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LA RFORME DE MALHERBE Au dbut du XVll-e sicle, aprs une longue priode dagitation, un besoin dordre et de rgle se fait sentir

en France. Lesprit dautorit va sintroduire en littrature comme en politique. La raison va sinstaller partout. Cest ces aspirations nouvelles que rpond la rforme de Malherbe, clbre par Boileau avec une admiration lgitime sans doute, mais injuste pour les prdcesseurs qui avaient prpar la voie. Malherbe na jamais expos ses thories sous une forme didactique. Il na rdig aucun trait. On les connat de manire indirecte, par les notes quil avait mises sur son exemplaire des posies de Desportes, par les mmoires que Racan a laisss sur son matre, par les ides exposes par le pote Deimier dans son Acadmie de lArt potique, par les attaques de ses principaux adversaires, Mlle de Gournay, M. Rgnier, Th. de Viau. Le matre est rsolument moderne, hostile non seulement presque tous les Italiens mais mme aux plus grands artistes grecs et latins, sauf Horace et Ovide. Il pose les principes dune nouvelle posie : rigueur logique, clart absolue. A la suite des tentatives de la Plade, qui y avait introduit un grand nombre de mots de provenance diverse, le franais se trouvait dans un tat de confusion et dimpuret . Malherbe a t lutile mondeur de cette tentative. En ce qui concerne la langue, il tourne le dos Ronsard et Du Bellay : ceux-ci avaient travaill lenrichir, lui va travailler lpurer, donc lappauvrir (il voulait dgasconner la langue, cest--dire la dbarrasser de tous les provincialismes qui lencombraient). La Plade stait proccupe dj de la versification. Mais si Ronsard et Du Bellay avaient essay dintroduire un peu plus de rigueur dans la mtrique franaise, du moins navaient-ils pas donn des prceptes impratifs. Ce fut la tche de Malherbe de formuler pour la premire fois en termes catgoriques les rgles fondamentales du vers alexandrin : ncessit de la csure aprs le sixime pied, interdiction de lhiatus et de lenjambement, exigence de rimes assez riches, condamnation impitoyable des chevilles, distribution rgulire des vers et des strophes. Il ne suffit pas dpurer la langue, de rgulariser la versification et de mettre entre les mains des potes un instrument perfectionn. Il fallait encore leur inspirer le dsir et leur inculquer lhabitude de le manier toujours avec art. Il tait donc ncessaire de leur apprendre le prix de la perfection, qui seule rend les ouvrages durables et leur enseigner le culte de la forme, complment indispensable de linspiration potique. Malherbe a pouss la svrit pour toutes les ngligences et imperfections de la forme jusquaux exagrations les plus ridicules, jusquaux proscriptions les plus injustes. Svre pour les autres, il ltait galement pour lui. De l sa lenteur crire. Malherbe se jugeait lui-mme sans orgueil. Il clbre les vnements importants de lpoque, chante les plus belles dames, paraphrase des psaumes. Son oeuvre prsente des pomes dune rare perfection formelle. Il ne croit pas linspiration mais aux pouvoirs du langage. Il a voulu tre un technicien du vers. Son lyrisme parat trs froid et se limite lorchestration des lieux communs : la mort, la paix, linconscience des hommes mais il sgaie parfois de radieuses apparitions vgtales. Dans la technique potique Malherbe ne remet pas en question les genres en vogue au XVl-e sicle mais il limite le nombre des combinaisons strophiques, il na fait que codifier les aspirations de tout un mouvement. La posie sest rapproche de la vie mondaine, stait simplifie et discipline. Le principe qui a prsid son triage atteste sa haute intelligence de la vraie nature des langues. Il a rpudi galement la cour et le collge, la mode et lrudition et a prit pour guide linstinct du peuple de Paris.

LA PRCIOSIT Le mot prcieux na pas toujours t pris en mauvaise part. Mais force de vouloir tout prix se distinguer du vulgaire, on tombe vite dans laffectation ridicule. Cest ainsi que le mot na pas tard prendre une acception dfavorable. Cette maladie du got quest la prciosit na pas servi seulement en France. On en trouve des formes analogues dans dautres pays, la fin du XVl-e sicle et au dbut du XVll-e sicle.Si ces influences trangres ont pu contribuer dvelopper la prciosit franaise, du moins elles ne lont pas cre. Car on dcouvre dj des germes de prciosit dans la littrature franaise du Moyen Age, en particulier dans Le roman de la Rose. Dailleurs, ds la fin des guerres de religion, bien avant les premires runions de lHtel de Rambouillet, il y avait eu en France une crise de prciosit. Mais cest surtout entre 1650 et 1660, dans les salons de Paris et de province que la prciosit a gagn un milieu favorable son dveloppement. La prciosit franaise du XVll-e sicle semble avoir eu longue vie mme si elle a t attaque par Desmarets de Saint-Sorlin dans sa comdie Les Visionnaires, par Molire dans Les Prcieuses ridicules et Les Femmes savantes, par La Bruyre dans ses Caractres, par Boileau dans sa Satire X. Des quatre formes principales qua prises au XVll-e sicle la prciosit ( prciosit des manires, du langage, de lesprit, des sentiments), la premire, la prciosit des manires, est la plus extrieure. Elle consiste dans les raffinements de la coquetterie, dans laffectation de la mise, dans les dmonstrations outres de la politesse. Molire, dans Les Prcieuses ridicules, la raille plusieurs reprises. Laffectation du langage accompagne naturellement laffectation des manires. Il sagit de ne pas parler comme tout le monde et pour cela, demployer des priphrases et des mtaphores : les chers souffrants les pieds la belle mouvante la main les trnes de la pudeur les joues les perles dIris les larmes lameublement de la bouche les dents laffronteur des temps le chapeau un bain intrieur un verre deau la jeunesse des vieillards la perruque la mmoire de lavenir lalmanach le supplment du soleil la chandelle lempire de Vulcain la chemine la petite maison dEole le soufflet linstrument de la propret le balai lme des pieds le violon se dlabyrinther les cheveux se peigner On peut observer aussi qu ct de ces expressions, qui semblent aujourdhui ridicules, on en trouve dautres, dans le vocabulaire prcieux, qui sont entrs dans lusage courant : faire figure dans le monde tre apprci avoir lme sombre tre triste avoir lintelligence paisse ne pas comprendre perdre son srieux rire faire lanatomie dun coeur analyser les sentiments vous tes un Pylade un vritable ami cette femme est une vraie Pnlope une pouse vertueuse

Le langage de la prciosit multiplie aussi les adverbes qui exagrent la pense sous prtexte de la renforcer : terriblement bon, effroyablement belles (Molire, Les Prcieuses ridicules), Jaime superbement et magnifiquement, admirablement (Molire, Les Femmes savantes) Le langage a recours des comparaisons prolonges, des jeux de mots et de rapprochements inattendus. La prciosit de lesprit se manifeste dans les oeuvres littraires, en particulier dans la correspondance et dans les petits genres potiques cultivs dans les salons : sonnets, madrigaux, stances, pigrammes, rondeaux..). Pour avoir un exemple de ce phnomne on fait appel la fameuse Lettre de la carpe au brochet de Voiture, aux pices de vers des Oeuvres galantes de Cotin que Molire a insres dans Les Femmes savantes, aux Stances du Marquis de J.-F. Sarrazin et au Sonnet la duchesse de Beaufort dHonorat Laugiers de Porchres. La prciosit a pntr jusque dans le coeur, o elle a dnatur les sentiments surtout lamour quelle a oblig saccompagner chez lhomme dun mange ridicule et prendre chez la femme le masque dune pruderie hypocrite. Saint-Evremond, qui avant Molire avait fait la satire de cette prciosit morale dans son pome Le Cercle, a rappel, ce propos, la curieuse dfinition des prcieuses donne un jour la reine de Sude : les prcieuses sont les jansnistes de lamour. Pour elles lamour tait comme le terme dun long voyage, dont toutes les tapes sont marques dans La Carte de Tendre, dcrite par Mlle de Scudry dans sa Cllie. Le mariage devait tre prcd dune srie daventures romanesques, comme celles numres par Magdelon dans Les Prcieuses ridicules.

LA FABLE HISTOIRE DE LA FABLE Le genre de la fable remonte la plus haute antiquit. En Orient Les fables indiennes, dabord crites en sanscrit, furent traduites au Vl-e sicle en vieux persan, au Vlll-e sicle du vieux persan en arabe, au Xll-e siclede larabe en persan moderne et au XVll-e sicle du persan moderne en franais dans un recueil intitul Le Livre des lumires ou la conduite des rois, compos par le sage Pilpay, Indien, traduit en franais par David Sahid dIspahan, ville capitale de Perse (1644). Cest dans ce livre que La Fontaine a connu les apologues de LInde, ainsi que dans un autre recueil en latin de P. Poussines, publi Rome en 1666 sous le titre de Specimen Sapientiae Indorum veterum (Le Modle de la sagesse des anciens Indiens). LAncien et le Nouveau Testament continuent aussi un certain nombre de paraboles qui sont des fables, par exemple : Lenfant prodigue, Le mauvais riche et Lazare, Le pharisien et le publicain En Grce Il y a eu en Grce deux principaux recueils de fables : les fables en prose dEsope ( Vl-e sicle avant JC) dont La Fontaine a tent de reconstituer la figure lgendaire dans La Vie dEsope le Phrygien et les fables de Babrius, un Syrien qui vivait au milieu du ll-e sicle avant JC et qui a traduit en vers les fables sopiques. La Fontaine a connu les fables dEsope dans le recueil quen avait donn Planude, moine qui vivait Constantinople au XlV-e sicle et celles de Babrius sous la forme abrge de quatrains grecs quelles avaient reue au Moyen Age. A Rome La fable est reprsente par Phdre (l-er sicle aprs JC). Ses fables sont en vers et le rcit y prend dj plus de dveloppement que dans celles dEsope qui sont trs sches. Ignores au Moyen Age, elles ont t publies en 1596 par Pithou daprs un manuscrit du Xe sicle. En France, au Moyen Age Deux sortes de fables existent en France au Moyen Age : des fables sopiques traduites en langue vulgaire dans des recueils appels Ysopets (dont le plus clbre est, la fin du Xll-e sicle celui de Marie de France) et des fables originales, celles que contient Le Roman de Renart et les Fabliaux. Au XVl-e sicle Dans le Cymbalum Mundi et Les Nouvelles rcrations et joyeux devis de Bonaventure des Priers, dans les Contes de la reine de Navarre, dans Les Nouvelles nouvelles et les Propos rustiques et factieux de Nol du Fail, dans La Vie de Gargantua et Pantagruel de Rabelais, il y a des contes qui sont des apologues. Mais surtout le XVl-e sicle a vu clore de nombreuses fables en vers : Gilles Corrozet publie en 1542 ses Fables du trs ancien Esope Phrygien et Guillaume Haudent en 1547 Trois cent soixante-six apologues dEsope. Guillaume Guroult intercale vingt-sept apologues dans le Premier livre des Emblmes, 1550, Antoine Baf une vingtaine dapologues

dans ses Mimes, enseignements et proverbes, 1576, Philibert Hgmon vingt-deux dans sa Colombire ou Maison rustique, 1583, Marot avec Le Lion et le rat dans lEptre Lion Jamet, Rgnier avec Le mulet, le loup et la lionne dans la Satire III. Au XVII-e sicle Avant La Fontaine il ny a eu au XVII-e sicle que des recueils de fables en prose comme ceux de Boissat, 1633 ou de Jean Baudoin, 1659, tous deux intituls Les fables dEsope illustres de discours moraux, philosophiques et politiques. Mais aprs la publication du premier recueil de La Fontaine plusieurs imitateurs essaient sans succs de rivaliser avec lui : Mme de Villedieu, Fables ou Histoires allgoriques, 1670, Antoine Furetire, Fables morales et nouvelles, 1671, Desmay, Esope franais, 1677. Il faut aussi rappeler les fables en prose de Fnelon pour le duc de Bourgogne, la traduction par Charles Perrault des fables de Farne. Le meilleur fabuliste aps La Fontaine et avant Florian fut Eustache Le Noble qui avait publi en 1699 un recueil de Contes et Fables. Si cultive quelle ait t en France depuis la Renaissance, la fable, la fin du XVI-e sicle et au XVIII-e sicle, nEST pourtant pas considre comme un genre vritablement littraire, surtout comme un genre potique. Vauquelin de La Fresnaye ne parle pas de lapologue dans son Art potique, 1605. Cest pour la mme raison que Boileau son Art potique a pass la fable sous silence. J. DE LA FONTAINE Aprs des lectures des romans mdivaux, des contes italiens et franais, des romans prcieux, La Fontaine reste un grand admirateur du XVl-e sicle et garde un culte norme pour certains anciens. Il crit des posies de cour, il publie des Contes et nouvelles en vers inspirs de Boccace de lArioste, il reprend les thmes connus de son poque : la faible vertu des femmes, la navet des filles, les msaventures de nonnes et des ecclsiastiques. A 47 ans il fait paratre six livres de Fables choisies mises en vers, suivis dautres cinq nouveaux dont la tonalit est diffrente. Avant La Fontaine, la fable tait un genre bref o lanecdote se htait vers la morale. Chez lui elle devient une ample comdie dont la scne est lunivers tout entier. Il restitue par ses fables, sinon un tableau, du moins une esquisse vivante de son poque. La fable est un rcit base d'imagination, elle occupe la mme place que le conte et la lgende, elle dsigne l'ensemble des rcits mythologiques ou un petit rcit allgorique en vers ou en prose et qui transmet un enseignement moral, visant satiriser un trait de caractre ou une attitude. Si La Fontaine na pas hsit emprunter ses prdcesseurs de nombreux sujets de fables du moins il a trait le genre de la fable dune faon trs personnelle, justifiant ce vers de LEptre Monseigneur Huet : Mon imitation nest point un esclavage . Chez La Fontaine lapologue est compos de deux parties, dont on peut appeler lune le corps, lautre lme, le corps est le rcit, lme est la moralit. Son oeuvre s'adresse toutes les catgories d'esprit, tous les gots et tous les ges. Lunivers de ses fables est un univers de fantaisie o apparaissent les dieux dune joviale mythologie (Jupiter, Junon, Phbus, Hercule), o les animaux tiennent conversation, o se profilent des astrologues, des charlatans, des vizirs, des sages orientaux et des fous internationaux. Il y a aussi des personnages styliss (le vieillard, lenfant, le veuf), tout un monde villageois, une foule dobjets quotidiens (la lime, le cierge, le coche). Tout en rendant la physionomie particulire de chaque animal (ses gestes, son allure, son attitude) rvlatrice

de ses dispositions morales, il laisse entendre quil sagit dun caractre humain, semblable lanimal dont il nous a fait le portrait. Il se sert donc des btes pour nous offrir le tableau de nos sentiments, de nos dfauts, de nos passions. Il gaie ses fables par les rflexions amusantes quil fait sur ses personnages ou leurs aventures. Tantt le ton se hausse jusqu une amusante emphase. Gravement il distribue son petit monde grouillant des titres de noblesse : Sa Majest fourre, Monsieur du corbeau, Dame belette ou les nomme familirement : Mon compre, ma commre, matre renard, matre corbeau, capitaine renard. Le point de dpart et l'aboutissement de son oeuvre est l'homme. L'animal n'est qu'un intermdiaire, un substitut, un symbole du masque. Son originalit apparatra dans la manire de traiter la fable comme pdagogue, moraliste et artiste, pote. La Fontaine a cr des fables animalires, vgtales, humaines, mixtes. On peut ajouter aussi les objets: Le pot de terre et le Pot de fer. Ses fables sont places sous le signe de lopposition entre le Bien et le Mal. Lamour de La Fontaine pour la nature stend tous les animaux. Il a pris loquemment leur dfense contre Descartes qui niait leur intelligence et les rduisait de simples machines. Moins de la moiti de ces fables voquent des animaux et laccent se dplace du pittoresque au symbolisme moral. La fabuliste va mme jusqu aborder des problmes philosophiques comme ceux des animaux-machines (Les deux rats, le renard et loeuf) ou de la connaissance sensible (Un animal dans la lune). Il sapitoie sur le sort des animaux, quand ils sont, comme nous, en proie la souffrance et au malheur (Le lion, terreur des forts/ Charg dans et pleurant son antique prouesse/ Fut enfin attaqu par ses propres sujets ). Il proteste contre la tyrannie des hommes leur gard, contre lindiffrence, linjustice et la mchancet dont nous payons habituellement leurs services ( Et quand au berger, lon peut dire/ Quil tait digne de tous maux/ Etant de ces gens-l qui sur les animaux/ Se font un chimrique empire ). Ces animaux quil aime, La Fontaine excelle les dcrire. Il na sans doute pas la science approfondie dun naturaliste. Mais il possde le regard exerc dun peintre et lon doit admirer la pittoresque prcision des silhouettes quil trace : le hron ( Un jour, sur ses longs pieds, allait, je ne sais o/ Le hron au long bec, emmanch dun long cou ), les grenouilles ( Il sen alla passer sur le bord de ltang/ Grenouilles aussitt de sauter dans les ondes/ Grenouilles de rentrer dans leurs grottes profondes ), la tortue ( Il laisse la tortue/ Aller son train de snateur ), la belette ( dame belette au long corsage ), les lapins ( Je vois aussitt toute la nation/ Des lapins, qui, sur la bruyre/ Loeil veill, loreille au guet/ Sgayaient et de thym parfumaient leur banquet ), le livre ( Ainsi raisonnait notre livre/ Et cependant faisait le guet/ Il tait douteux, inquiet/ Un souffle, une ombre, un rien, tout lui donnait la fivre. ), lhutre ( Parmi tant dhutres toutes closes/ Une tait ouverte ; et billant au soleil/ Par un doux zphyr rjouie/ Humait lair, respirait, tait panouie/ Blanche, grasse, et dun got, la voir, non pareil. ), le cochet ( Il a la voix perante et rude/ Sur la tte un morceau de chair/ Une sorte de bras dont il slve en lair ), le chat ( Il est velout comme nous/ Marquet, longue queue, une humble contenance/ Un modeste regard et pourtant loeil luisant ), le boeuf ( Le boeuf vient pas lents/ Quand il eut rumin tout le cas en sa tte ). Peu dcrivains au XVII-e sicle nous ont dpeint le paysan. Cest la Fontaine qui en a trac le portrait le plus complet. Voici le paysan dans ses proccupations habituelles : soit dans un champ en train de semer ( Voyez-vous cette main qui par les airs chemine ? Lhirondelle et les petits oiseaux), soit sur la route quand il va vendre son ne la foire et change avec les passants des propos maills de plaisanteries, de proverbes et de jurons (Le Meunier, son fils et lne). Le voil donnant une leon de laborieux effort ( Remuez votre champ ds quon aura fait lot/ Creusez, fouillez, bchez ; ne laissez nulle place/ O la main ne passe et repasse Le laboureur et ses enfants) ou la recevant lui-mme dun voix mystrieuse ( Aide-toi, le Ciel taidera Le chartier embourb).

La Fontaine synthtise aussi les qualits du paysan : son esprit pratique (Le marchand, le gentilhomme, le ptre et le fils du roi), sa bont parfois mal rcompense (Le villageois et le serpent), son noble dsintressement lorsquil se donne de la peine pour ceux qui viendront aprs lui (Le vieillard et les trois jeunes hommes). Il nous prsente aussi ses dfauts : son amour du gain et sa ruse (Le bcheron et Mercure), son ingratitude (La fort et le bcheron), ltroitesse de ses vues (Le gland et la citrouille). Mais il dcrit aussi la dure existence du paysan pauvre (La mort et le bcheron). Et, ct du paysan un peu lourd dallure, il nous met sous les yeux la fine et alerte silhouette de la paysanne (La laitire et le pot au lait). Il croque ses personnages sur le vif : chaque personnage garde sa physionomie particulire car il en note lallure, le pelage, les gestes, les attitudes. Quand il nous prsente le Hron (Le Hron), sa dmarche, ses rflexions, son air distingu, toute son apparence physique nous rappelle cers gens remplis de morgue, ces ddaigneux qui font les difficiles et montrent en toute occasion un aristocratique mpris. Le chat, bien fourr, gros et gras, est le type parfait de lhypocrite, feignant de mener la vie dvote dun ascte, pour mieux duper ses victimes. Son langage onctueux, ses gestes velouts, lhumilit de son attitude, la modestie sournoise de son maintient contribuent nous donner limpression que nous sommes en prsence dun fourbe achev. Dame belette, en change, avec son nez pointu, son pret au gain, la volubilit et limpertinence de son langage, laigreur de ses paroles, laisance avec laquelle elle discute et interprte les lois et les coutumes, comme une plaideuse de profession, nous fait penser ces personnes qui, sous le flot vulgaire de leurs paroles, cachent une absence complte de scrupules. La Fontaine est sensible la beaut dun paysage : la transparence dun ruisseau, lombre frache dun boccage. Sa fine nature dartiste le guide, il lui suffit de quelques traits bien choisis pour crer un gracieux dcor aux bats de ses animaux.. Cest une exception lpoque parce quau XVII-e sicle seule la nature morale de lhomme intresse les crivains. La Fontaine a donn la nature pour cadre la plupart de ses fables. Il est ainsi un des rares crivains du XVII-e sicle et ce nest pas la moindre part de son originalit, qui se soient plu peindre la campagne et les tres qui la peuplent. De la nature La Fontaine a surtout dcrit les aspects extrieurs, pittoresques et changeants, par exemple la venue du printemps ( dans la saison / Que les tides zphyrs ont lherbe rajeunie/ Et que les animaux quittent tous la maison/ Pour sen aller chercher leur vie ), larrive de lautomne ( On entrait dans lautomne/ Quand la prcaution aux voyageurs est bonne ), le vent qui se dchane ( Notre souffleur gage/ Se gorge de vapeurs, senfle comme un ballon ), un jardin ( Un amateur de jardinage/ Demi-bourgeois, demi-manant/ Possdait un certain village ), un coche qui monte pniblement une ct ensoleille ( Dans un chemin montant, sablonneux, malais/ Et de tous les cts au soleil expos/ Six forts chevaux tiraient un coche ), le passage insensible de la nuit au jour ( lorsque le soleil rentre dans sa carrire/ Et que ntant plus nuit, il nest pas encore jour ), la course imptueuse dun torrent ( Avec grand bruit et grand fracas/ Un torrent tombait des montagnes ), la marche lente dune rivire ( Il rencontra sur son passage/ Une rivire dont le cours/ Image dun sommeil doux, paisible et tranquille ). Parfois, marchant sur les pas des potes de lantiquit, comme Lucrce et Virgile ou bien ouvrant la voie aux potes modernes, La Fontaine a exprim dans ses Fables les sentiments qui naissent du contact de lhomme avec la nature , tels que llan de joie et damour communiqu toutes les cratures vivantes par le rveil printanier ( environ le temps/ Que tout aime et que tout pullule dans le monde/ Monstres marins au fond de londe/ Tigres dans les forts, alouettes aux champs. ), le charme mystrieux de la solitude, la curiosit en prsence des phnomnes naturels, le calme et simple bonheur de la vie

champtre ( Solitude, o je trouve une douceur secrte,/ Lieux que jaimai toujours, ne pourrai-je jamais/ Loin du monde et du bruit, goter lombre et le frais ? ), la piti pour larbre et la fort, victimes de lingratitude et de la cruaut hypocrite de lhomme ( Larbre tant pris pour juge/ Ce fut bien pis encore. Il servait de refuge/ Contre le chaud, la pluie et la fureur des vents ). Loriginalit de La Fontaine est confirme par la place de la morale, extrmement mobile. Lauteur prouve quil est possible de construire la morale en deux dimensions, lune en raccourci, sous la forme habituelle de conclusion, lautre en grand sous la forme dune nouvelle fable: Le Hron dont le sous-titre est La Fille. Jusqu lui le rcit tait trs court, en change, la morale, fort longue. Chez La Fontaine le rcit, devenu long, passe en importance la morale, qui rduite quelques vers, est place au hasard, au commencement, au milieu ou la fin de lapologue. Parfois sans tre cristallise dans un vers prcis, elle se dgage de la narration mme. La Fontaine cherche introduire une certaine gait dans le rcit. Il dramatise le rcit en y intercalant des dialogues. De cette manire il vite la monotonie et la scheresse de la fable antique. La Fontaine na invent que fort rarement le sujet de ses fables. Il glana au hasard, en prenant son bien l o il le trouvait. Son originalit ne rside donc pas dans linvention de la fable mais bien dans la faon trs personnelle de la traiter et de la prsenter. Le point de dpart de la note dhumour est constitu par lattitude de lauteur qui semble tre dtach du rcit quil expose et que, par consquent, il ne prend pas trop au srieux. Un autre lment est reprsent par la parodie. Ce passage permanent animal-tre humain par lintermdiaire de la parole dialogue entrane lutilisation de lquivoque, de lambigut, du mlange des tons qui aboutiront aux effets dhumour. Cest par la caricature que La Fontaine veut orienter lattention du lecteur sur le portrait des humains pour en saisir les vices, les dfauts, les petits travers. La caricature peut tre collective: Les animaux malades de la peste, Les obsques de la Lionne ou individuelle: La Grenouille qui se veut faire aussi grosse que le Boeuf. Lhumour provient de mme du transfert des termes propres au langage humain au comportement des btes: Le Lion amoureux, Le Lion sen allant en guerre. La Fontaine nhsite donc pas railler les travers de la socit de son temps comme lopposition entre les oppresseurs et les opprims: La Gnisse, La Chvre et la Brbis, en socit avec le Lion. Dans Le Loup et lagneau la morale est en position initiale, dans Les deux Taureaux et une Grenouille elle clt la fable. Quil fasse le tableau des moeurs contemporaines ou la peinture de lhomme en gnral, La Fontaine apparat toujours comme un psychologue doubl dun satirique . Il est amusant de voir, en particulier, comme il a plus dune fois exerc sa verve railleuse aux dpens des femmes et des enfants, nayant, semble-t-il, conserv de sa double exprience conjugale et paternelle que du mpris pour les premires et de laversion pour les seconds. Sil faut en croire La Fontaine, les principaux traits du caractre fminin seraient les suivants : esprit de contradiction (La femme noye), coquetterie ( La perte dun poux ne va point sans soupirs/ On fait beaucoup de bruit ; et puis on se console La jeune veuve), bavardage et indiscrtion ( Rien ne pse tant quun secret/ Le porter loin est difficile aux dames Les femmes et le secret), pruderie ddaigneuse et vanit ( Certaine fille, un peu trop fire/ Prtendait trouver un mari/ Jeune, bien fait et beau, dagrable manire/ Point froid et point jaloux : notez ces deux points-ci La fille), caractre hargneux et insupportable ( Que le bon soit toujours camarade du beau/ Ds demain je chercherai femme Le mal mari), gosme et caprice (Lhomme entre deux ges et ses deux matresses). Il est curieux que le pote classique des enfants na pas aim lenfance. La Fontaine lavouait dailleurs dans une lettre sa femme, 1662. Le portait quil a trac de

lenfant dans ses fables est loin dtre flatteur. Il lui reproche surtout son caractre imprudent ( Un jeune enfant dans leau se laissa choir/ En badinant sur les bords de la Seine/ Le ciel permit quun saule se trouva/ Dans le branchage, aprs Dieu, le sauva. Lenfant et le matre dcole), son esprit de cruaut ( Mais un fripon denfant (cet ge est sans piti)/ Prit sa fronde et, du coup, tua plus d moiti/ La volatile malheureuse Les deux pigeons), son esprit de destruction ( Certain enfant qui sentait son collge/ Doublement sot et doublement fripon/ Par le jeune ge et par le privilge/ Quont les pdants de gter la raison/ Chez un voisin drobait, ce dit-on/ Et fleurs et fruits Lcolier, le pdant le matre dun jardin). Mais la svrit de La Fontaine pour lenfant na dgale que celle dont il accable son malheureux matre. La Fontaine ne sparait donc pas, en composant ses fables, la ncessit de plaire et lobligation dinstruire. Il a longuement insist dans sa prface sur le profil moral quon doit attendre delles. Mais en dpit de ses dclarations la valeur morale des fables de La Fontaine a t trs diversement apprcie depuis le XVII-e sicle. La divergence dopinions des critiques sur la moralit des Fables de La Fontaine vient de la diversit mme des lments quelles contiennent. Ou y trouve de simples constatations tires de lexprience de la vie qui se charge de nous donner trop souvent le spectacle de la violence, de la ruse, de la vanit, de la sottise, de la mchancet et de linjustice triomphantes ( La raison du plus fort est toujours la meilleure , Apprenez que tout flatteur/ Vit aux dpens de celui qui lcoute ), dutiles prceptes qui ne nous prchent pas la noblesse du dsintressement ni lhrosme du sacrifice mais qui plutt nous recommandent une humble sagesse pratique, faite avant tout de prudence, de modration et de prvoyance (En toute chose il faut considrer la fin , Deux srets valent mieux quune ), de nobles conseils qui sinspirent de dlicats sentiments damour et de piti et dun idal trs haut de solidarit, de dvouement et de bont ( Travaillez, prenez de la peine/ Cest le fonds qui manque le moins , Il se faut entraider ; cest la loi de la nature ). Le dynamisme des Fables est d la diversit. La premire explication de cette diversit est donne par la formation mme de La Fontaine. Admirateur, connaisseur de la culture antique, de la Renaissance italienne et franaise, de la littrature de son sicle, sa formation prouve la mobilit de son esprit et sa sensibilit. A sa curiosit universelle s'ajoute le contact avec la pense de ses contemporains. Il pourra rpondre aux exigences du sicle: instruire et plaire. Elle permet l'introduction de l'lment fantastique: les animaux parlent. La fable vitera la monotonie. Le mouvement se transpose dans l'alternance du discours narratif et du discours dramatique. La Fontaine renouvelle ces sources l'aide de sa propre inspiration. La fantaisie du pote n'omettra pas le respect des exigences classiques. La fable de La Fontaine appartient au classicisme par les sources, par le respect de la rgle des biensances, par l'quilibre, l'unit et la cohrence des conventions. Le lyrisme de La Fontaine ajoute un charme de plus ses fables. Il nous rvle la dlicatesse de son coeur : Qun ami vritable est une douce chose ! (Les deux Amis), ses espoirs : Quel esprit ne bat la campagne /Qui ne fait chteaux en Espagne (La Laitire et le Pot au lait), ses dceptions : Quelque accident fait que je rentre en moi-mme . La Fontaine exigeait une langue aussi riche que varie. Il use des mots populaires, savoureux dans leur navet, des termes du mtier, de vieilles expressions quil sait rajeunir, de la langue pittoresque et colore du XVII-e sicle, il invente, quand il le faut, le mot ncessaire. La versification est admirablement adapte la simplicit et au naturel de ses sujets. Il a recours au vers libre, heureux mlange de vers de mesures diffrentes e, de cette manire, achve de donner aux mots toute leur valeur. Il rserve le majestueux et grave alexandrin pour les images saisissantes. La gat est exprime par des vers courts, au rythme alerte, diverses

nuances de pense et de sentiments sont rendus avec art par loppositions dun vers court un autre plus long ( Mme il mest arriv quelquefois de manger/ Le berger Les animaux malades de la peste). Par leurs dcors, leurs personnages, la marche croissante de laction, exposition, noeud, dnouement, ses fables peuvent tre considres comme des drames en miniature : Cest une ample comdie cent actes divers /Et dont la scne est lUnivers , selon ses propres affirmations. Dou en gale mesure de lesprit danalyse et de lesprit de synthse, rappelant cet gard la rigueur cartsienne, soucieux de lunion entre le dtail concret de la description et lensemble de lenseignement moral, La Fontaine ralise par ses fables un modle de sensibilit, de fantaisie, dhumour, de bon sens, de lucidit.

BOILEAU Boileau Despraux, fils dun greffier, n daeux avocats , a t destin ltude du droit quil a abandonne pour la culture des lettres. La carrire potique de Boileau peut se diviser en trois priodes. Il a commenc par publier quelques vers mdiocres dans un recueil de posies galantes paru en 1663. Mais s 1660, il avait crit sa premire satire et il a continu jusquen 1669 combattre les mauvais potes et dfendre ceux que la postrit a reconnus pour les plus grands. Il combat le faux got import dEspagne et dItalie. Cest alors quil publie neuf Satires dont quatre sont exclusivement littraires et dont les autres contiennent, contre les mauvais crivains, une foule de traits inattendus et par l plus piquants. La neuvime satire, adresse son Esprit, est gale ce que Boileau a jamais fait de mieux. Cest la premire priode de sa vie littraire. La seconde stend de 1669 1677 et comprend les Eptres, les quatre premiers Chants du Lutrin, ingnieuse et lgante plaisanterie, chef-doeuvre de versification digne dun moins mince sujet (Le Lutrin est un pome hro-comique en six chants qui a t publi en deux fois : les quatre premiers chants ont paru en 1673, les deux derniers en 1683. Le sujet imagine une querelle entre les membres du Chapitre de la Sainte-Chapelle. Dans ce chapitre, selon les affirmations de Boileau, le trsorier remplit la premire dignit et il officie avec toutes les marques de lpiscopat, le chantre remplit la seconde dignit. Il y avait autrefois dans le choeur, la place o se tient le chantre, un norme pupitre ou lutrin, qui le couvrait presque tout entier). lArt Potique o il formule et coordonne la doctrine littraire quil vient de faire prvaloir. Il crit les neuf premires ptres, la septime, adresse Racine, runit leur plus haut degr toutes les qualits excellentes qui assurent la gloire du grand satirique franais. La troisime priode de 1677 1711 est celle pendant laquelle Boileau compose ses derniers ouvrages en vers, quelques satires et ptres, les chants V et VI du Lutrin. Il donne lOde Namur, faible et malheureuse tentative lyrique, il compose trois froides satires, contre les Femmes, sur lHonneur, contre lEquivoque, il crit ses dernires ptres, dont lune, celle qui termine le recueil et a pour sujet lAmour de Dieu, noffre plus rien dattachant ni dans linspiration, ni dans le style. Le roi limposa en 1684 lAcadmie. A la fin de sa vie il change avec Brossette, un avocat au Parlement de Lyon, des lettres trs intressantes, document prcieux de sa socit. Tandis que Racine et Molire dotaient la France de leurs chefs-doeuvre, Boileau, leur ami, apprenait au public les comprendre et les admirer. Avant lui, le got incertain admettait confusment le bon et le mdiocre. Il y avait alors des modles. Il ny avait pas de doctrine. Loeuvre de Boileau a t de dbrouiller lart confus du XVII-e sicle, dassigner chaque homme et chaque chose son rang dans lestime publique. Sa gloire cest de lavoir fait avec discernement presque infaillible, avec un courage intrpide et enfin davoir rendu ses arrts dans une forme si heureuse, dans un langage si parfait quon ne sera pas plus tent de les refaire que de les infirmer. Le culte du bon sens, la souverainet de la raison en matire de got, tel est le mrite durable de la doctrine de Boileau. Cest l le trait de ressemblance qui lunit aux autres grands hommes de son sicle. Cest lesprit de Descartes transpos dans la posie. En 1660 Boileau crit la satire L, Adieu dun pote la ville de Paris et il en dtachera plus tard le long pisode des Embarras de Paris, pour en former la satire VI. De 1663, date la satire VII sur le Genre satirique, de 1664 date la satire II, Molire, sur la Rime et la satire IV sur les Folies humaines, de 1665, la satire III, le Repas ridicule, la satire V sur la Noblesse et le Discours au roi. Il y ajouta, en 1667 deux autres satires, la VIII-e sur

lHomme et la IX-e A son Esprit, en 1694 il publia la satire X, les Femmes, en 1698, la XI-e, lHonneur et en 1705 la XII-e, lEquivoque. On peut diviser ces satires en trois groupes : les satires bourgeoises (le Repas ridicule, les Embarras de Paris,), les satires morales (les Folies humaines, lHomme, les Femmes), les satires littraires (la Rime, le genre satirique, A son Esprit). Mais il mle sans cesse les trois genres. La satire Contre les Femmes, pnible et fcheuse dans son ensemble, contient un fait divers clbre, lassassinat du lieutenant-criminel Tardieu et de sa femme, deux avares sordides, dont Boileau trace un portrait aussi raliste que pittoresque. Dans la satire IX, A son Esprit, Boileau pose et rsout avec une parfaite clart la question des droits de la critique. Du moment quun auteur sexpose au public, il doit sattendre tout aussi au blme qu la louange. On permet aux spectateurs de siffler, aux gens du monde de juger tort et travers, pourquoi le critique ne pourrait-il donner son avis sur un ouvrage imprim ? Cest lcrivain seul qui est justiciable de la satire, lhomme doit tre respect. Le rle du critique est donc moral et ncessaire. Boileau a compos aussi des Eptres : en 1669 lptre I, Au Roi, ptre II, Contre les procs, en 1672 lptre IV, Passage du Rhin, en 1673 lptre II, Sur la Mauvaise Honte, en 1674 lptre V, Sur la Connaissance de soi-mme, en 1675 lptre VIII, Au Roi, lptre IX, le Vrai, en 1677 lptre VI, Sur la Campagne, lptre VII, Sur lutilit des ennemis, en 1695 lptre X, A ses Vers, lptre XI, A son Jardinier, lptre XII, Sur lAmour de Dieu. Les Eptres ne se distinguent des Satires que par le dveloppement des ides morales et philosophiques. Llment satirique nen est point banni. On peut dire que la critique tait plutt ngative dans les Satires et devient positive et thorique dans les Eptres. Dans Eptre Racine Boileau veut consoler le grand dramaturge des ennuis que lui a causs la cabale monte contre sa Phdre. Cette ptre est le chef-doeuvre de Boileau. Raison, sens critique, verve satirique, motion mme, toutes les qualits parses dans ses autres oeuvres se trouvent ici runies. Dans lptre IX, Le Vrai, Boileau exprime sa thorie de la vrit et de la sincrit. Il ne spare pas lesthtique de la morale. Il en arrive se dfinir lui-mme, mieux que ne la jamais fait aucun critique. La littrature du Moyen Age tait ignore au XVII-e sicle. De l les erreurs de Boileau quand il lui arrive den parler (LArt potique, I). Disciple fidle de Malherbe, Boileau se montre injuste pour Ronsard, auquel il reproche mme davoir compromis loeuvre de Marot (LArt potique, I). Quand il juge ses contemporains, Boileau mrite le plus dloges pour sa critique sincre et dsintresse, loyale et courageuse, impartiale et perspicace (Satire IX, Eptre V). Il a fait preuve de loyaut, en distinguant toujours, chez les crivains quil attaque, loeuvre et la personne (Satire IX). Sil lui est arriv de railler la pauvret de F. Collelet ou de Saint-Amant (Satire I), cest parce quil se fait une trs haute ide de la dignit et de la tenue du pote (LArt potique IV). Il a montr du courage en nhsitant pas attaquer des crivains jouissant dune situation officielle, comme Chapelain ou en prenant publiquement la dfense de corneille, Racine et Molire, aux heures o ils taient mconnus par lopinion. Si dans LArt potique il a omis de parler de La Fontaine ce nest pas du moins par peur de dplaire Louis XIV. Impartial, il la t pour ses ennemis comme pour ses amis. Bien quil condamnait la prciosit, il a su loccasion louer Voiture et mme certains vers de Malleville ou de Gombauld (Satire IX, LArt potique II). Il na pas hsit blmer les imperfections ou les dfaillances des crivains quil admirait le plus (LArt potique III, IV). Mais son plus grand mrite est davoir eu assez de clairvoyance pour porter sur presque tous ses contemporains des jugements que la postrit a gnralement ratifis. Ceux quil a attaqus taient des crivains dont aujourdhui nous jugeons le mauvais got encore

plus svrement que lui (Satire II, III, VII, IX, LArt potique I, Eptre VII). Et les auteurs quil a dfendus et lous sont ceux-l mmes que nous regardons comme les plus grands classiques, Corneille, Racine, Molire (Satire II, IX, Eptre VII). Cest lEptre dHorace Aux Poisons qui servit de modle Boileau pour son Art Potique. Aprs une guerre sans merci, mene contre les mchants crivains (Les Satires et les Eptres), il couronne son triomphe, en promulguant les rgles qui devaient guider le pote dans lart si difficile dcrire des vers. Le pome didactique LArt Potique se compose de quatre chants. I. Conseils gnraux sur lart dcrire : ncessit du talent naturel, accord de la rime et de la raison, le bon sens, savoir se borner, viter le burlesque et lemphase ; histoire de la posie franaise, de Villon Malherbe ; la clart, la correction ; travailler loisir, ncessit de se soumettre la critique. II. Les genres secondaires : lglogue, lode, le sonnet, lpigramme, le rondeau, la ballade, le madrigal ; la satire : son histoire chez les Latins et en France : Lucile, Horace, Juvnal, Perse, Rgnier ; le vaudeville. III. Les grands genres : limitation artistique : plaire et toucher. La tragdie : son histoire, chez les Grecs et en France ; comment il faut peindre lamour, les caractres. Lpope : le merveilleux paen et le merveilleux chrtien. La comdie : son histoire chez les Grecs ; la nature, les caractres, Molire. IV. Conseils moraux : anecdote du mdecin de Florence devenu architecte ; la posie ne souffre pas la mdiocrit ; faire choix dun bon censeur ; aimer la vertu, ne pas crire par amour de gain ; loge du Roi qui soutient les potes, que tous chantent sa gloire. Mme si LArt potique EST un pome didactique, Boileau la rendu attrayant en lassaisonnant dpigrammes vives et acres, de saillies amusantes, de dfinitions formules avec lgance. On y distingue deux parties : une histoire de lvolution des diffrents genres (posie lyrique, pope, comdie) et Boileau sy montre tantt injuste (comme lgard de Ronsard), tantt mal renseign (comme pour le Moyen Age franais) et une partie o Boileau expose sa doctrine et tablit solidement les principales rgles dictes par le bon sens, celles qui doivent prsider la cration de toute oeuvre littraire (raison, nature, antiquit, guide, but, modle). Par raison, Boileau comprend le bon sens, cEST--dire la facult qui empche limagination de nous entraner dans le domaine de la fantaisie et la sensibilit dans celui de lexagration. Elle doit nous prserver de tout excs et nous aider raliser ce bel quilibre, ce sentiment de la mesure auquel se ramenait lidal des classiques. La raison nous aide dcouvrir la vrit. Or vrit et nature ne font quun pour Boileau. Il comprend par nature le fond humain universel, constant, absolu. Au nom de cette vrit et de tout ce qui peut en altrer la puret, il proscrit le burlesque, le prcieux, lemphase, le faux. La raison, applique dcouvrir la vrit, nous aidera dans la cration des oeuvres dart. Les grands matres dautrefois doivent tre nos modles, apprenons deux le grand secret de vaincre le temps. Parce que Boileau a tabli une doctrine en vertu de laquelle il juge une oeuvre, sa critique a t appele dogmatique. Parce quil propose la nature comme objet unique de notre tude, on a dsign sa doctrine sous le nom de naturalisme. Parce quil a t le porte-parole, la conscience du classicisme, selon Mornet, on la appel le Lgislateur du Parnasse et on le considra comme larbitre littraire de son temps.

La doctrine de Boileau a. Rien nest beau que le vrai. Le vrai, cest la nature mais la nature la fois gnrale et choisie. Gnrale, parce quil faut que loeuvre dart intresse tous les hommes capables de rflchir et de sentir, choisie, parce que les exceptions ou les monstruosits que produit parfois la nature sont contraires son plan ordinaire et que nous narrivons au gnral que par le choix. Voil pourquoi Boileau proscrit le prcieux, le burlesque, lemphatique et revient sans cesse au naturel, seul beau, cest--dire seul digne dattirer et de fixer lartiste. Ce naturel, dans les grands genres, est surtout psychologique. Cependant Boileau nexclut pas la peinture pittoresque de la nature extrieure mais il en limine les traits trop spciaux, qui pourraient devenir inintelligibles aux lecteurs dun autre ge. b. Le vrai seul est aimable. Le but de la posie nest pas dinstruire ni de prouver, mais de plaire. Et Boileau affirme que la seule nature plat. Toute affectation rebute le lecteur. Il faut plaire, au XVII-e sicle, la socit, laquelle ne supporte pas le sublime continu, ne tolre pas le ralisme trop bas, aime se reconnatre dans les analyses et dans les inventions quon lui prsente, plutt qu se sentir domine et crase par lextraordinaire. Boileau se montre le disciple fidle de Malherbe et le vrai reprsentant du classicisme, cest surtout dans les conseils quil donne au sujet de la forme. La pure thorie classique est que loriginalit de lcrivain ne doit pas tre dans linvention mais dans le style. c. Aimer donc la raison. Mais quel sera le critrium dans la recherche du vrai et du naturel ? Notre imagination nous entrane dans lirrel et dans la fantaisie, notre sensibilit nous porte exagrer nos propres faons de souffrir ou de jouir. Cest notre raison qui nous servira de guide. Raison, chez Boileau, est presque synonyme de bon sens. Cest la facult moyenne et universelle, commune tous les hommes dans tous les temps et dans tous les pays, qui prend pour base ce quil y a duniversel et dirrductible. d. Limitation des anciens. Comment former notre raison, lui apprendre distinguer le vrai du faux, le gnral du particulier, ce qui durera de ce qui doit passer ? Par ltude des anciens. Ceux-ci, plus rapprochs que nous de la nature, lont dcrite et analyse avec plus de simplicit. Comment se fait-il que leurs ouvrages, conus dans une civilisation si diffrente de la ntre, aient pu survivre tant de rvolutions dans la politique, la religion, les moeurs, les formes mmes de lart ? Si ce nest par ce quelles contiennent de vraiment universel et de rellement humain ? A leur cole nous apprendrons donc comment on distingue lhomme sous les individus et nos ouvrages mriteront, leur tout, de vivre dans la postrit. Le style de Boileau possde des qualits importantes : la fermet, lexactitude, la prcision. Ses vers, force de travail, ont acquis une nettet et une concision quon ne retrouve que dans les proverbes. Il sait trouver des formules dfinitives qui se gravent facilement dans la mmoire. Lironie quil manie avec aisance, est lune de ses armes prfres. Il est vrai que sa langue nest certainement pas une langue potique : avare dimages et de figures, elle manque de richesse et de couleur. Par la sret de son got et par le sentiment trs juste du vers en tant que forme dart, Boileau, sans tre grand pote, reste un artiste de race. Ajoutons encore que ses critiques ont eu, lpoque, les plus heureux effets. Dans un sicle o ladmiration nave du public se partageait, avec une gale ferveur entre les bons et les mauvais auteurs, le solide bon sens de Boileau est venu mettre de lordre, en clairant le got de ses contemporains.