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Une lettre autographe de Charles Baudelaire

Christian Rivoire Dans les annes soixante, Alexis Leger a recens avec minutie, dans un petit classeur noir1, les ditions rares quil possdait dans sa bibliothque. Quatre-vingt-douze ouvrages sont ainsi mentionns ; pour la plupart offerts par des diteurs ou des amis, crivains ou hommes politiques. Trois portent une ddicace la princesse Bassiano ; cest donc elle qui a d ensuite les offrir Saint-John Perse. Pourtant, si prcis quil soit, cet inventaire ne recouvre pas entirement les richesses bibliophiliques que contenait la bibliothque personnelle du pote, dont la Fondation Saint-John Perse assure aujourdhui la conservation et la mise en valeur. En particulier il ne mentionne pas le livre dAsselineau : Charles Baudelaire, sa vie et son uvre, A. Lemerre, Paris, 1869. Ldition originale de cet in-12 est pourtant trs recherche pour les cinq portraits gravs par Bracquemond et Manet quelle comporte. Une recherche sur Internet nous apprend quun exemplaire en a t mis en vente 1 200 euros la Foire Saint-Sulpice de Paris en juin 20042 ; mais les enchres sont beaucoup plus importantes quand louvrage est enrichi dautres documents. Ainsi, le 8 novembre 2001, ce livre sest vendu 150 000 FF. soit environ 23 000 euros lors dune vente au Palais des Congrs, Porte Maillot3, parce quil tait
Ce classeur est la Fondation Saint-John Perse sous la cote N 10 MS 293. On devine encore quun calendrier anglais de lanne 1960 tait coll lintrieur. Ldition la plus rcente mentionne dans ce recensement date de 1965 (Honneur Saint-John Perse). 2 Par la Librairie Walden. 3 Expert : Emmanuel de Broglie ; commissaire-priseur : Poulain Le Fur.
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augment de lettres autographes de Charles Asselineau et de Mme Aupick. Or lexemplaire qui a appartenu Saint-John Perse et qui est conserv la Fondation est bien plus remarquable encore puisquil sagit du propre exemplaire de Charles Asselineau et que celui-ci la enrichi en insrant dans la reliure quinze documents dont le plus important pour nous est une lettre autographe de Charles Baudelaire. Lettre dautant plus prcieuse quelle est une des toutes dernires de Baudelaire, et encore en partie indite ce jour. Il sagit de la lettre du 5 fvrier 1866, adresse de Bruxelles son ami Charles Asselineau qui, alert par des rumeurs, sinquitait de la sant du pote. Baudelaire lui rpond avec une lucidit pathtique. peine plus dun mois plus tard la paralysie lempchera dfinitivement dcrire (le dernier envoi autographe sera pour sa mre, le 20 mars 1866) et, comme lon sait, sa mort surviendra en aot 1867 aprs une longue priode daphasie. Sagement plie dans ce livre quA. Leger navait pas mentionn dans son recensement des ditions rares et que les chercheurs avaient peu de raisons a priori daller consulter, puisquil a t rdit la lettre est reste trs longtemps ignore. Fort heureusement Corinne Cleach-Chesnot, bibliothcaire de la Fondation, a remarqu la prsence de cette lettre, la dtache du livre pour lutiliser lors dune exposition, puis mise en lieu sr dans un coffre dans une chemise sous transparent neutre en attente dun classement. Et cest ainsi qu loccasion dune recherche personnelle je lai mon tour redcouverte ; il ma sembl urgent de porter la connaissance de tous les fervents de Baudelaire, de SaintJohn Perse et de la posie lexistence dun tel document. La lettre se prsente sous la forme dune feuille (21 x 26) plie en deux et crite recto-verso, soit 4 pages. Elle est de la main de Baudelaire, et comporte sa signature. Lcriture est assez lisible

mme si, deux reprises, Baudelaire a d sy reprendre trois fois pour crire un verbe. Elle tait insre entre les pages 92 et 93 du livre dAsselineau attache par un lger filet de colle. Son contenu avait t utilis en partie dans le corps mme du livre dAsselineau (la partie de la lettre concernant le Parnasse Contemporain napparaissant pas). Les spcialistes de Baudelaire devaient donc se contenter de cet extrait que Claude Pichois a reproduit pour son dition de la Correspondance de Baudelaire, dans la Bibliothque de la Pliade4. Nous indiquerons (par des // et des notes) les limites entre les parties connues et indites de cette lettre.
5 fvrier 66. Mon cher Asselineau Vos trois lignes mont donn des5 remords. Ainsi vous voulez bien me faire voir que vous pensez moi, et moi (qui pense souvent vous dailleurs) je ne vous le montre jamais. Mais //6 ce nest pas chose facile pour moi que dcrire. Si vous avez quelque bon conseil me donner, vous me ferez plaisir. proprement parler, depuis 21 mois jai t presque toujours malade. Mais je ne compte pas les diarrhes et le contraire. En fvrier de lanne dernire, violente nvralgie la tte, ou rhumatisme aigu, lancinant ; 15 jours peu prs. Peut-tre est-ce autre chose ? Retour de la mme affection en dcembre. En janvier, autre aventure. Un soir, jeun, je me mets rouler et faire des culbutes comme un homme ivre, maccrochant aux meubles et les entranant7 avec moi. Vomissement de bile ou dcume blanche. Voil invariablement8 la gradation : je me porte parfaitement bien, je suis jeun, et tout coup, sans prparation ni cause apparente, je sens du vague, de la distraction, de la stupeur. Et puis une douleur atroce la tte. Il faut Charles Baudelaire, Correspondance, dition de Claude Pichois avec la collaboration de Jean Ziegler, comportant notices, notes, variantes, t. I & II, Paris, Gallimard, Bibliothque de la Pliade, 1973. cf. t. II p. 586-587. 5 crit par-dessus un mot biff, illisible. 6 Dbut de la partie connue de la lettre. 7 emportant 8 1er mot de la page 2.
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absolument que je tombe, moins que je ne sois couch en ce moment l sur le dos. Ensuite, sueur froide, vomissements. Longue stupeur.

Pour les nvralgies, on mavait fait prendre des pilules composes de quinine, de digitale, de belladone et de morphine. Puis applications deau sdative et de trbenthine, trs inutiles dailleurs, je crois. Pour les vertiges, eau de Vichy, valriane, ther, eau de Pullna (purgatif)
Le mal a persist. Maintenant des pilules dans la composition desquelles je me souviens quil entre de la valriane, un oxyde de zinc, de lassa foetida, etc... Cest donc des anti-spasmodiques. Le mal persiste. Et le mdecin a prononc le grand mot : hystrie ! En bon franais : je jette ma langue aux9 chiens. Il veut que je me promne10 beaucoup, beaucoup. Cest absurde. Outre que je suis devenu dune timidit et dune maladresse qui me rendent la rue insupportable, il ny a pas moyen de se promener ici, cause de ltat des rues et des routes, surtout par ce temps. Je cde, pour la premire fois au dsir de me plaindre. Connaissez-vous ce genre dinfirmit ? Avez-vous dj vu a ? //11 Quest-ce que cest quun journal qui sintitule lArt ? Cest Sainte Beuve qui ma parl de a, propos dun article quon y a fait sur moi, et que naturellement je nai pas vu. Catulle Mends ma crit, il y a dj assez longtemps, pour me prier12 de lautoriser puiser dans des journaux les dernires pices de vers que jai faites, et de lui en donner de plus quelques-unes unes dindites. Et puis, il moffrait 100 francs, que jai accepts sans honte, nayant rien, et ajoutant mes dpenses ordinaires le pharmacien et le mdecin. Les vers, me disait il, taient destins13 un recueil nouveau : Le Parnasse. Mais il ne ma plus rien14 crit, ni pour les preuves, ni pour les 100fr, bien que je laie autoris prendre tout ce quil voudrait, et que

1er mot de la page 3. 10 Baudelaire se reprend trois fois pour crire ce verbe. 11 Dbut de la partie indite de la lettre. 12 nouveau, se reprend trois fois pour crire ce verbe. 13 1er mot de la page 4. 14 Rajout en interligne.
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je lui aie envoy de lindit. Si le Parnasse est mort avant de natre, il eut15 t poli de mavertir. Malassis, qui ne veut jamais perdre aucune miette, sest avis de ramasser un tas dpaves de moi. Je lui en ai fait don. Vous recevrez, un de ces jours, quelques exemplaires des paves16 pour la contrebande. a ne peut pas tre expos publiquement et il ne faut pas en donner aux journaux. // 17Merci encore une fois pour18 votre bonne lettre. Donnez moi la distraction dune rponse. Serrements de main Banville, Manet, Champfleury, si vous les voyez. Charles Baudelaire19

Claude Pichois et Jean Ziegler indiquent dans leurs notes20 que lexemplaire de Charles Asselineau a t vendu, dbut dcembre 187421 mais ne peuvent apporter plus de prcisions sur le devenir de louvrage. Maintenant que nous lavons retrouv nous pouvons complter ces informations. Le livre contient en effet deux extraits de catalogues de vente (sur lesquels nous reviendrons) et deux ex-libris : le premier dAsselineau bien sr, le second nous dcouvre dans un phylactre le nom dun nouveau propritaire : Samuel Putnam Avery. Ce riche amricain (1822-1904) est clbre pour avoir collectionn plus de 17000 dessins et lithographies de 978 artistes de son temps, avec une prdilection pour les graveurs franais comme Flix Bracquemond et Lopold Flameng. Or dans les documents conservs par Asselineau dans son exemplaire se trouvaient outre la lettre autographe de
Sic. Remplace : de a 17 Fin de la partie indite de la lettre. 18 Remplace : de 19 Si lon renverse le feuillet, on trouve crit un dbut de phrase, biff : Cette petite fille 20 Op. cit. t. II, p. 957. 21 Catalogue de la Bibliothque romantique de feu M. Charles Asselineau, P. Rouquette, A. Voisin et J. Baur, 1874, n 12 ; vente 1er- 3 dcembre 1874.
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Baudelaire et plusieurs articles de presse un certain nombre deauxfortes, dont un portrait de Banville par Dehondecq, un portrait de Malassis par Legros, et enfin un portrait de Ch. Asselineau par Flameng. cela sajoutait une pice trs intressante qui a d attirer notre collectionneur plus encore que la lettre de Baudelaire un projet de frontispice pour les Fleurs du mal, grav par Bracquemond et finalement refus par Baudelaire, reprsentant un impressionnant squelette portant fruits et abondante frondaison au milieu de six fleurs hautes tiges droites. Aprs la mort de Samuel Putnam Avery une partie de sa collection a t vendue le 10 novembre 1919 New York la galerie Anderson, peut-tre est-ce cette occasion que le livre dAsselineau a chang de mains. Pour ceux qui auront complter notre enqute, nous reproduisons les deux extraits de catalogues dcoups et colls dans le livre (on ne stonnera pas de constater que le second est en anglais). n 25266. ASSELINEAU (Charles). Charles Baudelaire, sa vie et son uvre, par Charles Asselineau, Paris, Alph. Lemerre, 1869, in12, mar. brun jans.22, tr. dor. (Amand.) EDITION ORIGINALE orne de 5 portraits gravs par Manet et Bracquemond. Exemplaire de lauteur imprim sur PAPIER DE HOLLANDE auquel on a ajout : 1 le portrait de Banville, par Dehondecq ; 2 le portrait de Poulet-Malassis, par Legros (tir 10 preuves) ; 3 le portrait de Legros, par Bracquemond, preuve sur Japon ; 4 le portrait dAsselineau, par Flameng ; 5 un portrait de Baudelaire en collgien ; 6 le rarissime frontispice des Fleurs du mal, grav par Bracquemond, frontispice refus par Baudelaire, preuve sur Japon ; 623 une lettre autographe de Baudelaire de 4 p.

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Il faut comprendre : maroquin brun jansniste . On remarque une erreur dans la numrotation.

date de 1866 et adresse Asselineau ; 7 divers articles de journaux. * * n 278 Asselineau, Charles. Charles Baudelaire ; Sa Vie et Son uvre. Paris, Lemere (sic), M.DCCC.LXIX. [3] 1. [iv] 109 [I] p. newspaper cuttings added. 10 ports. I pl. 17.8 x 11.5 cm. Modern French binding. Full olive brown crushed levant extra, by Amand. Inner borders gold-tooled. Gold edges over marbling. Marbled paper linings. Embossed initial ex-libris of J. N. in red and gold. Armorial ex-libris of Charles Asselineau. Autograph letter of Charles Baudelaire inserted. The inserted etchings are by Legros, Flameng and Bracquemond. Bound for Mr. Avery. Nous ne savons pas comment ce livre est arriv dans la bibliothque personnelle dAlexis Leger ; achat, ou plus probablement cadeau dun ami fortun, il est certain que sa possession a d combler Saint-John Perse. En effet son intrt pour la correspondance de Baudelaire est attest trs tt puisque nous conservons la Fondation une dition des Fleurs du Mal24, signe : Alexis Leger Pau [19]04, qui contient dix-neuf feuillets volants o le jeune pote recopi (dune criture fine et recourant de nombreuses abrviations, donc pour son usage personnel) des extraits de lettres de Baudelaire adresses ses amis ou Mme Sabatier. Cela forme un florilge de vingt-neuf lettres ; toutes disponibles partir de ldition de la correspondance de Baudelaire par Flix Gautier en 1906. Labsence de lettres Mme Aupick (dites pour la
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Baudelaire, Charles, uvres compltes de Charles Baudelaire, I Les Fleurs du mal, Edition dfinitive augmente dun grand nombre de pomes nouveaux, prcde dune notice par Thophile Gautier, Paris, Calmann-Lvy diteurs, 1903.

premire fois en 1917), conforte lide que ce travail de rcriture a t effectu trs tt par Alexis Leger. Cherchait-il clairer luvre potique de Baudelaire par sa vie ? Se formait-il ainsi conduire sa propre correspondance dcrivain ? Autant de pistes pour ceux qui voudront approfondir les liens du jeune Alexis Leger avec Baudelaire, pote quil admirait, comme on le sait. Pour conclure, signalons quune nouvelle surprise nous tait rserve dans notre tude du prcieux livre dAsselineau : en le feuilletant attentivement nous avons dcouvert quun autre autographe de Baudelaire, aux dimensions plus modestes (10,5 x 13,7), tait insr dans cet ouvrage. Il sagit dun billet, non sign, couvert recto-verso dune criture malhabile, difficile dchiffrer. Il nest pas mentionn dans les catalogues de vente. Deux hypothses peuvent expliquer cette absence : soit le document a t rajout aprs la dernire vente, soit, plus probablement, Asselineau lui-mme lavait pass sous silence. Et cela sans doute par pudeur car ces quelques mots, griffonns au crayon par Baudelaire pour lui-mme ou pour un mdecin rvlent ses souffrances intimes :
Si cest Hmiplgie, cest trop. Si cest indigestion, ce nest pas assez. Congestion et impuissance gnrales. Impossibilit de rester sur le sant ni debout ou de se servir du bras gauche droit. La 1re fois je (ills.) dans la nuit des vomissements. La 2me fois les symptmes durent plus longtemps et embarras dans la langue. rection avec mission nuit du 21 au 22 aujourdhui 2325 impossibilit de me mouvoir et la tte oscille encore sur les paules .

Si nous recoupons les donnes de ce billet avec les lettres crites puis dictes par Baudelaire cette poque, il parat trs probable quil date de la fin mars 1866 ; cest--dire quil serait
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On pourrait lire aussi : nuit du 21 ou 23 aujourdhui 28

lgrement postrieur26 la dernire lettre autographe ( Mme Aupick) du 20 mars. Lon sait par ailleurs que Baudelaire perd dfinitivement toutes ses facults dexpression aprs lictus hmiplgique qui survient dans la nuit du 30 au 31 mars27 ; ce billet que possdait, notre grand tonnement, Saint-John Perse serait donc le tout dernier crit de Baudelaire. Que de souffrances humaines peuvent se cacher dans un livre tantt recherch comme un prcieux trsor, tantt oubli sur les tagres dune bibliothque ! On nous pardonnera notre impudeur mais il fallait que nous redonnions ces mots ultimes ceux que Baudelaire interpellait comme ses frres. Christian Rivoire Professeur agrg

Dailleurs ce papier est coll aprs la p. 98, au dos du portrait de Baudelaire grav par Manet, dans le livre dAsselineau ; cest--dire aprs la lettre autographe. 27 Le samedi 31 mars 1866 Mme Hugo crit son mari : Baudelaire est perdu [] La maladie a presque entirement envahi le cerveau. (Baudelaire, Correspondance, op. cit. t. II p. 974).
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