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Stphanie et m o i , nous adorions nous dguiser en fantmes et semer tous les soirs la panique dans le voisinage.

Trs fires de nos exploits, on s'tait surnommes les Jumelles de la terreur . Et personne n'a jamais su qui se cachaient derrire ce duo infernal. Personne. Car, dans la journe, nous redevenions Stphanie Alpert et Diane C o m a c k , deux filles de douze ans habitant Falaise-sur-Mer, une petite ville ctire balaye par les embruns. C o m m e nous ne pouvions pas nous passer l'une de l'autre, certains nous prenaient pour des surs... jumelles. M a i s , franchement, on se moquait compltement de ce que pouvaient croire les gens ! Il est vrai que, force de nous frquenter, nous avions fini par nous ressembler. N o u s tions toutes les deux lances, avec les yeux noisette et les cheveux chtains. Stphanie paraissait plus grande, surtout quand elle se faisait un chignon. N o s maisons tant situes l'une en face de l'autre,

tous les matins nous marchions ensemble jusqu' notre collge. N o u s allions souvent jusqu' changer nos djeuners, ou plutt nos ternels sandwiches. Bref, nous tions deux adolescentes de cinquime tout ce q u ' i l y a de plus banal. Sauf en ce qui concernait notre occupation nocturne favorite, lorsque nous jouions aux Jumelles de la terreur. A l o r s comment sommes-nous devenues des cratures aussi inquitantes ? Eh bien, c'est une longue histoire... L'ide nous vint il y a quelques mois, lors du dernier Halloween. A u x tats-Unis, cette fte dure un soir, la veille de la Toussaint. La coutume veut que les enfants se dguisent en monstres. Ils vont de porte en porte, rclamant un cadeau. S ' i l s ne l'obtiennent pas, ils menacent de faire peur aux habitants. B i e n sr, ils ne mordent pas, mais tout de mme ! Les adultes leur obissent avec joie et leur offrent la plupart du temps des bonbons. Stphanie et m o i avions hte de participer cette soire. C'tait l'occasion de confectionner notre tenue, et dans le plus grand secret. Il n'tait pas question que je voie ce qu'elle avait invent, et inversement. Le problme, c'est que ma copine avait des ides gniales ! L'anne prcdente, elle tait arrive chez moi en se dandinant, enfonce dans une gigantesque boule de papier toilette vert. Vous ne le croirez pas, mais elle se prsentait comme une laitue Carnivore !

A l o r s , pour cet Halloween, j'avais dcid de faire mieux qu'elle, et j ' a v a i s d me surpasser ! Cette soire tait frache. La pleine lune brillait dans un ciel dgag. Les arbres continuaient perdre leurs feuilles jaunes et rouille. D i x minutes avant notre rendez-vous, je tournais en rond dans le salon, comme un lion en cage, obsde par ce qu'avait pu imaginer Stphanie ! E n f i n , dvore par la curiosit, je n'y tins plus. Je traversai la rue et me postai sous sa fentre ferme. Je fis trs attention de ne pas tre surprise. Dresse sur la pointe des pieds, je collai mon nez sur le carreau et scrutai l'intrieur de sa chambre. E n f i n , je vis mon amie de dos, occupe terminer son costume. M a i s je n'arrivai pas bien le distinguer dans la pnombre. Malheureusement, je glissai sur l'herbe humide et Stphanie se retourna d'un bond, furieuse. - D i s donc, Diane, tu m'espionnes ! rugit-elle travers la vitre. - Je ne t'espionne pas, je fais de la g y m , prtextai-je maladroitement. Elle baissa le store. Je me trouvai honteuse et pas plus avance. Tant pis ! Je fonai la maison pour revtir mon dguisement. Lorsque, avant de repartir chez Stphanie, je voulus le montrer mes parents, mon pre refusa de me regarder plus d'une seconde et demie. Il prtendit que a le dgotait. Quant maman, elle le trouva super. Quel succs !

Il faut dire que je m'tais donn un mal fou pour devenir une parfaite reprsentation de la... mort. C o m m e celle des livres de contes ! Je portais des talons si hauts que je devais dpasser Stphanie de dix bons centimtres. J'avais achet une faux en plastique qui faisait plus vraie que nature. Ma cape noire, munie d'un capuchon, tait si longue qu'elle tranait sur le sol en ramassant tout sur son passage, comme un rteau. J'avais mme dessin sur le tissu un squelette fluorescent, pour tre bien visible dans l'obscurit. En rsum, j'incarnais l'pouvante l'tat pur ! Ma chevelure tait dissimule sous un masque en caoutchouc qui imitait un crne. J'avais enduit mon visage d'une crme si blanche q u ' i l paraissait aussi ple que de la mie de pain ! J'tais sre de m o n effet et impatiente. Stphanie allait avoir la frousse de sa vie ! A v e c mes faux ongles crochus, je frappai sur le volet rabattu de sa chambre : - Dpche-toi, j ' a i faim. J ' a i envie de bonbons ! Stphanie ne rpondit pas. Je bouillais d'impatience, arpentant de long en large l'alle qui bordait sa pelouse. - Stph ! quoi tu joues ? Toujours pas de rponse ! Je rlai et me tournai vers le mur. C'est alors qu'un animal monstrueux surgit des buissons et me sauta dessus. Ses mchoires se refermrent sur ma nuque !

En fait, il ne me mordit pas rellement, je m'tais dgage temps. Maintenant, il grondait et me menaait en dcouvrant ses crocs tincelants. Je bondis en arrire et vis qui j ' a v a i s affaire. Incroyable ! C'tait une sorte de chat noir gant couvert d'une paisse fourrure tout hrisse. Des touffes de poils jaunes sortaient de ses oreilles et des trous de son long nez. Ses dents acres scintillaient dans la lumire des lampadaires. Il grogna de nouveau et tendit une patte velue. - Bonbons... Donne-moi tous tes bonbons ! - Stph... Stphanie ? bredouillai-je. Je me sentais mal l'aise. Un tel monstre ne pouvait pas exister, non ! Pourtant, il se prcipita encore sur m o i et tenta de m'agripper avec ses griffes puissantes ! U n e lutte furieuse s'engagea, et, dans la mle, j'aperus soudain le poignet de m o n agresseur. Il tait orn d'une

montre, et pas n'importe laquelle : celle de Stphanie ! Je retrouvai instantanment m o n calme et dclarai, ironique : - Oh ! Stph, ce que tu es effrayante ! Vraiment... Je n'eus pas le temps de finir ma phrase qu'elle se libra et plongea derrire la haie en me tirant v i o l e m ment elle. - Qu'est-ce que tu fais ? protestai-je. Tu es folle ou quoi ? Et je compris... Un groupe d'enfants approchait. Ds q u ' i l s passrent devant nous, Stphanie jaillit de notre cachette et poussa un hurlement terrible ! Les pauvres ! Ils s'enfuirent de tous les cts en appelant au secours. Certains en perdirent mme leur sac de friandises. - M i a m - m i a m ! fit Stphanie en les ramassant. - Tu leur as fichu une sacre trouille, constatai-je en les regardant dtaler. C'tait gnial ! Stphanie s ' e s c l a f f a , de son rire bbte et trs communicatif, un peu comme le caqutement d'une poule. - a c'tait drle ! Plus drle que de rclamer des cadeaux stupides ! C'tait tellement divertissant que nous passmes le reste de la soire affoler tout ceux qui passaient. On ne rcolta pas grand-chose comme cadeau, mais on s'amusa beaucoup. - Dommage q u ' o n ne puisse pas recommencer tous les soirs ! regrettai-je, tandis que nous rentrions chez nous.

- On peut, Diane, lana Stphanie en grimaant. Rflchis. Q u i nous en empche ? On n'a pas besoin de Halloween pour a. Tu vois ce que je veux dire ? Je savais trop bien quoi elle voulait en venir. E l l e leva les bras au ciel et laissa fuser son ricanement de poulet. Il ne me fallut pas longtemps pour tre plie en deux mon tour. C ' e s t ainsi que nous dcidmes de rder dans Falaise-sur-Mer. Chaque soir nous nous faufilions dehors, le visage recouvert d'un masque. Nous allions coller notre front aux carreaux ou b i e n nous l a i s s i o n s des empreintes de doigts sur les vitres. Parfois, nous glissions des dtritus dans les botes aux lettres ! Quelquefois, tapies derrire les bosquets, nous poussions des cris d'animaux ou gmissions comme des spectres. Stphanie tait particulirement doue pour imiter le loup-garou. Quant m o i , mes aboiements taient si aigus que les branches des arbres en remuaient presque. Les Jumelles de la terreur sillonnaient les chemins, la recherche de victimes. Et nous avions le choix. Il fallait voir leur tte lorsque nous apparaissions : elles taient blanches comme des linges ! Le matin, avant de sortir, les enfants passaient le nez dehors, avec prcaution, pour vrifier s ' i l n'y avait pas de danger ! Et en fin d'aprs-midi, certains n'osaient pas se promener tout seuls. Contentes de nos prouesses de chipies, nous tions partout. Enfin... presque partout.

C a r il y avait un endroit que nous vitions. Il s'agissait d'une imposante demeure en pierre o se produisaient d'tranges phnomnes. Cette v i e i l l e habitation se trouvait deux cents mtres de notre rue. E l l e portait le nom de M a n o i r Perch , probablement parce qu'elle tait construite sur une colline, au bout de la route de la... C o l l i n e . Beaucoup de villes affirment possder une maison hante. M a i s le M a n o i r Perch l'tait rellement. Stphanie et moi pouvons le certifier. Parce que c'est l que nous avons rencontr... le fantme dcapit !

Le M a n o i r Perch tait la plus importante attraction touristique de Falaise-sur-Mer. Pour tre honnte, c'tait mme la seule ! La mairie l'avait achet il y a une vingtaine d'annes pour le transformer en muse. Pour le dcouvrir, il suffisait de suivre les visites qui avaient lieu toutes les heures. A f i n d'augmenter le mystre, elles taient assures par des employs vtus d'un uniforme vous donner la chair de poule ! Ils taient entirement habills de noir : chemise, pantalons, chaussettes, chaussures et gants. En plus, ils racontaient des anecdotes et des aventures macabres qui faisaient froid dans le dos ! Stphanie et moi raffolions de ce circuit. Et plus particulirement celui dont s'occupait Otto, notre guide favori. Il ressemblait un dauphin, avec ses cent dix kilos et son gros crne chauve et lisse. L o r s q u ' i l vous regardait, ses pupilles troites et inquitantes vous trans-

peraient littralement. Sa v o i x , qui grondait comme le tonnerre, semblait venir du plus profond de son imposante poitrine. Mme quand il souriait, il vous mettait mal l'aise ! Parfois, lorsqu'il nous promenait de pice en pice, il baissait soudain le ton et se figeait. Les yeux gonfls, prts sortir de leurs orbites, il tendait l'index et hurlait : - Le voi... oi... l... l. Le fantme ! Sa comdie remportait toujours un succs fou. L e s visiteurs devenaient blmes. Et certains, dont Stphanie et m o i , prenaient des mines horrifies. Pourtant, nous tions habitues ! N o u s tions venues si souvent que nous aurions trs bien pu le remplacer ! force, nous connaissions les lieux comme notre poche et nous savions exactement o les fantmes taient censs surgir ! Ce genre d'endroit nous plaisait parce que nous aimions les sensations fortes ! Et le M a n o i r Perch ne manquait pas d'motions. A l o r s vous voulez connatre son histoire ? Eh bien, la voil... Il y a deux cents ans, un jeune capitaine de vaisseau, rcemment mari, fit btir le M a n o i r Perch pour son pouse A n n a b e l l e . Malheureusement, lorsque la construction fut acheve, l'officier de marine reut un message : il devait rejoindre son navire et prendre la mer. Du coup, la jeune femme emmnagea seule dans l'impressionnante maison. E l l e fut immdiate-

ment saisie par l'ambiance. Tout tait vaste, sinistre, froid, sombre et humide. Pourtant, elle se rsigna attendre patiemment le retour de son capitaine. E l l e restait poste pendant des heures la fentre de sa chambre qui faisait face la mer. M a i s l'hiver passa, puis le printemps, et l't. E l l e attendit en vain... Le beau capitaine ne revint jamais. Il avait pri dans un terrible naufrage. Un an aprs cette catastrophe, un fantme fit son apparition au M a n o i r Perch. C'tait le capitaine ! Il tait revenu du royaume de la mort pour retrouver sa bien-aime. Chaque nuit, sa silhouette floue arpentait les longs couloirs sinueux. Rong par la tristesse, il appelait sans cesse son amour : - Annabelle, Annabelle ! M a i s Annabelle ne pouvait pas lui rpondre. En effet, six mois auparavant, trop chagrine par la fin tragique de son poux, elle avait fait ses bagages et quitt le M a n o i r Perch en jurant de ne jamais y revenir ! Les annes s'coulrent. Et les locataires successifs continurent d'entendre les lamentations dsespres du revenant : Annabelle, Annabelle ! Il y a environ cent ans, un certain Joseph Craw tomba amoureux du M a n o i r Perch et l'acheta. Il effectua d'importants travaux de rnovation et s ' y installa avec sa femme et ses deux enfants.

Son fils Andr tait un odieux garnement de treize ans. Il prouvait un malin plaisir tourmenter les gens, en particulier les serviteurs. Il leur rendait la vie impossible. Mme ses parents ne pouvaient plus le supporter. Il passait ses journes seul, furetant partout, guettant la moindre occasion de faire des mchancets. Un jour, il tomba sur une lourde porte en chne et l'ouvrit. E l l e mit un long grincement sinistre. Prenant son courage deux mains, Andr avana et s'arrta net sur le seuil. V i s i b l e m e n t , cette salle n'tait pas habite. Il n'y avait pas d'autre meuble qu'un guridon. Une lanterne ancienne, pose dessus, diffusait une clart ple et jaune. C o m m e c'est trange, pensa Andr. Pourquoi une lanterne brle-t-elle dans une pice vide ? Il se dirigea vers l'objet et se pencha pour souffler sur la mche. Soudain, il sentit une prsence. Il se releva et se retrouva face un... fantme. Avec le temps, le capitaine s'tait transform en une crature repoussante. Ses ongles trs longs formaient des spirales. Ses dents noircies et fendues dpassaient sur ses lvres sches et enfles. Une paisse barbe blanche recouvrait sa poitrine. Andr resta ptrifi. - Q u i . . . qui... tes-vous ? bredouilla-t-il. Le spectre semblait flotter. Il ne pronona pas un mot et considra le garon avec haine. - M a i s enfin, qui tes-vous ? rpta ce dernier. Que me voulez-vous ? Que faites-vous ici ?

N'obtenant pas de rponse, Andr fit demi-tour pour s'enfuir, mais il sentit une haleine glace sur sa nuque. Paniqu, il se rua vers la sortie. Cependant le capitaine fut plus rapide et lui barra le passage. - A r r t e z , s ' i l vous plat ! cria Andr. Laissez-moi partir. L'apparition ouvrit une bouche dmesure, aussi sombre qu'un puits sans fond. Et elle murmura dans un bruit de feuilles mortes que l'on pitine : - Maintenant que tu m'as v u , tu ne pourras plus jamais t'enfuir ! - N o n ! N o n ! Piti ! L a i s s e z - m o i , implora Andr, affol. Le capitaine ignora ses supplications et rpta : - Maintenant que tu m'as vu, tu ne pourras plus jamais t'enfuir ! Il posa alors ses mains dcharnes sur les paules d ' A n d r , puis il approcha son visage. Et savez-vous ce qui arriva ?

Le capitaine dclara d'un ton sinistre : - T u connais mon secret, petite peste. Je t'observe depuis longtemps. Puisque tu fais perdre la tte aux autres, tu vas perdre la tienne. Tu la retrouveras lorsque je t'aurai pardonn. Il lcha le garon, recula et se mit tourner sur l u i mme de plus en plus vite. Andr, tourdi par ce tourbillon, se vit monter, monter. En ralit, seule sa tte s'levait, tandis que son corps restait au sol. Le capitaine s'arrta, la tte d'Andr dans les mains. Il poussa un rugissement bestial qui fit vibrer les murs. Il la cacha ensuite dans un endroit secret et lana son perptuel : Annabelle, Annabelle . Puis il disparut pour toujours, comme si avoir puni Andr l'avait libr du mauvais sort. M a i s le M a n o i r Perch ne cessa pas d'tre hant pour autant. Andr devint le... fantme dcapit . Ds le lendemain soir, et toutes les nuits depuis, son

corps errait de la cave au grenier, inspectant le moindre recoin, la recherche de sa tte ! Otto et les autres guides affirmaient q u ' o n pouvait l'entendre marcher tandis q u ' i l fouillait et fouillait encore. Tout cela tait-il vrai ? En tout cas, Stphanie et m o i , nous nous rgalions de ces rcits. Nous avions suivi au moins cent visites ! Le M a n o i r Perch nous procurait une angoisse trop dlicieuse. Dlicieuse... enfin, jusqu' ce que Stphanie ait eu l'une de ses rvlations. Car, partir de ce jour, le M a n o i r n'eut plus rien d'attrayant. Au contraire !

Les ennuis commencrent, il y a cinq mois, quand Stphanie se mit s'ennuyer ! Il tait peu prs vingt-deux heures. C o m m e d'habitude, nous rdions dans le quartier, cherchant faire nos mauvaises farces aux enfants. N o u s avions dj imit le vampire devant la porte de G l o r i a Jeffer. Ensuite, nous tions alles chez son voisin, Thierry A b e l . N o u s avions dpos une carcasse de poulet dans sa bote aux lettres, nous rjouissant l'avance de sa raction l o r s q u ' i l sentirait le contact des os ! Aprs nous avions travers la rue jusque chez Benot Fuller, un copain de notre classe. N o u s lui avions rserv un traitement spcial. Il avait une vritable hantise des insectes. Il tait donc facile de le faire paniquer. En plus, il dormait avec la fentre ouverte, mme en hiver. La tactique tait simple. A l o r s q u ' i l tait plong dans son sommeil, nous lanmes des araignes en caout-

chouc sur son oreiller, et nous attendmes tranquillement, sres du rsultat. Ds q u ' i l bougea, les petites btes l u i chatouillrent le nez. Il se rveilla et commena s'affoler. Le pauvre Benot crut qu'elles taient vivantes. Il hurla et tenta de sortir de son lit. M a i s il tait si nerveux q u ' i l se prit les pieds dans ses couvertures et se retrouva par terre, entortill. Il ne nous restait plus qu' nous fliciter. On retourna devant m o n jardin, prs du vieux chne fendu de haut en bas. Stphanie se tourna alors vers m o i et m'annona : - J ' a i une proposition gniale te faire ! - Laquelle ? demandai-je, impatiente. - Voil, commena-t-elle, malicieuse. a fait un mois q u ' o n tourne en rond et q u ' o n embte tout le monde. J ' e n ai assez, a m'ennuie ! Connaissant Stphanie, je savais que lorsqu'elle avait une ide fixe, rien ne pouvait la faire changer d'avis. - Tu veux qu'on aille dans un autre quartier ? lui proposai-je. - N o n , non. C'est autre chose. Et elle se mit tourner autour de l'arbre. - Il nous faut plus de risque. Un nouveau dfi ! - De quel genre ? - N o s blagues sont trop puriles. D ' a c c o r d , elles sont efficaces, mais c'est un peu facile. Tu ne trouves pas ? - O u i , possible. Pourtant, c'est rigolo !

E l l e ignora ma remarque et passa sa tte dans la fente du tronc. - D i a n e , quel est l'endroit le plus effrayant de Falaise-sur-Mer ? La devinette n'tait pas difficile. - Le M a n o i r Perch, videmment ! - Et pourquoi est-il si impressionnant ? - cause des revenants. E t surtout d u fantme dcapit ! - Bravo ! Dans cette position, Stphanie semblait comme... guillotine. - Le fantme dcapit ! lana-t-elle d'une v o i x rauque. Et elle partit de son grand clat de rire. M a i s au lieu de me communiquer son enthousiasme, cette fois-ci elle m'inquita. - q u o i tu j o u e s ? g r o n d a i - j e . Tu cherches m'pouvanter ? S o n visage semblait suspendu dans l'air ! Et elle m'annona : - Nous allons fouiller le M a n o i r Perch !

- Pardon ? laissai-je chapper. De quoi tu parles, Stphanie ? - Eh bien, on va suivre une des visites nocturnes et on s'clipsera. - M a i s . . . pour quoi faire ? La frimousse de m o n amie rayonna de bonheur : - Pour dnicher la tte d'Andr ! Je restai bouche be : - Tu plaisantes ou quoi ? Je passai derrire le chne, la forant changer de position. Sa face rjouie et sans corps commenait me rendre malade. - N o n , Diane, je ne plaisante pas. Il nous faut du nouveau, du sensationnel... On ne peut pas continuer jouer comme a. a devient barbant ! - E n f i n tu ne crois pas cette histoire de revenants ? Ce sont juste des lgendes. Tu sais bien. U n e invention pour touristes ! Stphanie se rapprocha de m o i et me dvisagea :

- Tu sais quoi, Diane ? Je pense que tu meurs de trouille. - Qui, moi ? M e s lvres tremblaient un peu. Un nuage masqua la lune et le jardin se plongea dans l'obscurit. Un frisson me parcourut la moelle pinire. Je m ' e m m i t o u f l a i dans ma cape et lanai dignement : - Si tu veux le savoir, je ne crains ni d'abandonner la visite guide, ni d'explorer le M a n o i r Perch avec toi. Je pense simplement q u ' o n perdra notre temps ! - D i a n e , m a i s tu g r e l o t t e s , me t a q u i n a - t - e l l e . Serait-ce de peur ? - Pas du tout ! Tu vas voir. On y va tout de suite mme, si tu veux. Je vais te montrer de quoi je suis capable. Stphanie arbora un sourire en coin. E l l e leva le menton et imita le loup-garou. C'tait son rugissement de victoire. - Ce sera le coup de matre des Jumelles de la terreur, dit-elle en me tapant dans la main si fort qu'elle faillit me fouler les doigts. Je me tus jusqu' ce que nous soyons arrives la route de la C o l l i n e . Je n'tais pas vraiment effraye, je ressentais p l u t t une apprhension trange. C o m m e si un danger nous menaait. N o u s g r i m p m e s la pente raide q u i menait au M a n o i r , et nous nous arrtmes au bas de l'escalier du perron. La nuit faisait paratre la maison encore plus immense, avec ses trois tages, ses balcons dla-

brs et ses dizaines de fentres dont beaucoup avaient leurs volets clos. Le M a n o i r Perch tait en granit gris fonc alors que les autres constructions de Falaise-sur-Mer taient toutes en brique rouge ou en bton blanc. Quand on s'en approchait, j'essayais toujours de ne pas respirer. La couche de moisissure verte, vieille de deux sicles, ne sentait pas la rose ! Tout en haut, la tourelle se dtachait sur le ciel aux reflets pourpres. U n e gargouille tait perche au sommet. E l l e grimaa comme si elle voulait descendre pour nous dfier. Soudain, mes genoux s'entrechoqurent. La btisse venait de se plonger compltement dans le noir, l'exception d'une applique qui clairait la faade. Malgr l'heure tardive, les visites continuaient. La dernire avait lieu dix heures et demie, car les guides prtendaient que c'tait le moment propice... pour rencontrer les fantmes. La porte d'entre tait surmonte d'une inscription grave dans la pierre : Si vous pntrez dans le M a n o i r Perch, votre vie en sera change pour... l'ternit. J'avais lu cette phrase des centaines de fois, et je l'avais toujours trouve drle, comme une sorte de plaisanterie un peu use. M a i s ce soir-l, elle me fit frissonner. Tout semblait diffrent ! Stphanie interrompit mes penses : - Dpche-toi, Diane. On a juste le temps.

Le lourd battant s'ouvrit tout seul. C'tait toujours comme a ! A l o r s , tu viens, oui ou non ? s'impatienta Stphanie en s'engouffrant dans l'antre obscur. - J'arrive, dis-je, la gorge serre.

N o u s avions peine franchi le seuil que nous tombmes nez nez avec Otto. - Chouette, chuchota Stph. Il est de permanence. Il portait un grand chandelier en cuivre. - Tiens donc, dit-il avec un grand sourire. Voil Stphanie et Diane. Ses p u p i l l e s troites brillaient la lueur de la flamme. - a a commenc, Otto ? demanda Stphanie. - N o n , dans cinq minutes, les enfants. M a i s , au fait, vous tes dehors bien tard ! Vos parents le savent ? - Euh... c'est--dire que... c'est plus amusant cette heure. H e i n , Diane ? Stphanie me donna un coup de coude dans les ctes. - Tu as raison ! C'est plus amusant ! confrmai-je. Otto fit semblant de ne pas remarquer notre gne et nous invita gentiment le suivre. N o u s traversmes l'entre jusqu'au point de contrle que nous franchmes sans billet. N o u s tions des

clientes si fidles qu'Otto avait fini par ne plus nous faire payer ! N o u s nous dirigemes vers le hall d'accueil pour rejoindre les visiteurs, des jeunes pour la plupart. Ce hall tait trs vaste. Il tait totalement vide, mis part le majestueux escalier en colimaon plant au centre. Accroches aux murs lzards, des torches diffusaient une lumire orange, vacillante, qui faisait danser nos ombres sur les dalles de marbre. La maison tait quipe de l'lectricit, mais Otto affirmait qu'en clairant ainsi tout le circuit on obtenait une atmosphre b i e n p l u s m y s t r i e u s e et angoissante ! Otto se plaa devant le groupe et toussota pour attirer notre attention. Il se prparait pour son discours. Stphanie me fit un c l i n d'oeil de connivence, car le guide commenait toujours de la mme manire. - Mesdames et messieurs ! dit-il de sa voix caverneuse. Bienvenue au M a n o i r Perch. N o u s esprons que vous survivrez cette visite. Et il nous gratifia d'un ricanement diabolique. - En 1797, un officier de marine fortun, le capitaine W i l l i a m P. B e l l , se fit btir une maison sur la colline dominant Falaise-sur-Mer. L'architecte conut la plus j o l i e proprit de cette poque : trois tages, neuf chemines et trente pices. B e l l esprait s'y installer dfinitivement et y couler des jours heureux, avec A n n a b e l l e , sa jeune et charmante pouse, entour de sa descendance. Malheureusement pour

lui, le sort en dcida autrement. Son rve ne se ralisa jamais ! Otto marqua une pose que nous attendions Stphanie et m o i . N o u s connaissions si bien ses astuces ! - L e capitaine fit naufrage dans une terrible tempte... avant q u ' i l ait pu passer une seule nuit dans sa splendide demeure. A n n a b e l l e l'attendit en vain jusqu' l'aube. L o r s q u ' e l l e apprit qu'elle tait veuve et qu'elle ne reverrait plus son gentil mari, le chagrin la submergea. Otto baissa le ton : - Un beau matin, elle quitta le M a n o i r Perch sans aucune explication. Depuis, ces lieux font l'objet de phnomnes inexplicables. Il se d i r i g e a vers l ' e s c a l i e r en c o l i m a o n . L e s marches craquaient sous ses pas, procurant une drle d'impression, comme si on les faisait souffrir en montant dessus. L'assistance impressionne et muette suivit Otto jusqu'au deuxime tage. Pendant que nous mont i o n s , le g u i d e p l a i s a n t a , parlant de choses et d'autres ; derrire l u i les visiteurs formaient un groupe compact pour se rassurer. Puis Otto se tut. On entendait juste sa respiration un peu haletante. Il ne reprit la parole que lorsque nous fmes dans la chambre du capitaine B e l l . Les murs taient recouverts de luxueuses boiseries. U n e chemine colossale faisait face une grande baie vitre qui donnait sur la mer. - Peu de temps aprs le dpart de la jeune veuve,

reprit Otto, les habitants de Falaise-sur-Mer remarqurent d'tranges apparitions nocturnes. Un homme, dont la silhouette ressemblait celle du capitaine, se tenait debout toujours la mme place, derrire cette fentre. Il agitait une lampe pendant des heures. ce moment, Otto leva son chandelier : - Et par les nuits sans vent, ceux qui tendaient l'oreille pouvaient l'entendre prononcer lentement et tristement... Il retint sa respiration et chuchota : - Annabelle, Annabelle ! Et il balana son chandelier de droite gauche. Le public tait totalement captiv. - M a i s . . . ce n'est pas tout, lana Otto dans un souffle.

Tandis que nous le suivions travers le ddale des pices du deuxime tage, Otto continuait son rcit : - Le capitaine hanta les lieux pendant cent ans. Les occupants successifs du M a n o i r Perch essayrent de se dbarrasser de lui par tous les moyens. Rien n'y fit.Il ne voulait pas bouger de chez lui ! Puis Otto raconta la msaventure d'Andr. Il expliqua comment le garon tait devenu... le fantme dcapit ! - Le spectre du capitaine s'vanouit dans la nature, a j o u t a - t - i l , et A n d r le r e m p l a a . Ses parents essayrent de le retrouver. En vain. Le pauvre ne pouvait se montrer personne. Comment aurait-il pu expliquer que son corps cherchait sa tte ? M a i s je n'ai pas fini... N o u s venions de pntrer dans un grand couloir. La lumire tremblotante des torches plantes intervalles rguliers faisait briller les cloisons humides. - Le destin funeste de cet difice semblait devoir

s'accomplir. Peu de temps aprs la disparition du jeune Andr Craw, sa sur cadette de douze ans, A n n a , perdit la raison. Venez, passons dans ses appartements. C'tait l'endroit du M a n o i r que prfrait Stphanie. La malheureuse A n n a collectionnait des poupes en porcelaine par centaines. Toutes ces poupes avaient de longs cheveux blonds, des joues roses et des paupires peintes en bleu. - Aprs la disparition de son frre, disais-je, la f i l lette perdit la raison. Otto parlait de moins en moins fort : - Pendant quatre-vingts ans, elle resta assise dans son fauteuil bascule. Juste i c i , dans ce coin. E l l e jouait avec ses poupes pendant des heures. E l l e ne quitta plus jamais cette chambre. Jamais ! Il dsigna le sige us qu'avait occup A n n a pendant si longtemps : - E l l e est morte i c i , au milieu de ses chers joujoux. C'tait une trs vieille femme. Il traversa la pice en faisant craquer le parquet sous ses pieds. Il posa son chandelier par terre et s'assit dans le fauteuil qui gmit sous son poids. Je crus q u ' i l allait passer travers. Il se balana doucement, le bois grinant chacun de ses mouvements. N o u s tions tous fascins et muets. - Certains assurent que la pauvre A n n a est encore parmi nous, chuchota-t-il. Ils affirment qu'une jeune fille coiffe ses poupes parfois cette place. M a i s . . . continuons.

Il eut toutes les peines du monde se relever. D e u x personnes vinrent l'aider. Il grommela un remerciement, et saisit son chandelier. L e s gens semblaient de plus en plus tendus, pressentant le sommet du suspense. Otto nous conduisit alors au fond du couloir, vers l'escalier plong dans les tnbres ! - Peu aprs la fin tragique de son fils, M m e C r a w devait connatre un destin non moins tragique. Un soir, en descendant ces marches, elle trbucha. E l l e perdit l'quilibre et eut tellement peur qu'elle en fit une crise cardiaque et mourut sur le champ ! Otto considrait la rampe, en opinant du chef, la mine accable. Il jouait cette comdie chaque fois ! M a i s nous n'tions pas venues pour couter Otto. Je savais que, tt ou tard, Stphanie voudrait que l ' o n se spare des autres. Je me mis inspecter les alentours, attendant l'occasion de nous clipser. Soudain, je remarquai la prsence d ' u n garon l'allure trange. Il nous observait bizarrement. C'est curieux, pensai-je, je ne l'ai pas vu lorsque nous sommes arrives tout l'heure. En fait, j ' e n suis certaine : il n'tait pas l au dbut de la visite. Il n'y avait pas d'enfants, part Stph et m o i . Il avait peu prs notre ge, de longs cheveux blonds boucls et le visage livide. Il portait un jean et un pull c o l roul gris trs fonc, ce qui renforait sa pleur. Je me dirigeai vers Stphanie qui se tenait l'cart des visiteurs.

- Tu es prte ? me chuchota-t-elle. Otto allait rejoindre le premier tage. C'tait le moment o jamais de filer en douce. Seulement, le garon ne nous quittait pas des yeux. Et ses yeux taient si durs ! Je me sentais m a l . Il fallait que je prvienne m o n amie : - Stph ! On ne peut pas. Q u e l q u ' u n nous espionne. -Qui ? - L u i , l-bas, murmurai-je en dsignant l'inconnu du menton. Il parat si bizarre ! Il continuait de nous fixer avec insistance. Pourquoi ? Qu'est-ce q u ' i l nous voulait ? - O n devrait attendre, Stph. N e quittons pas l e groupe maintenant. M a i s Stphanie n'tait pas de cet avis. - On se moque de ce q u ' i l pense, dit-elle en me tirant par la manche. A l l o n s nous cacher ! N o u s nous glissmes derrire une armoire dont le bois froid suintait d'humidit. Pendant ce temps, le groupe suivit Otto, en c o m mentant la mort de madame Craw. Je retins ma respiration. Puis le murmure de la discussion diminua et cessa. N o u s tions toutes seules maintenant. Seules cet tage immense et sinistre. Je me retournai vers Stphanie et distinguai peine son visage tant l'clairage tait faible. - E t maintenant, Stph ? Qu'est-ce q u ' o n fait ? - Maintenant, on va chercher la tte d ' A n d r , dclara Stphanie en se frottant les mains.

Le palier o nous nous trouvions n'avait rien d'engageant. M o n estomac faisait des noeuds et mes jambes avaient du mal me porter. Des craquements nous entouraient provenant des plinthes moiti arraches, du plafond dlabr. La tempte s'tait leve et fouettait les baies vitres. - Stph... tu crois vraiment que... M a i s elle tait dj en train d'examiner les lieux, sur la pointe des pieds pour viter de faire grincer le parquet us. - V i e n s , Diane. Cherchons la tte du fantme. Q u i sait ? N o u s allons peut-tre la trouver ! - Sans doute ! acquiesai-je. En fait j ' t a i s persuade que nous n'avions aucune chance. En admettant que nous y arrivions, pensai-je, quoi ressemble une tte qui a cent ans ? Et puis, qu'en ferons-nous ? Malgr mes hsitations et m o n dsir de quitter le

M a n o i r , je suivis Stphanie. Si j ' a i m a i s bien hanter notre quartier, taquiner les autres, je dtestais avoir peur ! Soudain je vis Stphanie se diriger droit vers la Chambre verte. Cette pice s'appelait ainsi cause de son papier peint reprsentant des vignes luxuriantes. L e s murs et le plafond taient recouverts d'un enchevtrement de feuilles et de grappes. Comment avait-on pu dormir dans un endroit pareil ? C'tait comme si on tait prisonnier d'une jungle infranchissable. N o u s restmes toutes les deux figes sur le pas de la porte, contemplant cette verdure. N o u s avions baptis cet endroit d'un autre nom : la chambre qui gratte ! Un jour Otto nous avait racont ce qui s ' y tait pass soixante ans auparavant. D e u x invits y avaient pass la nuit. En se rveillant le lendemain, ils avaient constat que leurs mains taient pleines de pustules rouges. L e s boutons gagnrent ensuite les membres. Puis le torse ! Et pour finir, ils couvrirent leur corps entier. Les deux hommes ne pouvaient plus arrter de se gratter. Des mdecins du monde entier vinrent tudier ces ruptions inconnues. Personne ne dcouvrit quelle tait la cause de leurs dmangeaisons, ni comment les soigner ! D e u x semaines plus tard, les malades gurirent d ' u n seul coup. Le mystre de cette tonnante maladie ne fut jamais perc. Il restait le secret de la chambre qui gratte .

C'tait du moins ce que certifiaient les guides et il y avait peut-tre du vrai dans leur version. - A l l e z , Diane, m'encouragea Stphanie. Il faut faire vite ! N o u s n'avons pas beaucoup de temps avant qu'Otto constate notre absence. E l l e se prcipita vers le lit, jeta un coup d'oeil en dessous pour commencer son inspection. - Stph !... s ' i l te plat. Il n ' y a aucun fantme i c i . V i e n s , on s'en va ! la suppliai-je. R i e n faire, elle tait bien dcide aller au bout de ses recherches. Rsigne, je m'avanai prudemment vers le buffet qui trnait dans un coin, tandis que Stphanie disparaissait sous le sommier. - Stph ? Au bout de quelques secondes elle refit surface. Quand elle se tourna vers m o i , je faillis m'vanouir. Ses joues taient devenues rouge brique. - Diane, Diane, balbutia-t-elle. Je... je... Ses y e u x taient exorbits. Sa b o u c h e , grande ouverte, exprimait la terreur. E l l e a p p l i q u a ses paumes sur ses tempes. - Q u o i ? Qu'est-ce que tu as ? criai-je en me prcipitant sur elle. - Oh ! c'est horrible. a me dmange de partout. Je voulus hurler, mais ma voix resta coince dans ma gorge. Stphanie frottait nergiquement son nez, ses lvres, son front, son menton... - C'est affreux, gmit-elle. a me gratte !

Et elle se frictionna le cuir chevelu si fort que je crus qu'elle allait saigner. - C ' e s t la gale, Stph. Rentrons chez nous. Tes parents vont appeler le mdecin, et... Je m ' a r r t a i net. Stphanie pouffait de rire. Je reculai. E l l e secoua sa chevelure. - M a i s enfin, Diane, tu ne vas quand mme pas croire tous ces racontars ? Je faisais semblant... - J e croyais que..., essayai-je de me justifier, vexe comme un pou. E l l e m'appliqua une tape nergique dans le dos : - Comment tu as pu avaler une blague pareille ? Je la repoussai un peu brutalement et boudai : - J ' e n ai assez de tes plaisanteries stupides. Je ne trouve pas a drle. A l o r s arrte ! M a i s elle ne m'coutait plus. Subjugue, elle regardait par-dessus mon paule : - D i a n e . . . Oh ! Je... je... ne peux pas le croire. E l l e est... i c i . L a . . . la tte du fantme !

U n e fois de plus, je ragis au quart de tour, laissant chapper un cri d'effroi. C'tait plus fort que m o i . Je fis volte-face la vitesse de l'clair. L ' i n d e x de Stphanie tait point dans la direction d'une masse informe et imprcise. Un tas gristre de poussire ! - Je t'ai eue, je t'ai bien eue ! chantonna Stphanie. E l l e ricanait comme une idiote. Je laissai chapper un grognement et serrai les poings de rage, sans dire un mot. Ma peau devenait brlante. J'tais en train de rougir. - C'est vraiment trop facile, se moqua Stphanie. Tu marches tous les coups. - Rejoignons le groupe, grommelai-je, confuse. - Pas question, Diane. On s'amuse trop. V i e n s , on continue ! -Non. Voyant que je ne cderais pas, elle changea de ton : - B o n , je promets de ne plus te faire de blagues.

E l l e leva la main en me montrant sa paume pour me prouver sa sincrit. Devant tant de bonne volont, j'acceptai de lui emboter le pas. N o u s empruntmes l'troit couloir qui menait la pice voisine : la chambre d'Andr. Ses affaires taient restes en l'tat depuis le j o u r funeste o il avait rencontr le capitaine. Ses jouets poussireux avaient cent ans ! U n e antique bicyclette en bois tait appuye contre le mur. Un jeu de construction vieillot trnait au m i l i e u de la pice ! Pose sur un meuble, une lampe ptrole projetait des ombres jaune orang sur les murs. Tous ces objets abandonns me donnaient des frissons. F a l l a i t - i l croire tous ces revenants ? L ' a m b i a n c e qui rgnait tait tellement surnaturelle... Le froid, l'odeur de renferm et les volets claquant sous les bourrasques n'avaient rien de rassurant. Stphanie s'amusa changer les objets de place. D ' a b o r d des quilles en sapin et un tableau dont le noir avait vir au marron. Ensuite des soldats de plomb. E l l e s'arrta enfin et chuchota : - Diane, tu cherches par l et m o i par l - T u sais, on ne devrait rien toucher. L e s guides l'interdisent formellement. E l l e s'assit sur un tabouret : - Tu veux trouver la tte oui ou non ? C'est pour a que nous sommes l... n'est-ce pas ? Je soupirai, sachant que ce n'tait pas la peine de discuter avec elle.

Je me dcidai carter les rideaux du lit baldaquin et l'examinai attentivement. Quand je pense qu'un jeune garon a dormi l... il y a cent ans , me dis-je, fascine. J'essayai d'imaginer Andr rvant sur ce gros matelas. Et je me sentis bizarre. - Dpche-toi, Diane, ordonna Stphanie. Je ttai les oreillers doux et remplis de plumes. Ils ne cachaient rien. Je passai la main sur l'dredon qui les recouvrait. Son toffe matelasse en patchwork gris et brun tait encore soyeuse. Je ne dcouvris rien de suspect non plus. Je me mis rflchir, le nez en l'air. Soudain j'entendis un froissement. L'dredon bougeait ! Je baissai la tte et le vis glisser vers le pied du lit. Je restai cloue, blme, les yeux rivs sur l'toffe qui se dplaait toute seule !

- Diane ! rla Stphanie. Je me tournai lentement vers elle et la vis debout, tenant les deux coins de... l'dredon ! C'tait donc a ! Je ne pus m'empcher de pousser un soupir de soulagement. E l l e l'empoigna, le secoua et l'envoya promener terre. E l l e semblait excde : - On ne va pas passer la nuit ici ? Tu vois bien q u ' i l n ' y a rien l-dedans. Changeons de pice. Stphanie avait encore russi m'effrayer ! Seulement, cette f o i s - c i , elle n'avait pas remarqu combien j ' a v a i s eu peur. N o u s rangemes tout ce que nous avions boug. - C ' e s t vraiment excitant, lana-t-elle en me souriant. Tu ne trouves pas ? - S i , s i , bien sr. J'esprais simplement qu'elle ne s'apercevrait pas que je tremblais encore. - C ' e s t quand mme plus risqu que de lancer des

araignes en caoutchouc Benot ! continua-t-elle. a me plat bien d'tre i c i , si tard, spare du groupe. Je sens mme la prsence d'un spectre. Il se cache... tout prs. - Tu... tu crois ? bgayai-je en jetant un rapide coup d'il circulaire. M o n regard s'arrta alors sur une forme ovale ! E l l e reposait sur le plancher. Coince entre le mur et la porte donnant sur le couloir, elle tait moiti dissimule dans la pnombre. La tte ! Ce coup-ci il n'y avait aucun doute. Ce n'tait ni une blague, ni un mauvais coup de Stphanie ! Je distinguais nettement un crne rond et deux orbites aussi profondes que les tnbres. Elles me dvisageaient. Je saisis le bras de Stphanie et lui indiquait la chose. E l l e l'avait repre aussi !

Je fus la premire faire un pas vers la chose. Je perus un haltement saccad. Q u e l q u ' u n respirait fort, juste derrire m o i ! J'tais tellement bouleverse q u ' i l me fallut deux secondes pour raliser que c'tait Stphanie. Sans quitter m o n objectif des yeux, je m'avanai. Je me penchai pour m'emparer de la forme, m o n cur bondissant dans ma poitrine. Les trous caverneux me scrutaient, ronds et tristes. M e s m a i n s t a i e n t agites d e t r e m b l e m e n t s . J'essayai de soulever cet objet trange. M a i s il m'chappa et roula sur le sol... droit sur Stphanie qui laissa chapper un cri d'angoisse. Dans la lueur blafarde de la lampe ptrole, je distinguai son expression affole. L a stupfaction l'avait paralyse. La masse ronde continua son chemin, buta sur la chaussure de m o n amie, avant de s'arrter dix cen-

timtres d'elle. Les orbites sans vie taient prsent tournes vers elle. - D i . . . Diane, bredouilla Stphanie, les paumes presses sur ses joues. Je ne pensais pas un seul instant que nous la trouverions, je... Je la rejoignis grandes enjambes, dcide. Je vais lui montrer m o n courage, pensai-je. E l l e va voir que je ne suis pas une trouillarde. Je me baissai et m'emparai sans hsiter de la chose. Je la plaai sous le nez de Stphanie et la tirai vers la lampe pose sur le meuble. L'objet tait assez lourd. Et plus lisse que je l'avais cru. Les deux orifices taient trs profonds. Je poussai une exclamation de surprise.

U n e boule de b o w l i n g ! J'avais dnich une vieille boule en bois, fendille et caille. - Incroyable, commenta Stphanie en se tapant sur le front. Je me souvins des quilles que nous avions remarques en entrant. - E l l e devait servir les faire tomber, dis-je doucement. Stphanie la saisit et la retourna dans tous les sens. - Tiens, il n'y a que deux trous, constata-t-elle. - D'aprs m o n pre, les boules de bowling taient comme a autrefois. D'ailleurs il se demande o les joueurs plaaient leur pouce. La v o i x grave d'Otto retentit soudain, nous faisant sursauter. Il grondait quelque part au-dessous de nous. - I l vaudrait mieux q u ' o n rejoigne les autres, suggra Stphanie en replaant la boule ct des quilles.

- Pas question, m'exclamai-je. a me plaisait de passer pour la plus courageuse des deux ! Et je ne voulais pas abandonner ce rle. - Tu sais, Diane, il se fait tard. Et, finalement, je crois que ce n'est pas i c i q u ' o n rencontrera une apparition ou quoi que ce soit d'autre ! E l l e tait moins fire tout coup. C'tait m o i de jouer. - videmment, Stph. N o u s n'avons fouill que les pices que font visiter les guides. Il faut chercher l o ils ne nous emmnent jamais. Stphanie plissa le front : Tu veux dire... - Je pense simplement que la cachette doit se trouver dans un endroit o les groupes ne vont pas. Peut-tre l-haut. Tout en haut. L e s paupires de Stphanie s'cartrent dmesurment. E l l e n'en revenait pas ! - Q u o i , tu veux q u ' o n monte au troisime tage ! J'acquiesai : - Pourquoi pas ? S ' i l y a vraiment des fantmes, ils doivent certainement se promener sous les toits, non ? E l l e m'observait pour voir si je bluffais. E l l e n'en revenait pas que je sois aussi tmraire. En ralit, je ne l'tais pas du tout. Je voulais juste l'impressionner un peu. tre, pour une fois, la plus audacieuse. E l l e afficha une mine rjouie et dclara, fbrile : - D ' a c c o r d , on y va !

Tel est pris qui croyait prendre ! L e s Jumelles de la terreur, senses tre braves et courageuses, n'en menaient pas large en se dirigeant vers l'escalier en colimaon lugubre. L'accs l'tage suprieur tait barr par un criteau dont le message tait trs clair : Interdit tous les visiteurs . Surmontant notre peur, nous fmes c o m m e s ' i l n'existait pas et attaqumes les premires marches, cte cte. La v o i x d'Otto s'tait vanouie quelque part au premier. Je me concentrai sur le grincement du bois pliant sous notre poids et les battements sourds de m o n cur. Arrives au troisime tage, nous fmes accueillies par un air chaud et humide. Sans lanternes ni boug i e s , nous nous retrouvmes dans l ' o b s c u r i t . L'lectricit n'avait pas t installe dans cette partie de la maison.

Le seul clairage provenait d'une fentre sans volet situe l'autre bout du couloir. La faible lumire extrieure diffusait un halo irrel, bleutre, fantomatique. - A l l o n s - y , dit Stphanie en rejetant ses cheveux en arrire. Il faisait lourd. La sueur se mit couler sur m o n front. Je l'essuyai avec la manche de m o n manteau et suivis Stphanie dans la premire salle de droite. La majestueuse porte tait entrouverte. N o u s jetmes un rapide coup d'oeil l'intrieur. Je m'habituais peu peu cette demi-obscurit. Le rapide tour d'horizon m'apprit que tout tait vide. Compltement vide. A u c u n signe de vie. Pas de fantmes non plus ! - E h , Stph, m ' e x c l a m a i - j e e n l u i montrant une ouverture troite. A l l o n s voir ce q u ' i l y a derrire ! N o u s avanmes pas lents sur le plancher crasseux. travers les vitres des grandes fentres sales on apercevait la pleine lune briller au-dessus des arbres dnuds. Le passage donnait sur une chambre plus petite, et plus touffante encore. Le radiateur tait brlant. Au centre, deux lits trs anciens se faisaient face. Il n ' y avait rien d'autre. - A l l o n s voir plus loin, murmura Stphanie. N o u s entrmes dans une sorte de lingerie. J'ternuai, plusieurs fois de suite. - C h u t , m'ordonna Stphanie. L e s revenants vont nous reprer.

- Je n ' y peux rien, protestai-je. Il y a tellement de poussire. Sur une table tait pose une machine coudre use. En avanant, je butai dans un carton. Je me baissai pour fouiller et ne trouvai que des bobines de f i l . - Toutes les chambres semblent c o m m u n i q u e r , notai-je en regardant autour de m o i . Dcides continuer, nous pntrmes dans la pice suivante. L e s volets des fentres taient aux trois quarts ferms. Seul un filet lumineux gris parvenait du dehors. - On n ' y voit vraiment rien l-dedans, constata Stphanie en me prenant la main. Sortons. J'allais approuver quand un bruit sourd me fit sursauter. Stphanie serra mes doigts avec force : - C'est toi qui as fait a, Diane ? Un autre coup retentit. Plus prs de nous cette fois. - N . . . non, c e n'est pas m o i , bgayai-je. Et encore un autre, sur le plancher ! - N o u s ne sommes pas seules, nota Stphanie. Je pris une grande inspiration et lanai d'une v o i x touffe : - Q u i est l ?

Stphanie serrait si fort mes phalanges que je ressentis une violente douleur. M a i s je ne ragis pas, trop ptrifie. Q u e l q u ' u n dambulait pas feutrs, de la dmarche souple des... fantmes. Un frisson me parcourut le bas de la nuque. Je crispai mes mchoires pour empcher mes dents de claquer. Soudain des pupilles jaunes surgirent de l'ombre, semblant voler vers nous. Il y en avait quatre ! La crature qui nous tournait autour possdait quatre yeux. U n e sorte de gloussement de dtresse s'chappa de ma gorge. Je ne pouvais ni avaler ma salive, ni respirer, ni bouger. Je regardais droit devant m o i , guettant le moindre bruit. Deux yeux se dirigrent sur la gauche, et les deux autres sur la droite. Puis il se multiplirent. Il y en eut des dizaines ! - N o n , nooon, m'criai-je.

Diaboliques, ils clignotaient, comme s'ils taient incrusts dans la pierre ! Le parquet en tait couvert aussi ! N o u s tions cernes. Ils nous examinaient en silence tandis que nous nous serrions l'une contre l'autre. D e s chats. N o u s tions entoures de chats. N o u s fmes soulages, mais pas pour longtemps. Un premier miaulement, aigu, dclencha un concert de gmissements et de plaintes. Le vacarme tait assourdissant. L ' u n des animaux vint se frotter contre ma jambe. Je fis un bond et bousculai Stphanie qui s'accrocha m o i pour ne pas tomber. Un autre se pressa contre ma chaussure. Tous miaulaient en mme temps. - Ils doivent tre... abandonns, bafouilla Stphanie. Si a se trouve, personne ne monte jamais ici ! Ils doivent avoir faim. - Je m ' e n moque. M a i s ces yeux jaunes qui bougent, je pense... je pense que... E n f i n , je ne sais plus ce que je pense. a fait trop peur. Fichons le camp d ' i c i ! Pour une fois Stphanie ne rsista pas. E l l e m'entrana vers la sortie. A u t o u r de nous, les btes continuaient gmir et nous frler. Stphanie trbucha sur l'une d'elles et s'affala de tout son long. Sa chute dchana une avalanche de cris rauques. Le tintamarre devenait insupportable. - a va ? m'inquitai-je en l'aidant se relever.

N o u s courmes jusqu' la porte et la claqumes derrire nous. Ce fut le silence ! E n f i n ! - O sommes-nous, maintenant ? murmurai-je. - Je... je ne sais pas, haleta Stphanie en restant plaque contre le mur. Un rayon de la pleine lune clairait l'endroit o nous nous tions rfugies. - C ' e s t un couloir, annonai-je Stphanie. Il tait exigu, mieux entretenu que les pices que nous venions de traverser. Il semblait interminable. Devant nous, une lucarne donnait sur un petit balcon servant de toit. - Peut-tre que cette partie est occupe par le personnel du M a n o i r , suggrai-je. C o m m e M a u r i c e , le gardien de nuit, ou les responsables du mnage ou encore les guides. - V i e n s , supplia Stphanie. On rejoint Otto et le groupe. On a assez cherch la tte d ' A n d r pour aujourd'hui. - Tu as raison ! Il doit bien y avoir un escalier quelque part. A l l o n s - y ! Je fis quelques pas. C'est alors que... je sentis les mains de fantmes ! E l l e s frlrent m o n paule, m o n cou, m o n corps. L e s mains invisibles se plaqurent sur m o n visage ! - O o o o h ! Au secours ! gmit Stphanie. Les spectres venaient de s'emparer d'elle !

N o u s tions presses de toutes parts. Je sentais le contact de dizaines de mains fines, lgres, dessches comme celles des momies. Stphanie se dmenait furieusement, essayant de se librer en donnant des coups droite et gauche. - C ' e s t comme une sorte de filet ! parvint-elle dire en suffoquant. Je me protgeais en plaant mes bras devant ma figure et me tortillais dans tous les sens, pour chapper cette treinte qui se resserrait... se resserrait. Et brusquement je compris : nous n'tions pas prisonnires d'une horde de fantmes. Ce que nous croyions tre des mains tait des toiles d'araigne. N o u s avions simplement travers un pais rideau de toiles d'araigne. E l l e s s'taient abattues sur nous, comme un filet de pcheur sur des poissons. Et plus nous nous dbattions, plus elles nous touffaient. - Stphanie ! criai-je. Ce ne sont que des toiles d'araigne !

Je parvins avec peine en arracher un gros paquet qui se pressait sur ma gorge. videmment, dit-elle en se contorsionnant. Tu croyais que c'tait quoi ? - Un fantme ! - coute, ricana-t-elle. Je sais que tu as une sacre imagination. M a i s , si tu te mets en voir partout, a risque de nous retarder ! - Je... je... Je ne sus pas quoi rpondre. J'tais persuade que Stphanie avait aussi pens des revenants nous encerclant pour nous asphyxier ! Et v o i l q u ' e l l e prtendait le contraire. Q u e l l e crneuse ! N o u s tions l, debout dans le noir, entoures par une multitude de fils collants, essayant de les enlever. - a va me gratter pendant des jours ! me p l a i gnis-je. - Et tu sais quoi ? ajouta Stphanie. C'est pire que ce que tu crois. - A h , oui ? ton avis, qui a fabriqu ces toiles d'araigne ? Il n'y avait pas besoin d'avoir fait Polytechnique pour trouver la rponse : des araignes, bien sr ! Du coup, je ressentis comme des picotements un peu partout, sur ma joue, m o n dos et ma nuque ! Si a se trouve, pensai-je angoisse, des araignes se baladent sur m o i . Des centaines et des centaines d'araignes ! Je rassemblai mes forces et me mis courir, tirant

derrire m o i une longue trane de toiles blanches et soyeuses. Stphanie m'embota le pas. N o u s fonmes, arrachant cette masse gluante par poignes. - Stph, la prochaine fois que tu as une ide, fais en sorte qu'elle ne soit pas gniale, ironisai-je. - D ' a c c o r d , mais filons d ' i c i . N o u s atteignmes le bout du couloir, continuant nous gratter. N o u s tions arrives une impasse ! O se trouvait l'escalier ? Par o pouvions-nous redescendre ? Je proposai de faire demi-tour jusqu' un rideau que j'avais remarqu. N o u s le soulevmes et un autre couloir apparut. La lumire vacillante des torches projetait sur le tapis us des formes imprcises ressemblant celles d'animaux rampants. - A l l o n s - y , ordonnai-je en tirant Stphanie par la manche. N o u s n'avons pas d'autre solution. N o u s courmes cte cte. L e s flammes tremblotaient sur notre passage. N o s ombres s'allongeaient devant nous, comme si elles voulaient arriver les premires l'escalier que nous cherchions dsesprment. Soudain, un clat de rire retentit et nous arrta dans notre course. - Q u i est-ce ? chuchota Stphanie. E l l e respirait trs fort. N o u s tendmes l'oreille. Des clameurs venaient de derrire une cloison toute proche. Je ne pouvais pas comprendre ce qui se disait. Des hommes parlaient, des femmes riaient.

- a y est, fis-je, soulage. N o u s avons rejoint le groupe. - Tu penses ? Je croyais que le troisime tage tait interdit aux visiteurs, dit Stph. - Ils ont peut-tre fait une exception. A l l o n s voir. Les clats de voix filtraient sous une porte. Nous nous approchmes quand mme avec prcaution, attentives au moindre son. La runion tait anime. L e s gens bavardaient gaiement et semblaient bien s'amuser. - On dirait une fte, murmurai-je. a doit tre la fin de la visite. C'est tout ! - Dpche-toi, Diane. Rejoignons-les. - J ' e s p r e qu'Otto ne va pas nous demander d ' o nous venons ! Je tournai la poigne, et poussai la porte. N o u s fmes un pas l'intrieur. Et la surprise nous coupa le souffle !

La pice tait vide. Et terriblement inquitante. - M a i s o s o n t - i l s passs ? s ' c r i a Stphanie. Qu'est-ce que a veut dire ? N o u s avanmes. Le parquet craqua, sous notre poids. - Je n'y comprends rien, poursuivit Stphanie, interloque. On a entendu des voix, n'est-ce pas ? - O u i , les gens discutaient et riaient. On aurait vraiment dit une soire. - Et mme une grande soire, ajouta-t-elle en scrutant la pnombre. J'tais sur le point de dfaillir : - Stph, je pense q u ' i l n ' y avait... personne. E l l e se tourna vers m o i , stupfaite : - Pardon ? - Il n'y avait personne. C'taient des revenants. Et ils ont disparu quand nous sommes entres. Je... je peux sentir leur prsence. - Q u o i ? Ils ont di... di... disp... paru quand on a

ouvert ? bgaya-t-elle, terrifie. Comment a, tu... tu les sens ? ce moment, un vent glac souffla dans la pice. Il souleva mes cheveux me faisant grelotter. Stphanie entoura sa poitrine de ses bras. - Brrr..., dit-elle. Tu as senti ce blizzard ? Pourtant la fentre est ferme. Pourquoi fait-il aussi froid tout coup ? E l l e frissonna. - Et si on n'tait pas seules ? murmura-t-elle. C'est possible, mais... a voudrait dire q u ' o n a interrompu une petite fte ! N o u s restions l, sans bouger, transies par ce vent venu on ne sait d ' o . Un fantme se tient peut-tre l, tout prs, pensai-je. Ils sont peut-tre rassembls autour de nous, nous observer, se prparant nous entraner dans leur monde ! - Stphanie, chuchotai-je. Et si nous avions vraiment gch leur rception en pntrant dans leur tanire ? Stphanie eut du mal avaler sa salive et ne rpondit pas ! Le jeune Andr avait-il rencontr le capitaine ici ? Dans la chambre o nous nous trouvions ? - Stphanie, nous devrions dguerpir. Maintenant ! Je ne dsirais qu'une chose : m'enfuir ! Sortir du M a n o i r Perch et me retrouver bien au chaud chez m o i . L o il n'y avait pas de spectres ! Nous fmes demi-tour avec prcaution. L e s fantmes allaient-ils nous empcher de partir ?

Nous progressions ttons vers le couloir. U n e fois que nous emes pass la porte, je la verrouillai soigneusement derrire nous. N o u s dtalmes c o m m e des l a p i n s . M a i s nous n'tions pas sauves pour autant. - L ' e s c a l i e r ? O est l'escalier ? s'exclama Stphanie, panique. Nous tions arrives une autre impasse. L e s fleurs dessines sur le papier peint paraissaient clore et se refermer au r y t h m e de la clart hsitante des flammes. Je trpignai, furieuse, impuissante : - Et comment redescendre ? Par chance, Stphanie avait trouv un passage. Je m'empressai de la suivre. N o u s pntrmes dans une pice remplie de chaises et de canaps recouverts de draps. - C'est peut-tre le salon des fantmes ? plaisantai-je. Stphanie ne trouva pas a drle. E l l e se dirigea vers une ouverture dans le mur du fond. Je lui embotai le pas. N o u s dcouvrmes des cageots empils les uns sur les autres, j u s q u ' a u plafond. Puis nous parcourmes l'tage entier. Toutes ces pices se succdaient, inoccupes, abandonnes. M o n cur battait trs fort. J'avais mal la gorge cause de la poussire que nous soulevions sur notre passage. Et, surtout, j ' t a i s dcourage. N o u s semblions condamnes errer dans ce maudit troisime tage !

- Tu sais quoi, Stph ? finis-je par dire. J ' a i l'impression q u ' o n tourne en rond ! On ne trouvera jamais le moindre escalier ! N o u s traversions des corridors, des chambres l'infini. Tout baignait dans une atmosphre irrelle. N o u s courions l'une ct de l'autre, pour nous rassurer. E n f i n , nous atteignmes une porte que nous n'avions pas encore ouverte. E l l e tait surmonte d ' u n fer cheval. Avec un porte-bonheur, la chance tournerait peuttre ! Du moins je l'esprais... J'agrippai la poigne, trs excite, et ouvris. Un escalier ! - G n i a l ! m'exclamai-je. - E n f i n ! ajouta Stphanie. - a doit tre un escalier de service. J'avais raison tout l'heure. Ce doit tre l'tage du personnel ! B i e n entendu, il y faisait noir comme dans un four et les marches taient plutt raides. Stphanie prit appui sur mon paule et je commenai descendre lentement. N o s chaussures glissaient, et le bruit sourd des semelles se rpercutait en cho dans l'troite cage. N o u s avions peine descendu quelques marches lorsque des pas saccads retentirent. Q u e l q u ' u n arrivait notre rencontre !

Je stoppai net. Du coup, Stphanie me heurta brutalement. Je tombai les deux mains en avant et me retins la rampe pour ne pas basculer dans le vide. Q u e l q u ' u n montait rapidement. N o u s n'avions pas le temps de faire demi-tour et de nous rfugier en haut. Le bruit de pas rsonnait de plus en plus fort. L ' i n d i v i d u se rapprochait. Soudain, nous apermes le faisceau d'une torche lectrique. Et celui qui la tenait avait un air proccup. - Ah ! vous voil enfin, s'exclama-t-il. La voix tait grave et familire. - Otto ! N o u s avions cri ensemble. Il s'arrta et nous claira tour de rle. - M a i s que faites-vous i c i ? d e m a n d a - t - i l , hors d'haleine. - E u h . . . nous nous sommes perdues, inventai-je tout de suite. N o u s avons quitt le groupe. Et on n'arrivait plus vous retrouver.

- O u i , on vous a cherches partout, renchrit Stphanie. Impossible de vous rejoindre ! Otto baissa sa lampe. Ses petits yeux pntrants nous scrutaient. Visiblement, il ne croyait pas un mot de notre histoire ! - J e pensais que vous connaissiez les pices par cur, ironisa-t-il. - O u i , dit Stphanie. M a i s on s'est mises tourner en rond. Et nous... - E n f i n , comment avez-vous fait pour atteindre le troisime tage ? - E h bien..., commenai-je. Cette fois je ne trouvais aucune excuse valable. Je lorgnai sur Stphanie qui s'agitait au-dessus de m o i . - Des gens discutaient... en haut, bredouilla-t-elle. Et nous avons cru que c'tait vous. Ce n'tait pas un mensonge puisque nous avions rellement entendu parler. - B o n , conclut Otto. Descendons, personne n'est autoris venir i c i . C'est priv. - Dsole, m'excusai-je timidement. - Faites attention o vous mettez les pieds, les filles. C'est trs raide et peu solide. Venez, rejoignons les autres. E d n a s'est occupe d'eux pendant que je vous cherchais. E d n a faisait partie des guides. N o u s l'aimions aussi beaucoup. E l l e tait dj ge avec des cheveux tout blancs. C'tait une femme trs ple. E l l e paraissait frle dans son uniforme svre. Avec sa voix un peu chevrotante, elle racontait merveilleusement les

histoires les plus invraisemblables ! Soulages, nous s u i v m e s O t t o . Il nous g u i d a jusqu'au premier tage, au seuil du bureau de Joseph Craw, le pre d'Andr. Je jetai un rapide coup d'oeil l'intrieur. Edna, debout ct de la chemine o brlait une grosse bche, voquait le tragique destin de l'infortun Joseph Craw. E l l e en tait l'pisode le plus triste. - Un an aprs qu'Andr eut disparu, Joseph rentra chez lui tard, un soir, par une nuit d'hiver brumeuse. Il enleva son manteau et se plaa prs de cette chemine pour se rchauffer. Et l... On ne sut jamais ce qui s'tait vraiment pass. Q u e l q u ' u n l'a-t-il pouss dans le foyer o crpitaient de hautes flammes ? Y est-il tomb tout seul ? Personne ne peut le dire. Toujours est-il que le lendemain matin, quand la femme de chambre entra dans ce bureau, elle dcouvrit un spectacle incroyable. Joseph tait allong par terre, vanoui, ses vtements en lambeaux, moiti consums. Il n'avait que quelques brlures superficielles. Et quand il revint l u i , il fut incapable de dire ce qui lui tait arriv. Il avait perdu la mmoire ! C'est incroyable, n'est-ce pas ? - Q u ' e n pensez-vous, les filles ? C'est intressant, non ? nous taquina Otto. Vous restez avec nous jusqu' la fin ? Il savait pertinemment que nous buvions chacune des paroles d ' E d n a . - N o n , il est tard, dcrta Stphanie. Je crois que nous ferions mieux de rentrer la maison.

- Otto, merci de nous avoir sauves ! dis-je. On reviendra un de ces jours ! - A l o r s , bonne nuit, les f i l l e s . Je ne vous raccompagne pas. Vous connaissez le chemin. Il teignit sa torche et rejoignit rapidement le groupe de visiteurs. Je m'apprtais m'en aller lorsque j'aperus le garon au teint livide et aux longs cheveux blonds. Il se tenait un peu l'cart des autres, tout prs de la porte. Visiblement notre prsence l'intriguait en juger par l'expression de son visage. M a l l'aise, je tirai Stphanie par le bras : - V i e n s , on s'en va ! N o u s descendmes par le grand escalier en c o l i m a on. Quelques secondes plus tard nous franchissions le portail. Un vent frais nous accueillit alors que nous empruntions la route de la C o l l i n e . Des couches de nuages s'enroulaient autour de la lune, comme des serpents. - C'tait sympa, non ? crna Stphanie en remontant la fermeture clair de son blouson. - S y m p a ? Pas vraiment. C'tait plutt pouvantable, oui. E l l e fit une grimace : - Peut-tre bien. M a i s nous n'avons pas eu peur... n'est-ce pas ? - Si tu veux, dis-je en grelottant au souvenir de l'aventure que nous venions de vivre. - J'aimerais bien retourner l-bas pour en dcouvrir un peu plus !

- Oh ! oui, super, approuvai-je, hypocrite. Je n'avais pas envie de discuter. J'tais puise. Stphanie sortit une charpe de sa poche et voulut la mettre autour de son cou. M a i s l'toffe s'accrocha aux branches d'une haie. - Zut ! s'nerva-t-elle. Je dgageai le tissu. Et c'est alors que je reprai la voix ! C'tait juste un murmure, un chuchotement trs distinct qui provenait d ' u n pais taillis. - Avez-vous trouv ma tte ? O u i ! Ce sont exactement les mots qui rsonnaient dans la nuit ! - Avez-vous trouv ma tte ?

Compltement berlue, je f o u i l l a i du regard la vgtation touffue. - Tu as entendu a, Stph ? A u c u n e rponse. - Stphanie ? insistai-je, haletante. Je fis volte-face et la vis qui me regardait, stupfaite. En fait, elle fixait quelque chose qui se trouvait derrire m o i . Je me retournai lentement... et aperus l'trange inconnu. Camp sur ses jambes, il s'appuyait au tronc d ' u n p i n . - D i s donc, c'est toi qui marmonnes ces btises ? l u i demandai-je brutalement. Il me considra avec tonnement : - Qui ? M o i ? - O u i , toi. Tu essayais de nous flanquer la trouille ! - Jamais ! - Qu'est-ce que tu racontes ? Ce n'est pas toi qui chuchotais derrire le buisson ?

- N o n , ce n'est pas m o i . Je viens juste d'arriver ! C'est incroyable, pensai-je. Il y a deux minutes il tait encore dans le bureau de Joseph Craw. C o m ment a-t-il fait pour nous rejoindre aussi vite ? - Pourquoi nous suis-tu ? intervint Stphanie en enroulant son charpe autour de son cou. Il haussa les paules. - Et pourquoi nous espionnais-tu ? ajoutai-je en me rapprochant de m o n amie. La tempte faisait rage au sommet de la colline. La vgtation tait secoue par les bourrasques et semblait grelotter. Des nuages sombres s'tiraient dans le ciel. Le garon ne portait pas de manteau. Sa chevelure flottait au gr du vent. - A u M a n o i r , tu n'arrtais pas de nous observer, poursuivit Stphanie. Pourquoi ? Il fit la moue et garda son regard bizarre riv sur ses chaussures. - Je vous ai vues filer en douce et je me demandais si... si vous aviez trouv quelque chose d'intressant. - On s'est simplement perdues, dclarai-je en faisant un signe complice Stphanie. N o u s n'avons rien vu ! Et d'ailleurs, comment t'appelles-tu ? - Serge. - M o i , c'est Diane, et elle, Stphanie. Tu habites Falaise-sur-Mer ? - N o n , je suis de passage. Pourquoi gardait-il toujours les yeux baisss ? Il tait peut-tre timide, tout simplement.

- Tu es bien sr que ce n'est pas toi qui parlais derrire ces arbustes ? insistai-je, sentant quelque chose d'anormal. - N o n . Q u e l q u ' u n voulait srement vous faire une blague. - C'est possible... Je m'approchai du buisson et donnai de grands coups de pied dedans. R i e n ne se passa. Visiblement, personne n'y tait cach. - Dites-moi la vrit, reprit-il. Stphanie et toi vous tiez bien parties pour explorer la maison ? - E u h ! Un petit peu. ces mots, il nous foudroya du regard. Son visage restait impassible, comme dnu de vie. Il n'exprimait aucune motion. J'avais cependant l'impression que Serge tait rellement excit. Et j ' a v a i s raison ! - Est-ce que vous voulez voir de vrais fantmes ? demanda-t-il.

Serge nous regardait, attendant que nous relevions son dfi : - Sans rire, vous voulez voir de vrais fantmes ? - videmment, rpliqua Stphanie, en scrutant son visage ! M a i s qu'est-ce que tu entends par voir des fantmes ? Tu en as dj rencontr ? - O u i . Ici, affirma-t-il en pointant le menton en direction de la masse sombre du Manoir. Je faillis m'trangler : - Tu as crois de vrais revenants au M a n o i r Perch ? Quand ? Stphanie et m o i avons suivi des centaines de visites. Et on n'en a jamais vu un seul. - C ' e s t normal, ricana-t-il. Vous croyez q u ' i l s se montrent aux groupes ? Ils attendent q u ' i l n'y ait plus personne. Que tous les curieux soient partis. - Et toi, tu sais a comment ? - Il y a trois jours, je me suis faufil dans la maison, tard dans la nuit. - T u . . . quoi ? Comment as-tu fait ?

- J ' a i trouv une porte ouverte, derrire. Je pense que quelqu'un avait oubli de la verrouiller. Je suis simplement rentr par l quand tout le monde... Il se tut brusquement et sa phrase resta suspendue au bord de ses lvres. La dernire visite tait termine. L e s touristes sortaient par l'entre principale en s'emmitouflant dans leurs manteaux. - V i t e , par i c i , nous ordonna Serge. N o u s le suivmes derrire un fourr o nous nous cachmes. L e s gens passrent devant nous, riant et faisant des commentaires propos des histoires fantastiques q u ' i l s venaient d'couter. Je retins ma respiration. L o r s q u ' i l s arrivrent au bas de la colline, nous nous relevmes. - D o n c , poursuivit Serge, je me suis gliss l'intrieur. Je n ' y voyais rien du tout. - Et tes parents t'ont laiss sortir si tard ? Un trange sourire claira son visage blme. - Ils n'taient pas au courant. Et les vtres, ils savent que vous n'tes pas couches cette heure ? - Ils ne sont pas au courant non plus ! s'esclaffa Stphanie. Tu penses bien ! - Et tu as vraiment vu un fantme ? demandai-je m o n tour. Il acquiesa d'un signe de tte. - J e suis pass quatre pattes devant M a u r i c e , le veilleur de nuit. C'tait facile, il tait plong dans un profond s o m m e i l et ronflait comme un racteur.

Aprs je me suis rendu en bas du grand escalier en colimaon. C'est alors que quelqu'un a... clat de rire. a devenait intressant. Je sentis m o n estomac se resserrer. - T u as entendu un... un rire ? fis-je. - O u i , a m ' a coup le souffle ! Il provenait du palier du premier tage. Je me suis appuy contre le mur du hall pour mieux voir dans la cage d'escalier. Et c'est l que j ' a i aperu le fantme, une femme trs ge vtue d'une longue robe. E l l e tait coiffe d'un bonnet aussi noir que le voile qui lui couvrait la face. Malgr a, j ' a i pu voir ses yeux. Ils brillaient d ' u n rouge intense, comme des billes de feu ! - C'est incroyable ! s'cria Stphanie. Et que faisaitelle ? Serge dsigna l'imposante btisse. L'applique de la faade tait teinte et le M a n o i r tait maintenant plong dans l'obscurit. - La vieille dame glissa le long de la rampe, contin u a - t - i l . E t , pendant q u ' e l l e descendait, elle se redressa et hurla comme un loup. Ses pupilles rouges laissrent derrire elle une trane incandescente. On aurait dit la queue d'une comte. - Tu n'tais pas mort de peur ? chuchotai-je, captive. Tu n'as pas essay de t'enfuir ? - Je n'ai pas eu le temps. E l l e fonait droit sur m o i . Ses paupires jetaient des clairs. E l l e rugissait comme un animal en folie. Je me suis coll le plus possible contre le mur, incapable de bouger d ' u n

millimtre ! Et quand elle a atterri sur le plancher, j'tais sr qu'elle m'attraperait. M a i s elle s'est vanouie. Pffft ! disparue. Il ne restait d'elle qu'une trace rougeoyante qui forma un genre de brume. C'tait la lueur de ses yeux ! - Quelle horreur ! fit Stphanie, cure. - C'est dingue ! ajoutai-je. - Il faut absolument que j ' y retourne, dclara Serge en regardant intensment le M a n o i r Perch. Je suis prt parier q u ' i l y a d'autres spectres l-dedans. Il n'est pas question que je manque ce spectacle. - M o i aussi, m o i aussi, s'exclama Stphanie. Je veux les voir. Serge lui adressa un sourire bizarre : - Et si vous veniez avec moi demain soir ? Je n'ai pas trop envie d ' y aller tout seul. Ce serait plus drle trois. Le vent revint la charge, tournoyant autour de nous, nous fouettant le nez et les oreilles. La couche de nuages s'paissit dans le c i e l . Sur la colline, le M a n o i r Perch parut encore plus inquitant. - C'est d'accord ? dit Serge. D e m a i n soir ? - O u i , super, s'enthousiasma Stphanie, trs nerveuse. Quand je pense q u ' i l faudra attendre aussi longtemps. Et toi, Diane ? Tu viendras aussi ?

Je finis par accepter. J'avouai que j'avais hte de voir un vrai fantme ! Et si je tremblais ce n'tait pas parce que j'avais peur mais parce que j ' a v a i s froid. On se fixa un rendez-vous minuit, derrire le M a n o i r Perch. Serge nous dit au revoir et nous filmes toutes les deux, jusque chez nous. Les rues taient dsertes. Un chien aboya dans le lointain. Nous tions geles. Il tait onze heures et demie. D ' h a b i t u d e nous tions couches une heure pareille ! M a i s le lendemain nous allions tre dehors encore bien plus tard. - Je ne le sens pas, ce Serge, confiai-je en arrivant devant le j a r d i n de Stphanie. Il cache quelque chose. J'esprai navement qu'elle serait d'accord avec m o i . Au lieu de cela, elle eut le culot de me dire : - Tu es juste un peu jalouse, Diane !

- M o i , jalouse ? Et de quoi ? - Comment, de quoi ? Serge est trs courageux et il a vu un revenant, lui ! Je restai bouche be et finis par ragir : - Parce que toi, tu y crois son histoire de crature qui descend un escalier en clignotant des yeux ? C'est un bobard, voyons ! - On verra, rpliqua-t-elle pensivement. La journe du lendemain passa comme un clair. L'aprs-midi, j ' e u s une interro de maths et ne fus pas trs brillante. U n e seule pense m'obsdait : le M a n o i r Perch et ses spectres. Il y avait aussi cet inquitant Serge ! Aprs le dner, maman me prit part dans le salon. E l l e caressa gentiment mes cheveux et examina m o n visage. - Pourquoi as-tu l'air si fatigue ? Tu as de grands cernes. - Peut-tre que je suis une nouvelle sorte de raton laveur ! plaisantai-je. - Ce soir, tu iras te coucher trs tt, intervint papa. n e u f heures et d e m i e , j ' t a i s donc dans ma chambre. M a i s je n'allais pas vraiment me glisser sous la couette. Je commenai lire un livre en coutant de la musique, attendant que mes parents soient au lit. J'tais tellement nerveuse que je consultais ma montre toutes les deux minutes. Je n'tais pas inquite pour m o n pre et ma mre. Ils

ont le sommeil profond et on pourrait frapper la porte les rendre sourds sans que cela les rveille. Les parents de Stphanie sont aussi de vritables marmottes. C'est pourquoi, depuis Halloween, nous n'avions aucun mal nous chapper le soir pour faire nos mauvaises plaisanteries. Il tait minuit moins le quart. L ' h e u r e fatidique approchait et, ce moment, j'aurais prfr poursuivre les gamins des environs, selon notre habitude. M a i s Stphanie en avait dcid autrement. D'aprs elle, il nous fallait du super-excitant, de l'extraordinaire. La chasse aux fantmes, par exemple, avec ce curieux Serge que nous ne connaissions ni d ' E v e ni d'Adam. minuit moins dix, j ' e n f i l a i m o n blouson et me glissai silencieusement dehors par la fentre. Il faisait le mme temps froid et venteux que la veille, avec en plus une averse glace qui m'obligea relever ma capuche. Stphanie m'attendait dj sur le trottoir. E l l e s'tait fait une queue de cheval. En me voyant arriver, elle poussa un long ululement en tirant le cou. Je collais immdiatement ma m a i n sur sa bouche : - Tu es folle ! Tu vas rveiller tout le quartier. E l l e s'esclaffa et se dgagea. - Je suis excite comme une puce, pas toi ? Et elle hurla de nouveau. La pluie tombait drue tandis que nous nous htions vers l e M a n o i r Perch. L e vent t o u r b i l l o n n a i t ,

balayant des brindilles et des feuilles mortes. La p l u part des habitations n'taient plus claires. U n e voiture nous dpassa lentement au moment o nous tournions au coin de la route de la C o l l i n e . Nous nous cachmes derrire un muret. Il n'tait pas question que le conducteur nous repre. Il aurait pu s'tonner que deux enfants se promnent une heure aussi tardive. Ds que le vhicule eut disparu, nous continumes notre chemin vers le M a n o i r hant. Soudain, l'imposante maison se dressa devant nous, telle un monstre muet prt nous engloutir. La dernire visite tait termine depuis longtemps et la faade tait teinte prsent. Otto, E d n a et les autres guides devaient probablement dormir chez eux. - Dpche-toi, D i a n e , dit Stphanie en courant. Serge est srement dj l. - Oh ! Laisse-moi souffler un peu. Nous suivmes un sentier qui menait l'arrire du btiment. Le spectacle qui nous attendait tait impressionnant. La cour tait encombre d'objets divers. Des bidons rouills et empils formaient une barrire contre un pan de mur. U n e chelle en bois enfonce dans les mauvaises herbes se dressait ct. Des caisses, des tonneaux et des cartons gisaient un peu partout. U n e tondeuse main reposait contre un portail dlabr. - Tu vois Serge ? me demanda Stphanie. - N o n . Il a peut-tre chang d'ide et ne viendra pas.

Stphanie allait rpliquer quand une lamentation s'levant d'un coin du M a n o i r nous fit sursauter. Je me retournai et vis Serge qui marchait en titubant, comme un homme ivre. Ses cheveux blonds en dsordre recouvraient en partie son visage dform par l'effroi. Ses yeux taient exorbits et il serrait sa gorge avec ses mains. - Le fantme, gmit-il en zigzaguant. Le fantme, il m ' a eu ! Puis il tomba lourdement nos pieds, et resta l sans bouger !

- B i e n essay, Serge ! dis-je sans sourciller. - Pas vraiment gniale, ton interprtation ! ajouta Stphanie. Il se releva et nous fixa, tonn : - Vous ne m'avez pas cru ? - Pas une seule seconde. - J e vais te dire une bonne chose, l'avertit calmement Stphanie. Diane et m o i avons jou cette comdie dans notre quartier au moins cinquante fois depuis un mois. C'est la rgle numro un de tout amateur d'pouvante. Serge secoua la poussire de son p u l l , du. - J e voulais juste vous donner un avant-got... - Tu devras trouver mieux ! dis-je. - Autant q u ' o n te prvienne, ajouta Stphanie. N o u s sommes expertes dans l'art de faire peur. C'est notre jeu favori. - Maintenant, on y va, ordonnai-je. J ' e n ai assez de cette pluie !

Serge nous conduisit vers le ct gauche du M a n o i r , jusqu' un porche troit. - V o u s n'avez pas eu de problmes pour sortir de chez vous ? demanda-t-il. - A u c u n , dclara Stphanie. - M o i non plus ! confa-t-il tout bas. Il saisit la poigne et la souleva : - J ' a i suivi la visite, ce soir. Aprs, Otto m ' a montr un truc incroyable. Vous allez voir. - Chouette, se rjouit Stphanie. Tu nous jures q u ' i l y aura de vrais fantmes ? Il arbora son sourire si particulier : - C'est promis !

Serge poussa doucement la porte qui s'ouvrit en grinant. N o u s entrmes dans une pice tellement sombre q u ' i l tait impossible d'en voir les murs. Je fis trois pas et me cognai dans Serge. - Chut ! dit-il. M a u r i c e , le gardien de nuit, est juste ct. Il dort srement, comme d'habitude. M a i s il vaut mieux faire attention. On ne sait jamais. - O sommes-nous ? chuchotai-je. - Dans une des pices du fond, annona Serge. Il faut q u ' o n s'habitue l'obscurit. - Il n'y a pas d'ampoules lectriques ? - Les fantmes ne se montrent pas la lumire artificielle. N o u s avions referm la porte derrire nous. Pourtant, un souffle lger et frais me chatouilla le cou. Je frissonnai. Puis j'entendis comme des os qui s'entrechoquaient. J'arrtai de respirer. Est-ce que j ' a v a i s dj des hallucinations ?

J'enlevai ma capuche pour mieux couter. R i e n ! - J e crois savoir o trouver des bougies, murmura Serge. Attendez-moi ici ! - Ne t'en fais pas, le rassurai-je. Je ne broncherai pas tant que je n'y verrai rien. Serge se dplaa lentement. Ses pieds glissaient avec prcaution sur le parquet, pour tre le plus discret possible. Puis le bruit de ses pas s'vanouit et ce fut le silence. Je ressentis alors un courant d'air froid sur ma joue. On percevait nouveau le craquement des os. Puis un autre courant glac m'enveloppa. On aurait dit l'haleine gele d ' u n spectre. Je tremblais de tous mes membres. Le cliquetis inquitant s'intensifia, comme s ' i l se rapprochait, menaant ! Je tendis les bras dans les tnbres, essayant d'attraper un objet pour me dfendre, une table, une chaise, n'importe quoi. Malheureusement mes mains ne saisirent que de l'air. La pice tait totalement vide ! Je ne devais pas m'affoler, il fallait que je me ressaisisse. Sinon j ' a l l a i s tomber dans les pommes, et ce n'tait pas le moment. Calme-toi, Diane, calme-toi ! m'ordonnai-je. Serge va revenir d'un instant l'autre avec des bougies et ds qu'on y verra quelque chose, tu n'auras plus peur ! C'est alors que les os se mirent faire un vacarme infernal. Je sursautai. - Stph ! C'est quoi, ton avis ? murmurai-je. Pas de rponse !

Le souffle frais me caressa la nuque. Le bruit des ossements s'amplifia. - Stph ? Stphanie ? Stph ? hurlai-je. E l l e tait partie. E l l e m'avait abandonne !

J'tais tellement panique que je ne pouvais plus respirer. M o n cur battait bruyamment et je grelottais. - Stph ! O h , Stph ! suppliais-je. M a i s o es-tu ? Je n'arrivais presque plus parler. B r u s q u e m e n t , j ' a p e r u s deux y e u x j a u n e s q u i s'avanaient vers m o i . Ils voletaient et semblaient aussi brlants que le feu. Ils s'approchrent lentement, de plus en plus prs. J'tais fige, incapable de faire un geste. Je ne voyais plus que ces deux points jaunes, brillants, irrels. L o r s q u ' i l s furent quelques centimtres de m o i , je les vis plus clairement. C'taient... les flammes de deux chandelles. Et dans la lueur indcise apparut un visage. C e l u i de Serge. Puis un autre, celui de Stphanie. Ils portaient chacun un bougeoir. - Stphanie, mais o tais-tu passe ? m'criai-je. Tu m'as laisse toute seule. Je pensais... - J ' a i s u i v i Serge, expliqua-t-elle calmement e n

voyant combien j ' t a i s trouble. Je suis dsole, j'aurais d t'avertir. - Tu... tu sais, il y a des bruits bizarres i c i . C o m m e si des os s'entrechoquaient. Et puis il y a un vent qui n'arrte pas de... - N o u s allons rechercher d'o a vient, m'interrompit Serge. Tiens, c'est pour toi. Je pris la chandelle q u ' i l me tendait. Tremblant comme une feuille, je dus m ' y reprendre trois fois avant de pouvoir allumer la mche. Je regardai autour de m o i . - N o u s sommes dans la cuisine, annona Stph. Un courant d'air souleva un nuage de poussire. - V o u s avez senti ? demandai-je. Serge claira la fentre avec son bougeoir. - Regarde, Diane... Le carreau est cass. - A h , trs bien ! dis-je en comprenant d'o provenait le vent qui m'avait effraye. Soudain le cliquetis des os se manifesta. - V o u s avez entendu ? m'exclamai-je Stphanie s'esclaffa et dsigna le mur. Des poles et des marmites en cuivre y pendaient. - Voil tes ossements ! expliqua-t-elle. Je fis semblant de rire. - Je le savais. Je voulais juste vous effrayer ! mentis-je. Vous donner des frissons ! En fait, je me sentais compltement idiote. Je ne pouvais tout de mme pas admettre que des ustensiles se cognant les uns contre les autres m'avaient pouvante ce point !

- Trve de plaisanteries, Serge, dclara Stphanie. N o u s sommes l pour voir de vrais fantmes, ne l'oublie pas ! - Venez avec m o i , les filles. Vous allez admirer ce qu'Otto m ' a montr. Brandissant son bougeoir droit devant lui, il nous conduisit jusqu'au mur contre lequel se trouvait le pole. U n e petite ouverture donnait sur une sorte de cagibi. - Pourquoi nous montres-tu a ? m'tonnai-je. C'est juste un placard. a n'a rien d'effrayant ! - Ce n'est pas un simple placard, rpliqua-t-il. C'est un monte-plats. Regardez. Il tendit le bras et sortit une corde qui pendait l'intrieur du trou. En la tirant et en la relchant, il fit monter et descendre une planche. - Vous comprenez maintenant ? C'est comme un ascenseur. a servait faire passer des repas de la cuisine aux chambres du deuxime tage. - Tu parles d'une frayeur ! dis-je, ironique. - O u i , intervint son tour Stphanie. Ton monteplats n'a rien d'extraordinaire ! Serge approcha la lumire de son visage : - Otto m ' a dit que cet appareil est hant. Il y a cent trente ans, il s ' y est pass de drles de choses. J'examinais l'intrieur : - On peut savoir ce que c'tait ? - E h bien, commena doucement Serge, u n beau soir, la cuisinire posa son plateau sur la planche et tira sur le cordon pour le faire monter. M a i s , quand la

planche arriva en haut, le plateau tait vide. La nourriture avait disparu. - E n t r e le r e z - d e - c h a u s s e et le d e u x i m e ? s'exclama Stphanie qui faillit s'trangler. Serge approuva d'un air solennel, ses yeux gris b r i l lant dans la douce clart de sa bougie. - Cet incident se renouvela plusieurs reprises. Quand le plateau atteignait le deuxime tage, il ne contenait plus rien. - a alors ! soufflai-je. Q u e l q u ' u n aurait pu tout voler au premier ? - Impossible, il n'y a pas d'accs. La cuisinire en a conclu que le conduit tait hant. E l l e dcida de ne plus s'en servir et donna des ordres pour que plus personne ne l'utilise. - Et c'est la fin de ton histoire ? demandai-je. - N o n . . . Il y eut ensuite un vnement incroyable ! - Q u o i ? Qu'est-ce qui arriva ? s'impatienta Stphanie, les lvres tremblantes. - B i e n plus tard, des enfants visitrent le M a n o i r en cachette. L ' u n des garons, Jrmy, tait crneur et costaud. Quand il vit le monte-plats, il pensa que ce serait amusant de le faire fonctionner ! -Et ? J'eus du mal avaler ma salive, devinant ce qui allait se passer. - I l monta sur la planche, poursuivit Serge, et ses amis tirrent sur la corde. M a i s la corde se bloqua brusquement. La planche ne pouvait plus ni monter, ni descendre. Jrmy tait coinc entre le premier et

le deuxime tage. a va, Jrmy ? demandrent ses copains. Jrmy ne ragissait pas. Ils tirrent de plus belle sur la corde qui ne bougea pas d ' u n m i l l i mtre ! Puis, d'un seul coup, elle cda et la planche retomba brutalement... - A v e c Jrmy ? l'interrompis-je, impatiente. - D'une certaine faon... Un grand plat en argent contenait trois rcipients munis de couvercles. Dans le premier, ils trouvrent un petit mot sur lequel tait crit Dites . Dans le deuxime un autre papier avec adieu ! Dans le troisime, il y avait Jrmy ! N o u s gardmes tous les trois le silence pendant un instant, contemplant le monte-plats diabolique. Je frissonnai. Les ustensiles continuaient jouer leur musique. M a i s a m'tait gal. - Dites adieu Jrmy , tu crois cette histoire ? demandai-je Serge en le dvisageant. - M o i pas ! dclara Stphanie avec un rire nerveux. Serge reprit son air impassible avant de dcrter calmement : - A l o r s c'est que vous ne croyez pas ce que raconte Otto ! - O u i . . . non... peut-tre. a dpend. E n f i n , je n'en sais rien ! hsitai-je. - L, Otto jure que c'est vridique, affirma Serge. M a i s c'est vrai que, parfois il dlire un peu. a fait partie de son travail. Il doit persuader les visiteurs que le M a n o i r Perch est hant ! - J e suis d'accord, approuva Stphanie, Otto est un

conteur gnial. Seulement, ce n'est pas pour a que nous sommes l. Souviens-toi de ta promesse ! - S u i v e z - m o i , ordonna Serge en faisant rapidement demi-tour. Il souleva une paisse tenture et nous dcouvrmes un escalier en pierre conduisant au sous-sol. N o u s descendmes jusqu'en bas. Serge nous dsigna une salle carre d'environ cinq mtres de ct : - C'est la rserve. Le matre d'htel y conservait les provisions. Il nous fit passer toutes les deux devant lui. Je levai m o n bougeoir pour y voir plus clair. Par rflexe, je me retournai et restai muette de stupeur. Serge tait en train de fermer la porte c l e f ! - Eh ! Qu'est-ce que tu fais ? - Pourquoi tu nous enfermes ? ajouta Stphanie.

J'tais si tonne que j ' e n fis tomber ma bougie qui s'teignit et roula sous un meuble. Stphanie se rua sur Serge, folle de rage : - Ouvre ! A quoi tu joues ? Ce n'est pas drle ! J'inspectai les lieux. L e s murs sans fentres taient couverts d'tagres et il n ' y avait pas d'autre issue que la porte ! Stphanie poussa un cri aigu et se prcipita sur la poigne. M a i s Serge fut plus rapide qu'elle, et l u i barra le passage. - Arrte, Serge ? finis-je par dire, le cur battant la chamade. a suffit ! L ' i g n o b l e garon jubilait. Il nous observait sans dire un mot. Il avait la mme attitude glaciale que j ' a v a i s remarque la nuit prcdente. N o u s reculmes, colles l'une contre l'autre. - Dsol, les filles. M a i s je vous ai jou un tour. - Q u o i ? s'indigna Stphanie, plus furieuse q u ' e f fraye. Q u e l genre de tour ?

De sa main libre, il repoussa ses longs cheveux en arrire. La lueur chancelante de sa chandelle rendait sa face livide... fantomatique. - M o n vrai nom n'est pas Serge, articula-t-il si faiblement q u ' o n pouvait peine comprendre ses mots. - M a i s . . . mais..., bgayai-je. - J e m'appelle Andr ! avoua-t-il enfin. Stphanie et m o i laissmes chapper un c r i de surprise. - M a i s Andr, c'est le nom du fantme ! ralisa m o n amie. Le fantme dcapit ! - Gagn ! C'est bien m o i , gronda-t-il v o i x basse, avec un rire curieux ressemblant une quinte de toux. Je vous avais promis que vous en verriez un ce soir. Vous pouvez constater que je n'ai pas menti. Je suis l ! - M a i s , Serge..., commena Stphanie serrant son bougeoir. - Andr, corrigea-t-il. C'est m o n n o m depuis plus d'un sicle. - L a i s s e - n o u s sortir, suppliai-je. Je ne dirai personne q u ' o n t'a vu... Jamais. - Dsol, je ne peux plus vous laisser sortir maintenant ! soupira-t-il d'un faux air navr. Brusquement, je me souvins de la rencontre entre Andr et le capitaine. Ce dernier avait dclar la mme chose : Maintenant que tu m'as v u , tu ne pourras plus jamais t'enfuir ! - M a i s . . . tu n'as pas perdu ta tte, lanai-je maladroitement.

- Puisqu'elle est sur tes paules, tu ne peux pas tre Andr ! affirma Stphanie. Serge-Andr afficha une mine rjouie et dit d'un ton sarcastique : - N o n , non, non. Vous vous trompez les f i l l e s . C e n'est pas la mienne. Celle-l, je l'ai emprunte ... Jrmy. Il leva ses mains et les posa contre ses tempes : - Vous allez voir. Je vais vous montrer ! A l o r s , il commena faire tourner sa tte, lentement.

- Arrte ! Ne fais pas a ! hurla Stphanie. Je fermai les yeux pour ne pas voir sa dcapitation. Quand je les rouvris, il avait renonc. Ses bras taient retombs le long de son corps. Y avait-il un moyen de s'chapper ? Andr bloquait la seule sortie possible. - E n f i n , pourquoi fais-tu a ? se lamenta Stphanie. Pourquoi nous as-tu amenes ici ? Pourquoi nous as-tu menti ? Andr passa ses doigts dans ses cheveux, puis les descendit sur sa joue. - Je vous l'ai dj dit, soupira-t-il. J ' a i emprunt cette tte Jrmy. Maintenant, il faut que je la rende ce pauvre garon. Il attend depuis des annes. Stphanie et moi le regardions en silence, attendant des explications supplmentaires. - Je vous ai repres hier soir pendant la visite, avoua-t-il en me fixant. L e s autres ne pouvaient pas me voir. M a i s j ' a i fait en sorte que vous, vous puissiez m'apercevoir.

- M a i s pourquoi ? m'tonnai-je, apprhendant sa rponse. - cause de ta tte, Diane. E l l e me plat bien ! - Q u o i ? Qu'est... ce... que tu dis ? m'tranglai-je. - C o m m e il faut que je rende celle-ci Jrmy, dit-il d ' u n ton dtach, je vais prendre la tienne !

J'eus un clat de rire hystrique. N o u s tions, ou plutt j ' t a i s coince avec un fantme centenaire, dans une cave sinistre et peine claire. Et, en plus, cette crature voulait me dcapiter ! Il n'en tait pas question ! Je foudroyai Andr du regard, comme si j'avais pu le transpercer : - Tu te moques de nous ou quoi ? - N o n , non, pas le moins du monde. Il frona les sourcils et retrouva son attitude glaciale. - Il me la faut, Diane, lana-t-il en haussant les paules, comme pour s'excuser. N ' a i e pas peur, je ferai trs vite. Tu n'auras pas mal ! - M a i s . . . mais... j ' a i besoin de ma tte ! - Ne t'inquite pas, je te l'emprunte seulement, promit Andr en faisant un pas vers m o i . Je te la rendrai quand j ' a u r a i retrouv la mienne ! C'est jur. - Tu crois que a me remonte le moral ? Il avait un sacr toupet ce fantme !

Il fit un pas de plus. Stphanie et m o i reculmes d'autant. Il en fit encore un ! N o u s n'avions plus beaucoup de place pour battre en retraite. N o u s tions tout prs des tagres. Soudain, Stphanie articula faiblement : Andr, nous la trouverons. Nous... Ses lvres taient agites de tremblements. Je ne l'avais jamais vue aussi terrifie. Et la voir panique me paralysa encore plus. C'est sr, parvins-je articuler. On va chercher ta tte toute la nuit, ne t'en fais pas. N o u s connaissons cette btisse comme notre poche. Je suis certaine q u ' o n y arrivera, si tu nous laisses une chance. Il nous fixait sans rien dire. Je voulus m'agenouiller pour le supplier, mais je me ravisai. J'avais trop peur q u ' i l en profite pour me dcapiter ! - Ne t'en fais pas, Andr. Je suis sre q u ' o n la retrouvera ! insista Stphanie. Il secoua pensivement la tte, enfin, celle de Jrmy, et murmura avec tristesse : - V o u s savez d e p u i s c o m b i e n d e t e m p s j e l a cherche ? Plus de cent ans. Plus d'un sicle ! J ' a i fouill et creus partout. Partout ! Il continuait avancer, bien dcid mettre sa menace excution. Il se lchait les babines en louchant sur m o n crne, l'tudiant pour savoir comment il pourrait le dtacher. Il tait en train d'imaginer la mine q u ' i l aurait avec ma peau si douce. C'tait ignoble ! - Si pendant toutes ces annes je n'ai pas pu mettre

la main dessus, continua-t-il, comment pouvez-vous imaginer y arriver en une nuit ? - Eh bien... euh ! hsita Stphanie en me regardant. - E u h . . . On aura plus de chance ! osai-je lancer. J'avais dit a sans rflchir, et je me rendis vite compte que c'tait insuffisant pour l'empcher de m'emprunter ma tte. - Dsol, les filles, dclara Andr. N o u s perdons du temps. A l l o n s , pressons, Diane ! - Laisse-moi une chance, l'implorai-je. U n e seule. Il n'tait plus qu' un mtre. Il contemplait mes cheveux maintenant et devait srement se demander s ' i l les laisserait pousser. Je fis une dernire tentative : - Andr... s ' i l te plat. C'tait sans espoir. Impassible comme une statue, il tendit les bras, prt se jeter sur m o i . - Donne-la-moi. Maintenant, Diane ! M e s coudes heurtrent une planche. - Je la veux. V i t e ! Stphanie et m o i , nous nous serrmes l'une contre l'autre. N o u s tions coinces ! - Donne-la-moi ! rptait Andr. V i t e , Diane ! Il tait vraiment obsd par ma tte. Il avanait en ouvrant et fermant ses mains. Je me pressai de plus en plus contre Stphanie. Ma hanche heurta des objets lourds qui chutrent sur le sol en terre battue. Si j'avais pu disparatre ! Je m'appuyai de toutes mes forces sur le mur. Soudain, un craquement retentit et... le mur se mit

bouger. Il bascula et je tombai la renverse. - M a i s que se passe-t-il ? laissai-je chapper. C ' e s t ce moment que le revenant se prcipita pour m'attraper. - V i c t o i r e ! triompha-t-il.

Andr bondit sur m o i , la bave aux lvres, la respiration courte. Allonge terre, je lui envoyais de furieux coups de pieds qui le maintinrent distance. Il recula, impressionn par ma rsistance. J ' e n profitai pour me remettre debout. Le mur de la cave fit un bruit terrible, comme le grincement sinistre d'une meule, et finit de pivoter. Stphanie s'affala de tout son long et laissa chapper sa bougie. Je l'aidai se relever pendant qu'Andr se ressaisissait. - Je te tiens maintenant, Diane ! lana-t-il. C'tait sans compter avec notre dtermination. D ' u n violent mouvement d'paule nous renversmes une tagre qui l'empcha de passer, pour un temps. En nous retournant vers l'ouverture apparue dans la pierre, nous dcouvrmes... - Stph, c'est un tunnel, m'criai-je. V i e n s , dpchetoi ! Je la saisis par la manche et nous nous faufilmes par

l'ouverture tout juste assez grande pour nous laisser passer. De l'autre ct, nous nous retrouvmes dans un troit passage vot et obscur. Il tait tellement bas de plafond que nous dmes nous courber. J'avais dj lu des articles au sujet de vieilles maisons comprenant des passages secrets. l'poque j'avais trouv a un peu dmod. Si j'avais su qu'un jour j ' e n trouverais un ! Au bout d'une quinzaine de mtres, nous pmes nous redresser et nous mettre courir. N o s pas rsonnrent sur les gros pavs du sol. N o u s suivions des parois nues dans lesquelles s'ouvraient de larges failles creuses par le temps. Stphanie n'en pouvait plus. E l l e ralentit et jeta un coup d'oeil derrire elle : - Diane, tu crois q u ' i l nous suit ? - N e t'inquite pas, cours ! C e tunnel doit bien conduire quelque part, il doit bien y avoir une issue, quand mme ! - M a i s on n ' y voit rien ! pleurnicha-t-elle, hors d'haleine. Le souterrain se poursuivait en une ligne droite dont on ne voyait pas la fin. D'ailleurs, y en avait-il une ? Je courrai sans m'arrter tant que je ne serai pas dehors, en scurit, jurai-je. Si nous nous en sortons, je ne remettrai plus jamais les pieds au M a n o i r Perch. Je ne m'occuperai plus jamais de fantmes et je garderai ma tte plante sur mes paules, l o elle doit tre ! C'tait bien j o l i de faire des promesses ! L ' e n n u i ,

c'est qu'elles ne se ralisent pas toujours. Pour l'instant, il y avait plus urgent. Nous apermes soudain un point lumineux, devant nous. N o u s devions l'atteindre, c'tait notre seule chance. E n f i n nous avions trouv le moyen de nous chapper ! Il nous fallut une bonne minute pour y arriver. Malheureusement, le tunnel se terminait par une impasse ! - M a i s . . . il ne va pas plus loin, criai-je. Et d ' o vient cette lumire ? Comment peut-on construire un passage qui ne mne nulle part ? - Essayons de pousser ce mur, proposa Stphanie. Peut-tre q u ' i l pivotera aussi ! N o u s plaqumes nos paules contre la paroi humide, et nous poussmes de toutes nos forces, en grognant sous l'effort. C'est alors que des pas martelrent le sol. Q u e l q u ' u n venait. Andr ! - Pousse, hurla Stphanie ! N o u s redoublmes d'efforts. - A l l e z . . . glisse, tourne, ordonnai-je les dents serrs. M a i s rien ne se passa. Je regardai derrire m o i et vis Andr qui nous rejoignait tranquillement ! - N o u s sommes coinces ! s'cria Stphanie en s'accroupissant. Elle poussa un profond soupir, visiblement rsigne. Ce n'tait pas le moment de se dcourager.

Andr approchait, sr de lui. Il n'tait plus qu' une vingtaine de mtres en juger par la petite flamme de sa bougie. - Diane, je veux ta tte, lana-t-il. Ses paroles se rpercutrent dans le souterrain, comme un cho obsdant. - N o u s sommes fichues ! murmura Stphanie. - Peut-tre pas, fis-je d'une voix touffe. Regarde... Et je lui montrai une chelle fixe dans la pierre, une chelle de fer aux barreaux couverts de poussire. E l l e conduisait une toute petite ouverture carre pratique dans le plafond. Et de cette ouverture s'chappait la lumire que nous avions aperue ! - D o n n e - m o i ta tte, rptait inlassablement Andr. Je saisis les montants et commenai monter. - M a i s , Diane, objecta Stph, on ne sait pas o a va ! - coute, on s'en fiche, rpliquai-je en grimpant. Tu crois q u ' o n a le choix ?

- O vas-tu, Diane ? Tu sais que j ' a i besoin de ta tte, rptait le fantme. Je prfrai l'ignorer et continuai mon escalade, Stphanie me suivant de prs. - Diane... tu ne t'en tireras pas comme a, s'exclama Andr d'en bas. U n e seule chose comptait : atteindre cette ouverture, l-haut, le plus vite possible. Soudain, tout se mit vibrer, vaciller ! - N o o o o n ! hurlai-je. Un grondement terrible couvrit mon cri. Il me fallut quelques instants pour me rendre compte que le mur s'croulait ! Nous allions tomber ! Stphanie poussa un hurlement et tenta de s'accrocher mes pieds. Je me cramponnais l'chelle mais elle se dfila. Plus rien ne la retenait. Notre chute tait invitable. L'atterrissage fut rude et le choc violent. Je m'aplatis sur le ventre au milieu des gravats.

Stphanie se reut sur les genoux, moiti tourdie. Quand je rouvris les yeux, je dcouvris un vritable chantier. Des pierres taient empiles tout autour de nous. Heureusement, nous n'avions rien de cass. N o u s tions juste couvertes d'une paisse couche de poussire de pltre. Andr se tenait debout, juste au-dessus de m o i , les poings serrs, la bouche grande ouverte. Il me fixait, ou plutt il fixait quelque chose qui se trouvait... derrire moi. Je me levai avec peine, et me retournai pour voir ce q u ' i l regardait avec autant d'insistance. - U n e pice secrte ! s'exclama Stphanie en se rapprochant de m o i . a alors ! Je me frayai un passage pour pntrer dans cet endroit mystrieux. Andr tait compltement hbt. J'aperus alors ce qui le subjuguait. C'tait LA tte... pose mme le sol ! - Je ne peux pas y croire, se rjouit Stphanie. N o u s l'avons vraiment trouve ! Rassemblant mon courage, je fis quelques pas. La tte tait bien claire, ple, transparente. E l l e avait appartenu un jeune garon. Ses longs cheveux taient devenus tout blancs, ses yeux verts luisaient c o m m e des meraudes, dgageant une l u m i r e irrelle. - A l o r s c'est toi, la tte du fantme, lui murmurai-je. Puis je m'adressai Andr : - Tu vois, nous avons russi la trouver.

Je m'attendais voir un large sourire se peindre sur son visage. Ou ce q u ' i l saute de joie ! Il la cherchait depuis plus de cent ans. Maintenant sa longue qute tait finie. Il devait se rjouir. ma stupfaction, il avait une mine horrifie. Il tremblait de tous ses membres. Un cri de terreur s'chappa de sa bouche ! - Andr, a ne va pas ? m'inquitai-je. Qu'est-ce que tu as ? Visiblement, il ne m'coutait pas. Il scrutait le p l a fond, agit de soubresauts, les poings serrs. Puis il dsigna quelque chose du doigt, et pronona d'une voix plaintive : - Noooon... noooon. Ce n'est pas possible ! Je jetai un coup d'oeil par-dessus m o n paule et l je vis une forme translucide qui descendait vers le sol en planant. Je crus que c'tait un voile chapp d ' o n ne sait o et qui tombait doucement. M a i s au moment o la chose atterrit je m'aperus qu'elle avait des pieds. Et des jambes ! Je pouvais voir travers elle. Brusquement, nous fmes envelopps par un vent glac. - C'est un fantme, chuchota Stphanie en m'agrippant l'paule.

Le spectre se posa tranquillement sur le sol, actionnant ses bras comme des ailes d'oiseaux. Il portait de vieux habits, un pantalon bouffant, une chemise longues manches avec un c o l trs haut. Un col trs haut... U n col... Et pas de tte ! Le fantme tait dcapit ! Il projetait une lumire surnaturelle. Il se baissa, saisit la tte et la leva lentement devant lui. Il l'approcha de son c o l dur et la remit tout doucement sa place ! Au moment prcis o elle toucha son cou, les yeux verts se mirent tinceler. L e s joues rosirent lgrement et les sourcils se contractrent. Puis la bouche bougea imperceptiblement. Le revenant se tourna vers Stphanie et m o i , et ses lvres articulrent un merci silencieux. Il prit son lan sans cesser de nous dvisager, et s'leva, silencieusement.

Je le suivis des yeux, le cur battant, jusqu' ce q u ' i l s'vanouisse dans la nuit. N o u s venions de rencontrer le vritable A n d r , l'authentique fantme dcapit, le jeune garon de cent ans. M a i s alors qui tait celui que nous avions devant nous ? Le prtendu Andr tremblait, berlu, la bouche grande ouverte. ce moment-l, nous nous rumes sur lui et je le secouai : - Si tu n'es pas Andr... qui es-tu, la fin ?

- O u i , qui es-tu ? dit Stphanie, furieuse. Puisque tu n'es pas le fantme dcapit, pourquoi nous poursuis-tu ? - Euh... je... hum, bredouilla-t-il. Il leva les mains, comme s ' i l se rendait, et se mit reculer. Il n'avait pas fait trois mtres que nous entendmes des bruits de pas qui provenaient du tunnel. tait-ce un autre fantme ? - Q u i est l ? demanda une voix grave. N o u s apermes le cercle de lumire que projetait une torche lectrique. - Q u i est l ? insista la personne. Je reconnus cette voix. C'tait celle d'Otto ! - N o u s sommes i c i , finit par avouer le garon. - C ' e s t toi, Serge ? Le faisceau lumineux se rapprochait et Otto apparut enfin : - Que se passe-t-il ? quoi joues-tu ? Serge, tu sais

bien que cette partie de la maison est trs dangereuse. E l l e s'croule de partout ! - Je sais, admit le garon d'une voix mal assure. N o u s tions partis en e x p d i t i o n et nous nous sommes perdus ! M a i s ce n'est pas de notre faute ! Otto l u i jeta un regard furibond. Q u a n d il nous claira notre tour, il fut encore plus surpris. - Q u o i ? Vous aussi ? Comment avez-vous fait votre compte pour tre au M a n o i r cette heure ? Q u i vous a conduites j u s q u ' i c i ? - Euh... c'est--dire q u ' i l nous a montr le chemin, l'informai-je en dsignant Serge du doigt. Otto le fixa tristement. - Encore une de tes ides idiotes. Tu voulais faire peur ces deux filles ! Tu es insupportable, la fin ! - M a i s non, Oncle Otto, pas du tout.... Oncle Otto ? A l o r s Serge tait le neveu d'Otto ! a n'tait pas tonnant q u ' i l connaisse si bien le M a n o i r Perch ! - A s s e z d'neries, Serge. Je veux la vrit, maintenant, insista Otto. Tu as encore voulu jouer au fantme ! Tu n'en as donc pas assez ? chaque fois tu effraies tellement les enfants qu'ils ont du mal s'en remettre ! Serge ne bougeait plus, la tte baisse, n'osant pas dire un mot. Otto caressa son crne chauve et soupira profondment : - Tu sais bien que cette maison est notre gagne-pain. Tu veux q u ' i l n'y ait plus de clients ? C'est a ? Tu veux que toute la ville soit effraye par ce qui se

passe i c i et q u ' o n nous oblige fermer le M a n o i r Perch ? C'est a que tu veux ? Serge ne rpondait toujours pas. Il tait effondr. Je me dcidai intervenir : - a va, Otto. Il ne nous a pas vraiment fait peur. - C ' e s t vrai, Otto, renchrit Stphanie. On ne l ' a jamais pris pour un revenant, hein, Diane ? - Pas une minute, rpliquai-je... - D'ailleurs, il ne ressemblait pas du tout au fantme qui est apparu, ajouta Stphanie. Otto se tourna vers elle et tudia son visage la lueur de sa torche. - Le quoi ? - L e fantme... enfin celui q u ' o n vient de voir ! - O u i , c'est vrai, Oncle Otto, intervint Serge. On l'a v u . C'tait terrible ! Otto prit une mine exaspre : - Arrte de dire des btises, Serge. Il est tard, et ce n'est pas avec des mensonges que tu t'en sortiras ! - M a i s on ne ment pas. On ne ment pas du tout ! N o u s avions cri d'un seul cur. - On a bien vu le fantme sans tte. On l ' a vu comme je te vois. Il faut que tu nous croies ! le supplia Serge. - M a i s oui, c'est a, murmura Otto. Et il dsigna la sortie, nous montrant le chemin avec sa lampe. - Dpchons-nous. Tout le monde dehors ! Il est tard !

Ds le lendemain, Stphanie et m o i abandonnmes nos sorties nocturnes. Ce n'tait plus drle depuis que nous avions vu un authentique revenant. On laissa tomber les cris de loup-garou, les masques horribles, les btises qui nous avaient tant amuses. On ne parla mme plus de fantmes. On s'occupa autrement. Je me lanai dans le sport et devins pas trop mauvaise au basket. Stphanie s'inscrivit dans un cours de thtre. E l l e joua mme A l i c e dans une adaptation d' Alice au pays des merveilles, de L e w i s C a r o l l . L ' h i v e r fut trs agrable. Il y eut beaucoup de neige, de franches rigolades et pas un seul moment de frayeur. Et puis, un beau soir, nous rentrions la maison aprs une fte d'anniversaire. C'tait la premire soire de printemps. Il faisait dj doux. L e s fleurs commenaient pousser et l'air sentait bon. N o u s

nous arrtmes au bas de la route de la C o l l i n e pour regarder le M a n o i r Perch. - Et si nous allions y faire un tour ? proposa Stphanie, comme si elle lisait dans mes penses. - Pourquoi pas ? - Si on faisait la visite comme autrefois ? On n'y est pas retournes depuis ce fameux soir. Pendant cette terrible nuit, j'avais fait le serment de ne plus y revenir. M a i s la tentation tait trop forte. N o u s grimpmes rapidement la route escarpe. L e s herbes folles s'emmlaient autour de nos jeans pendant que nous montions vers le portail. La vieille btisse semblait toujours aussi sombre et dcrpite. L o r s q u e nous arrivmes, la porte de la faade s'ouvrit d'elle-mme, en mettant son grincement habituel. N o u s pntrmes dans l'entre. Quelques secondes plus tard, Otto apparut, revtu de son ternel uniforme noir. Il nous accueillit, radieux. - Ah ! vous voil. R a v i de votre visite. E d n a , viens voir qui est l ! E d n a arriva en trottinant. - O u i ! quel bonheur, se rjouit-elle en passant ses mains sur sa face toute ride. On pensait ne plus jamais vous revoir. Je jetai un coup d'oeil dans le vaste hall. Il n ' y avait pas d'autres clients. - Vous nous faites visiter ? demandai-je Otto. Il eut un gentil sourire : - O u i , bien sr ! Attendez que je prenne ma lanterne.

Et il nous offrit le tour complet du M a n o i r Perch. R i e n n'avait chang. U n e fois la visite termine, nous remercimes Otto et E d n a et nous primes cong rapidement. Nous tions mi-pente quand une voiture de police surgit dans le virage. E l l e s'arrta. Un sergent ouvrit sa vitre et nous interpella, intrigu : - Qu'est-ce que vous faites l cette heure ? N o u s rejoignmes l'auto dans laquelle le policier et son collgue nous observaient d'un air souponneux. - J e rpte ma question. Que faites-vous dans ce quartier si tard ? - N o u s visitions le M a n o i r Perch, rpondis-je, en montrant la demeure du doigt. - Quelle visite ? Son ton tait devenu tranchant. - E n f i n , la visite de la maison hante, dit Stphanie, perdant son calme. L'agent passa sa tte par la portire et pronona doucement, mais en martelant ses mots : - Arrtez ces histoires et dites-nous ce que vous faisiez rellement l-haut ? - M a i s , c'est vrai, assurai-je. On a visit le M a n o i r Perch. - Il n ' y a plus de visites, intervint l'autre. Et cela, depuis des semaines. N o u s restmes cloues sur place, muettes. - Le manoir est vide, continua-t-il. Il a t ferm il y a c i n q mois. Il n ' y a pas eu un seul groupe de tout l'hiver !

Je faillis m'trangler : - Comment ? - V o u s avez bien entendu. Et maintenant rentrez chez vous. Incrdule, je regardai Stphanie. Puis nous fixmes notre cher vieux Manoir. La tourelle se dtachait sur le ciel rouge et noir. Tout autour rgnaient les tnbres et le silence. Brusquement une trane lumineuse orange apparut. On aurait dit une fume. E l l e filait devant la porte d'entre. C'tait une lanterne. J'aperus Otto et E d n a aussi transparents qu'une gaze lgre. Ils semblaient flotter ! Soudain je compris. N o s guides favoris n'taient que des fantmes ! Je clignai des yeux, et la lumire s'vanouit... FIN