comprhensible que le manque de fixit de chaque appareil, qui est invisible pour une seule projection, sera doubl par le fait davoir deux images qui peuvent varier sparment lune ct de lautre. De plus, comme il faut prvoir le retrait de la pellicule qui est une matire lastique, chaque image doit tre la prise de vues, photographie de telle faon quelle
20 Le fonds Abel Gance conserv la bibliothque des Arts du Spectacle ne permet pas de vrifier la vracit de cette information. En fait, les indications fournies par la presse varient quelque peu. Si la plupart des publications retiennent le chiffre de 18 millions, certaines indiquent 17 ou 19 millions, exceptionnellement 15 (lHumanit du 23 avril 1927, sous la plume de Lon Moussinac).

recouvre lgrement sa voisine ; des crans dgradateurs, placs sur les projecteurs, seront rgls pour fondre les deux images lune sur lautre de la faon la plus parfaite possible. []21

Le dispositif de prise de vues comprenait trois camras mtalliques Parvo K montes selon un axe vertical sur trois plateaux superposs. Un moteur lectrique commandait les trois appareils ensemble ou sparment, par lintermdiaire dun arbre avec embrayages qui engrainera volont avec chaque appareil, par lintermdiaire de pignons fixs larrire de ceux-ci . La camra fournissant limage du milieu tait orientable de 10 degrs de chaque ct, tandis que les deux camras fournissant les images latrales pouvaient pivoter de 10 degrs vers le centre et de 90 degrs vers lextrieur. Le prix du dispositif tait de 35 000F sans les trois camras qui taient tarifes 15 000F lunit. Pour la projection, la maison Debrie proposait de monter sur une table mtallique trois projecteurs Path complets, commands par un moteur lectrique unique, pour la somme de 35 000F. Le dlai de fabrication des dispositifs de prise de vues et de projection tait de lordre de deux mois et demi trois mois. Le 15 mai, la SGF faisait savoir la maison Debrie quelle souhaitait faire les premiers essais de prises de vues triples le 25 ou le 26 mai et lui demandait de lui fournir un oprateur pour ces premires sances. La lettre ajoutait :
Je compte que Monsieur Maurice voudra bien, comme il nous la propos, soccuper des brevets prendre pour les trois crans au nom de Monsieur Gance, car il est indispensable dtre protg et surtout de ne pas risquer dtre devanc dans cette innovation.22

Le brevet fut dpos au nom dAbel Gance le 20 aot 1926 sous le n 633.415 ( Procd dobtention deffets artistiques dans les projections

21 BnF, 22 Ibid.

Arts du spectacle, 4 COL-36/554, bote 63.

cinmatographiques )23. En fait ce brevet ne concernait que lide de ce quAbel Gance appellera plus tard la Polyvision, lexclusion de tout dispositif technique prcis destin la mettre en uvre. Les deux aspects fondamentaux de la Polyvision y taient mentionns :
les images pourront se raccorder exactement, ou bien encore elles pourront tre spares, si lon veut montrer simultanment plusieurs scnes diffrentes prises des instants diffrents.

Les moyens pour parvenir ce rsultat taient indiqus de la faon la plus vague :
la prise de vues on se servira de plusieurs objectifs ou dun objectif multiple combin placs judicieusement dans un ou plusieurs appareils spciaux ou normaux. Ces objectifs pourront correspondre chacun une bande de pellicule lesquelles seraient ensuite synchronises la projection. Ces objectifs pourront aussi produire simultanment leurs images sur une seule pellicule ayant des dimensions diffrentes des dimensions standard.

Quelques mois plus tard, le 16 octobre 1926, Andr Debrie dposait un brevet couvrant le dispositif que la maison avait fabriqu pour Abel Gance, sous le n 636.620 ( Debrie, Andr Lon Victor Clment Procd permettant de prendre simultanment au moyen de plusieurs objectifs une vue cinmatographique prsentant une certaine tendue ). La ralisation et le dpt de brevet du triple cran datent donc de 1926, alors quAbel Gance avait commenc prparer le scnario de Napolon depuis trois ans environ. La fabrication du dispositif et les essais durent tre excutes dans une certaine prcipitation. Les prises de vues panoramiques ne furent ralises qu la fin du tournage, dans la scne du dpart pour la campagne dItalie (les autres triptyques ne comportaient pas de panoramas et ne ncessitaient donc pas lemploi du dispositif trois camras couples). On peut se poser la question de

Gance dposait des brevets similaires en Allemagne et aux tats-Unis le 23 octobre 1926, ainsi quen Angleterre.
23 Abel

lpoque laquelle Abel Gance eut vritablement lide du triple cran. On serait immdiatement tent de rpondre en 1926 si un texte traduit en anglais et dat du 28 dcembre 1926 indiquait une date bien antrieure. On lit dans ce document intitul Rapport sur les origines du brevet secret 11.035 dpos en France, Allemagne, Angleterre et Amrique le 20 aot 1926 :
En septembre 1922, propos dune srie de scnes importantes de son film NAPOLON, M. Abel Gance crivait dans son scnario, et sur feuillets spars pour que cette remarque ne tombe pas sous des yeux intresss, ce qui suit : Remarque confidentielle Il y aura deux rideaux cachant deux crans sur les cts, et au signal de Bonaparte les 2 rideaux souvriront sur un cran rouge droite, sur une cran bleu gauche, pour ensuite, comme si les troupes franaises taient une immense fresque, voir se drouler les 3 actions qui nen formeront plus quune sur les 3 crans confondus en un seul, lcran blanc conservant le centre de laction. Lide principe du double, triple ou quadruple cran tait trouve ; savoir, llargissement du cadre, en permettant lil de voir infiniment plus de choses que sur un cran ordinaire ou la vision de ces mmes choses une chelle infiniment plus grande. M. Abel Gance rencontra de vifs obstacles pour la ralisation matrielle de son ide, et des remises successives le renvoyrent de 1922 1925, poque laquelle il put enfin faire admettre la Socit Gnrale de Films, o il continuait Napolon, limportance et lenvergure de sa conception. Aprs maints checs de pourparlers, il dcida cette Socit examiner fond sa proposition, et celle-ci fit construire pour M. Gance 3 appareils synchrones de prise de vue, avec des angles calculs, ce qui lui permet de raliser enfin son projet. [].24

Sous rserve de recherches ultrieures, notamment dans les archives conserves la BiFi et actuellement inaccessibles, cette thse parat bien peu vraisemblable, bien quelle ait t reprise beaucoup plus tard par I. Landau dans un article de la Technique

24 Ibid.

Cinmatographique25. En admettant que la SGF (et prcdemment lassociation domine par la Westi ?) ait recul devant un procd audacieux, on ne voit gure pourquoi Abel Gance aurait attendu quatre ans pour en dposer le brevet, au risque de se voir doubler. Dailleurs il ne semble pas avoir confirm ailleurs cette indication de 1922, laissant le plus souvent planer un certain flou sur lpoque laquelle lide des triptyques lui tait venue. Quant sa collaboratrice Nelly Kaplan, elle nhsitera pas affirmer que Gance na conu les moyens techniques de faire exploser lcran unique quen 192626. Au mois daot 1926, la troupe avait migr La Garde (Toulon). Dans le cadre dune campagne mdiatique parfaitement orchestre par la SGF, les journalistes taient invits une nouvelle fois assister au tournage. Ils publirent nombre de reportages traduisant leur merveillement devant lampleur des moyens mis en uvre et tinrent ainsi le public en haleine. Le 11 aot taient tourns les premiers triptyques-panoramas du dpart pour la campagne dItalie. Gance, lafft des derniers progrs de la technique, ralisait des plans en couleurs par le procd Keller-Dorian (une bobine, semble-t-il) ainsi quen stroscopie27. Il renona toutefois poursuivre ces expriences qui taient trop tardives et qui risquaient, pensa-t-il, de flatter lil plus que lesprit et de nuire au rythme du film. De retour Paris, commena le laborieux montage de quelque 400 000 mtres de rushes ! Puis le 9 octobre 1926 fut sign entre la Socit Gnrale de

Technique Cinmatographique, suppl. au n 141, mars 1954. Landau prcise mme que cest le 7 juillet 1922 que lide de la Polyvision serait venue Gance. 26 Nelly Kaplan, Napolon, adapted and compiled from French originals by Bernard McGuirk, London, British Film Institut, 1994. 27 Le Cinopse du 1er septembre 1926 rapportait : Toulon, selon le procd Keller-Dorian, [] on a pris en couleurs naturelles les tableaux pour ajouter encore lindit et lintrt . Lorsquen 1928 Abel Gance devint conseiller artistique du nouveau cinma ouvert par Jean-Placide Mauclaire sur la butte Montmartre, le Studio 28, il envisagea de prsenter ces essais en couleurs et en 3D, preuve quils ont effectivement t raliss. Dans une note manuscrite usage personnel, Abel Gance crivait en effet : Pour prochains spectacles Mauclaire : Scnes en couleurs Napolon. Scnes en relief. Danses. Galops (BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/801).
25 La

Films et la Gaumont-Metro-Goldwyn un accord de distribution. La Lw-Metro-Goldwyn ( laquelle tait lie depuis peu la Gaumont) naccepta de se charger de la distribution aux tats-Unis que si on lui accordait aussi la distribution en France, colonies, protectorats, Suisse et Belgique28. Le march fut conclu pour une somme de prs de 9 millions de francs. Le 16 octobre un banquet tait organis lhtel Ritz par la SGF en lhonneur dArthur Lw, fils du puissant Marcus Lw et directeur gnral des dpartements trangers de la MGM. Celui-ci dclarait dans son allocution : On a dit que lAmrique boycottait les films europens : cest une erreur. [] Un film, de quelque provenance quil soit, sera toujours bien accueilli en Amrique ds lors quil apportera de fructueuses recettes aux exhibitors29 . Propos que lavenir allait cruellement dmentir. Des accords de distribution avaient t conclus prcdemment avec lUFA pour lAllemagne, lAutriche, la Hongrie, la Pologne, la Finlande et, en outre, pour le Danemark, la Sude, la Norvge. Au total les contrats de vente se montaient un minimum garanti de prs de13 millions de francs30. partir du 1er avril 1927, le prologue du film (la

(Perpignan) de novembre 1926 crivait : M. Abel Gance, crit le Cri de Paris [24 octobre 1926], dsirait que son film Napolon fut exploit en France par une socit franaise. Mais les Amricains ne lont pas entendu ainsi. Ils dclarrent que si une firme amricaine nexploitait pas, mme en France, ce film, il serait boycott aux tats-Unis. Cest pourquoi la MetroGoldwyn-Gaumont a acquis pour 9 millions de francs les droits dexploitation pour lAmrique, lAngleterre, la France, la Belgique, lgypte, de ce film. 29 Le Courrier cinmatographique, 23 octobre 1926. 30 Le tableau des contrats de vente ci-dessous figure dans le fonds Abel Gance (BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/554, bote 64) : Territoires concds Minimum garanti France Colonies franaises Protectorat du Maroc Belgique, Suisse, Espagne, Hollande : 3 080 000,00 ; Amrique du Sud et Amrique latine : 508 207,45 ; Italie Tripolitaine et Colonies Roumanie gypte Syrie Palestine Turquie Grce Bulgarie : 662 123,87 ; Tchcoslovaquie Yougoslavie : 199 242,60 ; Allemagne (Sarre, Memel, Dantzig compris) Autriche Hongrie Pologne Finlande Danemark Pays Baltes Sude Norvge : 1 695 750,00 ; Angleterre et colonies : 2 136 082,00 ; Contrat dexploitation 50 % aux tats-Unis et Canada par la MetroGoldwyn-Mayer (800 contrats conclus ce jour) assur pour un minimum : 5 080 000,00 ; Frais escompte des contrats et copies : 431 565,80 ENCAISSEMENT NET : 12 929 840,12
28 LEntracte

Jeunesse de Bonaparte lcole de Brienne) fut prsent en complment de programme aux cinmas Madeleine et Gaumont Palace, exploits lun et lautre par la Gaumont-Metro-Goldwyn31. Il servit de publicit au film dont la premire eut lieu lOpra le jeudi 7 avril en soire et fut suivie par neuf autres reprsentations. La version projete, sous le titre de Napolon vu par Abel Gance, avait t rduite un peu plus de 3 h 1/4 (5 600 mtres) et ampute notamment du prologue. Le montage horizontal et la Polyvision dans Napolon Dans Napolon vu par Abel Gance, le ralisateur a mis en uvre tous les procds plus ou moins classiques pour reprsenter des vnements extrieurs laction principale ou surgis de la mmoire. Je nvoquerai pas les montages alterns, suffisamment familiers pour quon ne sy attarde pas et qui, surtout, nappartiennent pas la logique du montage horizontal (ou simultan) comme les triptyques, les surimpressions et les crans diviss. Gance a utilis les surimpressions sur une large chelle et avec une grande maestria, y compris dans ses triptyques. Les squences les plus importantes cet gard sont celle de la Double tempte ( la fin de la version non polyvise de la squence, la guillotine apparat en surimpression sur la Convention ; puis, sur fond de mer dchane et de Convention secoue elle-mme comme la barque de Bonaparte, les visages en gros plans de Marat, Robespierre, Bonaparte se succdent dans un ensemble qui devient rapidement inextricable) ; celle de la salle de la Convention dserte que visite Bonaparte avant son dpart pour larme dItalie (progressivement apparaissent les spectres des grands leaders de la Rvolution qui vont sadresser lui) ; celle de la fin du film lorsque Bonaparte, entr en Italie, se trouve sur les hauteurs de Montezemolo (le visage de Josphine, la silhouette de Bonaparte, la

Respectivement 14 boulevard de la Madeleine, (Paris 8e), 1-3 rue Caulaincourt et 114-116 boulevard de Clichy (Place Clichy, Paris 18e).
31

carte dItalie, des souvenirs de Brienne, le globe terrestre, des troupes, des calculs sur un tableau noir, laigle emblmatique, des cieux dorage, des flammes, etc., se succdent bientt, sur un, deux ou trois crans, en surimpressions alternes ou simultanes, un rythme de plus en plus effrn). Abel Gance stait vant davoir superpos jusqu 16 images ! Il considrait que ces images multiples restaient prsentes lors mme quon ne parvenait plus les distinguer et jouaient leur rle, la faon dun instrument de lorchestre que loreille ne peroit pas individuellement mais qui participe au son densemble. On est alors proche du concept dimages subliminales. En ralit, Gance sest largement appuy sur la mmoire du spectateur : les surimpressions taient la rptition dimages dj vues auparavant, donc plus faciles identifier que des images nouvelles, et leurs apparitions lcran, en particulier la fin du film, taient dautant plus brves quelles avaient t souvent rptes. Les crans diviss ont t peu utiliss dans Napolon vu par Abel Gance. On en trouve dans deux passages. Dans lpisode de la bataille doreillers, au dortoir de lcole de Brienne, lcran est divis en quatre, puis en neuf images horizontales diffrentes. Le procd suggre ici la confusion de cette bataille enfantine. Dans un autre pisode, lors de la bataille de Toulon, aprs la prise de la dernire redoute anglaise et la squence des tambours, lcran est divis plusieurs reprises en trois bandes verticales. Au milieu se trouve Bonaparte debout et sur les cts des soldats qui saffairent sous une pluie diluvienne. Dans ce dernier cas, leffet est le mme, mais avec beaucoup moins de puissance, que lorsque Bonaparte, sur lcran central du triptyque, harangue ses soldats prsents sur les crans latraux. La parent des deux procds est ici directe. Les triptyques sont, de toute vidence, lapport le plus significatif de Gance au cinma et il est impensable dvoquer Napolon sans leur consacrer une large place. Malheureusement, une grande partie du public ne vit le film que dans une version pour cran unique, comme nous le prciserons plus loin. De

plus, les triptyques ninterviennent dans luvre que de faon assez limite : pendant environ 1/7 du film (version de lOpra) selon Gance32. Sans doute la disponibilit tardive du systme spcial de prise de vues y a-t-elle t pour quelque chose mais, de toute faon, Gance navait jamais considr que les triptyques dussent constituer la totalit dun film, que ce soit sous forme de trois images distinctes ou de trois images raccordes en une seule ( triptyquespanoramas ). Lcran unique traditionnel lui paraissait tout aussi ncessaire que lcran multiple ou lcran panoramique pour satisfaire les besoins du scnario. Dans la version prcite, les triptyques intervenaient deux fois. La premire dans la squence de la Double tempte , offrant en simultanit les dsordres de la Convention et la lutte acharne de Bonaparte contre la Mditerrane dchane33. La seconde fois dans la squence finale du dpart pour la Campagne dItalie qui seule comportait des triptyques-panoramas, en particulier la vision somptueuse du camp dAlbenga reconstitu dans les carrires de La Garde, prs de Toulon. Gance avait effectu un montage sur trois crans de la scne du Bal des victimes . Le rsultat lavait pleinement satisfait sur le plan artistique mais, craignant quil diminue limpact des triptyques finaux, il y renona peu de temps avant la prsentation lOpra34. La mise au point du montage se droula dailleurs dans la fivre et laccompagnement musical en souffrit beaucoup. Honegger, en particulier, neut le temps de composer quune partie de la partition prvue

Ibid. Nous navons pas le moyen de juger de lexactitude de cette estimation, car les diverses versions muettes de Napolon ne sont pas parvenues jusqu nous sous leur forme originelle. Cest en tout cas un ordre de grandeur tout fait vraisemblable. 33 Jean Tedesco dcrivait ainsi les triptyques de la Double tempte : nous vmes sur lcran central apparatre une mer dchane et lembarcation du futur matre de lEurope, cette image symbolique encadre par les vues orageuses de la Convention en dsordre, attendant son destin . (Cina-Cin pour tous, 15 avril 1927, cit par Georges Sadoul dans Histoire gnrale du cinma, tome 6, LArt muet, Paris, Denol, 1919-1929). 34 Seuls les triptyques finaux ont survcu, Abel Gance ayant, selon ses dires, dtruit en 1940 les triptyques de la Double tempte dans un accs de neurasthnie (les Lettres franaises, n 914, 12 au 18 fvrier 1962, entretien avec Georges Sadoul).
32

(les thmes de Napolon et de Violine ainsi que lorchestration du Chant du dpart). Techniquement, les trois projecteurs synchroniss taient installs lOpra sur un mme plan horizontal ( la diffrence des camras qui avaient t disposes selon un axe vertical) et taient trs proches les uns des autres. Les axes optiques de ces trois appareils ne se croisaient pas. De ce fait, il tait difficile de projeter sur un cran fortement concave comme ceux utiliss plus tard par le Cinrama et le Kinopanorama o le projecteur de gauche projetait droite et celui de droite gauche. Au demeurant, Gance ne semble dailleurs pas avoir envisag denvelopper ses spectateurs avec un tel cran et celui de lOpra tait compltement plat. Laccueil rserv par la critique Napolon vu par Abel Gance Abel Gance comptait envoter littralement son public, comme Napolon le fit lgard de ses soldats, et balayer ainsi toutes les critiques quon aurait pu porter son uvre. Il avait crit en effet :
Pour la premire fois au cinma le public ne devra pas tre spectateur comme il la t jusqu prsent, ce qui lui laissait la facult de rsistance et de critique. Il devra tre acteur comme il lest dans la vie, et au mme titre que les acteurs du drame. Le propre de ma technique devra oprer cette transformation psychologique et le public devra se battre avec les soldats, souffrir avec les blesss, commander avec les chefs, fuir avec les vaincus, har, aimer. Il devra sincorporer au drame visuel comme les Athniens aux tragdies dEschyle et si compltement que la suggestion tant collective il ne formera plus quune seule me, quun seul cur, quun seul esprit.35

Une telle disposition desprit, quoique sappliquant seulement un film, nest pas sans susciter des craintes : comment ne pas songer tous les dictateurs de lHistoire qui voulaient eux aussi que leur peuple ne forme quune seule me, quun seul cur, quun seul

manuscrit, BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/554, bote 63. Ce texte a t souvent reproduit et cit.
35 Texte

esprit ! Dans le mme texte on peut lire aussi :


La critique peut lever ses plus hautes barrires, les chevaux de lenthousiasme collectif sauront les renverser sans efforts si jamne tous mes publics jouer littralement dans mes drames.

La magie gancienne parvint-elle emporter ladhsion du public et des critiques ? La premire lOpra, le jeudi 7 avril en soire, sur un cran gant de 15,3 m de large sur 3,85 m de hauteur, fut effectivement un immense succs, le public, debout, acclamant Abel Gance qui dut venir saluer36. Les reprsentations suivantes (il y en eut dix en tout, durant les mois davril et de mai) confirmrent cet accueil et Napolon vu par Abel Gance crasa par ses recettes les deux films prcdemment prsents en ce lieu prestigieux : le Miracle des loups, de Raymond Bernard (1924) et Salammb de Pierre Marodon (1926). La plupart des journalistes qui avaient crit leur compte rendu dans le feu de lenthousiasme formulaient peu de rserves. Mais ceux qui staient donn le temps de la rflexion furent plus critiques. Comme lcrivait Jean Prvost dans les Nouvelles littraires, le spectateur, mme celui qui a t transport dadmiration, lorsquil a rassembl ses souvenirs, ne peut pas accepter lincohrence, les purilits, les aberrations du scnario 37. Il y eut alors des couacs dans le concert de louanges. On critiqua notamment le manque de fluidit du rcit, laccompagnement musical qualifi parfois de cacophonie , les liberts prises avec lHistoire, la vision ngative de la Rvolution franaise, la clbration dbride du mythe du chef38. Si lunanimit de la critique ne se fit pas sur le fond, en revanche le triple cran rallia la presque totalit des suffrages. J.-L. Croze laissait clater son enthousiasme dans Comdia du 9 avril :

soire avait t donne au bnfice des mutils de guerre. Nouvelles littraires, des arts, des sciences, et de la socit, 21 mai 1927. 38 Cf. Roger Icart, op. cit.
37 Les 36 La

Pour la premire fois, nous avons vu le triple cran qui tait attendu avec curiosit. Le souffle, lampleur pique de cette invention technique navaient jamais t atteints. Toutes les scnes ayant trait la bataille de Toulon, la Rvolution, louverture de la campagne dItalie ont pu, grce ce procd, atteindre limpression dsirable quon naurait pas support dtre mdiocre. Quel effet ! Quelle porte !

Mme enthousiasme chez Jean Moncla, dans la Volont du mme jour :


Les trois crans dploys sur quoi sinscrivent en une fresque inoubliable le choc des batailles et la rumeur des camps, o se confondent en un mme tourbillon la houle mditerranenne et la tempte des fureurs politiques, et la vue des Cordeliers dont les votes retentissent des rugissements du lion populaire enivr par le chant rvolutionnaire, transporteront le spectateur le plus blas hors de lui-mme en dpit de certaines redites.

Apprciation identique dans le premier numro de la revue Cinma du 25 avril :


Nous donnerions tous les films du monde pour deux choses dailleurs multiples : la ralisation en triptyque et les incomparables tableaux de nature qui parent la premire partie de Napolon. On a tout dit sur la technicit du triple cran synchronisant avec une rigueur mathmatique trois prises de vues juxtaposes. Leffet, dans le cadre immense de lOpra, fut formidable. Nous avons vu, grce une combinaison trs ingnieuse de vues spares et de surimpressions, la Convention ballotte par les flots orageux des passions rvolutionnaires cependant que Bonaparte, seul sur sa barque symbolique et fuyant son ingrate patrie, venait se mettre au service de la France.

Jean Tedesco fut galement convaincu par les triptyques, en particulier ceux de la Double Tempte , aujourdhui disparus :
Ce morceau gigantesque qui termine la premire partie de Napolon [avant lentracte, lors des reprsentations lOpra], nous offre dj un grand nombre de combinaisons nouvelles appliques lcran multiple, nous entrane vritablement bien au-dessus des problmes

actuels du cinma ; il en jaillit une forme saisissante du symbolisme direct, pour ainsi dire raliste.39

Mme enthousiasme sans partage chez Antoine :


Lvnement de la semaine, et il est considrable, cest Napolon, qui a triomph lors de sa prsentation lOpra. Cest que cette uvre nous apporte, mon sens, beaucoup plus que des beauts dj vues en dautres grands films ; lexprience triomphale de ce triple cran largit magnifiquement les possibilits du cinma. La vaste scne de lOpra nous est subitement apparue peuple dune foule grouillante, de milliers dhommes manuvrant et combattant dans le grandiose paysage dun champ de bataille, prodigieux spectacle, annonant, je le crois, la fin de la mise en scne thtrale. moins que, grce dautres trouvailles, que lon peut esprer aprs celles-ci, le thtre et le cinma narrivent quelque jour collaborer troitement.40

Andr Lang, dans un article dj cit, voyait dans le triple cran un acquis historique du cinma :
Lide des trois crans et le parti quil a tir de cette trouvaille, sans avoir pu lexprimenter auparavant, est une de ces ides-forces auxquelles le progrs cinmatographique devra son ascension tranquille.41

mile Vuillermoz soulignait comme une grande victoire de lcriture cingraphique son invention du triple cran. dans Cinmagazine du 25 novembre 1927. Il ajoutait cet gard :
Ce quil en a tir dans Napolon nest encore quune indication de prcurseur. Les appareils ont t mis au point trop tard pour lui permettre dutiliser ce procd aussi librement quil laurait souhait. Mais nous en voyons assez dans ce film pour comprendre que la preuve est faite. Il y a l un lment de polyphonie et de polyrythmie extrmement prcieux qui peut modifier de fond en comble notre conception traditionnelle de
pour tous, n 83, 15 avril 1927. Fascinateur, 1er juin 1927. 41 Jugement similaire chez Ren Jeanne pour qui les triptyques taient peuttre la trouvaille la plus importante dont lart cinmatographique ait jusqu prsent t gratifi (Revue hebdomadaire, 18 juin 1927).
40 Le 39 Cina-Cin

lharmonie visuelle. [] La triple rptition du mme motif lunisson nen est pas la plus heureuse [utilisation].

Le New York Herald du 11 avril tait galement trs logieux tout en mettant aussi quelques rserves sur la rptition dimages identiques, inverse ou non :
Lutilisation du triple cran offre des possibilits infinies au cinma. M. Abel Gance lutilise pour montrer tour tour Napolon dans un secteur de limage, tandis que dans un autre apparat le visage de Josphine en surimpression, et que, sur un troisime, nous voyons larme marchant vers la victoire. Vers la fin du film, pendant la campagne dItalie, une vue de larme en marche apparat sur lcran central, pendant que les crans latraux montrent la mme image inverse. Ce procd, qui donne une forte impression, semble toutefois devoir tre vit dans certains cas, comme lorsquil nous montre en mme temps deux Napolon et deux soleils

Gance tenait beaucoup leffet de symtrie des images projetes sur les crans latraux puisquil rutilisa le mme procd en 1956 dans son spectacle Magirama. Il ne sen expliqua jamais trs clairement, ressentant sans doute intuitivement plutt quintellectuellement lintrt du procd :
Les possibilits de la polyvision sont innombrables, parmi celles-ci les inversions dimages rpondent ce que la rime est dans la posie. La structure architecturale des inversions correspond galement lordonnancement des colonnes dans un temple grec. Lesprit qui souffle o il veut aime sabriter dans une construction visuelle quilibre qui jette un pont entre la ralit du dehors et labstraction du dedans. Les inversions dimages ont ce magique pouvoir de ramener une arithmtique transcendantale les vagues de posie qui baignent ncessairement toute uvre dart.42

Plus tard il dira :


Limage de droite tait inverse par rapport limage
daprs-guerre intitul le Spoutnik du Cinma : la Polyvision et se trouvant dans les archives dAbel Gance (BnF, Arts du spectacle, 4 COL36/836, bote 172).
42 Texte

de gauche. Vous avez une absorption par limage centrale de quantits de forces humaines qui donnent limage centrale un essor incroyable.43

Ces images inverses enchssent en effet limage centrale dans une composition symtrique, par principe rigoureusement quilibre . Elles ramnent infailliblement le regard du spectateur vers cette image centrale dont la puissance suggestive se trouve ainsi porte son paroxysme. Cest une construction graphique, aux intentions esthtiques et potiques, que nauraient sans doute pas renie les partisans de limage pure mais qui pouvait rebuter certains critiques, habitus aux reprsentations visuellement ralistes du cinma. Je me souviens moi-mme, encore adolescent, de ma perplexit en sortant du Studio 28, durant lhiver 1956-1957, aprs avoir vu ces tranges triptyques aux images inverses dans le spectacle intitul Magirama (voir ci-aprs). Il est vrai que jtais encore sous le choc tout rcent et quasi physiologique du premier spectacle du Cinrama, Place au Cinrama, qui mavait mal prpar des mets plus raffins. Pourtant le redoublement de limage de Bonaparte, critiqu par le journaliste du New York Herald, nexprimait-il pas lomniprsence du futur empereur et ntait-il pas fort loign dun jeu visuel gratuit ? Gance, et l est le malentendu, se refusait au naturalisme, au vrisme. Comme le soulignait le critique du Petit Parisien, Bonaparte, fuyant la Corse et se jetant dans une barque, neut pas t trs loin en dployant en guise de voile le drapeau tricolore quil avait cach sous son habit, dautant que la mer tait bientt dmonte44. Quimporte ! Cette scne, mle aux images de la tempte humaine dferlant sur la Convention, possdait une considrable force symbolique. Et ce critique de souligner avec pertinence : Parfois, ce sont des ides de pote, et chicane-t-on un pote sur la vraisemblance de ses suggestions ? De mme les images latrales inverses, bafouant tout ralisme lmentaire, eussent

rendu de la runion de la Commission de recherches historiques de la Cinmathque franaise, runion du 5 avril 1952 (BiFi, CRH070). 44 Le Petit Parisien, 15 avril 1927.
43 Compte

t un simple procd si Gance ne les avait mises au service de son propos. Elles taient si bien intgres au film quelles ne firent quexceptionnellement lobjet de critiques. Lorsquil sagissait de foules denses ou dlments plus ou moins rptitifs couvrant les trois crans, les spectateurs croyaient gnralement voir une image unique l o il y avait en fait trois images identiques, avec inversion de limage centrale45. Les triptyques, sous leurs diverses formes, reurent donc un accueil presque unanimement enthousiaste. On trouve tout de mme un dtracteur convaincu en la personne du journaliste Jean Prvost (les Nouvelles littraires, 21 mai 1927) :
Je ne sais trop si cette innovation, qui surprend par lampleur de ses effets matriels, pourra devenir pratique, tre adopte partout. Mais il faut distinguer entre les deux emplois quen fait Gance. Le triptyque, chacun des trois crans montrant un objet diffrent, fatigue non les yeux, mais lesprit. Je vois bien que Gance a voulu adapter un effet de la peinture. Mais devant trois tableaux formant triptyque, nous regardons dabord chacun de prs, sparment, puis nous reculons pour saisir leffet densemble. Le cinma qui ne nous laisse pas de loisir pour revenir sur les images, nadmet pas bien cet effet : les surimpressions, dont M. Gance use merveilleusement, tendent mieux au mme but, et sont plus faciles combiner avec laction principale. Quant la fresque qui fait collaborer les 3 crans une mme action, leffet en est puissant, mais il vaudrait mieux garder un cran unique en agrandissant limage de faon lui faire prendre tout le rideau. En effet, lcran, pour ne pas dformer les objets, ne doit pas tre plat comme un rideau, mais adopter une courbure adapte celle des lentilles du projecteur, ce qui empche ainsi des images juxtaposes.46
disposition des images triples avec inversion de limage centrale fut juge par Gance suffisamment importante pour quil lui consacre une addition son brevet de 1927 (1re addition n 35034, 15 mars 1928, au brevet dinvention n 633415). 46 Il est intressant de noter que Jean Prvost avait entrevu lintrt de lcran concave (celui de lOpra, rappelons-le, tait plat), mais se trompait en estimant quil tait incompatible avec des images juxtaposes : le Cinrama et le Kinopanorama en ont apport la preuve aprs la guerre mais, il est vrai, en croisant les axes optiques des trois appareils. Quant la proposition dagrandir limage de faon lui faire prendre tout le rideau , il faut noter quelle a t ralise grce un additif optique plac devant lobjectif du projecteur pour diminuer sa longueur focale (Magnascope, Ampliviseur). Un tel dispositif prsentait linconvnient dagrandir limage dans ses deux
45 Cette

Les rserves dordre technique sur le triple cran furent encore plus exceptionnelles. La ralisation technique des panoramas tait pourtant loin dtre satisfaisante. Lclairement des trois crans ntait pas toujours homogne, soit cause de diffrences de densit dues au tirage des copies, soit du fait du rglage toujours dlicat des arcs lectriques dans les trois lanternes. Plus graves taient les imperfections dans les raccords entre les trois images. On se souvient que la maison Debrie avait prvu que le manque de fixit de chaque appareil, qui est invisible pour une seule projection, sera doubl par le fait davoir deux images qui peuvent varier sparment lune ct de lautre. Mais une autre cause que navait pas voque la maison Debrie dcoulait de la disposition mme des trois camras disposes verticalement et insuffisamment proches les unes des autres. La parallaxe verticale, ngligeable sur des vues lointaines, devenait extrmement gnante lorsque, par exemple, des soldats ou des cavaliers passaient au premier plan dun cran lautre : ils paraissaient alors sauter deux marches ! De mme lorsque laigle en gros plan dployait ses ailes sur lensemble des trois crans, celles-ci ne se raccordaient pas. Gance sen tait aperu et avait demand, lors de lexploitation du film au Marivaux, que lon procde un rattrapage manuel lors de la projection en modifiant ce moment-l le cadrage :
Les triptyques ne sont pas assez surveills. Les titres sur les trois crans ne sont pas rattraps temps ; notamment en ce qui concerne laigle il est trs facile dlever un tout petit peu le cadre droite et gauche lorsque la scne arrive, ce qui viterait ce dcalage de limage. [] Je pense quil faudrait une personne exprs, comme lOpra, qui ne ferait que surveiller le triptyque


dimensions et de nuire la fois sa finesse et sa luminosit. Lemploi de lAmpliviseur avait dbut au Gaumont Palace le 11 novembre 1927 (une semaine avant la sortie de Napolon vu par Abel Gance au Marivaux) avec le film la Fort en flammes.

crivait-il dans une note du 24 novembre 192747. En ralit, les trois images ayant t prises avec une perspective lgrement diffrente, leur raccordement parfait tait impossible pour des plans rapprochs. Heureusement, leffet produit par les triptyquespanoramas tait tellement saisissant que les spectateurs ne remarquaient gnralement pas ces dfauts ou les oubliaient. Ce problme de parallaxe verticale justifia de la part dAndr Debrie une addition quil dposa en 1928 son brevet de 192648. Tout en maintenant les trois camras superposes, Debrie avait conu un dispositif comprenant notamment deux miroirs qui, placs au niveau de lobjectif de la camra mdiane, renvoyaient les parties droite et gauche du champ sur les deux autres camras. Quelques critiques dclarrent que Gance navait rien invent avec sa triple projection puisque Raoul Grimoin-Sanson avait, disaient-ils, projet des images animes sur un cran circulaire ds 1900, lors de lExposition universelle49. Certes R.G.-S. avait fait breveter un dispositif constitu par dix appareils de prise de vues et de projection monts en toile et avait fait construire un pavillon dans lExposition pour prsenter au public les films quil avait raliss. Mais, contrairement ce que son inventeur avait affirm dans ses mmoires50, il ny eut aucune reprsentation publique car la technique de lpoque ne permettait pas, semble-t-il, une synchronisation convenable des dix projecteurs51. Au demeurant, mme si R. G.-S. avait russi faire fonctionner son Cinorama, ce type de dispositif relevait davantage de lattraction foraine

47 BnF, 48 Addition

1926. 49 Par exemple Marcel Defosse dans Cina Cin pour Tous, 16 mai 1927. 50 Grimoin-Sanson, le Film de ma vie, Paris, les ditions Henry Parville, 1926. 51 Il est symptomatique que, malgr les travaux que jai publis et dont les rsultats nont pas t contests ce jour (Jean-Jacques Meusy, Lnigme du Cinorama , Archives, n 37, janvier 1991, p. 1-16 et Paris-Palaces ou le temps des cinmas 1894-1918, Paris, CNRS ditions, 1995, p. 80-87), des historiens continuent accrditer sans aucune preuve la lgende forge par Raoul Grimoin-Sanson dun Cinorama fonctionnant parfaitement, dont les sances avaient t interrompues par les services de police pour raison de scurit.

Arts du spectacle, 4 COL-36/554, bote 65. n 35 247 du 27 mars 1928 au brevet n 636620 du 16 octobre

que de lart cinmatographique (le Circarama de Walt Disney, prsent par Walt Disney lExposition Universelle de Bruxelles en 1958, bas sur un principe de base analogue au Cinorama, est venu le confirmer). Ces attractions sont mille lieux des possibilits sophistiques et varies dcriture cinmatographique permises par linvention dAbel Gance. Lexploitation chaotique de Napolon vu par Abel Gance Les 9 et 10 mai 1927, une version intgrale , malheureusement sans les triptyques, fut prsente aux exploitants et aux critiques en deux demi-journes au cinma Apollo52. Malgr labsence du triple cran, la critique quasi unanime jugea cette version longue beaucoup plus homogne, beaucoup plus fluide que la version abrge de lOpra dont les diffrentes parties paraissaient peu lies entre elles. Les rles secondaires taient aussi plus fouills, moins simplistes. On lit, par exemple, dans Cinmagazine du 20 mai 1927 :
Ainsi, plus complet, plus dense, plus architectur, le film de Gance offre non seulement plus dintrt la curiosit historique du spectateur, mais crot aussi en puissance motive. Il y a plus de cohsion entre les parties, les passages de paroxysmes sont mieux amens par des crescendos dramatiques logiquement progressifs, lensemble sharmonise et se construit pour constituer, sinon le chef-duvre peut-on dj parler de chefduvre ? du moins luvre la plus puissante et la plus foncirement novatrice que le cinma nous ait jamais donne.53

Le critique du Soir (21 mai 1927) fait exception qui crit, aprs stre rendu lApollo : Quand cet animateur cingraphique de grand talent cessera dtre un pote trop bavard il le fut dj dans la Roue , nous aurons en lui le premier metteur en scne franais de lcran .

20, rue de Clichy, Paris (9e). apprciation dans la Cinmatographie franaise, 21 mai 1927, dans lInformation du 23 mai 1927, dans Cinma du 25 mai 1927, dans CinmaSpectacles, Marseille, 30 mai 1927, le Cinopse, n 94, 1er juin 1927, etc.
53 Mme 52 Apollo,

Sans doute eut-il t logique que Napolon vu par Abel Gance sortit en exclusivit au cinma Madeleine, fleuron des cinmas dexclusivit Gaumont-MetroGoldwyn Paris, peu de temps aprs les sances prestigieuses de lOpra afin de bnficier de leur impact mdiatique. Compte tenu de la proximit de lt, priode peu favorable au cinma, sa programmation au Madeleine avait t annonce pour septembre54. Il nen fut rien. Que devient Napolon ? demandait Antoine dans le Journal du 8 septembre. La MGM exploitait alors une superproduction au budget faramineux, Ben-Hur de Fred Niblo, avec Ramon Navarro, qui occupait lcran du Madeleine depuis le 29 avril 1927 et ne le quitta que le 18 septembre 1928 (16 mois et demi dexclusivit !). Il ny avait donc pas de place pour Napolon et celui-ci dut attendre lhospitalit dune autre salle. Les aimables paroles de dArthur Lw, lors de la signature du contrat de distribution, taient dj bien loin. Le film sortit finalement en premire exclusivit le 18 novembre 1927 la salle Marivaux o il resta deux mois55. Peut-tre la prsence dans les salles dexclusivit parisiennes de trois autres films colossaux lui porta-t-elle prjudice (Metropolis lImprial, le Roi des Rois au Thtre des Champslyses, Ben-Hur au cinma Madeleine). La version projete tait celle de lOpra quelque peu modifie par Gance lui-mme (le prologue de lenfance Brienne avait notamment t remis en place) et exploite en deux parties, avec les triptyques56. Abel Gance ne restait pas inactif. Il avait pris contact avec Jean-Placide Mauclaire qui prparait louverture

25 mai 1927. Napolon vu par Abel Gance , par Jean Arroy (note). 55 Salle Marivaux, 15 boulevard des Italiens, Paris (2e). La capacit de la salle Marivaux tait cette poque de 1 200 places. Le 20 janvier 1928, Napolon laissait la place au Gaucho, avec Douglas Fairbanks. 56 Ceux qui lont vu lOpra et qui le reverront le trouveront singulirement modifi. Certaines de ces modifications ont t opres par lauteur lui-mme, dsireux de porter son uvre un point plus proche de la perfection, quelques autres ont t exiges par les services commerciaux de la maison ddition charge de la diffusion du film, dautres enfin ont t imposes par la censure. Ces dernires ont trait aux vnements de la priode rvolutionnaire et portent mme sur des textes. (Ren Jeanne, la Rumeur, 18 novembre 1927).
54 Cinma,

dun cinma davant-garde sur la butte Montmartre dont lenseigne allait porter le millsime de sa cration : le Studio 2857. Le 6 dcembre 1927, il avait sign avec lui un contrat qui stipulait que M. Mauclaire est dispos quiper la salle pour la projection sur trois crans, selon linvention de M. Abel Gance ici dnomme triptyques et programmer les triptyques que Gance lui proposerait, les frais de tirage des copies tant la charge du Studio 2858. Mauclaire passait aussi un accord de coopration amicale avec le Vieux Colombier, dirig par Jean Tedesco. Aprs plusieurs reports, la salle tait enfin inaugure le 10 fvrier 1928. Le programme comportait Autour de Napolon, un documentaire de 1 605 mtres ralis par Abel Gance sur le tournage de son film59, Marine, Danse, Galop, essais tripartites par Abel Gance qui ntaient autres que trois montages en triptyques dlments de Napolon, des projections de lanterne magique avec bonimenteur et, comme long mtrage, lexcellent Lit et sofa, plus communment connu sous le nom de Trois dans un sous-sol, du sovitique Abram Room. Laccompagnement musical tait assur par un Pleyela lectrique et une table de deux phonographes. Dans une lettre Abel Gance, son ami lie Faure lui crivait :
Votre grande marine sur trois crans est tonnante. Les trois photos identiques, dont lune est inverse, produisent leffet le plus grandiose. Je ne crois pas quon ait trouv, dans lordre rythmique, quelque chose de plus fort. Pour les foules et la mer et vous tes le pote des foules et des mers on pourra tirer de votre invention un parti extraordinaire, je dis invention , je devrais dire dcouverte. Car plus je vois, plus je crois que lhomme ninvente rien.60

la mi-avril, le second programme du Studio 28



28, 10, rue Tholoz, Paris (18e). La salle, qui a vu se drouler nombre dvnements cinmatographiques, fonctionne toujours. 58 BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/801. 59 Nelly Kaplan a utilis des lments de Autour de Napolon pour raliser en 1984 son documentaire Abel Gance et son Napolon. 60 BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/801.
57 Studio

comprenait, outre un film sudois, Kate, et le premier film chinois projet en France, la Rose de Pu Chui, un court mtrage hollandais (Au Royaume des cristaux) remont en triptyques par Abel Gance sous le nom de Cristallisation. Il fallut attendre deux mois aprs le passage la salle Marivaux, pour voir rapparatre Napolon vu par Abel Gance sur un cran parisien, celui du Gaumont Palace. Le film tait prsent en deux parties : De Brienne Toulon (23 mars au 6 avril 1928) et Vers la gloire (6 au 20 avril). La direction de ltablissement avait indiqu sur ses programmes : Albert Dieudonn [] paratra personnellement chaque reprsentation . Le film possdait bien ses triptyques, mais la rdaction des intertitres et le montage avaient t modifis par la GMG linsu dAbel Gance. Cest ainsi que, selon Ren Jeanne, on y voyait un Bonaparte en uniforme de gnral avant le sige de Toulon (alors quil ntait encore que lieutenant) et que des personnages inconnus apparaissaient brutalement dont le spectateur aurait d faire la connaissance auparavant si certaines scnes navaient t supprimes61. LUnion des Artistes dramatiques, lyriques, cinmatographiques dclarait le 7 avril que ces changements divers sont de nature porter un prjudice aux artistes intresss dans ce film, prsent dune faon normale sous la garantie de lauteur62 . Antoine crivait :
En dpit de toutes les prcautions prises dans son contrat par Abel Gance, la bande a t invraisemblablement mutile jusqu devenir, selon lexpression mme du jeune matre une vritable parodie de son uvre . On connat dj limportance et la gravit de cette question par les nombreuses protestations des metteurs en scne franais et M. Abel Gance annonce lintention de demander Qui de Droit de la rgler dfinitivement.63

Une ordonnance de rfr rendue le 3 juillet faisait



61 La

Rumeur, 25 mars 1928. Arts du spectacle, 4COL-36/554. 63 LInformation, 26 mars 1928.


62 BnF,

tat dun engagement formel du distributeur de rtablir intgralement la version longue de Napolon et confirmait qu aucune interprtation du contrat ne donne droit la Metro Goldwyn de faire des coupures ou des mutilations susceptibles de dnaturer luvre et la pense de lauteur 64. Mais ce ne fut quune victoire la Pyrrhus : les dboires de Napolon ne faisaient que commencer et le film devait connatre encore de nombreuses versions qui allaient le dnaturer de plus en plus. Aprs une nouvelle et longue absence (5 mois), Napolon revenait le 28 septembre 1928 sur les crans parisiens, cette fois en exploitation gnrale. Le film avait t dcoup en trois poques . Premire poque : lcole de Brienne, le Club des Cordeliers, le Retour en Corse, la Convention. Deuxime poque : le Sige de Toulon, lAssassinat de Marat, Thermidor, le Gnral en chef. Troisime poque : le Bal des Victimes, le Temple de lIdole, Sur la route dItalie, lArme en guenilles, les Mendiants de la gloire. Quatre vagues principales de salles se sont succd pour passer successivement, semaine aprs semaine, ces trois priodes65. Lessentiel de lexploitation stait tendu ainsi jusquau 2 novembre. Aprs le 7 dcembre, Napolon avait compltement disparu des crans parisiens (nanmoins quelques rares salles allaient le reprendre occasionnellement au dbut de lanne suivante). En province, hormis dans quelques rares grandes villes, Napolon fut exploit sans les triptyques. ltranger les rsultats furent fort ingaux. Le film fut prsent avec succs le 11 octobre 1927 lUFA

16 juillet 1928. premire vague de salles comprenait le Gaumont-Thtre 2e, Palais des Ftes 3e, Palais de la Mutualit 3e, Cluny 5e [60, rue des coles], Monge 5e, Danton 6e, Crystal 10e, Cigale 18e, Idal 18e, Cocorico 20e. La seconde vague tait moins nombreuse : Ppinire 8e, Alexandra 16e, Family 20e, Luna, 20e, auxquels taient venus sajouter la semaine suivante le Majestic 3e, Raspail 6e, Montcalm 18e, Cyrano Roquette 11e et le Splendide Gaumont 15e (2 priodes pour ce dernier). la troisime vague appartenaient le Rambouillet 12e, den des Gobelins 13e, Royal Cinma 13e, Cambronne 15e, Maillot 17e, Vincennes Palace Vincennes, Splendide Gaumont 15e (2 poques pour ce dernier). La quatrime vague ntait constitue que du Palladium 16e, Amric 19e et Flandre 19e. Enfin deux retardataires fermaient le cortge : le Daumesnil 12e et le Nouveau Cinma 18e.
65 La 64 LInformation,

Palast am Zoo de Berlin, avec les triptyques, et fit une assez belle carrire en Allemagne et dans les empires centraux . Sur la lance, Gance proposa lUFA douvrir un cinma sur les Champs-lyses et de crer un organisme de dfense du cinma occidental contre la cinmatographie amricaine qui serait bas Genve et aurait le soutien de la Socit des Nations66. Le projet neut pas de suite. En Angleterre, Napolon fut prsent au cinma Tivoli de Londres le 28 juin 1928 par la socit JuryMetro-Goldwin. Selon mile Vuillermoz, les coupures, les modifications, les interpolations et les interversions auxquelles sest livre la socit dexploitation sont, affirme Abel Gance, plus inadmissibles encore quen France 67. Les triptyques nont pas t supprims mais projets sur une surface rduite :
Au moment o lon va projeter les scnes triptyques, un rideau vert est abaiss environ 7 ou 8 mtres en avant de lcran ordinaire. Sur ce rideau vert est plac un cran blanc, de hauteur environ moiti moindre que lcran ordinaire et de largeur peu prs triple.68

Pour le changement dcran, la projection devait tre interrompue quelques instants, ce qui rompait le rythme du film, et leffet dlargissement que les triptyques auraient d produire tait considrablement affaibli, sinon supprim. Lexploitation en Angleterre fut trs limite. La socit distributrice en tait-elle le principal responsable ou le public anglais jugeait-il que le film faisait la part trop belle au grand ennemi dantan ? Aux tats-Unis o le Chanteur de jazz produit par la Warner Bros remportait un gros succs, la MGM navait aucunement lintention de dployer de gros efforts pour assurer le succs de Napolon. Il tait hors de question que les salles, qui squipaient alors pour le Vitaphone, transforment leur cabine pour projeter un

Lettre du 2 novembre 1927 M. Meydam de lUFA. (BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/554, bote 63). 67 Le Temps, 14 juillet 1928. 68 LInformation, 16 juillet 1928.
66

film utilisant un procd dont lavenir tait des plus incertains. La MGM remonta et mutila Napolon afin quil puisse tre projet en une seule sance et les triptyques furent rduits optiquement pour tenir dans la largeur dun film 35 mm ! Laccueil de la critique fut trs dfavorable et les recettes des plus mdiocres69. Espoirs dus et nouvelles tribulations de Napolon
La mfiance de lesprit est telle que les prophtes ne sont pas couts. Il faut que les canons et les mitrailleuses tirent [sur] les hommes pour quils croient la poudre. Naurai-je pas mme destine ? Je ne le pense car je trouverai les fissures pour entrer chez les thermites [sic] mes frres, et jallumerai lintrieur un incendie dont ils parleront longtemps.

avait crit Abel Gance dans ses carnets, en mars 192870. Ferme espoir qui allait seffriter au cours de plusieurs dcennies de combat acharn pendant lesquelles il dt pratiquer sans cesse cette maxime de Guillaume dOrange quil se plaisait citer : Point nest besoin desprer pour entreprendre ni de russir pour persvrer71 . la fin du mois daot 1927, Gance tait parti dans le Var pour prparer le scnario de De Waterloo Saint-Hlne. Les vicissitudes de lexploitation de Napolon lui enlevrent bientt tout espoir de raliser lensemble des films initialement prvus et il vendit son scnario Saint-Hlne Lupu Pick (en janvier 1930 le Napolon Sainte-Hlne du ralisateur allemand, avec Werner Krauss dans le rle-titre, paraissait sur lcran du Gaumont Palace). Abel Gance avait envisag en 1927 de fonder avec la Socit Debrie une socit anonyme pour lexploitation de leurs brevets respectifs concernant la triple projection sous le nom de Le Triptyque mais il ne semble pas que le projet ait eu une suite72. Au courant des dernires techniques de reproduction du

ce sujet Kevin Brownlow, 1983, op. cit. Arts du spectacle, 4 COL-49. 71 Notamment BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/46, janvier 1924. 72 BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/554, bote 63. Le projet est dat du 28 mai 1927. Le capital envisag tait de 50 000 ou 100 000F .
70 BnF, 69 Voir

son au cinma, il entrevit immdiatement ce que pourrait apporter sa technique de triple cran la spatialisation du son quil nommera plus tard perspective sonore et qui, dveloppe par dautres, deviendra la strophonie . En aot 1929, laube du cinma sonore, il crivait prophtiquement dans une demande de brevet :
[] Conformment la prsente invention, au lieu dun seul enregistrement sonore, on en utilise plusieurs pour la reprsentation. Ces divers enregistrements sonores permettent de raliser toutes sortes de combinaisons. Ils peuvent tre identiques les uns aux autres et se drouler simultanment ce qui renforcera simplement, dune manire temporaire, les sons produits. Ils peuvent tre identiques et dcals les uns par rapport aux autres, de sorte que le spectateur pourra la fois entendre des bruits, des musiques, des voix venues de diffrents points de lespace, ou mme de lieux extrmement loigns, tels quen ralit il ne pourrait les percevoir ensemble, ce qui lui procurera une sensation extraordinaire dubiquit et dlargissement de la perception. Bien entendu un ou plusieurs de ces enregistrements sonores pourront tre discontinus de sorte quils interviennent certains moments, ce qui ajoute encore la reprsentation une nouvelle cause de varit. [] La multiplicit des enregistrements sonores peut videmment tre employe en combinaison avec la reprsentation visuelle dun film unique. Cependant, le maximum deffet sera obtenu en le combinant la multiplicit des projections visuelles, telle que linventeur, par exemple, la pratique en faisant accompagner limage centrale, produite par un film visuel normal, dimages dencadrement prolongeant temporairement limage centrale ou laccompagnant selon les exigences du scnario. Chacune des sries dimages pourra tre accompagne des bruits qui lui sont propres, sans que cependant cela soit indispensable, le procd conforme la prsente invention prsentant une souplesse pour ainsi dire infinie. [].73


73 BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/822. Demande de brevet n 280.255, date du 13 aot 1929, lequel brevet ne sera jamais dlivr ni publi ( Procd pour amliorer et renforcer leffet des reprsentations du cinmatographe parlant. M. Gance, Abel, Alexandre, Eugne). Le texte est un expos des buts mais ne prcise pas les moyens techniques mettre en uvre pour les atteindre.

Avec laide dAndr Debrie, il concrtisa ces ides nouvelles et il dposa un brevet avec lui le 10 mai 193274. Cette invention lui permit dentreprendre en 1934 une version sonorise de Napolon. dfaut de pouvoir tourner lensemble des pisodes initialement prvus de Napolon, Abel Gance conservait lespoir den raliser certains et de relancer ainsi son invention des triptyques. En juin 1931, il rencontrait lambassadeur de lURSS Paris pour tourner dans ce pays 1812 ou la Campagne de Russie. Il se rendit le mois suivant Berlin pour y rencontrer le responsable de la Cinmatographie sovitique. Rien ne se fit. Il envisagea ensuite les Cent Jours (la Chute de lAigle) sans plus de suite. Aprs la guerre, il continua inlassablement ses tentatives. En 1947, il fut question de tourner la Campagne dgypte dans ce pays avec Jean-Louis Barrault en Napolon. Puis des tractations eurent lieu pour DAusterlitz Sainte-Hlne en 1958. Nouveaux checs. Le seul autre film de lpope napolonienne que Gance put raliser fut Austerlitz (1960), tourn en Yougoslavie. Cette coproduction franco-italo-yougoslave fut ralise en couleurs, mais seulement en Scope classique (Dialyscope). Elle avait comme atout commercial une multitude de stars, mais valait surtout par sa belle reconstitution de la bataille dAusterlitz. Lhistoire du Napolon de 1927 tait pourtant loin dtre termine. Avec laccord et lappui financier du Comte de Barn, qui avait investi de grosses sommes dans le film, Gance entreprit de sonoriser son Napolon. Prmonition ou intention raliste, il avait fait prononcer ses acteurs les vritables paroles inscrites au scnario, ce qui lui permit deffectuer une post-synchronisation dans dassez bonnes conditions. Des scnes sonores avaient t galement tournes. Le 10 mai 1935, Napolon Bonaparte, vu et entendu par Abel Gance son nouveau titre sortit avec succs au Paramount. Le critique de Comdia crivait :

n 750.681, du 10 mai 1932 (dlivr le 29 mai 1933). Gance (A.A.-E.) et Debrie (A.-L.-V.-C.) Projection sonore haut-parleurs multiples. . Une bande perfore, se droulant en relation avec le film, commande un commutateur-distributeur qui dirige le son sur un ou plusieurs des haut-parleurs de la salle.
74 Brevet

La fresque dAbel Gance remporte devant la foule les mmes applaudissements que devant la presse. Critiques et public sont daccord et le Cinma bien servi. [] Limportant tait de voir comment Abel Gance utiliserait ses anciennes images, mles de nouvelles ; et ici il est tonnant de constater la probit de lartiste et lhabilet du technicien. Un peu plus de mesure, et ce serait parfait. Mais Abel Gance serait-il Abel Gance avec un peu plus de mesure ? Le plus sage nest-il pas de se laisser aller et de suivre ? Il ne sagit plus, cette fois, de lpope napolonienne, mais du rcit quen fait Stendhal un imprimeur ou de tmoignages. Cest long mais il fallait la distance . Abel Gance navait pas le choix, il a bien fait de ne pas tenter un montage.75

Malheureusement, si Gance avait russi mettre en pratique sa perspective sonore (il lutilisera galement en 1936 pour Un grand amour de Beethoven), il avait renonc dans cette nouvelle version aux triptyques, peut-tre pour ne pas ajouter la complexit dj grande de la projection76. Napolon resta quatre semaines laffiche du Paramount (ltablissement ne faisait pas de trs longues exclusivits) et fut repris en seconde exclusivit au Gaumont Palace le 21 juin. Le 23 fvrier 1955, alors que le Cinrama navait pas encore dbut lEmpire77, Napolon rapparaissait sur lcran du Studio 28 qui tait alors exploit par la famille Roulleau. La version projete tait celle de 1935 laquelle avaient t ajouts les triptyques de la fin. Le fils cadet, Georges Roulleau, qui assurait alors la projection, ma racont plus tard comment Albert Dieudonn tenait revivre son rle, 29 ans aprs le tournage, devant les spectateurs de cette petite salle historique plus dun titre :
Albert arrive, Albert Dieudonn, habill en Napolon, il monte la cabine et il dit : Jojo, tu teins le son.
Liausu dans Comdia du 17 mai 1935. R. Alla, la belle-poque du cinma parlant , Bulletin de lAFITEC, 1960, n 20. 77 Place au Cinrama allait tre prsent la presse trois mois plus tard, le 16 mai 1955 lEmpire (41, avenue de Wagram, Paris 17e).
76 Cf. 75 Jean-Pierre

Aussitt que le truc va commencer en triptyque, cest moi qui dclame ! Et il se mettait devant lcran : Soldats, je suis content de vous ! Les gens taient compltement stupfaits. Il y avait des applaudissements ! Il la fait, je vous jure, au moins 400 fois le pre Albert ! Il venait exprs pour faire sa dclaration ! Ctait Napolon, Albert. Gance lavait Vous savez, je suis all avec mon frangin dans sa petite maison Tours, son petit chteau quil avait Tours : ctait pas possible, il y avait Napolon dans tous les coins ! Il se croyait Napolon ! Il avait tous les livres Vous savez comment tait Gance, ctait un meneur dhommes. Gance lavait install dans ce rle et ctait fini, il tait devenu Napolon.78

Franois Truffaut fut enthousiasm :


Il est bon daller revoir le Napolon dAbel Gance lhaut au Studio 28. Chaque plan est un clair et fait irradier tout autour de soi. Les scnes parlantes sont prodigieuses et non pas, comme on lcrit aujourdhui encore en 1955, indignes des muettes. Sir Abel Gance , comme dit Becker ! Ce nest pas de sitt que lon retrouvera dans le cinma mondial, un homme de cette envergure, prt bousculer le monde, en user comme de la glaise, prendre tmoin le ciel, la mer, les nuages, la terre, tout cela dans le creux de la main. Pour laisser travailler Abel Gance, cherche commanditaire genre Louis XIV. crire : Cahiers du Cinma qui transmettront. Urgent.79

Napolon resta jusquau 4 octobre 1955 laffiche du Studio 28 (soit 6 mois, fermeture estivale dduite). En 1968, le ministre de la Culture Andr Malraux demanda Abel Gance une nouvelle version de Napolon pour le bi-centenaire de Bonaparte. Claude Lelouch accepta den tre le producteur et acheta les droits de toutes les versions prcdentes. Abel Gance se remit louvrage et une seconde version sonorise fut programme au Kinopanorama du 8 septembre au 21 dcembre 1971 sous le titre Bonaparte et la

78 Entretien avec lauteur, enregistr le 28 avril 1988. Je ne suis pas tout fait certain quAlbert Dieudonn soit rellement venu 400 fois rditer cette surprenante scne car les facults dexagration de Georges Roulleau taient grandes, mais il est tout fait vraisemblable que lacteur ne mnagea pas sa peine. Dj en 1928, lors des reprsentations au Gaumont Palace, il parut chaque reprsentation, pendant les quinze jours o le film fut laffiche, ce qui correspond 60 sances ! 79 Les films de ma vie, Paris, Flammarion, 1975, p. 52.

Rvolution. Des scnes avaient disparu, dautres avaient t ajoutes, des plans avaient t tourns au banc-titre et un texte en voix-off tait lu par Jean Topart. Abel Gance aurait voulu que les triptyques fussent projets, mais cela ntait pas possible avec le systme sovitique Kinopanorama qui tait install dans ltablissement et la direction se refusait financer des transformations80. Cette version, que lon appela tort version Lelouch (car celui-ci nen fut que le producteur), sloignait encore un peu plus de la version dorigine et fut dcrie par les cinphiles. Malgr tout, une partie de la critique lui fut favorable. Ainsi Jean-Louis Bory crivait dans le Nouvel Observateur du 27 septembre :
Les images de 1926, celles de 1936 [sic], on les retrouve ici. Mais remodeles, en quelque sorte, repenses par Gance la lumire des rcents vnements, en particulier de mai 1968. Par la totale reprise du montage ; par linsertion de squences rcentes habilement compltes de gravures et charges dassurer la continuit entre les parties en vitant tout disparate ; en dveloppant la perspective sonore de 1936 grce au commentaire dun narrateur en voix off, grce aux dialogues mis dans la bouche des personnages dont on entend enfin les paroles quon ne pouvait que lire sur leurs lvres, grce la musique et un bruitage potique (la foule assistant comme public aux sances de la Convention a des feulements de tigre qui se calme ou sirrite). Gance a procd plus dune modernisation hardie de son uvre : une re-cration. Ce nest pas un film ressuscit, cest un nouveau film. Un film de 1971
80 Jean-Charles Edeline, prsident de lUGC, crivait le 10 dcembre 1971 Abel Gance : Cher Monsieur, Jai pris connaissance de votre honore du 26 novembre avec beaucoup dattention. Je ne vois malheureusement pas, et mon grand regret, la possibilit de vous donner satisfaction. En effet, le Kinopanorama est une salle qui ne nous appartient pas, elle nous est simplement confie en grance et le propritaire na pas lintention dinvestir une somme quelconque pour transformer ses installations de projection. Monsieur Lelouch et nous-mmes esprions un succs plus important et cest la raison pour laquelle nous navions prvu aucun film pour enchaner la suite de Bonaparte. Les rsultats, malgr leffort publicitaire de Monsieur Lelouch, se sont avrs dcevants et, de ce fait, nous allons tre amens stopper trs prochainement son exploitation au Kinopanorama. Je souhaite vivement que Monsieur Lelouch puisse trouver une suite qui vous donnera satisfaction. Je vous prie de croire (BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/554, bote 65).

Un chercheur anglais passionn par le film, Kevin Brownlow, se donna pour mission de restaurer la version originale muette avec le soutien du British Film Institute. Abel Gance, qui laccord avec Claude Lelouch (les Films 13) laissait la disponibilit des lments de Napolon qui avaient t dposs la Cinmathque franaise, les mit sa disposition81. Sappuyant sur le dcoupage publi par Gance luimme en 192782, Kevin Brownlow prsenta en 1979 une premire restauration au festival de Telluride (Colorado) en plein air, en prsence dAbel Gance. Aprs quelques amliorations, cette version denviron 5 heures, comprenant les triptyques finaux, fut projete en 1980 lEmpire Theatre de Londres avec une musique compose et arrange par Carl Davis. Henri Ford Coppola lacheta, y pratiqua quelques coupes, la dota dune musique due son pre, Carmine Coppola, et la prsenta en grande pompe au Radio City Hall de New York, (6000 places, janvier 1981) et au Colise de Rome (septembre 1981)83. Cest aussi en cette anne 1981 que Gance disparut. La version Brownlow de 1980 fut encore allonge de 23 minutes, grce des lments retrouvs par le BFI, et prsente au Palais des Congrs, Paris, les 22, 23 et 24 juillet 1983 (aprs une premire au Havre huit mois plus tt). Organises par la Cinmathque franaise, ces reprsentations de gala connurent le

81 Au dbut de lanne 1982, Claude Lelouch faisait don de ses droits pour la France de Napolon au ministre de la Culture (lettre Viot, directeur gnral du CNC, du 27 janvier 1982 et Jack Lang du 25 fvrier 1982). 82 Abel Gance, Napolon vu par Abel Gance. pope cingraphique en cinq poques. Premire poque : Bonaparte, Paris, Librairie Plon, 1927. Malheureusement, les triptyques ny figurent pas et une note en fin de volume prcise : la grande innovation dAbel Gance, les triptyques, applique la Tempte et lEntre en Italie, fera lobjet dune publication spciale. Ce nest quen avril-mai 1958, loccasion dun numro spcial de lcran sur Gance, que le dcoupage des seuls triptyques de lEntre en Italie furent publis. Il a t ajout la rdition de louvrage de Gance : Abel Gance, Napolon. pope cingraphique, Paris, Jacques Bertoin, 1991. 83 Cette version, dite aux tats-Unis avec les squences teintes, est ma connaissance la seule disponible actuellement en cassette vido (2 cassettes VHS-NTSC, Zoetrope Studios, MCA Home Video, 80 086). Malheureusement, elle est cadence 24 i/s (3 h 55) et les triptyques, rduits la largeur de lcran des tlviseurs, font un bien pitre effet.

succs, malgr le prix lev des places (100 150 F de 1983)84. La partition musicale tait celle de Carl Davis qui dirigeait les Concerts Colonne. Deux ans plus tard, les 20, 21 et 22 septembre 1985, trois nouvelles reprsentations furent donnes sous lgide du ministre de la Culture au Znith (Parc de la Villette, Paris 19e) avec la partition compose par Carmine Coppola qui dirigeait lorchestre de la Garde rpublicaine. Ainsi Napolon paraissait ds lors condamn aller de gala en gala et se faire applaudir par un public bon chic bon genre . On crut en avoir termin avec les restaurations, mais Kevin Brownlow continua chercher obstinment de nouveaux lments. Le 3 juin 2000 vient davoir lieu la projection de la dernire restauration au Royal Festival Hall de Londres. Le film atteint maintenant 7 495 m et sa dure de projection est porte 5 h 31 la vitesse de 20 images/seconde, sauf pour la bobine sur Brienne, projete 18 images/seconde. Plus que dun allongement important, cette dernire version a bnfici surtout dune notable amlioration de la qualit des images grce au remplacement de certaines parties dficientes par des lments de meilleure qualit rcemment dcouverts. Quand le public franais y aura-t-il droit ? Un combat don quichottesque pour la Polyvision Abel Gance a cherch promouvoir la Polyvision au moyen dautres ralisations cinmatographiques que son Napolon. Il considrait que les films en Polyvision devaient tre raliss en deux versions : lune pour le passage dans quelques tablissements privilgis o pourrait tre installs la triple projection et le vaste cran allong, lautre en version pour cran normal, destination de la grande exploitation. la prise de vue, seuls les triptyques-panoramas, dont les trois images se raccordaient, ncessitaient un tournage spcial. Les autres triptyques taient obtenus par un

Le Figaro du 25 juillet 1983 indique que quelque 12 000 happy few auront donc assist la grandiose projection-concert du Napolon dAbel Gance ces trois derniers soirs.
84

montage adquat des plans communs aux deux versions. Gance voyait dans cette possibilit deffectuer assez facilement deux versions un avantage notable sur le Cinrama dont les films taient condamns ne passer que dans des salles spcialement quipes. Les projets les plus ambitieux de Gance taient insparables de la Polyvision mais il nen put raliser aucun ! Il y eut Christophe Colomb quil chercha vainement faire produire dans lEspagne de Franco, au Brsil, en Angleterre, aux tats-Unis et en France par lORTF, entre 1939 et 1973 environ85. Aprs la guerre et jusquau dbut des annes cinquante il semploya dfendre la cause de la Divine Tragdie, fit un voyage au Caire, en vue du tournage en gypte, et et une audience prive avec le Pape pour lui prsenter le sujet du film et les diverses personnifications du Christ. En 1952, il crivit le scnario du Crpuscule des Fes. Puis, en collaboration avec Nelly Kaplan, il essaya au milieu des annes cinquante dintresser des producteurs une grande fresque de lge atomique, le Royaume de la Terre, base sur lutilisation du ct bnfique de la dsintgration nuclaire, qui est sans doute la faon inattendue dapporter aux hommes le Paradis terrestre, et nous aurons rendu au Cinma dune part, et une opinion terrifie par les perspectives de la bombe dautre part, des services inapprciables. Le projet prit pour lui une importance capitale : Le film le Royaume est la tche la plus importante que jamais le cinma ait eu remplir. Cest une mission, un sacerdoce. Il faudrait 350 millions. France seule ? ou France US, ou France US et URSS ? Quel conseil ? [] , crivait-il dans ses notes86. Il travailla avec un architecte, Jacques Bosson, sur un projet de cinma dmontable de 2 500 places, destin lexploitation itinrante des films en Polyvision, baptis

Ballard sest efforc de retrouver les lments pars du scnario que Gance avait tran de producteur en producteur et modifi au fil des annes (Abel Gance, Christophe Colomb, Paris, J. Bertoin, 1991). 86 BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/836, bote 173.
85 Bambi

Chapiteaurama 87. Aprs que le Cinrama itinrant gonflable se fut effondr, le 17 octobre 1961 Lunville (il avait t inaugur le 4 septembre prcdent !), il proposa sans succs le projet de Bosson Cinrama-Europe 88. Il crut un moment que le nouvel homme fort de Cinrama, le financier Nicolas Reisini, lui tait favorable. Celui-ci souhaitait orienter la socit vers la production de films de fiction et, lors dun voyage Paris, il confia Gance quil avait assist en 1927 la prsentation de son Napolon lOpra. Il voqua les injustices commises par ses compatriotes son gard (Gance et Debrie navaient mme pas t invits linauguration du Cinrama, le 16 mai 1955) et, tandis que lEmpire-Cinrama tait en plein travaux de modernisation, il proposa que la nouvelle salle porte le nom d Empire Cinrama, Thtre Abel Gance . Celle-ci allait effectivement tre inaugure sous cette enseigne le 5 fvrier 1962 et Reisini allait prononcer cette occasion un joli discours en forme dhommage (Gance eut mme droit une mdaille !). Plein despoir, Gance publiait dans la Technique cinmatographique un article tonnamment bienveillant intitul Le Cinrama vu par Abel Gance 89. Le 28 dcembre 1961, il crivait Nicolas Reisini pour lui recommander ltude de salle itinrante faite par Bosson et lentretenir de son projet de film Cyrano de Bergerac et dArtagnan pour lequel il ne parvenait pas trouver les 600 millions ncessaires ( Cest un SOS que je vous adresse ce sujet , crivait-il)90. Un film de Gance allait-il bientt paratre sur limmense cran du Cinrama ? Nouveau dboire : sa collaboratrice Nelly Kaplan recevait dun certain Max E. Youngstein, de la socit Cinrama, une lettre peine courtoise, date du 8 janvier 1962 :
I read the synopsis of the script of 185 pages by Abel Gance,
Les plans dtaills, dresss par Jacques Bosson, figurent dans le fonds Abel Gance (BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/832). La date qui figure est le 20 fvrier 1962, surcharge 1964 . 88 Ibid. 89 La Technique cinmatographique, fvrier 1962. 90 BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/832.
87

which I am returning to you herewith. I am extremely sorry but I dont like this material at all for Cinerama. I dont think it would be of international interest. In addition, as I mentioned to you when the material was handed over to me, Cyrano has been done as a picture recently and The Three Muskateers has been done several times as a movie within recent years. There is nothing new in this outside of the mistaken identity bedroom situation and I dont see that as being material for a large screen process such as Cinerama. It is hard to come to a final decision on the 25 pages synopsis, but it is the only material that was left with me and based on that I would have to vote a firm no. []91

On se tromperait lourdement si lon pensait que lactivit de Gance se rsumait cela. Il faudrait un livre entier pour voquer tous les projets quil avait chafauds, les innombrables dmarches quil avait entreprises, notamment pour commercialiser son Pictographe, pour prparer seul ou en collaboration divers brevets, pour fonder diverses socits, pour entrer en contact avec les personnages qui pouvaient laider, fussent-ils le chef de l tat franais , le Caudillo, de Gaulle ou Mao Ts-toung, enfin pour raliser les quelques rares films plus ou moins alimentaires que des producteurs voulaient encore bien lui confier. Cet homme qui subissait chec aprs chec, se relevait chaque fois et se remettait au travail, profondment pntr quil tait de la fameuse maxime de Guillaume dOrange. Aprs la guerre surtout, Gance figurait en effet en bonne place sur la liste noire des producteurs. Pour eux, il incarnait le risque et ils nont jamais aim le risque, surtout lorsque de gros budgets sont en jeu. Pourtant Gance ntait pas lhomme du tout ou rien. Pour ce qui concerne la Polyvision, il ne se contenta pas de projets ambitieux (ou mgalomanes si lon veut tre pjoratif). Il se livra aussi un travail en profondeur, ralisant de petits films avec des bouts de ficelles, travaillant toujours darrache-pied. Car ce cinaste-pote tait aussi un gros travailleur. Aprs la Libration, il reprit avec Andr Debrie les

BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/836, bote 172. Gance parviendra nanmoins raliser Cyrano et dArtagnan, mais largement revu la baisse et sans grand cran ni Polyvision. Cela allait tre son dernier film.
91

travaux davant-guerre afin damliorer le systme de prise de vue des triptyques. Le 24 octobre 1949, il commandait la maison Debrie un dispositif comprenant trois camras Parvo L montes sur une plate-forme unique et, sur le dessus, une Super Parvo. Chaque camra taient alimente par un moteur synchrone 220 V. Andr Debrie sengageait lui confier cet quipement pour effectuer des essais prliminaires et ne lui dbiter que lorsquil serait utilis pour la ralisation de son prochain film92. Quelques jours plus tard, il insistait auprs dAndr Debrie pour passer rapidement un nouveau brevet :
Jattire votre attention sur limportance quil y a prendre le plus vite possible, nos deux noms respectifs, les nouveaux brevets triptyques en France et en Amrique, de faon que la Socit que nous comptons fonder New York, dans les prochaines semaines, puisse se baser tout au moins sur ces demandes93

En ralit, ce nest que quatre ans plus tard quAndr Debrie passa un brevet son seul nom :
10 juin 1953, n 1.078.237. Debrie (A.-V.-L.-C.). Dispositif pour la prise de vues ou la projection de trois images aisment raccordables.94

Techniquement, Debrie reprenait le principe de suppression de parallaxe grce au systme de miroirs qui avait fait lobjet de laddition n 35.247 du 27 mars 1928 son brevet n 636.620 du 16 octobre 1926, mais cette fois-ci les camras taient disposes cte cte sur une plate-forme unique, les axes optiques ntant toujours pas croiss. La camra centrale pouvait se dplacer selon son axe optique en fonction de la distance de prise de vue, afin que le chemin optique

92 Bon de commande n 17310 du 24 octobre 1949 et lettre de Ch. Gregy, chef du service Studio-Laboratoire, du 26 octobre 1949 (BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/829). 93 Lettre dAbel Gance Andr Debrie, 27 octobre 1949 (Ibid). 94 Le brevet suivant dpos en 1950 par Abel Gance et son addition de 1952 ne concernaient pas la Polyvision, mais le Pictographe (25 octobre 1950, n 1.026.515. Gance (A.). Perfectionnement aux installations de prises de vues cinmatographiques. 9 fvrier 1952. 1re addition n 62.463 au brevet n 1.026.515).

des trois camras soit toujours de longueur identique. Lensemble des miroirs tait fix sur un socle amovible qui permettait leur remplacement par dautres miroirs calculs et rgls pour lemploi dobjectifs de focale diffrente. Jvoquerai plus loin un quatrime brevet, pass en 1954 aux noms de Gance et Debrie, qui concernait un systme destin produire le mme rsultat que la triple projection de la Polyvision, mais avec un seul appareil (il ne sera jamais mis en pratique). En mars 1954, Gance publiait dans la Technique cinma - tographique, dirige par son ami Landau, un manifeste de la Polyvision quil dbaptisa alors au profit de Protrama (du nom du nouveau dispositif auquel je viens de faire allusion et qui, dans son esprit, devait remplacer celui de la Polyvision)95. Sans attendre le tournage dun hypothtique long mtrage en Polyvision, Gance voulut tourner un court mtrage en Eastmancolor loccasion des ftes du 14 juillet 1953 (dfil sur les Champs-lyses et bals populaires). Les Films dAriel (Georges Rosetti) en taient le producteur et Gaumont assurait le (maigre) financement. Mais le matriel, qui correspondait au brevet Debrie de 1953 cit plus haut, navait pas t suffisamment essay au pralable. Les problmes saccumulrent. Le 24 juillet, aprs la vision des rushes, Gance prenait sa plume et envoyait une lettre pleine damertume Andr Debrie96 :
Le malheur sest donc produit. Il ny a rien dutilisable. Les glaces, trop petites pour le 32 mm, ont laiss rimpressionner sur les cts quelques diximes de millimtres dimages invisibles lil sur les viseurs clair et videmment invisibles sur la pellicule qui nest pas transparente

Il se plaignait aussi de la trs mauvaise dfinition des objectifs de 32 mm, de labsence dun viseur densemble, du manque de protection des miroirs

Abel Gance. Le Protrama , la Technique Cinmatographique, suppl. au n 141, mars 1954. 96 BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/829. Cette lettre na t toutefois conserve que sous forme de brouillon. A-t-elle t rellement envoye ?
95

contre la pluie et le soleil.


En rsum, pellicule gche. Trs mauvaise impression pour tous ceux qui sattendaient voir au moins lquivalent de ce que javais fait en 1927 et cascade de rpercussions de tous ordres risquant dannihiler mon effort son dbut.

Il ajoutait quil persistait penser quil ny a rien faire de grand en France et quil lui fallait lutter dans ces conditions contre Cinrama qui runit de jour et de nuit autour de ses appareillages les plus hautes comptences techniques des USA sous la conduite de J.B. Mayer. Lamertume des premiers moments apaise, il parvint tout de mme runir suffisamment de plans de qualit acceptable pour faire un petit montage quil prsenta en compagnie dAndr Debrie, le 19 aot suivant, au Gaumont Palace. Rien de comparable avec la prsentation du CinmaScope au Tout Paris du cinma et de la presse que la 20th Century Fox avait organise le 18 juin au Rex. Il ny avait dans limmense salle du Gaumont Palace qu peine plus dune dizaine dinvits, avec parmi eux, Jacques Flaud, directeur du CNC. Jacques Doniol-Valcroze rapportait dans lObservateur du 27 aot quel point cet essai restait exprimental et souffrait de la pauvret des moyens mis en uvre :
Les conditions techniques trs mdiocres de lexprience (cran de fortune en plusieurs panneaux de luminosit ingale, montage trop rapide de la bande prsente, 14 Juillet, tourne par A. Gance la sauvette lors de la dernire fte nationale, non talonnage de la couleur des trois pellicules projetes) ne permettent pas de se faire une opinion dfinitive. []

E.-M. Arlaud, dans Combat du 20 aot, prcisait que lcran large, prolong avec des toiles accroches, atteignait 23 mtres et [que] la projection le dpassait largement de part et dautre. Le film 14 Juillet, montage achev, fut prsent en complment de programme du film Orage au Gaumont Palace du 16 au 27 juillet 1954. Quelques journalistes en ont fait tat, ainsi celui de France-Observateur du 22 juillet

1954 :
Il sagit du dfil militaire du 14 juillet 1953 et des bals populaires dans la rue, films le mme jour. Cette bande est projete sur un cran sensiblement identique au format adopt par le cinmascope (2,55 x 1). Limage centrale tant le motif de tapisserie, celles de droite et de gauche orchestrent ce motif et le dveloppent : cest quelque chose comme lavnement dun cinma symphonique. Lensemble est parfois extraordinairement saisissant et saisissant aussi la confrontation des trois images ; par exemple, lorsquau centre de lcran, on nous montre des soldats dfilant tandis que les volets de cts suivent en panoramiquant les avions qui survolent lArc de Triomphe ; les tonnantes possibilits dun cinma rotique nous sont de la mme faon rvles lorsque des couples valsent au centre de lcran et qu droite et gauche nous sont montres, en plans rapprochs, les jambes des danseuses. Il arrive que les trois crans soient pleins dune mme image, le procd cumulant ainsi les avantages du Cinmascope ceux du Cinrama. []

Dans une lettre Abel Gance, date du 15 septembre 1954, Roger Sallard, alors directeur gnral de la Socit nouvelle des tablissements Gaumont (SNEG), reconnaissait que la prsentation de 14 Juillet au Gaumont Palace navait pas t satisfaisante :
Nous avons commis une erreur en faisant cet essai dans notre Grande Salle o notre cran, malgr ses normes dimensions, nest vu que sous un angle assez modr Leffet recherch nest pas obtenu, et cest dans une salle plus petite quil faudrait oprer. La difficult est alors de loger le nombre de projecteurs ncessaires (au moins quatre, si lon veut pouvoir enchaner 14 Juillet avec un programme ordinaire). Cest cette difficult qui nous arrte.[...]97

De toute faon, ce court mtrage ne pouvait pas rivaliser avec les ralisations spectaculaires et largement mdiatises de la 20th Century Fox dont le premier film en CinmaScope, La Tunique, avait commenc sa carrire au Rex et au Normandie le 4 dcembre 1953, ni avec This is Cinerama dont les chos du lancement au Broadway Theatre de New

97 BnF,

Arts du spectacle, 4 COL-36/833.

York, le 30 septembre 1952, tait parvenus jusquau vieux continent (Place au Cinrama allait tre prsent lEmpire, avenue Wagram, le 16 mai 1955). Gance, que Jacques Flaud avait assur de son soutien, faisait tat de son impatience dans une lettre quil lui adressait le 21 aot 1954 :
[] Je pense une fois de plus que les commentaires sont inutiles mais il me faut constater que cest en Avril 1953 que jai attir votre attention sur lurgence de lutilisation de mes procds en France pour contrebalancer les travaux amricains dans le mme domaine et quen fin Aot 1954 non seulement je nai pas encore reu le plus petit octroi de subvention qui aurait pu nous tre utile, mais quune sorte de paralysie rgne en matresse dans la profession lorsquil sagit de faire le moindre pas en avant. []98

Le CNC finit par consentir une avance de 11 millions pour la production dun programme baptis initialement Polyvision, ralis par Abel Gance et Nelly Kaplan. Ce programme de 1 heure 55, auquel taient associs les Films dAriel, lUGC et la Rgie Renault, tait compos de plusieurs films quon pourrait qualifier de dmonstration . Il sortit le 19 dcembre 1956 au Studio 28 sous le nom de Magirama et comprenait : -Auprs de ma blonde (279 m x 3), financ par Renault, tait une histoire funambulesque dun client inexpriment [Michel Bouquet] qui vient dacheter une 4 H.P. [] Grce au Pictographe, on verra ainsi la voiture dans les mains de ce conducteur inexpriment monter et descendre le long de la Tour Eiffel, tourner sur le dme du Sacr-Cur [dans un autre texte, la 4 CV monte les marches du SacrCur], courir sur les faades de Notre-Dame, traverser la Seine, traverser des immeubles sans les briser, franchir des prcipices, grimper des parois de montagnes pic. Dans son chemin, la 4 HP. rencontrera les diffrents modles pour montrer la diversit de ceux-ci. []99

98 BnF, 99 BnF,

Arts du spectacle, 4 COL-36/836, bote 172. Arts du spectacle, 4 COL-36/836, bote 173.

 Fte foraine en Eastmancolor (273 m x 3) synthse surraliste o les mouvements contraris et le sentiment dubiquit offrent quelques exemples saisissants des possibilits multiples donnes par la Polyvision dans la symtrie et lasymtrie . -Des extraits de Begone Dull Care de Mac Laren, polyviss par Abel Gance (94 m x 3). -Chteaux de nuages, sur une musique de Debussy (131 m x 3). -Les triptyques du dpart de la Campagne dItalie extraits de Napolon (207 m x 3) -Jaccuse, version polyvise et condense du Jaccuse de 1938 (1799 m x 3). Dans un commentaire enregistr, Abel Gance, dune voix prophtique, expliquait les possibilits de la Polyvision et sa foi dans lavenir de son invention. Une piste sonore optique sur chaque bande assurait une reproduction strophonique. Jean Mitry devait participer ce programme et avait tourn pour la Polyvision un court mtrage intitul Symphonie mcanique, accompagn dune partition de Pierre Boulez. Un diffrend avec Abel Gance intervint, selon Mitry, pour des raisons de prsance et la version Polyvise de ce film ne fut jamais projete en public100. Je me souviens de la salle presque vide, de ma perplexit devant ces jeux dimages symtriques je lai dit plus haut et aussi de la pauvret de ce programme htroclite compar au luxueux spectacle forain, ruisselant de dollars, qutait Place au Cinrama. Pourtant jeus le sentiment confus que lintelligence soufflait dans ces modestes pellicules que, peut-tre, plus dargent aurait permis de rendre vritablement convaincantes. Jaccuse, que je ne connaissais pas dans sa version pour cran unique, me laissa une forte impression et lui seul ce film me paraissait proche datteindre son but je veux dire

100 Voir ce sujet : Jean Mitry, Abel Gance et moi , par Roger Icart et Filmographie de Jean Mitry par Claude Beylie, ces deux articles dans 1895, numro hors srie Jean Mitry , septembre 1988 ; Cinma 57, n 16, mars 1957 ; Jean Mitry, le Cinma exprimental, Paris, Seghers, 1974, p. 218 (par ailleurs lauteur voque la Polyvision p. 132) ; Jean Mitry, propos du Magirama, Cinma 57, n15, fvrier 1957.

dapporter la preuve que la Polyvision tait un pas en avant irrversible du cinma. Je partageais en dfinitive lopinion de Martine Monod101 :
La polyvision a, en elle, toutes les possibilits de rvolution dont parle prophtiquement Abel Gance. Telle quelle est, ce nest pas encore le cas. Souhaitons-lui dtre moins formelle et plus intrieure, de jouer moins sur limage pure et davantage sur le sens de limage ; souhaitons-lui dobir davantage lexigence profonde de la vision qu lesthtisme Alors, nous ne la saluerons plus seulement avec sympathie, mais avec admiration.

Magirama eut aussi quelques admirateurs clbres, mais leur voix natteint pas le grand public. Ainsi Andr Breton102 :
Sera-t-il dit quil pouvait tre encore, lors du passage de 1956 1957, une salle de spectacle do lon serait appel sortir autre quon y tait entr ? Et-on prcis que la mise au point dune nouvelle technique cinmatographique y serait pour quelque chose, je crois que les moins dsabuss, les plus innocents auraient souri [...] Jaccuse, que ma chance est peut-tre de navoir pas connu dans sa version initiale la date fatidique de 1939, est, sous son nouvel aspect, une uvre qui suffirait consacrer pour le plus GRAND celui qui la conue et ralise. Je ne sais ce que jhonore le plus, des qualits de cur qui y prsident ou du vhicule prodigieux quelles empruntent. De celui-ci dont le brevet inalinable lui revient en commune part avec Nelly Kaplan je sais quil nous fait faire le pas dcisif vers cette nouvelle structure du temps que Paul Valry, dans ses Mthodes de 1896, Marcel Duchamp de 1912 1921 appelaient avec plus ou moins de scepticisme ou dironie, que John Dunne, en 1927, a russi apprhender thoriquement dans son ouvrage trop connu : le Temps et le rve. Cette Nouvelle structure, que savants et philosophes singnient dcouvrir et, en effet, faute de quoi ils continueront sembourber toujours davantage, jai toujours pens quelle ne saurait se rvler qu la faveur de nouveaux tats affectifs. Ils sont bien plus quen germe dans MAGIRAMA . Gloire la Polyvision dAbel Gance et Nelly
101 Les 102 Cahiers

Lettres franaises, 20 dcembre 1956. du Cinma, mars 1957.

Kaplan.103

Philippe Soupault, compta galement parmi les admirateurs, qui conclut ainsi le texte cit au dbut de cet article :
Il me parat prodigieux quaprs une seule exprience que ces promoteurs considrrent comme une premire tentative, on puisse tre persuad que le cinma a franchi une si gigantesque tape. Car il est bien vident que la Polyvision nest pas comme le film parlant ou comme le cinma en relief seulement une amlioration technique. Cest en quelque sorte une prophtie.Nous savons en effet dsormais ce que sera le cinma de demain. Et nous avons hte que cet avenir nous soit donn.

En revanche, Jean-Luc Godard fut assez critique104 :


Chteaux de nuages et Auprs de ma blonde sont indignes du parrainage du plus grand cinaste franais de lpoque muette. [...] En fait, la polyvision ne diffre du cinma normal que par cette particularit de pouvoir montrer la fois ce que le cinma normal montre lun aprs lautre. Souvenons-nous dans Napolon du dpart de larme dItalie pour les plaines du P. Sur lcran du centre : un bataillon en marche ; sur les crans latraux : Bonaparte galopant le long dun chemin creux. Leffet tait saisissant. Aprs quelques minutes nous avions la sensation davoir couvert les milliers de kilomtres de cette prodigieuse campagne dItalie. Le triple cran, associ ou non avec lcran variable, peut donc provoquer dans certaines scnes des effets supplmentaires dans le domaine de la sensation pure, mais pas davantage, et jadmire prcisment Renoir, Welles ou Rossellini dtre parvenus par une voie plus logique un rsultat gal sinon suprieur, brisant le cadre sans pour cela le dtruire. [...] En dfinitive, le don dubiquit est probablement le pire cadeau que lon puisse faire un cinaste. Si lon veut raconter une histoire, un conte, une aventure, force sera, la plupart du temps de considrer le triple cran comme un cran unique, autrement dit comme un cran de
la copie tape la machine de ce texte qui se trouve dans le fonds Abel Gance, le nom de Nelly Kaplan dans la phrase finale a t ray au feutre rouge. 104 Cahiers du Cinma, n 67, janvier 1957.
103 Dans

cinmascope, car, jusqu preuve du contraire, le cinma restera euclidien. Au Royaume de la terre, prochaine production polyvise dAbel Gance (et Nelly Kaplan) fera-t-elle preuve du contraire ? Il est permis de lesprer.

En tout cas, Magirama fut un fiasco commercial dautant plus dur supporter pour le Studio 28 que le contrat sign avec la socit Magirama, constitue par Gance au mois doctobre105, prvoyait que les frais de copie seraient sa charge (1 034 661 F) et quil lui verserait 50 % des recettes brutes (dfalcation faites des taxes dexploitation et droits dauteur) pendant une priode dexploitation minimum de 12 semaines106. Au terme de la huitime semaine, Edgar Roulleau dcida de retirer Magirama de laffiche. Le nombre dentres hebdomadaires, au cours des 4 premires semaines, tait compris entre 300 et 400 et bien quil slevt notablement partir de la cinquime semaine (entre 450 et 800), le nombre total de spectateurs dpassa peine 4 000. Malgr un prix lev des places (400F sauf en matines de semaine, 300F), les recettes brutes (sans aucune dduction) natteignirent pas 1 700 000F. On conoit que les rapports entre Gance et Edgar Rouleau devinrent vite des plus mauvais Cet chec ne marqua pas la fin des efforts de Gance pour promouvoir la Polyvision, mais il ne put raliser aucun autre film avec son procd. Magirama neut gure de chance par la suite. Le spectacle fut prsent lExposition internationale de Bruxelles, en 1958, dans le cadre de la Comptition international du Film exprimental, o sa projection fut massacre par des incidents techniques ; il ny reut aucune distinction. La Cinmathque franaise, compte tenu des difficults de projection, ne le projeta que trs rarement107.

105 Les statuts de la SARL Magirama, au capital de 1 million de francs ont t dposs sous seing priv le 24 octobre 1956. Son sige social tait au 171173 de la rue Saint-Martin. Lenregistrement au Tribunal de Commerce de la Seine a t fait le 26 octobre 1956 sous le n 2 781 (Journal spcial des Socits franaises par actions. Le Quotidien juridique, n 98, 27 octobre 1956). 106 BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/833. 107 Par exemple le jeudi 29 novembre 1973 au Carr Thorigny (8, rue Thorigny, Paris 3e) o la Cinmathque fit pendant quelque temps une partie de ses projections.

Curiosit historique ou invention davenir ? Je pense quil faut distinguer trs nettement les buts que Gance cherchait atteindre avec la Polyvision des moyens techniques quil mit en uvre cette fin. Nul doute que les projections ncessitant un dispositif triple de projection appartiennent au pass. Le Cinrama luimme, malgr les normes capitaux dont disposait la socit qui lexploitait, ne parvint pas simposer. Dailleurs Gance avait parfaitement conscience que la Polyvision ne pourrait gagner la partie que lorsquelle ne ncessiterait plus dinstallation spciale. Cest pourquoi il dposa en 1954, avec Andr Debrie, le brevet dun dispositif permettant dutiliser des matriels standards aussi bien pour filmer en Polyvision (triptyques-panoramas) que pour projeter les films adoptant ce procd108. Le principe consistait enregistrer squentiellement sur un film standard les trois images gauche, centre, droite dun mme panorama grce un systme de miroirs tournants coupls lobturateur et placs devant lobjectif. Le champ, dcoup en trois parties, formait ainsi sur le film un triplet. la projection, un dispositif analogue celui de prise de vues, plac devant lobjectif du projecteur, restituait sur lcran lensemble du panorama film (ou bien trois images diffrentes). Gance et Debrie pensaient obtenir un rsultat suffisant en adoptant une cadence de 48 images/seconde, ce qui correspondait 16 images/seconde pour chaque lment du triplet. Malheureusement, les essais rvlrent un scintillement inacceptable. Jean Vivi travailla sur le problme, remarqua que le scintillement disparaissait par lemploi dune lumire ultraviolette et envisagea lemploi dun cran phosphorescent109. Il ny eut pas de suite. Paralllement ces recherches, Gance et Jean Debrix explorrent dautres voies, en particulier linscription des triptyques sur un film droulement

n 1.096.994, du 17 fvrier 1954 (dlivr le 9 fvrier 1955). Gance (A. A. E.) et Debrie (A. L. V. C.) Perfectionnement aux projections cinmatographiques dimages largies . Gance appela souvent ce procd le Proterama, bien quil dsignt parfois aussi la Polyvision classique par cette nouvelle dnomination. 109 BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/836, bote 173.
108 Brevet

horizontal ( la faon de la Vistavision). Rien naboutit. Si lhistoire du cinma (celle qui est dj crite ou celle qui reste crire) ne peut que constater lchec de la Polyvision dAbel Gance, elle fait aussi tat de recherches et de ralisations qui tmoignent de lintrt soulev par les triptyques et, plus gnralement par les images multiples. Il faut rappeler dabord, car cela est trs peu connu, quAbel Gance et Nelly Kaplan ne furent pas les seuls utiliser la Polyvision. Philippe Arthuys, cinaste qui mriterait mieux que loubli, ralisa selon ce procd un long mtrage, Des Christs par milliers, ainsi que deux autres films monts en Polyvision (Et courir de plaisir, Paris sur scne). Il rencontra, on sen doute, les mmes difficults que Gance pour lexploitation de ses films. Des Christs par milliers, rflexion gnreuse sur le monde o lon affame, charge, matraque et tue, fut projet en 1971 aux Halles de Paris, avant leur dmolition110, puis, de dcembre 1973 fvrier 1974, au Carr Thorigny en alternance avec Et courir de plaisir, Paris sur scne et les projections de la Cinmathque franaise, enfin certaines sances de lEldorado, en dcembre 1978 et janvier 1979111. Le dialogue des images fut tent ici et l par beaucoup de ralisateurs, avec divers moyens dont souvent le split screen . Dj la fin de la priode du muet, Henri Chomette y avait eu recous dans le Chauffeur de Mademoiselle (1927) et son frre Ren Clair dans les Deux Timides (1929). Citons, aprs la guerre, Inauguration of the Pleasure Dome (Kenneth Anger, 38 min, 1954) qui reut une rcompense lExposition Universelle de Bruxelles de 1958, The Thomas Crown Affair (Norman Jewison, 102 min, 1968) qui faisait un trs large usage du split screen , The Boston Strangler (Richard Fleischer, 116 min, 1968), The Pillow Book (Peter Greenaway, 120 min, 1996), etc. Les spectacles de la Laterna magica de Prague,

2000, pavillon 8 des Halles de Paris, entre rue Baltard, du 14 mai au 24 juin 1971. 111 4, boulevard de Strasbourg, Paris 10e.
110 Cinma

remarquable fusion dun jeu scnique trs labor et de multiples images animes, se rattachent, dune certaine manire, ces proccupations. A-t-on remarqu, plus banalement, que la tlvision utilise un cran divis dans ses journaux quotidiens, lorsque le journaliste de service passe lantenne un confrre envoy sur le terrain ? Au cours des missions-plateau, lcran divis permet aussi dviter le recours des plans trop larges, peu signifiants, ou un montage systmatique de type balle de pingpong . Ces procds lmentaires et plus ou moins heureux dnotent linsuffisance de lcriture filmique dominante pour la reprsentation de lespace-temps. Lcran large est sans nul doute un acquis irrversible du cinma mais, lanc par les Amricains aprs la guerre, il a laiss en arrire une partie des avantages que prsentaient les inventions franaises du triple cran et de lHypergonar, datant lune et lautre de la fin des annes vingt. Aussi bien Abel Gance que les quelques ralisateurs qui ont utilis lHypergonar avant quil ne devienne CinmaScope, nont jamais voulu faire de lcran large un format unique tout au long de leur film. Utilisant, selon les besoins du scnario, tantt limage traditionnelle, tantt limage multiple, tantt limage panorama (parfois mme en hauteur au moyen de lanamorphose verticale), ils ont ralis concrtement lcran variable. Cest le cas de Claude Autant-Lara (Construire un feu, 1928-1930), dAndr Hugon (la Femme et le rossignol dans sa version anamorphose jamais exploite, 1931), de Jean Tedesco (Panorama au fil de leau, ralis pour lExposition internationale de 1937). On pourrait aussi citer le court mtrage produit par Path-Natan en 1931 et intitul lExposition coloniale. Bientt la diffusion des films en salles se fera essentiellement par projection dimages numriques, dabord emmagasines sur disques durs (ou sur tout autre support) dans la cabine de projection112, puis, dans quelques dannes, envoyes par satellite ou par

ne me livre nullement un exercice de science-fiction. Un film a dj t exploit Paris de cette faon : Toy Story n 2 au Gaumont Aquaboulevard, Paris 15e, partir du 2 fvrier 2000.
112 Je

cble dans de nombreux cinmas rpartis dans tout lhexagone. Ainsi les grosses socits de production et de distribution feront-elles lconomie du tirage de trs nombreuses copies argentiques. Les technologies numriques rendront trs faciles la fabrication et lexploitation dimages multiples ou de format variable. Peut-tre redcouvrira-t-on cette faveur la richesse dcriture que permettait la Polyvision dAbel Gance. Lauteur remercie pour leur aide particulirement Yasmine Attab, Stephen Bottomore, Georges Loisel, Laurent Mannoni, Nicole Meusy-Dessolle, la Bibliothque nationale de France, la Cinmathque franaise, la National Gallery de Londres.

Rachid Ianguirov
Traduit du russe par Antoine Cattin

Autour de Napolon : lemprunt russe La participation dimmigrants russes la ralisation du Napolon dAbel Gance est la fois connue et mconnue. Elle demeure en tout cas peu tudie. Si les tmoignages et mmoires du ralisateur et de participants au tournage voquent bien cette empreinte russe , ce nest que de manire superficielle et les historiens nont gure t cherch plus loin, notamment en raison de la sous-valuation des sources russes. Cet emprunt russe -l, dont la France, cette fois, est dbitrice, na, en quelque sorte jamais t rembours . La presse et les archives de lmigration russe contiennent pourtant beaucoup dinformations aussi bien gnrales que de dtails sur le sujet, largissant le cercle des gens qui ont particip au film et jetant ainsi un clairage nouveau sur les pripties de sa ralisation. Dans cet article, nous ne chercherons qu esquisser et documenter la prsence de quelques protagonistes russes, lis dune manire ou dune autre lhistoire du film dAbel Gance113. La presse russe La majorit des publications russes Paris Poslednyje novosti (Les dernires nouvelles), Dni (le Temps), Kinotvortchestvo (la Cration cinmatographique), Illustrirovannaja Rossija (la Russie illustre) nclairent que de manire parcimonieuse les vnements qui entourent la ralisation de Napolon114, mais, pour une certaine priode, cest le

Lorthographe des noms russes se conformera ici aux transcriptions usuelles en franais contemporain mais respectera la transcription adopte par les intresss dans les annes vingt, telle quelle apparat dans la presse et les gnriques de lpoque (ex. : Volkoff, Wengeroff, Ermolieff). 114 Voir lannonce de la cration de Cin-France-Film dans Illustrirovannaja Rossija (la Russie illustre), 1924, n 2 (mai), p. 16.
113

Russkaja gazeta v Paris (le Journal russe de Paris, 1923-1925) qui se montra le plus inform dentre elles. Au dbut de 1924, son rdacteur et diteur, Alexandre Filippov, qui avait ses entres Cin-France-Film115, crivit un scnario de fiction, le Prince charmant, ralis cette mme anne par un nouveau collaborateur de la compagnie, Viatcheslav Tourjansky116. Certains pisodes furent dailleurs tourns dans les dcors du film dAbel Gance117. Il nest pas tonnant que le compte rendu le plus laudatif et le plus dvelopp sur cette mise en scne soit paru dans les colonnes du journal de Filippov et que son auteur en soit le collaborateur principal, Alexandre Kouprine118 Le succs personnel rencontr par Filippov naffaiblit pas son intrt pour le projet cinmatographique le plus intriguant de lanne, celui dAbel Gance, auquel le Journal russe fait allusion ds la mimai. La nouvelle est assortie de dtails, comme la proposition faite Mosjoukine par le ralisateur dincarner le personnage de Napolon, et le fait que plus de la moiti de lquipe de tournage serait

115 Alexandre Filippov (1887-1942, pseudonyme lObservateur ), journaliste, littrateur, diteur, par la suite rdacteur au journal Russkoje vremja (le Temps russe) (1925-1928) et la revue Teatr i Jizn (Thtre et vie) (1928-1933). Cest le journaliste Stphane Losan qui a donn au Journal russe et ses collaborateurs (au nombre desquels Kouprine) sa caractristique marque, publiant un essai dans Le Matin en janvier 1925. La traduction russe de son article a alors t reproduite dans le journal de Filippov (le Journal russe, 18 janvier 1925, p. 3-4). 116 V. Tourjansky venait de quitter Albatros, dont il tait un des piliers avec Volkoff et Mosjoukine, pour Cin-France-Film o les moyens techniques et matriels lui paraissaient suprieurs. Le Prince charmant inaugurait une srie Kovanko-Films du nom de lpouse de Tourjansky, Nathalie Kovanko, lune des vedettes orientales du moment. Il sera galement ralisateur sur Napolon (NdE). 117 La mise en scne du film le Prince charmant a t commence en juin. Ibid., 22 juin 1924, p. 3. Voir galement le reportage : Tournage du Prince charmant (lObservateur [A. Filippov]), ibid., 25 juillet 1924, p. 3. 118 Le thme de la pice ne reflte pas de nouveaut marquante (dailleurs, essayez de nos jours dinventer un thme tout nouveau !). Pourtant, A. I. Filippov a ralis un scnario habile, intelligent, subtil et trs intressant. On voit quil a travaill avec amour et soin. Un tel scnario ferait mme honneur un artisan expriment. Tout tait bien : les dcorations des palais, la mer, la foule, les courtisans, les eunuques, les scnes de groupes, la course sur la corde une hauteur effroyable, le couronnement, etc. Et V. K. Tourjansky intarissable dans le brillant et le got de la mise en scne .A. Kouprine, Le Prince charmant , ibid., 22 fvrier 1925, p. 3. la premire du film, qui eut lieu le 31 janvier 1925 au Gaumont-Palace Paris, se trouvait parmi les htes dhonneur lancien Prsident Raymond Poincar. Ibid., 3 fvrier 1925, p. 3.

compose de Russes119. Bientt le Journal russe fait part du passage dAlexandre Volkoff et du dcorateur Alexandre Lochakoff120 dAlbatros Cin-France-Film et de lengagement de Volkoff dans lquipe de tournage de Napolon121. Aprs le dbut du tournage aux studios de Billancourt, le journal informe ses lecteurs du fait que le clbre film Napolon dAbel Gance prend vritablement forme et rsume le contenu de la huitime poque cinmatographique parmi les sries prvues. En outre, on annonce que notre chanteur populaire G. Koubitzky jouera le rle de Danton . Plus tard on apprend que lassistant du ralisateur G. C. Geftman122 invite au studio 49, Quai du Point du Jour, de 2 4 [heures de laprs-midi], des jeunes filles de 15 23 ans pour des petits rles dans Napolon , en leur demandant de se munir dune petite photo123. Toutefois, avant la recherche de figurants, Filippov apprenait quAbel Gance recherchait un petit Napolon : yeux bleus, petite taille ; il doit tre mince, sr de lui, avec normment damour-propre et dun caractre ombrageux 124. Contre toute attente, le type est trouv trs rapidement : aprs une semaine,

16 mai 1924, p. 3. ce sujet, voir galement Kinotvortchestvo i teatr, 1924, n 3, p. 24. En juin, le refus de Mosjoukine de prendre part au tournage de Napolon est annonc, ibid., 1924, n 5, p. 28. On peut dcouvrir quelques circonstances de cette collaboration manque dans une lettre dAbel Gance lacteur (conserve dans le fond Mosjoukine, RGALI, Moscou, reproduite dans Iskusstvo kino, 1987, n 1, p. 135-136). 120 Le Journal russe, 24 juillet 1924, p. 3. Au sujet du passage de Volkoff et Lochakoff dAlbatros Cin-France-Film, voir galement Kinotvortchestvo, 1924, n 6-7, p. 33. Alexandre Lochakoff ou Ivan Lochavoff (les deux critures coexistent lpoque dans la presse comme dans les gnriques), qui avait travaill sur le Pre Serge en Russie, fut le plus fameux dcorateur orientaliste des annes vingt auprs de qui Bilinsky et Meerson qui prirent une autre orientation furent forms Albatros (voir Franois Albera, Albatros, des Russes Paris 1919-1929, Cinmathque franaise-Mazzotta, Milan-Paris, 1995, p. 19-52 notamment). Notons qu ses cts on peut remarquer la prsence dautres dcorateurs russes sur Napolon : le fameux Alexandre Benois, fondateur du Monde de lArt et collaborateur de Diaghilev, Pierre Schild[knecht], Eugne Louri (NdE). 121 A. Volkoff dans Abel Gance Film , Le Journal russe, 13 aot 1924, p. 3. 122 Autre transfuge dAlbatros que les gnriques de Napolon ne mentionnent pas (NdE). 123 Ibid., 25 fvrier 1925, p. 2. 124 (Anonyme [A. Filippov]) Cherche petit Napolon , ibid., 11 fvrier 1925, p. 3.
119 Ibid.,

on annonce quun adolescent russe, Kolia Roudenko, a t choisi comme petit Napolon : Kolia Roudenko ne sera certainement pas Napolon. Mais devant lui soffre un autre destin : la perspective dtre le hros dun film 125. Lchec de la ralisation du deuxime scnario de Filippov126, conduisant vraisemblablement sa brouille avec la direction de Cin-France-Film, puis linterruption du tournage de Napolon en novembre 1925, dissiprent tout lintrt de cet observateur pour le cinma, interrompant de ce fait linformation sur le travail dAbel Gance dans la presse parisienne. Vladimir Wengeroff Luvre et la vie de Vladimir Wengeroff (18911946) ne sont gure connues des historiens du cinma, pourtant elles nont pas moins de valeur pour le destin de lmigration russe et de la cinmatographie europenne des annes vingt que celles de Josef Ermolieff, Alexandre Kamenka ou No Bloch. Sa premire grande russite fut un placement russi en Bourse, mais lt 1915, ltonnement de tous, il se prit de passion pour le cinma en ouvrant, avec le ralisateur Vladimir Gardine, son propre studio de production. Daprs les mmoires de Gardine, son associ se distinguait des autres producteurs par lambition vritablement hollywoodienne de ses projets (recrutement pour les tournages dune troupe du Thtre dArt, construction de sa propre fabrique de production de pellicule, etc.)127. Pourtant, cette

Ibid., 17 fvrier 1925, p. 3. Georges Sadoul, Raymond Chirat, Kevin Brownlow et dautres donnent par erreur au jeune acteur le prnom de Vladimir. 126 Le scnariste avait dcid daffermir son succs par une nouvelle ralisation : A. I Filippov, auteur du film le Prince charmant, qui a fait grand bruit Paris par son succs clatant, laffiche il y a peu. Les critiques dune mme voix ont relev la vivacit du rcit, llgance de sa construction et la riche fantaisie de sa conception. Dans un avenir proche, un nouveau film sera ralis, Dans les neiges, galement d la plume talentueuse de A. I. Filippov. Ce qui nous procure particulirement de joie, cest que ce succs rare revient la cause russe . (sig. E. Efimovsky [A. I. Filippov], Rodina [Patrie], Paris, 8 mars 1925, p. 4. Ce scnario ne fut pas ralis). 127 Wells, ce nest pas de la science-fiction, cest de la prose, un prosasme comparable aux plans de Wengeroff , V. Gardine, Mmoires, t.1, 19121924, Moscou, 1949, p. 91-93.
125

entreprise ne vcut gure : lautomne 1918, elle est liquide. Nanmoins son directeur, qui avait alors quitt la Russie, ne perd nullement son intrt pour le cinma dans lmigration. lautomne 1921, Wengeroff est Berlin : avec lemphase qui le caractrise, il annonce la cration dune compagnie regroupant des industriels du cinma russes, allemands et franais. Cette entreprise ne verra pourtant pas le jour128. Au dbut de lanne suivante, il devient lun des fondateurs de lUnion des artisans du cinma russe en Allemagne, cre pour la dfense de la dignit et des intrts de lart russe dans le domaine du thtre et du cinmatographe 129 qui runit pratiquement tous les travailleurs du cinma migrs du pays130. cette poque, Wengeroff dploie une activit considrable : il participe, de manire directe ou indirecte, aux affaires de toute une srie dentreprises de cinma russe Berlin (Atlantic-film, Viking-film, etc.), et, au printemps 1923, il entre la direction de Caesar-film, avec des priorits affiches :
Lide de mettre en scne des films russes, dans leur sujet comme dans leur esprit, interprts par des acteurs russes, possde en sa personne un partisan nergique, et son esprit dinitiative sera sans aucun doute en mesure de favoriser la future mise en pratique de cette ide.

Ainsi les cranisations de la littrature russe classique sont dclares productions prioritaires de la compagnie : Eaux printanires daprs Ivan Tourguniev et le Dmon daprs Lon Tolsto qui ne furent dailleurs jamais raliss131. Daprs ses

gouvernail], Berlin, 4 novembre 1921, p. 5. Satzung des Zentralverbandes der russischen professionellen Buhnmenkunstler in Deutschland, Berlin 1922. 130 Golos Rossii (la Voix de la Russie), Berlin, 6 mai 1922, p. 5 ; ibid., 17 mai 1922, p. 5. 131 Kino-Ekho. Kinematograf dlja Rossii (le Cin-Echo, le Cinma pour la Russie), Berlin, 1923, n1, p. 56. Cest Iosif Sojfer qui tait indiqu comme ralisateur du deuxime film, et lcrivain Sergue Gornyj (Mark-Alexandre Otsoup) comme scnariste. Dni (le Temps), Berlin, 5 juin 1923, p. 5. Au dbut de lanne suivante, lassoci de Wengeroff, Charitonoff, quitte la socit, ce qui conduit visiblement la fermeture de lentreprise, Kinotvortchestvo i teatr, 1924, n 2, p. 10.
129 128 Rul[Le

contemporains, Wengeroff se distinguait par une rare capacit soutenir et redonner de lassurance quiconque sadressait lui . Son amiti et ses talents de communicateur, allis une nergie bouillonnante, une poigne dans les affaires et un don de persuasion attiraient les gens, qui voyaient en lui un leader et un organisateur hors du commun132. Cest visiblement grce ses qualits qu la fin de cette mme anne Wengeroff russit intresser le magnat de lindustrie Hugo Stinnes ses plans et organiser avec son aide financire le consortium de cinma WESTI. Au groupe se joignirent des industriels allemands, italiens, franais, polonais, autrichiens, roumains, balkaniques, baltes et mme chinois et japonais. Le slogan choisi comme devise de la nouvelle entreprise tait : Nous construisons une organisation mondiale . Il convient cependant de noter que de nombreux participants-clefs de cette entreprise, formellement internationale, venaient du cinma russe migr lOuest (Dimitri Charitonoff, No Bloch, Grigori Rabinovitch, Andr Kerre, Zakh, Zagrodski et autres)133. Lobjectif principal de Wengeroff tait la cration du Syndicat Europen du Film, alternative continentale de production capable de rsister la domination du march europen daprs-guerre par lAmrique. Lun de ses objectifs visait incorporer au projet des organismes cinmatographiques sovitiques, pour la distribution des films europens en URSS et pour des co-productions o lon tournerait sur place des films destins au march occidental. la fin de 1923, des ngociations tout fait srieuses furent menes ce sujet entre le Goskino et Stinnes. Dans la foule, fut

Comparer galement avec les souvenirs attribus Wengeroff par le clbre photographe franais de cinma et du business, Evguni Res : Rejs E. Kojevnikov, Kto Vy ? (Qui tes-vous ?), Moscou 2000, p. 11-12. NB : les rapports Kamenka-Wengeroff en revanche en dpit de leur association en 1929 sur le Cagliostro de R. Oswald , sont marqus par la mfiance. Voir un extrait de leur correspondance dans Franois Albera, Albatros, des Russes Paris 1919-1929, op. cit., p. 159 (NdE). 133 Une grande quantit de Russes car, comme lon sait, une crasante majorit de travailleurs dans ce domaine, en commenant par les acteurs, les dcorateurs, les ralisateurs, en terminant par les comptables ou tout genre douvriers, taient russes aurait une bonne paye rgulire. Et cela aussi avait une signification de grande importance. (Anonyme [A. Morsko ?]), Cinmatographie stinnesienne , Kinotvortchestvo, Paris 1925, n 13, p. 20.
132 Ibid.

labor le projet germano-sovitique de Socit de cinma de lEst , qui aurait d possder, pour lEurope, les droits exclusifs de tournage sur territoire russe. Il ne fait pas de doute quen prsence de telles possibilits dorganisation et de financement, luvre de Wengeroff se serait ralise, si la mort subite de Stinnes navait brusquement mis fin lentreprise en plein essor. Toutefois, la propagande imprime du projet, dploye par son initiateur en parallle avec ses efforts de mise en place, fit beaucoup de bruit dans la presse europenne et dans les cercles 134 cinmatographiques . Largumentation de Wengeroff tait la suivante :
Je madresse en premier lieu aux directeurs et je leur dis : concluez entre vous des alliances franco-anglaises, franco-italiennes, anglo-franaises, anglo-italiennes, franco-sudoises, anglo-sudoises autant que vous voudrez, mais unissez-vous ! [] Chaque film doit tre fait de manire convenir au monde entier, cest--dire pouvoir atteindre aussi lAmrique. Les sommes qui doivent tre dpenses pour un film sont telles, quun seul pays nest pas en mesure de les assumer. [] Je madresse la presse, aux crivains, aux acteurs et aux ralisateurs et je leur dis : soutenez-nous dans notre entreprise europenne, faute de quoi la riche littrature europenne et ses trsors artistiques seront peine utiliss ou ce point accommods au got amricain quils deviendront mconnaissables. [] Enfin, je madresse chacun en particulier et sans me mler des questions politiques je leur dis : la guerre est finie, dsormais il nous est indispensable de crer une union europenne sur le plan du travail, dans le domaine de lart et du commerce135

la lumire de tels propos, ce qua racont Abel Gance Kevin Brownlow sur sa rencontre quasi fortuite avec Wengeroff, sur lintrt tout aussi inopin de Stinnes pour son projet cinmatographique, se rduit au mieux une anecdote, au pire une rouerie

Voir Kinotvortchestvo, 1924, n 3, p. 69 (Anonyme [A. Morsko ?]) Syndicat europen. Ibid., 1924, n 6-7, p. 30-31. 135 V. Wengeroff, Syndicat europen du film , Russkoje Ekho [lcho russe], Berlin, 1924, n42, 12 octobre, p. 14 ; Il ne faut pas tarder ! , Ekran, Berlin, 1924, n1, p. 14.
134

dlibre du cinaste136. En ralit, il tait invitable que les deux hommes se rencontrent et toute une srie de motivations propres chacun formaient la base de leur future collaboration. Pour Wengeroff, collaborer avec Gance signifiait avant tout la ralisation de sa thse sur le regroupement du cinma europen. Dautre part cette union revtait galement pour lui une signification commmorative particulire au cinma russe : en 1924, en effet, dix ans staient couls depuis la triple cranisation du roman de Tolsto, Guerre et paix, ralise en Russie la fois et concurremment par Alexandre Taldykine, Alexandre Khanjonkov et Paul Thiemann. Cest pourquoi Wengeroff ne pouvait pas ne pas sintresser au projet de Gance, proche de cette uvre littraire par son sujet et qui, de surcrot, offrait ses compatriotes loccasion de participer largement sa cration. On peut penser que le consentement de Stinnes financer cette production cinmatographique coteuse avait avant tout une signification politique : il sagissait den faire un geste symbolique de rconciliation entre lAllemagne et la France. On peut supposer que le ralisateur prit en compte les motivations intimes de ses partenaires et que cela facilita une prise de dcision non-patriotique sur le soutien financier allemand dune telle production. Aprs la faillite de WESTI, Wengeroff poursuivit ses activits de producteur, constituant, Berlin, la compagnie Wengeroff-Film et travaillant en parallle Paris par lintermdiaire de ses associs Charitonoff et Simon Schiffrin137. Aprs larrive au pouvoir des nazis, il gagna dfinitivement Paris, o il vcut de nombreuses annes lHtel Claridge, survivant lOccupation allemande. Dans les dernires annes de sa vie, il tait connu de ses compatriotes comme un mcne gnreux et un bienfaiteur138, mais cest l le sujet dune autre recherche.

Brownlow, The Parades gone By, Berkeley-Los Angeles 1969, p. 547-548. 137 Autre transfuge dAlbatros (NdE). 138 Sovietskij patriot (le Patriote sovitique), Paris, 27 juin 1947, p. 2.
136 K.

Nikolas Koline Chacun sait que Nikolas Koline (1888-1973) joue dans Napolon le rle de Tristan Fleury, mais il y a une prhistoire sa participation au film. Il semble que son principal complice et intermdiaire dans les ngociations avec le ralisateur fut Alexandre Kouprine dont il a dj t question. Comme Koline rencontrait de srieuses difficults avec la langue franaise, daprs le tmoignage de la fille de lcrivain, ils sont alls ensemble trouver Abel Gance pour les ngociations 139. Cette visite eut lieu lautomne 1923, au moment du tournage du Kean dAlexandre Volkoff o Koline jouait le rle important du partenaire de Mosjoukine. Lacteur mentionne cette visite Kouprine dans la lettre non date (srement dbut janvier 1924) ci-dessous :
Alexandre Ivanovitch, Une fois jai t un impertinent sans borne, quand je vous ai entran chez A. Gance en qualit de traducteur. Par votre bont sans limite, vous avez accd ma demande de manire brillante. Hlas, je suis nouveau impertinent, et toujours pour la mme raison. Nous sommes la Riviera et nous ne savons quels ont t les pourparlers de Gance avec Albatros et de manire gnrale, quelle sera ma destine. Peut-tre la direction a-t-elle refus catgorique-ment ? Peut-tre Gance ma-t-il crit, et sa lettre mattend-elle mon appartement parisien ? Peut-tre faut-il prendre une dcision depuis longtemps et de son ct, ne recevant aucun signe de ma part, il peut se ficher de moi. Je vous supplie de lui crire un petit mot en franais, qu ce quil dit, Nikolas Fiodorovitch Koline, qui se repose M[onte] Carlo [] aprs le [tournage du] film, sintresse beaucoup aux rsultats de vos ngociations avec Albatros et demande de vous rappeler que le dernier mot sera le mien et non celui de la direction, aprs mon arrive Paris entre le 10 et 15 janvier. Je lui aurais crit moi-mme, dautant plus que son domestique est russe, mais jai oubli son adresse. Vous ne vous en rappelez pas ? Avenue Kleber, 16 ? 52 ? 27 ? Vous la trouverez dans le bottin de tlphone. Pour moi, cette question est dsormais de grande
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Kouprine, Kouprine mon pre, Moscou, 1979, p. 136.

importance, car la fabrique140, Bloch est couteaux tirs avec Kamenka141 et laffaire risque de partir en poussire. Vu komprene ?142 Faites donc sil vous plat cela pour moi, Al[exandre] Iv[anovitch] et excusez-moi, fils de chienne que je suis. Koline []143

Visiblement, la mdiation de Kouprine se montra efficace, et bientt Koline fut invit rejoindre lquipe de tournage de Napolon, ce dont lcrivain rendit compte avec satisfaction dans le mme Journal russe :
Ce nest dsormais plus un secret : N. F. Koline, notre acteur prfr, remarquable, a sign un contrat avec Abel Gance. Pour deux ans. Il sagit dune gigantesque pice cinmatographique (6 pisodes), embrassant toute la vie de Napolon, des bancs dcole lIle de [Sainte] Hlne. Ici, il sagira plutt pour Koline dun second rle, un rle accompagnateur. Mais lintrieur de celui-ci, le talentueux acteur a russi placer la juste admiration pour la personne du petit caporal et la juste simplicit de relations quon ne peut quimaginer, avec lEmpereur, gnial par le caprice du hasard. Ce qui est galement remarquable, cest que ce nest pas Koline qui a cherch Abel Gance, mais le contraire, ce qui fait grand honneur au got et lintuition du magicien moderne de la cration cinmatographique . Abel Gance a pouss sa gentillesse amicale et affectueuse jusqu laisser Koline quelques mois pour les tournages dans la firme prcdente. [] dj avant Abel Gance, Koline tait devenu le favori du public ouvrier ordinaire, sans prtention mais bourru : Attention ! Cest Koline ! Bravo Koline ! Suivaient pleurs et applaudissements. Deux qualits se ctoient chez Koline : un grand jeu (je dirais sublime) prsent avec une inhabituelle simplicit. Il est la porte de tous. Toutefois, ces deux qualits de Koline ne sont pas exhaustives : il a tout une rserve de moyens et il ne cesse dapprendre. En effet. Le chemin sest dsormais largement ouvert
russe pour studio (NdT) Bloch, M. Hache et A. Kamenka avaient rachet ensemble les parts dErmolieff au studio de Montreuil au dpart de ce dernier pour fonder Albatros en aot 1922, mais la place prise par la famille Kamenka parmi les actionnaires tait prdominante. (Voir Fr. Albera, op. cit. [NdE]). 142 En franais (sic) dans le texte (NdT). 143 RGALI, 240/2/32/1 (Rossijskij Gosudarstvennyj arxiv literatury i iskusstva) [Archives dtat russe pour la littrature et lart].
141 N. 140 Terme

devant Koline. Il ne fait pas de doute quil le traversera dignement et avec succs. Mais quel dommage que le cinma actuel, peu perfectionn, puisse nous ravir et pour toujours un remarquable acteur. [] Mais il ny a pas ici de place pour la jalousie. Grce une conqute culturelle russe de plus144

Marc Aldanoff Au nombre des participants perdus dans la mise en scne de Napolon, il convient de nommer lauteur de romans historiques, le dramaturge et publiciste Marc Aldanoff (1885-1957), dont luvre a joui dune grande popularit, non seulement parmi les Russes de ltranger mais aussi du lecteur occidental. Lactivit cinmatographique de cet auteur est reste pratiquement inconnue lexception dun document. Le 21 juin 1924, Aldanoff crivait lhomme de lettres Victor Iretsky, qui vivait Berlin :
Cher Victor Iakovlevitch, la socit de cinma Cin-France (Bloch, Lunz, Charitonoff) ma invit comme consultant littraire . Cela signifie que je dois :1) leur indiquer les nouveaux et anciens romans dont ils pourraient tirer un scnario.2) leur donner mon point de vue sur des scnarios originaux.Ne voulez-vous pas proposer quelque chose la Socit ? [] Vous tes lun des rares crivains russes avoir de la fantaisie et des sujets et qui pourriez crire un scnario trs intressant. Linconvnient consiste dans le fait quen cas de refus (et le refus, malheureusement, dpend seulement de la direction de la Socit et non du consultant), lauteur en est pour sa peine. Dans le cas contraire, ils paient bien.Pourquoi ne menverriez-vous pas sur 4-5 pages le rsum de votre scnario ou au moins de votre sujet ? Je serais trs content de le prsenter la Socit. [] Dans lattente de votre prompte rponse je vous envoie mes salutations cordiales. Votre dvou
144 Ali-Khan [A. Kouprine], Pamjatnaja Knijka/Russkaja gazeta, 3 juin 1924, p. 3. Ce nest qu la fin de lanne quune autre publication russe Illustrirovannaja Rossija annona la participation de Koline lquipe de tournage dAbel Gance (1924, n9, p. 20). NB : Koline, form au Thtre dArt de Stanislavsky, tait venu en France avec la troupe de la Chauve souris de Nikita Ballieff ; ses succs au cinma larrachrent de la sorte au thtre (NdE).

M. Landau-Aldanoff145

Dans les cercles littraires et artistiques franais et des migrs russes, lcrivain possdait une rputation mrite de grand connaisseur de la Rvolution franaise et, en juger par quelques renseignements indirects, il semble avoir t le principal consultant historique des ralisateurs au moment de la prparation du scnario de Napolon. La collaboration entre Aldanoff et Volkoff eut une suite dans le Casanova146 et lcrivain crivit le scnario dun Alexandre Ier, daprs Guerre et paix, que Volkoff sapprtait raliser pour les studios UFA Berlin147. Alexandre Volkoff Lacteur et ralisateur Alexandre Alexandrovitch Volkov (1881-1942) passe juste titre pour lune des figures de proue de lhistoire de la cinmatographie russe en exil. Descendant lointain du clbre auteur de tragdies Fiodor Volkov, il tudie la peinture et la musique et fait ses premiers essais de baryton et dacteur dramatique quand clate la guerre russojaponaise laquelle il prend part. En 1906, il lie sa vie au cinma, dabord comme collaborateur technique au sein de la succursale Path Moscou148. Ayant acquis une matrise professionnelle largie, Volkov est engag par Paul Thiemann pour diriger ses studios Tiflis. Il est scnariste et acteur, et double en particulier le populaire acteur danois Voldemar Psilander (dans la distribution russe : Garrison) dans les finals tragiques de ses films, adapts spcialement pour la distribution en Russie. Il supervise en outre plusieurs metteurs en scne149. Il passe lui-mme la ralisation en 1911 avec le Prisonnier du Caucase et devient ds lors un

RGALI, 2 227/1/156/6. Voir R. Ianguirov, Le cinma historique de Mark Aldanov , Iskusstvo kino, 2000, n 4. 146 Vozrojdenie (Renaissance), Paris, 5 juin 1926, p. 4 ; Novoje russkoje slovo (la Parole russe nouvelle), New York, 17 aot 1926, p. 3. 147 Rul, 8 octobre 1927, p. 4. 148 Dont le reprsentant franais est Maurice Hache qui participera aprs la Rvolution Ermolieff-Cinma et Albatros (NdE). 149 Cest lui qui aurait confi Meyerhold le tournage du Portrait de Dorian Gray (NdE).
145

matre de lcran rput. Grivement bless lors de la Premire Guerre mondiale, il est rform et, son retour, est engag par la Socit de Iosif Ermoliev150. Aprs la victoire des bolcheviques, il gagne la Crime avec lensemble de la troupe Ermoliev qui migre Constantinople en fvrier 1920, puis se rend Marseille et Paris-Montreuil. Volkoff se hisse alors rapidement au rang des ralisateurs populaires du cinma franais151. Bien que le fait ne soit pas apprci sa juste valeur par les historiens, il importe de reconnatre le rle quil a jou dans la ralisation de Napolon, en particulier lors de la premire tape de sa production152. Volkoff, qui avait quitt Albatros pour venir auprs dAbel Gance, comptait jouer un rle de premier plan dans cette nouvelle ralisation cinmatographique153. Mais, comme on va le voir, ses espoirs furent dus. En dcembre 1926, le ralisateur se tourne vers lavocat Manouil Margoulis (1868-1935), clbre et influent juriste, personnalit publique du Paris russe, afin de rgulariser ses relations financires avec la direction de Cin-France-Film, laisses en suspens aprs son dpart de lquipe de tournage dAbel Gance. Au nombre des documents transmis par le ralisateur Margoulis figurait un descriptif dtaill de son travail


150 Il ralise plusieurs comdies et drames et collabore au scnario de Satan triomphant de Protazanov (NdE). Dans le Journal russe, Volkoff publie une lettre prcisant sa participation au tournage du Pre Serge : Jai effectivement dirig quelques scnes de ce film, mais lessentiel du travail de mise en scne a t le fait de Protazanov, qui revient lhonneur de la cration de ce remarquable film (27 juillet 1924, p. 3). 151 Sur la place dA. Volkoff dans le cinma franais pendant sa priode Ermolieff-Albatros, le dpart de N. Bloch dAlbatros, etc., voir Fr. Albera, op. cit. Il existe une biographie autorise de Volkoff parue dans Cinmagazine n30, 29 juillet 1927, p. 201-204, signe Jack Conrad [Jean Arroy] dont Volkoff conservait plusieurs exemplaires dactylographis dans ses archives (fonds Volkoff, Cinmathque franaise-BiFi) (NdE). 152 K. Brownlow, qui a reconstitu en dtail lhistoire de la cration du film, se borne en faire lassistant du ralisateur (Abel Gances Classic Film, New York 1983, p. 256). NB : Lenny Borger et Catherine Morel avaient mieux apprci son apport et celui des Russes en gnral dans leur tude Langoissante aventure. Lapport russe de lentre-deux guerres , Positif n 323, janvier 1988 (NdE). 153 Interview avec A. Volkoff, voir Kinotvortchestvo, 1924, n 6-7, p. 21 et p. 30.

sur Napolon154 :
partir du mois de mai 1920 et jusqu juin 1924 jai travaill la maison de production de cinma Socit Ermolieff-Cinma, rorganise par la suite en S[oci]t Albatros. Pendant cette priode, jai jou dans le 12e film pisodes la Pocharde et mis en scne les films suivants : la Maison du mystre en 6 pisodes, Kean et les Ombres qui passent.155 Tous ces films connurent un grand succs artistique. Dans les premiers jours davril 1924, M. Bloch, ancien directeur de la Socit Albatros qui tait pass un mois auparavant aux socits nouvellement cres Films Abel Gance et Cin-France-Film, est entr, comme administrateur de la Socit Abel Gance, en pourparlers avec moi au sujet de mon passage la socit susmentionne en qualit, dune part, de metteur en scne adjoint 156 dans la ralisation dAbel Gance du film Napolon, et de lautre en tant que metteur en scne157 pour la ralisation parallle au Napolon de films totalement indpendants pour cette mme socit. Jai accept la proposition aux conditions suivantes : je recevrai 6 000 F de rtribution par mois et en plus de cela 20 000 F par anne garantis pour les films auxquels je prendrai part la ralisation. Le contrat aurait d tre sign pour deux ans. Je sais que toute ladministration a t mise au courant de mes conditions et, me semble-t-il, que M. Bloch a mme crit Berlin ce sujet, car je me souviens quil mavait montr une lettre de Berlin o on lui confirmait le consentement aux conditions mentionnes. Sans attendre llaboration et la signature du contrat, jai commenc le travail. Aprs quelque temps, le secrtaire de la Socit, M. Lunz, ma prsent un projet de contrat, que je lui ai rendu aprs vrification,
les documents cits ci-dessous proviennent des Archives dtat de la Fdration de Russie (Gosudarstvennyj arkhiv Rossiskoj Federatsii), GARF, 6 270/1/154. NB : Dans la lettre ci-dessous, les mots souligns par Volkoff apparatront en italiques (NdE). 155 La Pocharde, film daventures en sries, ral. : Henri Etievant, prod. : Ermorlieff-Cinma, sortie juin 1922 ; La Maison du mystre : film daventure en sries, ral. : A. Volkoff, scn. : A. Volkoff et Ivan Mosjoukine daprs le roman de Jules Mary. Prod. Ermolieff-Cinma-Albatros, sortie mars 1923 ; Kean, drame, ral. : A. Volkoff, prod. : Albatros, sortie fvrier 1924 ; les Ombres qui passent, film daventures en srie, ral. : A. Volkoff, prod. : Albatros, sortie aot 1924. Sur tous ces films (gnriques, documentation, commentaires), voir Fr. Albera, op. cit. (NdE). 156 En franais dans le texte (NdT). 157 En franais dans le texte (NdT).
154 Tous

demandant de faire les corrections et ajouts ncessaires et de remettre ensuite le contrat ladministration et moimme afin dtre sign. Ce nest pas ma signature qui importait dans ces contrats mais celles des deux administrateurs de la Socit, M. Bloch et M. de Bersancourt, puisque le contrat tait important pour moi avant tout. En changeant dentreprise, je voulais massurer et me protger de tout dsagrment ventuel. Jusqu maintenant, je nai toujours pas vu ce contrat, on ne ma pas demand de le signer. Je lai rappel quelques fois aussi bien M. Bloch qu M. Lunz, qui mont tous deux fait des promesses qui nont pas t au-del. Ayant toujours fait confiance aux gens sur parole et ayant travaill toute ma vie sans contrat, je navais pas de raison de douter de lhonntet des gens, cest pourquoi je nai pas jug bon dinsister ni dexiger ce contrat. Je me souviens parfaitement de la fois o M. Ermolieff, apprenant que mon contrat navait pas t sign, le reprocha M. Bloch, lui rappelant quon ne savait pas ce qui pouvait lui arriver, ni qui alors rpondrait de moi. M. Bloch dclara alors M. Ermolieff que ce ntait pas lui de se soucier de cela, que M. Volkoff savait qui il avait affaire et que cest pourquoi il navait pas craindre que ses droits ne soient pas respects, mme si le contrat ntait pas sign. Lorsque quadvint la faillite de Stinnes, je me suis rappel mon contrat non sign et men suis inquit. Mais en voyant combien la direction devait faire face des problmes gnraux, jai dcid de ne pas la dranger en un tel moment avec mon affaire personnelle. Jtais convaincu que cette administration tait fiable et quau moment de prsenter les comptes la commission de liquidation, on ne laisserait pas passer une telle ngligence, celle dun contrat non sign. Il ne se passa que peu de temps avant que les nues du tourbillon destructif ne se condensent encore plus et menacent laffaire, et je dcidai de faire part de mes dsagrments M. Abel Gance. Ce dernier sempressa de me rassurer, me tranquillisant que je ne devais pas me faire du mauvais sang, puisquil rpondrait de lexcution de mon contrat, bien quil ne ft pas rgularis. Faisant une confiance totale la parole dAbel Gance, je nai jamais jusquici soulev cette question. Quelle ne fut pas ma surprise ds lors quand je reus une lettre officielle date du 29 aot de cette anne signe de MM. Abel Gance et de Bersancourt, mavertissant de lchance de mon engagement par la socit pour le 30 septembre. Mon embarras et mon trouble le plus complet furent tout fait naturels. Jai compris que ni les reprsentants de ladministration, ni M. Bersancourt, ni M.

Gance ne prenaient en considration mes conditions. Ressentir cela et en prendre conscience fut trop pnible pour moi. Je ne pouvais nullement me rsigner cette injustice et cest pourquoi jai dcid de rpondre ces gens en leur crivant mes conditions. Il en a rsult une correspondance sans rsultat avec M. Gance. On peut lexaminer, elle nest pas dnue dintrt. Je nai pas non plus compris le comportement de MM. Bloch et Lunz, qui ne firent que hausser les paules mes questions sur ce qui se passait, souriant mystrieusement sans rien pouvoir me dire dessentiel. M. Bloch ma tranquillis, prtendant que tout cela navait pas dimportance, quau pire des cas il serait prt tmoigner avec Lunz de lexistence de mes conditions, quil serait mme prt prsenter le contrat, qui alors tait encore sign sur papier timbr, que je navais pas minquiter, etc. Ainsi, rempli despoir sur la ralisation lgale et quitable de mes conditions, jai continu vivre jusqu ces tous derniers jours. En ce qui concerne mon compte : du 15 juillet 1924 au 16 juillet 1925, jai touch tout ce quon me devait. Pour le 31 juillet de cette anne, je nai reu que 1 500F, cest-dire la moiti de la somme affrente. Jusquau 15 juillet 1925, on doit encore me verser environ 6 300F (je ne me souviens plus exactement), rtribution pour les films de la premire anne (cest-dire sur la somme de 20 000F). Cela sest pass de la manire suivante. Jai reu la premire moiti de cette somme, cest--dire 10 000F dj fin juillet 1924. Je voulais recevoir les 10 000F restants avant mon dpart pour la Corse, au dbut du mois davril, car je devais payer mes impts. M. Bloch, qui ne disposait pas alors dune telle somme, me proposa de lui laisser ma dclaration de redevances, me promettant de les payer avant mon dpart et pour le reste de la somme (6 300 sur les 10 000F), de le dposer sur mon compte en banque. Jai accept et suis parti tranquille en Corse. Quel ne fut pas mon tonnement quand mon retour de Corse au dbut du mois de juin, jai appris que ma redevance de 3 700 avait t paye par M. Bloch, mais quil avait oubli de verser les 6 300F sur mon compte. Avant que je ne parvienne recevoir cette somme, la commission de liquidation des affaires de Stinnes se prsenta de Berlin et toute possibilit pour moi de recevoir cet argent disparut. Ainsi, le sort de cette somme reste toujours en suspend et non par ma faute il me semble ! Pourquoi dois-je donc en souffrir les consquences ?[] En ce qui concerne mon rapport au film Napolon, je dois dire la chose suivante : Bien que daprs les conditions je mtais imagines, tant entirement mis au courant de la ralisation du film

Napolon, que je pourrais en mme temps me consacrer des mises en scne indpendantes, il mest apparu, confront la ralit, quil tait absolument impossible de mener de front ces deux activits, cest--dire concrtement de raliser ce que javais prvu. Ainsi, cherchant satisfaire aussi bien ladministration quAbel Gance lui-mme, jai dcid de me retirer de mes propres ralisations en sacrifiant de fait mes propres intrts artistiques et de me consacrer entirement au travail sur le film Napolon. Cette ralisation avait beaucoup dennemis, aussi bien intrieurs quextrieurs, et je dois dire que jai dpens beaucoup de force et dnergie, de sang et mes nerfs la dfense de ce grandiose projet artistique. Je croyais profondment son importante signification artistique. Plus dune fois, ladministration perdit sa bonne humeur, perdit patience, courage ; suivirent les doutes, les incertitudes, les hsitations. Plus dune fois, lexistence mme du film fut menace, et chaque fois je me suis empress dapporter rconfort lhumeur vacillante du conseil dadministration, je me suis dpch de venir la rescousse du film et M. Bloch, M. Abel Gance et, je pense, mme M. de Bersancourt ne refuseront pas de le confirmer. Comme exemple concret le prouvant, je peux citer lexpos que jai rdig la demande de M. Becker pour dfendre la ralisation de Napolon devant la direction berlinoise [WESTI] au moment o il tait le plus menac. Jinclus ci-joint une copie de lexpos susnomm, car jestime quil caractrise remarquablement bien mon attitude lgard du film en gnral et envers M. Abel Gance, son crateur, en particulier. Est-il possible quaprs tout cela on puisse accepter les conditions qui mont t prsentes au moment de la liquidation comme quitables ! Alexandre Volkoff

Outre les descriptions de ses griefs envers la compagnie, le ralisateur transmet au juriste ses changes pistolaires avec la direction de la Socit des Films Abel Gance, o fut dcid son licenciement inattendu de lquipe de tournage. La premire de ces lettres, date du 29 aot 1925, est une circulaire officielle (en franais) notifiant la dcision de mettre fin lengagement du ralisateur :
Vous saviez dj que la dfaillance de la Socit

WESTI (Consortium Stinnes) a compromis injustement la continuation de nos travaux. Nous sommes donc dans lobligation actuelle, malgr le ferme espoir que nous avons dune reprise dactivit, de nous priver de vos services, sauf vous rappeler le plus tt possible dans la mesure o les circonstances le permettront. Veuillez donc bien considrer la prsente lettre comme un cong sur pravis la date du 30 septembre prochain. Pour le rglement des sommes qui pourraient vous rester dues ou des appointements encore courir, la Grance, croyez-le, adoptera les conditions les plus librales dans les difficults quelle traverse, et elle est persuade que dans lesprit de collaboration qui vous unissait elle vous ne verrez aucun inconvnient les accepter. Veuillez agrer, Monsieur, nos sincres salutations. La Grance du Film Napolon de Bersaucourt, Abel Gance.

Le 4 septembre, Volkoff rpond en franais son ancien employeur :


Monsieur Abel Gance 8, Rue de Richelieu PARIS Monsieur, Je viens de recevoir une lettre date du 29 aot signe par vous comme un des grants de la Grance du Film Napolon, me donnant cong. Nayant jamais eu faire avec la grance susnomme, dont lexistence ma t pour la premire fois rvle par la lettre du 29 aot, nayant donc recevoir delle aucune signification ni de cong ni de quoi que ce soit en gneral, je considre cette lettre comme resultat dun malentendu aussi malveillant quinjustifi. Je suis au service de la Socit des Films Abel Gance avec laquelle jai pass, comme vous le savez fort bien, un contrat en la personne de M. Bloch un de ses directeurs : le contrat qui a t observ pendant un an par la socit et dont lcheance naura lieu que dans un an. Je considre donc la lettre de la Grance du Film Napolon comme ne me concernant pas. Veuillez agrer mes salutations distingues. Alexandre Volkoff

Le 7 septembre, le ralisateur reoit une lettre plus catgorique de la direction de production :


Monsieur A. Volkoff Htel Raguenaud 6, Rue des Petits Champs PARIS Mon Cher Ami,Je ne comprends pas du tout votre rponse. Je vous avais prvenu de cette sorte de circulaire et vous nauriez pas d vous en formaliser car elle nest que le rsultat automatique dune situation difficile.Je pars Venise ce soir et vous verrai mon retour. Jespre russir. Croyez, mon Cher ami, mes sentiments les plus cordiaux. Abel Gance

Mais cette lettre ne convainquit pas Volkoff du fait quon navait plus besoin de ses services. Le 10 septembre, il sadresse nouveau (en franais) Gance avec motion :
Monsieur Abel Gance 27, Avenue Kleber PARIS Cher Monsieur Gance, Je ne peux pas vous cacher que la rception de la lettre circulaire du 29 aot signe par vous mavait bien et sensiblement frapp.Je ntais point tonn dy trouver la signature de M. de Bersaucourt, mais jtais infiniment tonn, je le rpte dy trouver votre signature la signature dAbel Gance. Abel Gance que je connais pour un homme dune haute et fine culture, un artiste extraordinaire dont le nom est connu dans tout lunivers. Abel Gance qui savait trs bien que je suis engag pour deux ans et que d la ngligence de ladministration on ne mavait pas encore donn signer mon contrat et moi, je ne disais rien, ne voulant pas tre indlicat. Abel Gance qui aprs la faillite du consortium Stinnes mavait rassur au sujet de mon contrat qui restait toujours non sign et me confirmait quil rpond de lexcution de toutes mes conditions. Abel Gance qui devrait mieux que tous les autres connatre mon dvouement sincre au film Napolon. Cest donc sa demande, en vue de la collaboration troite avec vous, en vue des intrts communs que javais cd

mes propres intrts artistiques, avais renonc mes mises en scne personnelles, mayant donn compltement au Napolon. Abel Gance, enfin, qui me connat comme un metteur en scne avec un certain nom qui avait une bonne situation dans la Socit Albatros et qui ne laurait jamais quitte pour rien sans contrat. On ne peut donc pas me classer au mme rang avec Mrs Komerovsky et M. Ren en me prvenant dun mois davance de mon cong ! Cest cause de tout cela que jtais bien sensiblement et douloureusement frapp ayant aperu votre signature sur cette lettre du 29 aot, qui est vraiment indigne. [] Vous avez tort, cher monsieur Gance, de men vouloir pour ma rponse en disant que je men formalise. votre lettre circulaire jtais oblig de vous adresser une rponse officielle. Vous voyez bien que je ne cherche pas formaliser nos relations et la meilleure des preuves cest le cas avec mon contrat. Ayant pleine confiance en vos efforts, jattendrai avec impatience votre retour triomphal et dans cette attente Agrez, cher Monsieur Gance, lassurance de mes plus cordiaux sentiments. Alexandre Volkoff

Cest le directeur administratif de la compagnie, mile Karmann, qui poursuit ensuite la correspondance, le 5 novembre, dans les termes les plus durs :
Monsieur, Daprs les renseignements que jai pu recueillir, le scnario Charlotte Corday par Lentre, qui fait partie de lactif de la Socit FILMS ABEL GANCE, vous aurait t remis pour examen et naurait pas t retourn la Socit. Dautre part, il vous a t remis un exemplaire de chacun des deux premiers dcoupages du film Napolon. Je vous serais, en consquence, oblig de bien vouloir me faire parvenir de toute urgence ces diffrents scnarios. Avec mes remerciements, veuillez agrer, Monsieur, lexpression de mes sentiments distingus. mile Karmann, Administrateur de Socits.

La dernire lettre de cette correspondance, est date

du 10 novembre :
Monsieur, En rponse votre lettre du 8 novembre 1925, je vous prie de bien vouloir passer jeudi matin de 9 h 1/2 11h, 6 Rue de Richelieu au sige de la liquidation. Vous voudrez bien vous munir de toutes vos pices afin de mexpliquer votre affaire dont je ne suis pas au courant. [] Je vous rappelle, puisque vous paraissez lignorer, que la Socit des Films Abel Gance est en liquidation et que cette liquidation a t publie conformment la loi. Ci-joint le journal dannonces lgales158. Recevez, Monsieur, mes sincres salutations. mile Karmann Administrateur de Socits.

Cependant il convient de distinguer cette controverse entre employ et employeur de lapprciation artistique qua donne Volkoff du travail dAbel Gance sur Napolon. Cest peut-tre lun des documents le plus important de ce fonds darchives. Il a t crit en franais expressment pour la direction berlinoise de WESTI en 1925, au moment o des doutes surgissent quant la capacit du ralisateur de mener bien la ralisation du film alors en cours. En voici lintgralit :
AVIS de Monsieur Volkoff sur le film Napolon. Avant dmettre mon opinion sur le travail de Monsieur Gance pour le film Napolon, je voudrais rappeler ce qui prcdait ce film. Il faut dire exactement que depuis la Roue, on navait pas cess de raconter sur Gance des histoires tout fait invraisemblables qui devaient discrditer sa facult de travail et sa valeur commerciale. Oubliant tout ce que Gance avait fait dans ce film, tant au point de vue de la ralisation quau point de vue technique, tous ses ennemis et mme ses amis criaient quil est inadmissible de travailler pendant une si longue priode pour un film, quil est inadmissible de dpenser tant dargent, que cest un
lannonce du directeur administratif de la Compagnie Pierre-Victormile Karmann du 30 octobre 1925 sur la liquidation de la Socit des Films Abel Gance, Socit Anonyme au capital de 200 000F : les Annonces parisiennes. Journal Officiel dAnnonces Judiciaires et Lgales, lundi, 2 novembre 1925, n 133, p. 5022.
158 Voir

crime, quon ne doit pas laisser Monsieur Gance soccuper dun film, que cest un bluffeur etc, etc. Malheureusement toutes ces mdisances devaient produire leur effet et avaient des consquences funestes pour Gance. On ne croyait plus en lui comme en un travailleur srieux ; je dois avouer que moi aussi je manquais de confiance. Survint un miracle ! On trouve des capitalistes qui ont donn les fonds ncessaires et qui ont confi le film Napolon Abel Gance ; je jubilais, dune part, et dautre, je dois avouer que je navais pas la foi ncessaire en Gance. Je ne croyais pas que ce travail grandiose serait accompli. Mais un beau jour jai d massocier ce travail et cest avec une grande apprhension que je lai commenc. Jai t envahi par les mmes sentiments de peur et de scepticisme. Peu de temps aprs, en massociant pleinement au travail jai compris que toutes nos craintes, toute notre apprhension ce sujet, en ce qui concerne Gance, ntaient pas fondes. Apres avoir travaill troitement, 5 mois, avec Gance je peux affirmer ce qui suit : Gance possde une puissance de travail norme ; il est tellement exigeant pour lui que ses collaborateurs sont, son contact, entrans dans une besogne souvent au-dessus des forces normales. Il a continuellement le dsir de faire mieux et plus, il cherche toujours une nouveaut cinmographique, il combine toujours de nouvelles mthodes techniques. Il sefforce toujours daller plus loin et, ayant une connaissance parfaite de la technique, il ne perd pas son temps pour appliquer des principes dj prouvs. Il ne sobstine pas dans les rptitions avec ses artistes, il ny perd pas son temps. Mais on a un peu raison quand on laccuse de travailler lentement. En prparant le scnario de Napolon et en collationnant la correspondance de Gance je fus tonn par le nombre important de questions techniques qui lintressait, par le nombre colossal de demandes de matriel technique pour lclairage, objectifs, appareils, caches, etc. Tout ce qui apparat Gance comme une nouvelle possibilit technique est transmis immdiatement par lui au laboratoire. Ses forces cratrices recherchant constamment une mthode technique et cest pour cette raison quil lui faut beaucoup de temps, mais cest l quest le progrs dont dpend lavenir de la cinmatographie. Le travail dj fait par Gance pour la premire partie de Napolon peut servir comme exemple ; on na fait jusqu prsent que la moiti du film le prologue et les extrieurs des scnes de Corse et lon voit dj que Gance a trouv la solution dun nombre de questions techniques

extrmement difficiles. Je citerai comme exemple la perscution de Bonaparte par les gendarmes ; il a fait l un tableau extrmement dramatique. Lappareil, dans cette scne ne restait pas sur place comme on le faisait jusqu prsent ; lappareil parfois fix sur la selle dun cheval suivait le rythme de la chasse du cavalier, parfois il tait en mains dun oprateur cheval parmi dautres cavaliers, qui prenait les meilleurs moments de la chevauche. Souvent lappareil tait fix sur une auto qui filait vite, tant poursuivie par les cavaliers ; mais il arrivait aussi que lappareil se balanait sur un fil plac au-dessus des cavaliers et fixait leur attitude den-haut. Dans les scnes de Brienne (le combat de boules de neige) lappareil jouait souvent le rle dun ennemi de Napolon. Il tait fix sur la poitrine de loprateur ou tait pos sur un petit traneau et attaquait les ennemis en recevant la figure (cest--dire dans lobjectif) des boules de neige ou il reculait devant des ennemis. Un autre exemple : la bataille des coliers dans le dortoir de lcole de Brienne ou certaines scnes ont t prises avec 6 surimpressions ; on avait pris sur la mme pellicule 6 diffrents moments de la bataille. De cette manire on dtruit la rampe qui est entre les spectateurs et la scne ; le spectateur participe laction. Daprs ces exemples, on peut voir combien sont difficiles et compliques ces nouvelles mthodes et combien de temps il faut pour les appliquer. Cest ce travail quil faut attribuer la lenteur que lon reproche Gance. Il est vident que seul un connaisseur de la cinmatographie peut apprcier ces procds ; ceux qui ne savent que peu de choses de lart cinmatographique, ceux qui ne comprennent pas ce que cest que le montage, ne peuvent pas juger dune faon adquate le matriel accumul. Il est naturel quune scne de la cavalcade ou de la bataille des coliers prise par 5 ou 6 appareils serait fastidieuse pour celui qui serait oblig de la visionner ; cette scne ne donnerait pas le rsultat attendu. cette occasion, je dois me rappeler la faon dont, en son temps, la direction de lAlbatros envisageait mes multiples prises de vues de jambes dansantes et des accessoires de la scne de danse de Kean dans la taverne. Jai trs bien senti le sentiment de suspicion et mme dinimiti dont jtais entour ce moment et ce nest quaprs avoir vu ces squences, montes compltement, quon a compris que ctait une des meilleures scnes de

Kean.159 Je rpte que ce nest quun connaisseur qui peut se rendre compte du travail quaccomplit Gance. Il est ajouter que le scnario nest pas une loi pour lui quil estime ncessaire dexcuter littralement, ce nest quun schma, quun croquis et cest pour cette raison quon ne peut pas mesurer son travail comme on le fait avec les autres metteurs en scne, par le nombre de scnes prises, par le nombre de mtres de ngatif, par lexactitude du service. Gance peut avoir tout instant une nouvelle ide cratrice et il essaie de la raliser immdiatement dans son travail et son uvre devient en consquence plus frache et plus nouvelle. Cest un Grand talent mais ce ce nest pas un sorcier et si on loccupe dans une production moyenne, il ne pourra pas montrer ce quil est capable de faire. Si on limite son travail, les frais normes ne seront pas justifis ; on ne doit pas oublier malheureusement quen ce qui concerne le ct pratique Gance na quune rputation bien triste, mais ne cest pas juste. On cite toujours la malheureuse mise en scne de la Roue en oubliant compltement les autres films de Gance qui sont dune aussi grande valeur artistique comme Mater Dolorosa, la Dixime Symphonie, Jaccuse ; ces films peuvent tre pris comme exemples de ralisation et sont en mme temps dune grande valeur commerciale. Ils sont encore programms et donnent toujours des bnfices. Je dois ajouter que ceci nest pas lavis dun nouveau venu, mais une apprciation rflchie et srieuse dun spcialiste de 15 ans dexprience. Il ne faut pas oublier que Gance a devant lui une tche grandiose de ressusciter lpope de Napolon ; il est naturel que cette tche a pour consquence un afflux des forces cratrices chez lui. Il nest pas difficile de prvoir le sort de Napolon si on laisse Gance excuter ce quil veut et doit faire. Le film sera le plus grand vnement de la cinmatographie ; le succs financier ne sera quune consquence naturelle mais il ne faut pas oublier le proverbe arabe qui dit : Il est idiot de laisser un cheval arabe dans ltable des vaches et de lui faire porter de leau . Il faut avoir confiance en Gance, il faut avoir foi en son travail et vaincra celui qui a des nerfs plus solides. Alexandre Volkoff
squence de la gigue dans Kean tait un morceau danthologie pour son montage et son rythme, on avait mme coutume de la dtacher du film (voir les crits de F. Lger et Germaine Dulac) (NdE).
159 La

Comme on peut le voir, ce document ne se borne pas dcrire les innovations techniques et artistiques introduites par Gance dans sa ralisation, il dtermine galement les priorits dauteur de Volkoff lui-mme qui a dirig des pisodes importants du film. Pour autant que lon puisse en juger, larticle de Volkoff, publi dans la revue Photo-Cin en avril 1928160, reprenait son valuation de 1925 et ainsi, on peut dire avec certitude que lauteur sest servi du vieux texte de service pour la propagande crite sur les mrites artistiques du film Napolon. Les documents que le juriste reut de Volkoff laidrent rgler lamiable laffaire qui lui avait t confie et il neut pas la conduire jusquau tribunal. Toutefois, le ralisateur ne parvint toujours pas conclure tout fait ses affaires avec No Bloch. Une lettre Margoulis date du 20 dcembre en tmoigne, dressant le bilan du travail avec lquipe de tournage de Napolon :
Je dois admettre navoir finalement pas pu rgler tout fait mes comptes avec la S[ocit]t Films Abel Gance. Jai reu lpoque un paiement de dix mille francs comptant et le scnario dun historien franais M. Lentre, Charlotte Corday, pour lequel Bloch devait me donner dix mille francs. Bloch a longuement tran avec le paiement, et finalement il ma propos de me verser dj 4 000 francs ; pour le reste, il le verserait soit quand il mettrait en scne ce scnario (!!) soit lorsquil aurait loccasion de le vendre quelquun (!!!). Puisqu cette poque il menait dj les pourparlers pour la ralisation du film Casanova, jai d, pour ne pas ternir les relations, serrer les dents et accepter sa proposition. Cest de cette manire peu glorieuse que prit fin cette longue pope de mes affaires difficiles avec la S[oci]t Films Abel Gance. Malgr tout cela, je vous suis sincrement reconnaissant, Manouil Sergueevitch, pour vos conseils bienveillants et pour votre participation active cette affaire.

Socit Gnrale de Films



Brownlow le reproduit avec une rfrence au livre de G. M. Coissac. les Coulisses du cinma pittoresque, Paris, 1929, p. 113-114 (Abel Gances Classic Film, op. cit., p. 54-57).
160 K.

Dans les archives de Margoulis sont galement conservs quelques documents en rapport aux activits de la Socit Gnrale de Films, dont il devint le conseiller lgal dans la dernire tape de son existence. Comme lon sait, cette compagnie poursuivit le financement de la ralisation de Napolon aprs la faillite de WESTI. Pourtant, les dossiers de la socit ne contiennent presque aucun document en rapport avec lhistoire de la ralisation du film. Toutefois, ils permettent de reconstituer lempreinte russe dans cette entreprise. Daprs K. Brownlow, Grineff a organis expressment la compagnie pour financer Napolon161, or ce tmoignage nest pas confirm par les documents. La Socit Gnrale de Films a t cre en 1926 comme entreprise de grande chelle, polyvalente dans le domaine de la production et la distribution de ses propres films mais galement de ceux dautres maisons de production ; elle sest galement spcialise dans la production dquipements photographique et cinmatographique ainsi que de pellicule162. Dans la liste des actionnaires de la socit apparaissent les compagnies GaumontMetro Goldwyn de Paris, Metro Goldwyn de New York, Metro Goldwyn de Londres, Socit Anonyme Alliance Cinmatographique Europenne, le fils de lindustriel Schneider-Le Creusot, le comte Hector de Barn, Serge Sandberg, Franois Mijos, Alfred Lignac, le collaborateur de Gance mile Karmann et dautres. Parmi eux, il y avait galement des Russes dorigine, parmi lesquels le plus important actionnaire, connu Paris comme le roi de la perle , Leonard Rosenthal163 et son fond de pouvoir Mara Iakoubovitch, qui apportait 550 000F au capital de base. Le prsident du conseil dadministration de la

Brownlow, The Parades Gone By, op. cit., p. 553. Socit Gnrale de Films. Socit Anonyme au capital de 1 025 000 francs. Sige social : 36, Avenue Hoche, Paris. Statuts, [Paris] 1926, p. 3 (article 2). 163 Lequel produira le film Romance sentimentale ralis en 1929 par Grigori Alexandrov (avec la caution dEisenstein) pendant le sjour des trois Sovitiques Paris, film parodiant jusqu lobscnit la fois les recherches avant-gardistes du type Kirsanoff et la mythologie russe alors en vogue (NdE).
162 161 K.

Socit tait galement dorigine russe, Gourliand, et Jakob Grineff en tait le directeur-administrateur164. Comme en tmoignent les documents, cest justement travers la Socit Gnrale de Films que fut ralis le transfert des droits dAbel Gance Lupu Pick pour la ralisation du film Napolon SainteHlne165. De plus, on retrouve galement parmi la documentation une correspondance concernant linvitation dAlexandre Granovsky travailler pour la socit166. Cependant, un des documents est directement li au sort de la distribution du film de Gance. Il sagit du Tableau des contrats de vente du film Napolon vu par Abel Gance , dans lequel est dress le bilan de distribution pour la premire anne. Daprs ces donnes, le film a rapport, en France, Belgique, Suisse, Hollande et dans les colonies franaises 3 080 000F ; en Amrique du Sud, 508 207F ; en Italie et dans ses colonies, en gypte, en Syrie, dans dautres pays du Moyen-Orient, en Turquie, Grce, Bulgarie et Roumanie, 662 123F ; en Tchcoslovaquie et Yougoslavie, 1 999 243F ; en Allemagne, Autriche, Hongrie, Pologne, Finlande, Danemark, Sude, Norvge et dans les pays baltes, 1 695 750F ; aux USA et Canada, 6 080 000F (ici les bnfices ont t partags de moiti avec la socit MGM) ; en Angleterre et dans ses colonies, 2 136 000F. La somme totale des bnfices de tous les contrats se montait 13 361 405F, et aprs dduction des frais de copies et dautres frais logistiques, 12 552 256 F167. Daprs ses fameux cots de production, le film tait dficitaire. Toutefois, il vaut la peine de comparer les montants de Napolon avec ceux de la Passion de Jeanne dArc de Carl Dreyer, galement financ par la Socit Gnrale de Films : il a rapport 9 214 985F168 et, manifestement, cela na pas permis de ramener aux investisseurs les dividendes attendues, ce qui a vraisemblablement conduit la socit sa perte au

164 GARF, 165 Ibid.,

6 270/1/45/19-38. 6 270/1/45/40. 166 Ibid., 6 270/1/45/47-60. 167 Ibid., 6 270/1/45/42. 168 Ibid., 6 270/1/45/41.

printemps 1929. Comme on le voit, les sources de lmigration russe, lies la ralisation du film le plus connu dAbel Gance, en compltent le tableau de manire essentielle. Cela dit, lhistoire de lemprunt russe est loin dtre rembourse avec ce qui vient dtre dit. Il est probable quune tude plus approfondie des documents de WESTI et des entreprises cinmatographiques de Vladimir Wengeroff ajoutera de nouveaux dtails et circonstances, mais il sagit l dune autre recherche. Lauteur exprime sa reconnaissance Tatiana Osokina (Moscou), qui sest charge de la partie franaise de cette tude.

Kevin Brownlow La troisime restauration de Napolon Jallais encore lcole quand eut lieu ma premire rencontre avec le Napolon dAbel Gance. Sur mon projecteur 9,5 mm, jai visionn le film en deux bobines qui mont littralement stupfait. Je navais jamais rien vu de tel et jai immdiatement entrepris toute sorte de recherches sur ce film visant notamment le complter. Jtais aussi drout par laversion quil soulevait parmi les critiques et les historiens qui se souvenaient de la version originale. chaque nouvelle squence retrouve je mattendais ce quils aient finalement raison, et ce que le film perde tout crdit mes yeux. Or ctait le contraire qui se produisait : il samliorait au fur et mesure que je ltoffais. Jai alors compris que la plupart de ces auteurs navaient vu que des versions incompltes. Quand je suis devenu ralisateur, jai commenc gagner assez dargent pour entreprendre une restauration correcte du film. La National Film Archive ma fourni des moyens, avant de finalement reprendre le projet son compte. Chaque projection des travaux en cours au National Film Theatre attirait beaucoup de monde et provoquait des ractions toujours trs fortes. Au Telluride Film Festival, dans le Colorado, en 1979, des gens ont pass toute la nuit regarder le film, bien que la projection avait lieu dehors dans un froid glacial. Abel Gance lui-mme, alors dans sa quatrevingt-dixime anne, assistait au spectacle de la fentre de son htel. Lapoge tait atteinte en 1980, quand David Gill et moi-mme organisions la premire reprsentation accompagne en direct par un orchestre pour Thames Television et le British Film Institute lEmpire Theatre (Leicester, Londres). En trois mois, Carl Davis avait compos limpressionnante partition pour le Wren Orchestra. Nous tions tous extrmement nerveux avant le spectacle : en effet, pouvions-nous attendre du public contemporain quil reste tranquillement assis regarder un vieux film muet de

cinq heures ? Bien sr personne nest rest assis ; tout le monde sest lev pour applaudir. Ctait le moment le plus mouvant auquel jaie jamais assist au cinma. En 1981, Bambi Ballard, une jeune femme qui avait t profondment impressionne par le film, vint en France pour rencontrer Abel Gance ; ce quelle fit, juste avant quil meure. Michelle Aubert lui permit daccder aux diffrents ngatifs existant dans les laboratoires franais, afin de laider constituer une version plus complte. Bambi Ballard a ainsi retrouv des lments dune qualit exceptionnelle, en partie jusqualors inconnus. Elle se rendit ensuite en Corse o elle lana un appel la radio, demandant si quelquun avait une copie du film dans son grenier. Chose tonnante, elle dcouvrit ainsi une version qui savra presque correspondre celle projete lors de la premire reprsentation lOpra, o seul lpisode de lcole dofficiers de Brienne manquait. Une bonne partie de cette copie correspondait manifestement la version dfinitive, en particulier le passage de la Marseillaise. De plus, la copie tait teinte et talonne. Comme de mon ct javais commenc un inventaire des teintes trouves, ceci ma permis de lenrichir. Nous voulions tirer profit de ce que Bambi Ballard avait dcouvert il y a dj quatre ou cinq ans, mais il nous manquait largent ncessaire, jusqu ce quune fondation danoise, lEric Anker-Peterson Charity, ne subventionne notre entreprise. Les matriaux supplmentaires ont alors t apports au National Film and Television Archive, et copis par Joao Oliveira. Le rsultat de son travail de copie surpassait ce point la vieille version que javais limpression de refaire le film (hlas, une grande partie de la restauration dorigine avait t accomplie partir dune copie dtruite lors dun incendie dans les annes soixante-dix). Joao a galement conu et fabriqu lquipement pour teinter le film, de mme il a su reproduire la formule exacte que Path avait mis au point dans les annes vingt. Mais il sest vite rendu compte que les actuelles lampes au xnon effaaient une bonne partie de la couleur ; il a donc d en augmenter lintensit. Au final, un peu plus de la

moiti du film est teinte. Les titres de lancienne restauration avaient t raliss bas prix et navaient rien voir avec les caractres gras type XVIIIe sicle utiliss dans loriginal. Nous avons donc retir et retraduit tous les titres en utilisant les caractres dorigine, romains pour les descriptions et italiques pour les dialogues, ce qui a donn au film un aspect bien plus satisfaisant. Lors de ma premire restauration, jtais heureux chaque dcouverte supplmentaire. Durant ce dernier travail, jai eu jusqu trois versions de la mme scne, avec de lgres diffrences de jeu ou de mise en scne. Bien sr jai toujours choisi de monter les meilleures images. Il mest arriv aussi de trouver des plans dune excellente qualit photographique, mais o linterprtation des acteurs tait mdiocre. Par exemple, dans le passage se droulant Toulon, o lon voit Napolon descendre de cheval deux reprises : cette erreur de montage est vraisemblablement due un malencontreux assemblement de deux ngatifs. Jai videmment conserv la meilleure scne, o il ne met pied terre quune seule fois, trs professionnellement (bien quon puisse regretter la prsence dune bande son efface : une grande partie du mtrage muet a t rimprime pour la version sonorise de 1935). Dans la scne du mariage, les nouveaux matriaux taient de bien meilleure qualit, et je les ai utiliss pour la premire moiti du film. En revanche linterprtation de Dieudonn ntait pas aussi bonne dans la seconde moiti de la squence, je me suis donc nouveau tourn vers loriginal, malgr certains signes de dcomposition de la pellicule. Parfois, la dcision tait vidente. Par exemple, quand Mme Tallien arrive au Bal des Victimes, elle se tient simplement l, debout, lgante. Dans une autre version (probablement retire), Mme Tallien reoit son arrive une pluie de ptales de roses. Dans certains cas linterprtation est meilleure, mais langle de la camra est lgrement moins bon, ou vice-versa. Il tait alors difficile de choisir la bonne squence. Cest pour une toute nouvelle Mort de Marat, deux fois plus longue que celle dj utilise, que la dcision a sans

doute t la plus dlicate prendre. Je mtais dabord dcid monter ce nouvel lment, mais quand nous lavons projet, nous avons remarqu des dfauts dans le maquillage de Marat, ce qui avait manifestement incit Gance la supprimer. Il fallait aussi quelquefois ajouter une scne sans intrt particulier afin dexpliquer la scne excellente qui suivait : par exemple le passage o Josphine joue du piano, qui est suivi dune superbe scne o sa fille parle son perroquet de sa mre et de Napolon. Cette nouvelle restauration de Napolon a t projete Waterloo au Royal Festival Hall le 3 juin 2000 ; ce fut un vnement spectaculaire. Les trois projecteurs taient enferms dans une norme bote. Lcran, large de plus de vingt mtres, tait quip dun systme de dissimulation amovible, du coup lapparition du triptyque final fut une vritable surprise. Plusieurs spectateurs ont affirm en avoir eu le souffle coup . Carl Davis a dirig linterprtation de son magnifique accompagnement musical, comprenant des uvres de compositeurs contemporains de Napolon, la plus longue pice jamais compose pour un film. Le public, fortement impressionn, sest lev pour applaudir, et beaucoup ont dclar avoir vcu le plus grand vnement cinmatographique de leur vie.

Bernard Bastide Bibliographie La prsente bibliographie reprend et complte celles prcdemment tablies par Roger Icart, Ren Jeanne et Charles Ford, Steven Philip Kramer et James Michael Welsh, Norman King, Emmanuelle Sruh. I-crits dAbel Gance 1.Livres Prisme, Paris, Gallimard/ditions de la NRF, 1930. Prisme : carnets dun cinaste, prface dlie Faure, Paris, Samuel Tastet diteur, 1986. 2.Textes divers (articles, confrences) Quest-ce que le cinmatographe ? Un sixime art ! , Cin-journal, 5e anne, n 185, 9 mars 1912, p. 10. Repris in Marcel LHerbier, Intelligence du cinmatographe, Paris, Corra, 1946 (Les Grandes Professions franaises), p. 91-92. Repris in Pierre Lherminier, lArt du cinma, Seghers, 1960, p. 413 (extraits). Inauguration du buste de Sverin Mars : discours de M. Abel Gance , Comdia, 16e anne, n 3 595, 19 octobre 1922. Le Cinmatographe cest la musique de la lumire , Comdia, 16 mars 1923. Repris in CinaCin pour tous, nouvelle srie, n 3, 15 dcembre 1923, p. 11. la mmoire de mon ami Delluc par Abel Gance , Aux coutes, s. d. (ca mars 1924). La Porte entrouverte , Paris-Soir, 3e anne, n 529, 17 mars 1925, p. 1. La Beaut travers le cinma : confrence , Bulletin de lInstitut Gnral Psychologique, 26e anne, n 1-3, 1926, p. 5-16. Repris in Cinmagazine, 6e anne, n 10, 5 mars 1926, p. 485-486 ; n 11, 12

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dAbel Gance , in Jean-Pierre Mattei (dir.), Napolon et le cinma : un sicle dimages, ditions AlainPiazzola/Cinmathque de Corse, 1998, p. 83-103. Jean-Michel Brque, Le Film dAbel Gance : mlodramatique et charmeur , in Louise de Gustave Charpentier, LAvant-scne Opra, n 197, juillet-aot 2000, p. 80-83 (sur Louise). 6. Travaux universitaires De lcrivain au cinaste, une transition rendue publique : transcription et prsentation des carnets manuscrits dAbel Gance (1914/1920), mmoire de matrise soutenu par Emmanuelle Sruh. Universit de la Sorbonne Nouvelle Paris 3, tudes cinmatographiques et audiovisuelles, octobre 1995. IV-Documents sonores et audiovisuels 1. missions radiophoniques Sur lvolution du cinma, 28 fvrier 1953. Hommage Jean Epstein, 25 avril 1953. Le Relief nest pas lart ; ce qui compte, cest la photographie, 7 dcembre 1953. Discours au congrs de Filmologie sur la Polyvision, 22 fvrier 1955. Henri Spade et Robert Chazal, la Joie de vivre dAbel Gance, RTF, Chane parisienne, 20 mars 1955. Le Crpuscule des fes : scnario dAbel Gance, adaptation radio Albert Rira, France III, 18 mai 1955. Ren Jeanne et Charles Ford, Entretiens avec Abel Gance, RTF, Chane parisienne, 7, 14, 21, 28 juillet-4, 11, 18, 25 aot 1955. Hommage Arthur Honegger, RTF, Chane nationale, 11 dcembre 1955. Lvolution du cinma : entretien avec Georges Franju, 19 mars 1958. Cinma par les ondes, RTF, Paris Inter, 8 juin 1958. Louis Mollion, Le Bureau des rves perdus, ral. Albert Riera. RTF, Chane parisienne, 20 dcembre 1958.

Causerie lExposition de Bruxelles, 24 janvier 1959. Napolon Austerlitz, 2 dcembre 1959. Cinma par les ondes, RTF, Paris Inter, 11 novembre 1960. Ren Jeanne et Charles Ford, Napolon la scne et lcran, 7, 14, 21, 28 aot, 4 septembre 1961, RTF, Chane nationale. Hier 20 ans, Europe n 1, 17 fvrier 1962. Sur Cyrano et dArtagnan et ses projets, 19 avril 1964. Jacques Chancel, Radioscopie Abel Gance, France Inter, fvrier 1971. Philippe Esnault, La Musique de la lumire : portrait dAbel Gance, France Culture, 20 mars 1982. 2. Disques Abel Gance parle : entretien dAbel Gance avec Hugues Desalle, Paris, ralisation sonore Hugues Desalle, 1 disque 33 T. (coll. Franais de notre temps hommes daujourdhui ; 43). 3. missions tlvises La Cinmathque imaginaire de Marcel LHerbier, 10 mars 1952. Stellio Lorenzi, Abel Gance, lhomme et luvre, RTF, 25 janvier 1958. Hubert Knapp, Abel Gance portrait bris (Cinastes de notre temps), 2e chane, 19 novembre 1964. Armand Panigel, Hommage Abel Gance : un soleil dans chaque image, 1re chane, 25 octobre 1973. Michel Lancelot et Pierre Lafort, Message pour lan 2000, A2, 17 mai 1975. Jean-Pierre Chartier, les Grandes Heures dAbel Gance, 15, 22 et 29 fvrier, 7 mars 1976. Contient : Avoir 20 ans en 1908 ; Autour de la Roue ; Une uvre hante par Napolon ; Et le cinma devint parlant. Claude-Jean Philippe, Le Cinma en son temps : les annes trente ou le Paradis perdu (LEncyclopdie

du cinma ; 17), FR3, 4 fvrier 1978. Claude-Jean Philippe, Les annes vingt : Abel Gance linspir (LEncyclopdie du cinma ; 9), FR3, 19 novembre 1978. Armand Panigel, Portrait dAbel Gance, TF1, 3 dcembre 1978. Claude-Jean Philippe, Abel Gance ou le Romantisme des annes trente (LEncyclopdie du cinma ; 19), FR3, 11 mars 1979. Guy Olivier, Hommage Abel Gance, FR3, 16 janvier 1982 (daprs les Grandes Heures dAbel Gance). 4. Films documentaires Autour de la Roue, ralisation Blaise Cendrars (1923). Autour de la Fin du monde, ralisation Eugne Deslaw (1931). Abel Gance, hier et demain, scnario et ralisation Nelly Kaplan, commentaire crit par Abel Gance, production Office de documentation par le film, 1963. Abel Gance et son Napolon, ralisation Nelly Kaplan (1984). The Charm of Dynamite, ralisation Kevin Brownlow. Remerciements Frdric Binet, William Galindo, Laurent Vray.

AFRHC FIN