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Rsum :

Riche et sduisant, le comte de Haugton est la proie rve des mres, qui voient en lui le gendre idal. Cependant, la gaucherie des dbutantes, il prfre la sophistication des femmes maries. C'est donc par pure politesse qu'il invite danser la jeune Flavia, lors d'une fastueuse rception. "Je vous en prie, ne vous occupez pas de moi, ce serait trop dangereux !" lui rpond-elle. Et sur ces mystrieuses paroles, la belle s'clipse. Le comte n'en revient pas. Son orgueil est piqu au vif, de mme que sa curiosit. De quel pril parle Flavia ? Aurait-on voulu le faire tomber dans un pige ?

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Flavia Linwood contemplait le parc avec nostalgie. Je lai rarement vu aussi beau, se dit-elle. Et il va me falloir quitter tout cela ? Aprs un printemps froid et humide, lt tait soudain arriv et en quelques jours, des fleurs avaient jailli dans tous les massifs. La perspective de devoir se rendre Londres nenchantait gure la jeune fille. Je suppose que cela mamusera pendant une semaine ou deux de voir la grande ville, daller au bal et aussi de faire la connaissance des amis de son pre... Mais je me lasserai vite de toutes ces rceptions ! Il faut que tu fasses au moins une saison Londres, avait dit lord Linwood dun ton sans rplique. La jeune fille aurait d faire son entre dans le monde un an auparavant. Mais comme elle venait de perdre sa mre, il nen avait pas t question, dautant plus que la reine Victoria attachait normment dimportance au respect de la priode de deuil. Mes chevaux vont me manquer... , pensa Flavia. Cela lui manquerait aussi de ne pas pouvoir nager dans le lac, comme elle le faisait ds les beaux jours depuis quelle tait enfant. Beaucoup de gens trouvaient cette coutume fort bizarre de la part dune jeune fille. Ignorant les esprits chagrins, Flavia continuait de plonger dans leau frache du lac. Hildegarde, sa femme de chambre, la rejoignit ce moment-l. Mademoiselle Flavia, M. Masters, le rgisseur de milord, ma dit avoir command la voiture pour dix heures. La jeune fille jeta un coup dil la pendule qui trnait sur la chemine. Dans ce cas, il faut que je me dpche. Mon pre, qui est la ponctualit mme, ne serait pas content de me voir arriver en retard. Hildegarde hocha la tte.

Quand je pense que vous auriez dj d aller Londres lanne dernire, si tout stait pass comme prvu ! fit-elle dun ton geignard. Qui aurait jamais pu penser que madame votre mre - que Dieu ait son me - allait tomber malade et passer de vie trpas ! Flavia demeura silencieuse. Lorsque lon voquait sa mre, des larmes insidieuses lui picotaient les paupires et elle avait toutes les peines du monde les ravaler. Aide par la femme de chambre, elle revtit llgante tenue de voyage que lune de ses tantes, qui se targuait davoir un got trs sr, avait choisie pour elle dans lune des boutiques les plus chres de Bond Street. Flavia pouvait maintenant se vanter de possder lout un trousseau la mode et prs d'une dizaine de robes de bal. Vous tes bien jolie, mademoiselle Flavia, dit la femme de chambre. Merci... La jeune fille posa sur ses cheveux blonds un petit chapeau bleu ple orn dune masse de myosotis, d'illets et de bleuets. Oui, vous tes bien jolie ! rpta la femme de chambre. Bah! Votre petit djeuner est servi en bas, mademoiselle Flavia. Jy vais. La jeune fille descendit dans la salle manger. Elle terminait une dernire tasse de th quand, un peu avant neuf heures et demie, elle entendit le bruit dune voiture. Elle posa sa serviette sur la nappe damasse et courut la fentre. Tire par deux superbes anglo-arabes noirs, une lgante berline de voyage venait des curies toutes proches. Le cocher arrta ses chevaux devant le perron et, aussitt, trois valets se mirent en devoir d'empiler les bagages de la jeune fille dans la malle arrire. Lorsque Flavia arriva dans le hall, elle y trouva les serviteurs runis pour lui faire leurs adieux. Ils taient tous l ! La femme de charge qui menait la maison d'une main de fer, la cuisinire qui rgnait sur les fourneaux depuis plus de vingt ans, le vieux majordome qui lui offrait autrefois de si bons caramels, sans oublier les femmes de chambre, les marmitons, les valets, le gardien de nuit... Flavia serra la main de chacun. Puis Btes, le majordome, laida sinstaller dans la voiture. Tout le monde va vous regretter au chteau, mademoiselle Flavia. Je suis sre quil va paratre trs vide sans vous !

Je serai de retour la fin de lt. A vrai dire, cela lui paraissait bien loin ! Mais elle nallait pas se plaindre devant les domestiques. Le cocher attendit pour fouetter ses chevaux que Hildegarde, qui devait accompagner la jeune voyageuse jusqu Londres, gravisse son tour le marchepied. Au revoir, mademoiselle Flavia! cria Btes. Bon voyage ! ajouta la femme de chambre. Tous les domestiques se mirent agiter la main. Bon voyage ! Revenez-nous bientt ! Avec un gentil mari, ajouta un impertinent entre haut et bas. La voiture sbranla et, au petit trot, les chevaux descendirent l'alle borde dune triple range de vieux chnes. Je dteste quitter la maison, fit la jeune fille mi-voix, comme pour elle-mme. Je comprends cela, mademoiselle Flavia, dit Hildegarde. Mais noubliez pas que lhtel particulier du square Grosvenor est aussi votre maison! Cest ce que dit mon pre... Mais il y a si longtemps que je ne suis pas alle l-bas que je ne me rappelle de rien. Les souvenirs vous reviendront vite, mademoiselle Flavia. La femme de chambre pouffa avant dajouter: Lorsque vous devrez retourner au chteau, vous direz peut-tre quil y a si longtemps que vous ne lavez pas vu que vous ne vous en souvenez pas. Cela mtonnerait ! Flavia laissa chapper un petit soupir. Mes chevaux vont me manquer terriblement ! Vous pourrez vous promener cheval Londres, mademoiselle. Oui, Hyde Park, murmura la jeune fille dun air absent.

Il parat que cest un plaisir daller l-bas le matin. Vraiment? On y voit passer tous les gens lgants de Londres. De beaux cavaliers, dlgantes cavalires, des calches armories... Bah! Au lieu daller au pas en saluant tous ceux qui sortent surtout pour tre vus, je prfre cent fois galoper travers bois ! La jeune fille se tourna vers la fentre et regarda le paysage dfiler. Elle savait dj que le trajet serait relativement bref. Trois heures de route, ce nest pas la fin du monde ! Sil le souhaitait, mon pre pourrait revenir beaucoup plus souvent au chteau. Mais lord Linwood, lun des conseillers les plus couts de la reine Victoria, tait oblig de se rendre plusieurs jours par semaine au chteau de Windsor. Or, par rapport Londres, la petite ville de Windsor se trouvait dans une direction oppose celle du chteau qui appartenait la famille Linwood depuis lpoque lisabthaine. Flavia sy sentait souvent trs seule. Je nai que mes chevaux et mes chiens qui parler ! se disait-elle parfois. Exactement un an, jour pour jour, aprs la priode de deuil, son pre lui avait crit en la priant de venir le rejoindre Londres de toute urgence. En ralit, il sagissait plus dun ordre que dune prire... et lon ne badinait pas avec les ordres de lord Linwood. Pourquoi est-il si press ? se demanda la jeune fille. Elle jugea inutile de parler de cela Hildegarde - d'autant plus que sa femme de chambre semblait dormir. Les chevaux allaient bon train et ils auraient pu continuer jusqu Londres sans sarrter. Mais M. Masters, le rgisseur de lord Linwood, avait prvu une halte en cours de route dans une grande auberge. Un salon particulier avait t rserv lintention de Flavia et de sa femme de chambre. La jeune fille aurait prfr djeuner dans la vaste salle manger avec tous les autres voyageurs. Elle tait curieuse de voir ceux qui, comme elle, taient sur la route. Mais lon ne discutait pas davantage les ordres de M. Masters que ceux de lord Linwood. Une serveuse revche leur apporta quelques tranches dessches de gigot accompagnes de flageolets et de pommes de terre mal cuites. Flavia ntait pas difficile, mais comme elle navait pas faim, elle toucha peine au contenu

de son assiette. Que marrive-t-il? se demanda-t-elle. Jai un sombre pressentiment... Cest ridicule! Je devrais tre folle de joie la perspective daller Londres, de revoir mon pre et de faire mon entre dans le monde... Quelques mois auparavant, lorsque lord Linwood lui avait parl de ce projet, elle avait protest. Je suis maintenant trop ge pour tre considre comme une dbutante, pre ! Ne dis pas de sottises. Tu nas que dix-huit ans ! Certaines jeunes filles font leurs dbuts dans le monde dix-sept ans. Je l'admets, cependant l'ge correct est dix-huit ans. Mais moi, j'aurai dix-neuf ans au mois daot, avait eu envie de rtorquer Flavia. Sachant combien son pre dtestait tre contredit, elle avait jug prfrable de garder ses rflexions pour elle. La serveuse leur apporta ensuite une tarte aux abricots laquelle Hildegarde fit honneur. Puis, une demi-heure plus tard, laubergiste vint leur annoncer que la voiture tait prte. La femme de chambre s'installa dans son coin et s'endormit aussitt. Flavia se mordit la lvre infrieure tout en contemplant ses doigts crisps. Pourquoi suis-je aussi nerveuse ? Il n'y a aucune raison pour cela! Je vais porter de jolies robes, je serai invite partout... Une autre jeune fille, ma place, serait ravie en pensant toutes ces ftes qui lattendent ! Hildegarde se rveilla ds que la voiture commena rouler sur les pavs londoniens. Je ne refuserais pas une bonne tasse de th ! dclara-t-elle en se mouchant bruyamment. Je suis sre que lon vous en offrira une ds que nous serons square Grosvenor. Pour rien au monde les domestiques nauraient voulu manquer leur th de laprs-midi. Ctait devenu un rituel au chteau et Flavia avait souvent vu la table de la cuisine surcharge de dlicieux gteaux, de brioches et de petits sandwiches. La voiture ne tarda pas sarrter devant l'un des plus beaux htels particuliers qui entouraient le square Grosvenor. Aussitt, la porte s'ouvrit et un valet en livre se prcipita pour ouvrir la portire tandis que deux autres droulaient un tapis rouge sur les marches. Un vieux majordome aux favoris blancs sinclina devant la jeune fille.

Bonjour, mademoiselle Flavia. Jespre que vous avez fait bon voyage. Excellent, merci, Barker. Elle lui tendit la main. Comment allez-vous ? Trs bien, mademoiselle Flavia, je vous remercie. Cela me fait trs plaisir de vous voir enfin Londres. Milord nest pas l pour le moment, mais il a promis dtre de retour six heures. Flavia entra dans le hall o elle fut accueillie par la femme de charge. Celle-ci portait la traditionnelle robe en soie noire qui bruissait chacun de ses mouvements, et sa taille tait ceinte dune chtelaine en argent au bout de laquelle tintait un gros trousseau de cls. La jeune fille la reconnut immdiatement et lui serra chaleureusement la main. Madame Shepherd ! Je suis heureuse de vous revoir, mademoiselle Flavia. Si vous voulez bien me suivre, je vais vous montrer votre chambre. Quand elle lemmena dans une pice du premier tage, Flavia contempla avec amusement les superbes commodes et les confortables bergres tapisses de brocart bleu. De toute vidence, ce mobilier avait t achet en France aprs la Rvolution. Je ne serai donc plus oblige de dormir dans la nursery ? demanda-t-elle en riant. Mme Shepherd prit un air choqu. Certainement pas, mademoiselle Flavia ! Vous navez plus dix ans... Milord a mme engag une femme de chambre pour vous. Je vais lappeler ! Mais je suis venue avec ma propre femme de chambre ! Cest une personne de la campagne qui ne doit certainement rien connatre la mode, fit Mme Shepherd dun air ddaigneux. Vous allez avoir votre service une jeune fille qui a lhabitude non seulement dhabiller les lgantes, mais aussi de les coiffer. Si mon pre en a dcid ainsi, je nai rien dire! pensa Flavia. De toute manire, je ne vais pas regretter Hildegarde. Elle ne pense qu manger, dormir et se plaindre ! Mme Shepherd sonna et une femme de chambre brune au nez impertinent arriva quelques minutes plus tard. Vous mavez appele, madame Shepherd?

Oui, Bertha. Bonjour, mademoiselle Flavia, dit cette dernire en faisant la rvrence la jeune fille. Bonjour, Bertha. Avec dextrit, celle-ci aida la voyageuse ter son chapeau et sa veste. Puis elle versa de leau chaude dans la cuvette en porcelaine de la table de toilette pour lui permettre de se laver les mains. Hildegarde naurait jamais pens cela ! pensa la jeune fille. Madame votre tante a command votre intention des quantits de robes, mademoiselle Flavia, dit la femme de charge. Depuis hier, cest un dfil de tous les livreurs des boutiques de Bond Street ! Ah ! fit seulement Flavia. Elle tait un peu due que sa tante Edith ait pris tout cela en main, car elle aurait aim choisir elle-mme quelques vtements dans les magasins... Quai-je besoin de nouvelles toilettes ? demanda-t-elle. J'ai dj apport toutes celles que ma tante ma fait envoyer lanne dernire ! Milady a dit quelles seraient dmodes. Bertha alla ouvrit les portes des penderies. Voyez, mademoiselle Flavia ! Voyez toutes ces jolies robes... La jeune fille demeura sans voix en dcouvrant ces flots de mousseline ou de soie de couleur pastel. Jai demand ta tante dacheter tout ce quil te faut et tu peux lui faire confiance, lui avait dit son pre. Edith adore les toilettes... Avec un petit rire, il avait ajout : Surtout les toilettes coteuses! Je men aperois quand elle me prsente les factures ! La jeune fille estimait quelle possdait plus de robes quil nen fallait. Cest trop! Je naurais jamais pens avoir droit un trousseau chaque anne! se dit-elle, stupfaite. Surtout un pareil trousseau de princesse ! Mais que pouvait-elle dire? Elle avait appris depuis son plus jeune ge obir.

Je n'ai qu porter les vtements que ma tante a choisis mon intention. Un peu plus tard, lorsque la jeune fille descendit prendre le th au salon, elle trouva que la dcoration de celui-ci avait t modifie. Son pre avait chang tous les meubles de place et fait recouvrir les canaps et les fauteuils dun velours vert bouteille. Cest joli, mais un peu svre... Ma mre aurait certainement choisi des teintes plus douces. Et elle aurait mis des fleurs partout ! Flavia esquissa un sourire un peu triste. Cette demeure est celle dun homme seul, cela se voit tout de suite. Jespre que mon pre me permettra dy ajouter une touche fminine. La jeune fille se servit une tasse de th et, ddaignant la pile de gteaux la crme, se contenta de grignoter lune des dlicieuses petites brioches chaudes qui taient dans une corbeille en argent. Puis elle attendit patiemment le retour de son pre... Lorsque, un peu aprs six heures du soir, Flavia entendit une voiture sarrter devant le perron de lhtel particulier, elle se leva dun bond. La porte du salon souvrit. Pre ! scria-t-elle en se prcipitant. Lord Linwood embrassa affectueusement sa fille. Cela me fait plaisir de te voir, Flavia ! A moi aussi, pre. Je vous trouve trs bonne mine et jespre que votre dos ne vous fait plus souffrir. Plus du tout! Lun de mes amis ma recommand un excellent spcialiste et celui-ci a russi me gurir. Tant mieux! Passez-vous toujours beaucoup de temps au chteau de Windsor ? De plus en plus, ma chre enfant. Sa Majest me rclame pratiquement tous les jours. Jespre quelle va vous laisser un peu plus de libert pendant mon sjour Londres ! Je serais bien due dtre tout le temps seule. Ne tinquite pas, ma chre enfant, tu vas tre trs entoure. Jai dj accept de nombreuses invitations en ton nom... Il eut un sourire indulgent.

Tu vas aller danser tous les soirs... et tu oublieras ton vieux pre. Comment pouvez-vous parler ainsi ? sexclama Flavia avec indignation. Lord Linwood clata de rire. Je connais les femmes et je parie que tu trouveras bien vite les sduisants jeunes gens que tu rencontreras dans les salons beaucoup plus intressants que moi. Cela mtonnerait. Et comme pour le moment je ne connais encore aucun de ces sduisants jeunes gens, je prfre tre avec vous. Je tcherai de morganiser pour passer le plus de temps possible avec toi, ma chre enfant. Si lord Linwood semblait parler avec beaucoup de sincrit, Flavia avait cependant limpression qu'il pensait tout autre chose... La jeune fille avait normment dintuition. Autrefois, lorsque lady Linwood tait encore assez bien pour recevoir des visiteurs, elle ne manquait jamais, aprs le dpart de ceux-ci, de demander sa fille ce qu'elle pensait deux. Flavia se trompait rarement dans son analyse -mme si elle navait jamais vu ces personnes auparavant. Elle avait ainsi vit sa mre de donner de largent une femme qui prtendait rcolter des fonds pour une entreprise charitable - alors quen ralit elle mettait les sommes recueillies dans sa poche ! Lady Linwood emmenait toujours sa fille avec elle lorsquelle allait dans les magasins dantiquits. Flavia avait en effet un flair infaillible pour reconnatre une copie sans valeur... Comment as-tu pu savoir que ce magnifique collier du XVIe sicle avait t fabriqu rcemment par un faussaire, ma chre enfant? Jtais absolument persuade quil tait authentique... Le marchand prtendait quil sagissait dune pice dorfvrerie ancienne, mais jai tout de suite devin que ctait faux. Mais comment? avait insist lady Linwood. Je lignore... Le collier lui-mme ne minspirait pas confiance. Et le vendeur encore moins, je suppose? Et pourtant, il semblait trs honnte ! Lady Linwood avait secou la tte en riant. Ma chre enfant, sais-tu que si tu avais vcu au Moyen ge, tu aurais t accuse de sorcellerie ?

Flavia, la sorcire ! Ne ris pas ! Tu aurais certainement fini sur un bcher. Quel triste destin ! Lady Linwood avait examin sa fille dun air pensif. Tu possdes un don, cest indniable. Mais mfie-toi quand mme... Ne sois jamais trop sre de toi car tu pourrais commettre une erreur ! Imagine que tu accuses un honnte commerant dtre un voleur! Tu peux ainsi ruiner la vie dun brave homme ! Nayez crainte, mre, je fais toujours trs attention. Mais il faut bien que je dise ce que lon me dit ! Lady Linwood avait fronc les sourcils sans comprendre. Que je dise ce que Von me dit ? Comment cela? Jai limpression quune voix trs douce me chuchote loreille ce que je rpte ensuite tout haut. Lady Linwood avait lev les bras au ciel. Seigneur? Sais-tu que tu me fais peur par moments, ma chre enfant? En se remmorant cette conversation, la jeune fille se demanda si, maintenant quelle se trouvait Londres, elle serait capable de sparer le bon grain de livraie. La voix de son pre la ramena linstant prsent. Nous aurons lun de mes amis dner ce soir. Tu verras, cest un homme trs intressant. Flavia ne cacha pas sa dception. Moi qui esprais que nous serions seuls ! Jaurais voulu vous parler des poulains qui sont ns le mois dernier... Et il faut aussi que je vous raconte ce qui se passe au village et dans les fermes ! Bah, ce sera pour demain ! Lord Carlsby avait trs envie de faire ta connaissance. Cest, lui aussi, lun des conseillers de Sa Majest et il passe le plus clair de son temps au chteau de Windsor. Pour une fois quil tait Londres, je ne pouvais pas refuser de le recevoir ! Non, bien sr...

Je suis sr que tu seras enchante de faire sa connaissance. Cest un monsieur trs distingu. Un peu plus tard, tout en se prparant pour la soire avec laide de Bertha, Flavia avait peine cacher son dsappointement. Quel dommage que ce lord Carlsby vienne dner ce soir ! Moi qui aurais tant voulu tre seule avec mon pre ! Ce dernier lui avait remis une liste tablie par son secrtaire. Tu trouveras l toutes les invitations que j'ai acceptes en ton nom, ma chre enfant. Quelque peu effare, la jeune fille avait jet un coup dil aux deux pages couvertes dune criture serre que lui tendait lord Linwood. Ma vie ne sera donc plus qu'un tourbillon de bals, de dners et de rceptions de toutes sortes? Et ce nest quun dbut ! Tout cela me semble trs attrayant, pre, mais je me demande quand nous aurons le temps dtre ensemble ! Vous mavez beaucoup manqu au cours de ces derniers mois et jai envie dtre avec vous. Moi aussi, ma chre enfant. Tche cependant de comprendre que je dois rester la disposition de Sa Majest. Ds que la reine en exprime le dsir, il me faut aller au chteau de Windsor. Cest dailleurs la raison pour laquelle jai demand ta tante Edith de te servir de chaperon. Flavia eut beaucoup de mal cacher sa dception. Moi qui avais tant rv daller au bal avec mon pre ! Si elle stait coute, elle aurait vivement protest. Mais quoi bon ? Elle savait depuis bien longtemps quil tait inutile de discuter les dcisions de lord Linwood. Aprs avoir pris un bain parfum la lavande, la jeune fille revtit une robe du soir en taffetas dun rose trs ple. Puis Bertha la coiffa la dernire mode. Vous allez tre prte de bonne heure, mademoiselle Flavia, remarqua la femme de chambre. Je le sais, mais jaimerais passer un peu de temps avec milord avant larrive de son invit. Elle descendit au salon mais dut renoncer avoir une conversation en tte tte avec son pre car lord Carlsby tait dj arriv.

Les deux hommes, qui discutaient au fond de la pice, se levrent son entre. Ah, te voil, Flavia ! sexclama lord Linwood. Jaimerais que tu fasses la connaissance de l'un de mes meilleurs amis, lord Carlsby. Ce dernier serra la main de la jeune fille. Vous tes encore plus belle que je ne le pensais... Mais il faut dire quavec un pre et une mre comme les vtres, vous ne pouviez tre que dune beaut exceptionnelle. Flavia lui sourit en guise de rponse. Lord Carlsby lui fit quelques autres compliments qui ne lembarrassrent nullement car ils taient bien tourns et semblaient sincres. Ctait un homme dune soixantaine dannes dot dune vive intelligence et dune grande culture. La conversation, avant et pendant le dner, roula surtout sur la situation trs tendue dans lEmpire ottoman et en Russie. Grce au ciel, nous avons maintenant Disraeli comme Premier ministre! dit lord Carlsby. Il est beaucoup plus diplomate que Gladstone. Sa Majest dtestait tant ce dernier que je craignais toujours quelle nait une attaque cardiaque lorsquon lannonait. Lord Linwood clata de rire. Il faut dire que Disraeli, lui, a lart de mettre Sa Majest de bonne humeur. Malgr cela, il arrive encore Sa Majest davoir des accs de rage. ce moment-l, si Disraeli ne russit pas arrter la crise temps, cest chacun pour soi ! Tout le monde se sauve pour viter de subir lire royale. Heureusement que ses colres ne durent pas trop longtemps ! Flavia trouvait trs tonnant dentendre parler de la reine avec autant de simplicit. Pendant le dner, elle eut limpression que lord Carlsby lexaminait dtrange faon. Un peu comme un maquignon regarderait un cheval sur un champ de foire, ma foi! Je me demande en quoi je peux lintresser ! A la fin du dner, ils se rendirent tous les trois au salon. Sans mme laisser la jeune fille le temps de sasseoir, lord Linwood dclara : Ma chre enfant, ne te froisse pas si je te demande de nous laisser, lord Carlsby et moi. Nous avons discuter de certaines choses confidentielles. Flavia consulta la pendule et vit quil tait seulement neuf heures et demie. Dois-je dj aller me mettre au lit, pre ?

Mais non ! Notre entretien ne devrait pas durer plus dun quart dheure. Puis lord Carlsby nous laissera et tu pourras me donner les dernires nouvelles du domaine. Bien, pre. Je vais attendre ct que vous me fassiez appeler. La jeune fille se rendit dans la pice voisine, un boudoir que sa mre, une lectrice assidue, avait fait transformer en salon de lecture. Tout en tant de dimensions plus rduites que celle du chteau de Linwood, cette bibliothque tait beaucoup plus fournie en nouveauts. Les livres s'alignaient du sol au plafond sur des rayonnages protgs par des portes vitres. Flavia vit, prs de la chemine, des tagres o le secrtaire de son pre avait dispos les romans publis dans lanne. Jai lu dans les journaux dexcellentes critiques au sujet de ces romans et je ne serais pas fche de les lire! Je vais en choisir deux que jemporterai dans ma chambre, se dit la jeune fille en ouvrant lune des portes vitres. Ds quelle prit quelques livres sur les rayonnages, un murmure parvint jusqu elle. Comme c'est trange! D'o cela peut-il donc venir ? Elle remit les livres en place, ferma la porte et ce fut le silence. Il lui suffit de rouvrir la porte et de prendre quelques livres pour que, de nouveau, des voix se fassent entendre. Mais cest mon pre qui parle ! Ah, je comprends ! Les deux chemines sont dos dos et seule une mince cloison spare le salon de la bibliothque ! Par discrtion, elle sapprtait sloigner quand elle entendit son pre prononcer son nom. La stupeur la cloua sur place. Croyez-vous vraiment que le comte de Haugton pourrait sintresser Flavia ? demandait lord Linwood. Cest que je ne voudrais pas que ma fille soit malheureuse. Haugton nest pas facile, je ladmets. Mais il est extrmement sduisant... Aprs un silence, lord Carlsby ajouta: Tout comme vous, Linwood, je trouve que Sa Majest lcoute trop. Estimez-vous ses conseils nocifs ? Pour le moment, non. Mais cet homme peut devenir dangereux. Comment cela ? Il est vident que nimporte qui ayant une certaine influence sur Sa Majest peut

orienter diffremment la politique que nous avons adopte envers les Russes. Disraeli nadmettrait jamais cela! sexclama lord Linwood. Peut-il aller contre les dcisions de la reine ? Non, hlas... Le comte de Haugton, qui est ravi davoir loreille de Sa Majest, multiplie les suggestions. Cest la vrit. Jtais furieux, lautre jour, quand Sa Majest a propos un nouveau projet de loi. Jamais elle naurait pens cela delle-mme. Je suis sr que lide venait du comte de Haugton. Il faut faire quelque chose. Mon ide me semble la meilleure - surtout depuis que jai vu votre fille. Vraiment? Oh, oui ! Celui qui aura la chance dpouser une aussi ravissante crature aura bien du mal tenir distance les admirateurs. Lord Carlsby laissa chapper un petit rire amus avant dajouter : Elle va avoir normment de succs dans les salons. Je lespre... Haugton sera tout de suite sduit ! Esprons-le. Car si Flavia lpousait, elle ferait un trs beau mariage, murmura lord Linwood. Certainement! Comme vous lavez dit, il est trs sduisant. Mais il est galement richissime ! Personne en Angleterre na de plus beaux domaines ni de meilleurs chevaux. Lord Carlsby clata de rire. Les chevaux ! Les chevaux ! Jai remarqu au cours du dner quils prsentaient autant dimportance pour vous que pour votre fille. Cela lui donne au moins un point commun avec Haugton. Il y eut un silence. Puis, en pesant ses mots, lord Carlsby dclara :

Il vaudrait mieux, pour que les choses naient pas lair trop arranges, que votre fille fasse la connaissance de Haugton au cours dune rception. Il doit justement venir ici aprs-demain. ce dner que vous avez organis en lhonneur de Flavia ? Cest cela. Le prince de Galles sera l... Son Altesse nous aidera sans le savoir parfaire notre plan. Car si le prince de Galles semble s'intresser votre fille - et comme elle est excessivement jolie, je suis sr que c'est le cas -, le comte la remarquera forcment. Lord Carlsby eut un rire bref. Haugton est un snob. Certains aiment la compagnie des actrices et des courtisanes. Lui nest heureux que lorsquil se trouve dans lentourage de la famille royale. Il a beaucoup de succs auprs des femmes, murmura lord Linwood d'un ton pensif. Il parat quaucune ne peut lui rsister! Il est irrsistible et votre fille sera conquise - comme toutes les autres ! Mais Flavia est diffrente des autres ! Quant Haugton, je lai entendu rpter sur tous les tons quil navait aucune intention de se marier. Il prfre les aventures sans lendemain avec de jolies femmes maries peu farouches. Le rire sarcastique de lord Carlsby rsonna. Et pourquoi se gnerait-il quand elles lui tombent toutes dans les bras comme des fruits bien mrs ? Dans ces conditions, comment voulez-vous le persuader dpouser ma fille ? Ce ne sera pas bien difficile ! Comment cela ? Vous connaissez aussi bien que moi les mille et une rgles non crites selon lesquelles un homme est oblig dpouser une jeune personne dont il a ruin la rputation ? Oui, mais... Savez-vous ce qui est arriv ce pauvre Wor-cester? coupa lord Carlsby. Sans songer mal, il bavardait dans le jardin avec cette petite rousse quil navait jamais vue auparavant... et une semaine aprs, il sest trouv oblig de lui passer la bague au doigt !

Que sest-il donc pass pour que Worcester - que je tenais pourtant pour un homme intelligent -se soit fait ainsi piger ? La mre de la petite rousse est alle trouver le prince de Galles en pleurant. La rputation de ma fille est perdue ! Le prince a fait appeler Worcester. Mon ami, il ne vous reste plus qu vous conduire en gentleman. Et voil ! On ma racont cette histoire, en effet. Mais jai cru quil sagissait dune plaisanterie. Pas du tout! Linwood, voil comment nous allons procder... Je vous coute. Nous naurons pas grand mal carter le chaperon de votre fille, puis il ne nous restera plus qu nous arranger pour la dcouvrir seule en compagnie de Haugton... Entre nous, cela ne devrait pas tre compliqu dorganiser une petite mise en scne de ce genre ! Je ne le pense pas. Fort bien, nous allons uvrer dans ce sens. Entre-temps, tchez de vous arranger pour que lon voie un peu moins souvent Haugton au chteau de Windsor ! Cela risque dtre beaucoup plus difficile que de jeter votre fille dans ses bras ! fit lord Carlsby en riant. Je me demande pourquoi la reine sest engoue de cet homme ! Il est irrsistible, vous dis-je ! Toutes les femmes tombent sous le charme. Sa Majest comme les autres ! Il faut quil pouse votre fille dans les plus brefs dlais. Sinon la reine va nous couter de moins en moins... Ce serait dsolant que nous soyons vincs au profit de Haugton ! Certes! Songez, il a dj ses entres auprs de Sa Majest toute heure, alors que nous devons solliciter un rendez-vous ! Cet homme a pris beaucoup trop dimportance ! grommela lord Linwood. Voil pourquoi il faut agir. Je marrangerai pour que Flavia soit assise ct de lui au cours du dner que je donne aprs-demain. Cest un premier pas dans la bonne direction ! Elle ne pourrait pas faire de plus beau mariage, admit lord Linwood. Haugton est si riche que mme les millionnaires amricains font ple figure ct de lui. Que demander de plus un futur gendre ?

Il y eut un silence. Puis la voix de lord Linwood se fit de nouveau entendre. Maintenant, il faut que jenvoie chercher ma fille. Elle doit commencer simpatienter... Flavia sempressa de remettre tout en place et daller sasseoir lautre bout de la pice avec un livre quelle avait pris au hasard. Elle se demandait si elle ne rvait pas. Comment son pre et lord Carlsby pouvaient-ils envisager de la faire pouser un parfait inconnu ? Cest insens! Et moi, je nai mme pas mon mot dire dans tout cela ? Elle ntait pas mcontente que le hasard lui ait permis davoir surpris cette invraisemblable conversation. Au moins, je sais maintenant ce qui mattend, et je pourrai moi aussi manuvrer ma manire ! Son pre la trouva pelotonne dans un fauteuil avec un livre sur les genoux. Lord Carlsby vient de prendre cong, ma chre enfant. La jeune fille fit mine de sursauter. Puis elle se leva. Oh! Excusez-moi, pre, jtais plonge dans ma lecture et je ne vous ai pas entendu entrer. Tu peux revenir au salon. Nous allons pouvoir bavarder... Flavia russit sourire. J'ai tant vous dire !

Flavia sempressa de donner son pre toutes les nouvelles du domaine. Lord Linwood parut surtout trs intress quand elle lui parla des nouveaux poulains. Je ne serais pas tonn de voir celui que jai baptis Eclair Bleu remporter de nombreux prix sur les champs de courses ! conclut la jeune fille. Esprons-le. Il est certain que ce poulain a dexcellentes origines. Et il est magnifique ! Il suffit de le voir bondir dans le pr pour deviner quil sagit d'un spcimen exceptionnel. La jeune fille parla ensuite des fermiers qui avaient fait d'excellentes rcoltes. Tout va bien pour eux en ce moment: leurs greniers sont pleins et ils ont plus de btail que jamais. Tant mieux ! Jai tudi plusieurs manuels crits par des spcialistes de lagriculture et je me suis rendu compte que nos fermiers pourraient encore amliorer leur rendement. Le leur as-tu expliqu ? Pre! Croyez-vous quils accorderaient la moindre attention une jeune fille de dixhuit ans ? Ils sont persuads tout savoir mieux que moi... En revanche, ils vous couteraient, vous ! Si vous tiez l pour les conseiller, tout serait diffrent et notre domaine ne tarderait pas devenir le plus moderne de toute la rgion. Lord Linwood sourit. Japprcie ton enthousiasme, ma chre enfant. Mais il faut que tu comprennes que je suis trs pris par mes obligations auprs de Sa Majest. Je le sais, pre... Aprs un instant de rflexion, Flavia ajouta : Ce qui mtonne, cependant, cest que la reine ne consulte pas plus frquemment son fils an, le prince de Galles. Lord Linwood soupira.

Sa Majest considre le prince de Galles comme un homme lger ne songeant qu ses plaisirs. Elle est absolument convaincue que le futur roi dAngleterre nest pas encore assez mr pour laider. Mais il devra un jour sasseoir sur le trne ! Que se passera-t-il alors sil nest pas au courant des affaires de lEmpire britannique ? Cela minquite beaucoup, je te lavoue, ma chre enfant. Jai plusieurs fois suggr Sa Majest, mots couverts, quil serait bon de mettre le prince au courant de certaines choses... Il ouvrit les mains dans un geste impuissant avant dajouter : ... mais la reine Victoria peut se montrer parfois trs obstine. Flavia demeura silencieuse. Elle avait souvent entendu dire que le prince de Galles, qui tait pourtant dj mari et pre de cinq enfants, sy entendait pour mener joyeuse vie Londres tout comme Paris. Certains prtendaient quil agissait ainsi par frustration. Il aurait voulu mener une part active dans la vie politique du pays sur lequel il serait un jour appel rgner, mais sa mre s'y opposait catgoriquement. Lun des rves du prince tait de pouvoir tudier le contenu des fameuses botes rouges ministrielles que la reine Victoria gardait jalousement au chteau de Windsor. Hlas, Sa Majest nacceptait de partager les secrets dEtat quavec son Premier ministre ! Ma chre enfant, reprit lord Linwood, jai une surprise pour toi... De quoi sagit-il, pre? As-tu eu le temps de jeter un coup dil la liste des nombreuses invitations que tu as dj reues ? Jamais je naurais pens en recevoir autant! Je vais donc aller au bal presque tous les soirs ? La premire rception aura lieu aprs-demain, ici mme. Et sais-tu qui jai invit en ton honneur? Dites-le-moi vite, pre ! Son Altesse le prince de Galles, annona lord Linwood avec fiert. Le prince de Galles ! Jtais loin de penser avoir la chance de le rencontrer un jour ! Je me disais que jaurais peut-tre loccasion de lapercevoir de loin, dans une rception, mais que je ne pourrais probablement pas lapprocher et encore moins lui parler !

Jai galement demand au comte de Haugton de se joindre nous. Flavia retint sa respiration. Ce fut cependant dune voix naturelle quelle interrogea : Le comte de Haugton? Nas-tu jamais remarqu son nom dans les journaux ? La jeune fille jugea inutile de mentir. Si, frquemment. Cest l'une des personnalits les plus marquantes de la haute socit actuelle. Comme sa fille demeurait silencieuse, lord Linwood poursuivit : Ce sera un dner en petit comit, mais jai quand mme engag un orchestre pour faire danser les plus jeunes. Et les autres ? Bah, ils pourront toujours jouer aux cartes ! Combien aurez-vous dinvits ? Nous serons une trentaine table, pas davantage. Cela semble beaucoup pour quelqu'un qui, comme moi, a lhabitude de prendre ses repas seule ! Lord Linwood sourit avec indulgence. Tu nes plus la campagne, ma chrie. Trente personnes! rpta Flavia. Pour moi, trente inconnus - part vous, naturellement. Mais non ! Lord Carlsby sera des ntres, ainsi que plusieurs jeunes gens charmants. Mais je peux te dire quaucun dentre eux narrive la cheville du comte de Haugton, un homme extrmement riche et sduisant. Flavia fit mine de ne pas avoir entendu. Je suis vraiment ravie davoir loccasion de rencontrer le prince de Galles, dclara-telle. Il faudra que tu mettes la plus jolie des robes que ta tante Edith a choisies pour toi. Il te faudra galement quelques bijoux.

Des bijoux ? rpta Flavia avec stupeur. Mais oui ! Tu nauras qu choisir parmi ceux de ta mre, que je garde dans le coffrefort. Je tiens ce que tu sois trs belle... Je fais confiance ton bon got, car je sais que tu viteras de porter des joyaux qui seraient trop voyants pour une dbutante. Je vous remercie davoir song organiser un dner pour moi, pre. Jtais loin de penser que lors de ma premire rception Londres je verrais Son Altesse le prince de Galles ! Je tenais ce que ton entre dans le monde soit spectaculaire ! Un peu plus tard, quand la jeune fille se retrouva seule dans sa chambre, elle se dit que tout cela tait bien bizarre... Pourquoi mon pre a-t-il invit le prince de Galles en plus de lhomme que lord Carlsby et lui veulent me faire pouser ? Elle ignorait encore que les deux conseillers de la reine taient prts tout pour carter le comte de Haugton du chteau de Windsor. Ils staient dit quils arriveraient leurs fins non seulement en le mariant, mais aussi en sarrangeant pour quil devienne lintime du prince de Galles. Ce dernier ne connaissait pas le comte et navait, par consquent, jamais eu loccasion de linviter Marlborough House. Le calcul de lord Linwood et de lord Carlsby tait le suivant: si le prince de Galles se liait damiti avec le comte de Haugton, la reine - qui se mfiait des amis de son fils - prterait tout de suite moins dattention ce que lui dirait le comte. La soif de pouvoir des deux conseillers de Sa Majest tait intense. Rien dautre ne les intressait et ils singniaient repousser tous ceux qui pouvaient leur porter ombrage. Dun autre ct, ils tenaient sarranger pour tre dans les bonnes grces la fois de la reine Victoria et de son fils, de manire - quoi quil arrive - continuer d'tre les minences grises du pouvoir. Nous allons faire dune pierre deux coups avec ce dner, avait dit lord Carlsby son ami en se frottant les mains. Je lespre ! Pour tre sr que le futur roi accepte son invitation, lord Linwood avait t oblig de convier chez lui les meilleurs amis de Son Altesse: le duc de Sutherland, lord Aylesford, lord Carrington et lord Charles Beresford. Il navait pas manqu dadresser un carton dinvitation Mme Langtry, que tout le monde appelait dj Jersey Lily. Venant de Jersey, Lily Langtry tait arrive Londres sans un

penny en poche - et avec un mari compltement dpourvu de personnalit. En dpit de tous ces handicaps, elle avait fait trs vite son chemin dans le monde. On lavait tout dabord vue chez lord Radcliffe, ensuite chez lord Randolph Churchill, et enfin chez sir Alan Young. Ctait ce dernier qui lavait prsente au prince de Galles, un soir la sortie de lOpra. Un mois plus tard, Jersey Lily, devenue la matresse officielle du prince, tait de toutes les rceptions. Si lon voulait avoir le prince de Galles chez soi, il fallait obligatoirement inviter Mme Langtry. Flavia tait tonne que son pre reoive autant de gens aussi importants. Pour la premire fois de sa vie, elle prenait conscience du rle de premier plan que lauteur de ses jours jouait la Cour. Il tient absolument garder son poste auprs de Sa Majest. Tout comme lord Carlsby, il est prt tout pour vincer ceux qui tenteraient de sopposer ses ides... Et moi, je ne suis quun pion entre leurs mains... Si la jeune fille tait ravie de rencontrer le prince de Galles, elle tait en mme temps assez anxieuse. Mon pre et lord Carlsby semblent trs dtermins. Ils sont tout fait capables de tendre un pige au comte de Haugton afin de lobliger mpouser dans les plus brefs dlais. Si je ne me mfie pas, je vais me retrouver devant lautel avant mme davoir eu le temps de faire un tour de valse ! Grce au ciel, elle avait pu surprendre temps les desseins des deux hommes. Sinon jtais perdue! Et le comte de Haugton aussi... Flavia avait bien lintention, si elle se mariait un jour, de faire un mariage damour. Je lai mme dit une fois mon pre... Apparemment, il ne ma pas coute ! Avec une certaine amertume, la jeune fille pensa que lauteur de ses jours faisait bon march de ses sentiments. Il est donc capable de me sacrifier pour dfendre ses intrts ? Certes, elle comprenait trs bien que les deux conseillers ne veuillent pas se trouver supplants auprs de la souveraine par un homme beaucoup plus jeune queux. O ai-je lu que les intrigues de la Cour taient terribles? Je me rends compte que cest lentire vrit ! Flavia ne cessait de se tourner et de se retourner dans son lit. Comment le sommeil aurait-il pu venir alors quelle tait dans un tel tat de nervosit ?

Elle se leva et alla la fentre. En contemplant le square Grosvenor, elle fit une petite grimace. Que ne donnerais-je pas pour me trouver transporte comme par miracle au chteau ! Si elle stait coute, elle aurait couru sy rfugier. Je ne vais tout de mme pas me conduire dune manire aussi lche ! se dit-elle, fche contre elle-mme. Je devrais tre contente quun bienheureux hasard mait permis dapprendre ce que complotaient mon pre et son ami... Maintenant que je sais quoi mattendre, je pourrai uvrer en consquence. Flavia eut soudain ltrange impression dtre passe en quelques heures de lenfance lge adulte. Une dure bataille mattend. Une bataille que je vais devoir livrer contre mon propre pre ! Elle n'ignorait pas que ce dernier tait le plus obstin des hommes. Obstin? Mais je le suis, moi aussi! Et avec laide de Dieu, je vaincrai. Le lendemain matin, Flavia tait dj rveille quand Bertha vint ouvrir ses rideaux. Bonjour, mademoiselle Flavia. Avez-vous bien dormi ? Ma foi... oui ! Car en dpit de tout, la jeune fille avait pass une assez bonne nuit. Elle se sentait en paix avec elle-mme - et, surtout, bien dcide ne pas laisser son pre arriver ses fins. Elle trouva lord Linwood dans la salle manger o il terminait son petit djeuner. ! Bonjour, pre, dit Flavia en allant lembrasser. Vous vous tes lev de bien bonne heure

Jai rendez-vous ce matin avec le Premier ministre, M. Disraeli. Pensez-vous que jaurai loccasion de le rencontrer pendant mon sjour Londres ? Jai lu de nombreux articles son sujet et je ladmire beaucoup. Cest un grand homme que Sa Majest apprcie normment. Serez-vous de retour midi, pre ? Il le faudra bien, car nous sommes invits chez lun de mes amis. Puis nous irons

rendre quelques visites... Je serai ravie de me promener dans Londres avec vous, pre. Noublie pas que je t'ai demand de choisir parmi les bijoux de ta mre ceux que tu porteras demain. Quand je pense que le prince de Galles est notre invit dhonneur, je me demande si je ne rve pas ! Tu feras galement la connaissance du comte de Haugton, ce jeune homme dont je tai dj parl, je crois. Il est intelligent, cultiv, riche, sduisant... Bref, cest la coqueluche de toutes les jeunes filles marier ! Ah ! Il nest donc pas encore mari ? fit Flavia dun air innocent. Non, mais il a dj vingt-huit ans et il ferait bien dy songer. Sa famille le presse de fonder une famille... Il faut quil ait au moins un fils pour hriter du titre et des domaines ! Jespre quil rpond aux siens que lon se marie par amour, et pas en songeant transmettre ses biens ! Cest pourtant trs important! Lord Linwood soupira. Lun de mes grands regrets est de ne pas avoir eu de fils qui lguer ce chteau qui est dans la famille depuis des sicles. La jeune fille savait que son pre avait t trs du lorsque les mdecins lui avaient appris que sa femme tait de sant trop dlicate pour envisager une autre grossesse. Il aurait bien voulu que je sois un garon... Le chteau reviendra un jour mon cousin Alfred... reprit lord Linwood. Cousin Alfred apprcie normment cette vieille demeure. Oh, je sais quil lentretiendra avec un soin jaloux! Malgr tout, j'aurais prfr que ce soit mon propre fils qui... Laissant sa phrase en suspens, lord Linwood soupira de nouveau. Pour viter que son pre ne se laisse envahir par de trop sombres penses, Flavia demanda : Devez-vous voir lord Carlsby aujourdhui? Je ne le pense pas car il avait lintention de se rendre au chteau de Windsor...

Crispant les poings, il ajouta avec une violence contenue : Il faut absolument quil reste auprs de Sa Majest afin dcarter les indsirables. La jeune fille dissimula un sourire. Comme il prend tout cela cur! Jai cependant peine croire quun jeune homme de vingt-huit ans puisse menacer le rle prpondrant que jouent auprs de la reine deux hommes de lge de mon pre et de lord Carlsby ! Je me demande si le comte sait combien ces derniers ont peur de lui. Lord Linwood jeta sa serviette sur la table et se leva. Je serai de retour midi. Fais-toi belle pour aller djeuner chez mes amis, ma chre enfant! Et n'oublie pas de te conduire avec discrtion, comme doit le faire une dbutante. Nayez crainte, pre. Je me comporterai en socit exactement comme ma mre laurait souhait. Je lespre. Aprs le dpart de son pre, la jeune fille se rendit dans la bibliothque et ta les livres lendroit exact o, la veille, elle avait entendu les deux conseillers de la reine exposer leur plan en grand dtail. Elle constata alors quil y avait quelques fentes dans la cloison. Nimporte qui peut venir couter les conversations que lon tient ct... Un jour, il faudra que je mette mon pre en garde. Si quelquun lui voulant du mal surprenait ce quil dit, il pourrait avoir de graves ennuis. Aprs avoir remis soigneusement les livres en place, elle monta dans sa chambre. Jai tout mon temps pour me prparer, se dit-elle en sasseyant dans un fauteuil avec lun des livres quelle avait choisis la veille. Elle commena lintroduction mais nalla pas plus loin que la premire page. Je me demande comment les choses se seraient passes si je mtais trouve dans la mme situation il y a un an, cest--dire lpoque o jaurais d faire mon entre dans le monde. Jtais alors trop jeune et trop inexprimente pour pouvoir faire face ! Aujourdhui, elle se sentait beaucoup plus sre delle - et surtout bien dtermine ne pas se laisser manuvrer. Dautant plus quil s'agit de mon mariage, de mon avenir, de mon bonheur ! Elle savait que la plupart des dbutantes, pousses par des mres ambitieuses, navaient pas

dautre rve que celui dpouser un homme riche, titr et important. Je trouve cela ridicule. A quoi bon devenir duchesse si votre duc de mari ne vous prte aucune attention ? Moi, je me moque compltement de largent et des titres... Tout ce que je souhaite, cest aimer et tre aime pour moi-mme. Je voudrais vivre un amour comme ceux dont il est question dans les romans ou les pomes... D'un air songeur, elle contempla lun des motifs du tapis. Je crains de demander limpossible... Mais, quoi quil en soit, jamais je ne laisserai mon pre et lord Carlsby me manipuler ! Elle se redressa. Quant au comte de Haugton, je ne le connais pas encore mais je le dteste dj de tout mon cur. Jai limpression quil fait peser un gros nuage noir sur mes dbuts dans le monde...

Flavia passa un trs agrable moment chez lami de son pre. Quelques autres personnes, toutes relativement ges, taient galement invites ce djeuner. Elles posrent la jeune fille tant de questions au sujet du chteau quelle neut aucun mal deviner quelles souhaitaient pouvoir le visiter un jour. Elles lui parlrent ensuite des nombreuses invitations quelle avait dj reues. Vous tes bien jolie et vous allez certainement avoir beaucoup de succs dans les salons, mademoiselle, lui prdit un monsieur cheveux gris. Nous verrons cela, lui rpondit-elle avec un sourire. Quand elle saperut que son pre vitait soigneusement de mentionner le dner auquel il avait convi Son Altesse le prince de Galles, elle se garda bien dy faire allusion de son ct. Lord Linwood len flicita vivement lorsque, un peu plus tard, aprs avoir pris cong de leur hte, ils se retrouvrent seuls dans la voiture.

Tu as beaucoup de tact! Javais oubli de te dire de ne pas parler de notre royal visiteur et je redoutais quun mot malheureux ne tchappe... Jai tout de suite devin que vous naviez pas convi cette rception les personnes avec les-quelles nous djeunions. Aussi jai jug plus sage de rester discrte. Tu as bien fait ! En riant, lord Linwood ajouta: Sais-tu que tu as toutes les qualits quil faut pour devenir la femme dun diplomate ? Je ne refuserais pas dpouser un diplomate - condition toutefois dtre amoureuse de lui ! Hum ! fit seulement lord Linwood. Ainsi, je pourrais voyager avec mon mari et voir le monde ! Son pre ne fit pas de commentaire. Il venait de sortir sa montre de gousset. Aprs lavoir consulte, il laissa chapper une brve exclamation. Je nai pas vu le temps passer! Ma chre enfant, au lieu de temmener en visite comme je lavais prvu, je vais tre oblig de te dposer chez ta tante Edith en me rendant chez le secrtaire dEtat aux Affaires trangres. Jai un rendez-vous important avec lui trois heures et je ne voudrais pas tre en retard. Je comprends cela, pre, fit la jeune fille dun ton conciliant. De toute manire, je serai trs contente dembrasser tante Edith. Il y a bien longtemps que tu nas pas eu loccasion de la voir. Cest vrai. Quand pensez-vous tre de retour ? Lord Linwood hsita. Je lignore, rpondit-il enfin. Ces runions se prolongent parfois trs tard. Mais si je peux revenir avant lheure du dner, je nen serai pas fch. Cela me permettra de me reposer un peu en prvision de la soire du lendemain, qui risque de se prolonger. Quelle chance jai! Quand je me dis que le prince de Galles en personne sera linvit dhonneur de mon premier grand dner Londres, jai envie de me pincer pour tre sre de ne pas rver ! Tu mrites bien dtre un peu gte, ma chre enfant. Tu as su prendre ton mal en patience... La plupart des jeunes filles de ton ge, si elles avaient t obliges de rester la campagne au lieu de faire leur entre dans le monde, n'auraient cess de gmir et de se lamenter sur leur triste sort.

Jtais trs heureuse au chteau. Et je pense que vous avez eu raison dattendre que je ne sois plus en deuil pour me faire venir Londres. On ne peut pas danser quand on porte du noir ! Maintenant, tu peux porter toutes les couleurs que tu veux... en restant cependant dans les tonalits pastel qui sont de ton ge. Flavia laissa chapper un frais clat de rire. Je me vois mal vtue de rouge coquelicot ou de vert pomme ! Lord Linwood conduisit sa fille dans le vaste htel particulier du square Belgrave o habitait sa sur, la comtesse de Midstock. Le majordome les introduisit tout de suite au salon o se tenait la matresse de maison en compagnie de quelques amies. Aprs avoir salu celles-ci, lord Linwood dclara : Ma chre Edith, jespre que tu ne men voudras pas trop, mais je ne peux pas mattarder : le secrtaire dEtat aux Affaires trangres mattend trois heures prcises. Je te laisse Flavia... Jen suis ravie! Jenverrai une voiture la rechercher dans laprs-midi, aprs le th. Sur ces mots, il disparut.

La comtesse de Midstock prsenta la jeune fille chacune de ses amies avant de lui annoncer : Ma chre Flavia, je tai achet hier quelques robes de bal de plus. Mais jen ai dj tant, ma tante ! Jai vu de si jolies crations Bond Street que je nai pas pu rsister... Quand doit avoir lieu ton premier bal ? Flavia jugea plus sage de ne pas donner trop de prcisions. Mon pre ma donn la liste de toutes les rceptions auxquelles je suis cense me rendre, mais javoue ne pas lavoir en tte. Cela ne m'tonne pas. Aprs la vie si tranquille que tu menais la campagne, ce tourbillon sans fin de ftes et de rceptions doit taffoler un peu.

Ma tante, je dois vous remercier pour toutes les ravissantes toilettes que vous avez fait livrer mon intention chez mon pre. Cela mamusait beaucoup de faire des achats de ce genre. Jai souvent regrett de ne pas avoir de fille parer pour ses dbuts dans le monde... Dun ton lger, la comtesse ajouta: Grce toi, je prends ma revanche ! Personne nest jamais content! lana Flavia avec amusement. Mon pre aurait voulu avoir des fils et il a eu une fille, et vous qui auriez aim avoir une fille, vous avez eu trois fils ! Lady Edith clata de rire. Bah, ainsi va la vie ! Aprs le dpart de ses amies, elle prit sa nice par la main et lentrana dans lescalier. Viens vite voir tes robes neuves ! La jeune fille pouffa. Mais toutes mes robes sont neuves, grce vous, ma tante ! Elle suivit la comtesse de Midstock au premier tage, dans une chambre o taient suspendues une demi-douzaine de robes de bal blanches, ou alors dun rose si ple qu'elles paraissaient blanches, elles aussi. mon avis, cest celle-ci la plus jolie ! dclara lady Edith avec autant de fiert que si elle avait cousu elle-mme ce nuage de volants en mousseline blanche dont chacun tait bord de diamant scintillant. Je mettrai cette robe demain soir, se dit la jeune fille. Et comme mon pre ma dit de choisir parmi les bijoux de ma mre, je sais dj celui qui ira avec cette toilette : un discret petit collier de diamants... A voix haute, elle dclara : Merci infiniment, ma chre tante. Vous avez t trop bonne de vous donner autant de mal. Cest bien grce vous que je peux disposer dun trousseau complet - et la dernire mode ! La comtesse de Midstock considra sa nice dun air soucieux. Tu es trs jolie, Flavia... Je dirai mme que tu es trop jolie.

La jeune fille lui adressa un sourire amus. Est-ce un mal ? Dans certaines conditions, cela peut reprsenter un certain handicap. Expliquez-vous mieux, ma tante ! Javoue que je ne comprends gure... Tu vas avoir des dizaines de soupirants et une quantit de demandes en mariage. Avouez que ce serait bien dommage de nen recevoir aucune ! rtorqua Flavia en riant. Comme beaucoup de jeunes filles, tu risques de te laisser emporter sans rflchir... et de le regretter amrement par la suite. Jespre avoir plus de discernement que cela ! Il faut que tu sois sre de tes sentiments avant de dire oui. Dis-toi bien quil n'y a rien de press ! Non, certes... Ma petite Flavia, naccepte pas la demande du premier venu, ni mme du second ou du troisime. Pour prendre une dcision, il faut que tu connaisses bien ton futur poux, son mode de vie, ses gots... Tout cela est trs important. Cela me semble vident ! Noublie pas quune fois que tu seras marie, ce sera pour la vie ! Et lamour, ma tante? Vous nen avez pas parl. Lady Edith sourit. Lamour a son importance. Mais jai pu me rendre compte que certains mariages de raison pouvaient se rvler plus solides quun mariage bti sur la passion - celle-ci nest bien souvent quun feu de paille ! Je ne parle pas de passion, ma tante, mais damour. Le vritable amour. Tu as lu trop de romans, ma chre enfant, fit la comtesse avec indulgence. Et malheureusement, la vie nest pas un roman. Jespre malgr tout rencontrer lamour. Je te le souhaite, ma petite Flavia. Je te le souhaite de tout mon cur ! La jeune fille embrassa sa tante.

Vous tes si bonne et si comprhensive ! Et surtout, noublie pas mon conseil: rflchis avant de tengager. Rien ne presse... Si Flavia trouvait assez surprenant que sa tante ne fasse pas partie des personnes que son pre avait invites le lendemain square Grosvenor, elle eut la sagesse de ne pas souffler un mot au sujet de ce dner ! Comme ta pauvre mre nest plus l pour te conseiller, reprit la comtesse de Midstock, jestime que cest moi de te mettre en garde. Vous avez bien fait, ma tante, et je vous en remercie. Nayez crainte, je ne vais pas me prcipiter tte baisse dans les bras du premier chien coiff qui me demandera en mariage. Un chien coiff! protesta lady Edith entre deux clats de rire. Crois-tu quune demoiselle comme il faut parle ainsi ? Bah! La comtesse paraissait de nouveau soucieuse. Il faut aussi que je te mette en garde contre un certain jeune homme que tu auras probablement loccasion de rencontrer. De qui sagit-il, ma tante? Sans paratre avoir entendu la question, lady Edith poursuivit : Anne aprs anne, la plupart des dbutantes commettent la btise de tomber amoureuses de lui... sans espoir, hlas ! Il ne leur accorde mme pas un regard. Qui est-ce ? insista Flavia. Il s'agit du comte de Haugton. Je suppose que tu nas jamais entendu parler de lui ? Mais si! Jai vu souvent son nom dans les pages mondaines des journaux. Cest vrai que tu lis les chos mondains... Je lis aussi les pages consacres la politique et aux affaires trangres ! Donc, je dois me mfier du comte de Haugton ? Comme de la peste ! Cest un homme fort sduisant, fort riche - le meilleur parti du pays, en fait ! Et toutes les jeunes filles tombent amoureuses de lui ?

Pas seulement les jeunes filles ! lana lady Edith avec ironie. Comment cela ? Les femmes maries peu farouches... La comtesse de Midstock sinterrompit brusquement. Mais qu'est-ce que je raconte, moi? marmonna-t-elle. Aprs un silence, elle reprit : Bref, tu es prvenue ! Si tu ne veux pas pleurer, vite de tomber amoureuse du beau comte de Haugton. Pourquoi me ferait-il pleurer ? Lady Edith chercha ses mots. Comme il a lhabitude de voir les femmes se jeter sa tte sans la moindre vergogne, il leur porte forcment peu de considration. Comment osent-elles se conduire ainsi ? En guise de rponse, lady Edith se contenta de sourire dun air sibyllin. Jamais, au grand jamais, on na vu le comte de Haugton sintresser une dbutante, reprit-elle aprs un silence. Il ninvite danser que des femmes maries. Comme cest trange ! Jai eu souvent loccasion de remarquer son mange au bal. Jai dailleurs trouv cela fort choquant ! Pourquoi? Je nai jamais compris comment des femmes qui ne devraient avoir dyeux que pour celui quelles ont pous peuvent contempler cet homme avec autant dadoration ! sexclama lady Edith avec indignation. Leurs maris devraient tre fous de rage en voyant cela ! Elle se redressa en soupirant. Bref, dis-toi que tu nas aucune chance auprs du comte de Haugton. Ne perds pas ton temps comme beaucoup dautres... Cest--dire?

En courant aprs un homme qui na aucune intention de se marier. Dailleurs, il me la dit lui-mme ! Et que lui avez-vous rpondu, ma tante ? Quun jour il rencontrerait celle qui lui est destine, et qualors tout deviendrait diffrent. Vous a-t-il crue ? Bien sr que non! Il doit tre vraiment trs sduisant pour avoir autant de succs. Il a tout pour lui ! Et dans un sens, je comprends que les dbutantes lui fassent les yeux doux. Elles rvent de rgner sur son cur... et aussi sur ses magnifiques domaines! Elles devraient savoir quil ny a pas despoir ! Aprs un silence, lady Edith poursuivit : Mais si tu es un jour invite visiter lhtel particulier des Haugton Park Lane, nhsite pas ty rendre. Le comte possde de superbes collections de tableaux et de porcelaines. Quant sa bibliothque, cest la plus belle et la plus fournie que jaie jamais vue de ma vie. Cela mintresse ! Tu peux admirer les tableaux, les meubles et les porcelaines... mais naccorde surtout pas dautre regard leur propritaire - sinon tu es perdue ! Flavia laissa chapper un rire contraint. Je dois dire, ma tante, que vous avez veill ma curiosit. Je tai mise en garde, ce qui est tout fait diffrent. Jespre quand mme faire un jour la connaissance du comte. Mais n'ayez crainte, il ny a aucun risque pour que je me laisse impressionner par sa prestance ! De toute manire, comme je te lai dj dit, cela ne te mnerait rien. Le comte de Haugton est beaucoup trop intelligent pour se laisser prendre aux piges tendus par les mres de jeunes filles marier. Flavia hocha la tte. Certains piges sont parfois difficiles djouer... Jusqu prsent, il a russi tous les viter. Cest croire quil a un sixime sens pour

cela! Tant mieux pour lui ! Les dbutantes lennuient profondment, il nen fait pas mystre. Lady Edith prit les mains de sa nice dans les siennes. Tu me promets de ne pas tamouracher de lui ? La jeune fille clata de rire. Ne vous faites pas de souci, ma tante, je ne suis pas sotte au point de perdre la tte pour un bel indiffrent. Jai peut-tre eu tort dveiller ta curiosit son gard. Mais il fallait bien que tu sois prvenue ! Deux jeunes filles sont dj venues sangloter sur mon paule. Le comte de Haugton leur avait fait un compliment parfaitement anodin... et les petites sottes avaient aussitt pris cela pour une dclaration damour ! Ah, je ne voudrais pas te voir pleurer pour Vincent de Haugton ! Cela ne marrivera pas, assura Flavia. Vous avez bien fait de me mettre en garde, ma tante. Dautant plus que j'ignore tout des dangers de la grande ville. Ils sont nombreux ! Ton pre ta-t-il parl des coureurs de dot? Mais non. Tu auras une trs grosse dot et cela va attirer de nombreux jeunes gens dsargents. Ils demandent une femme en mariage en ne pensant qu mettre la main sur son argent? scria Flavia avec stupeur. Exactement. Est-ce possible ? Hlas ! De tels mariages, comme tu peux limaginer, tournent trs vite au dsastre! La pauvre jeune fille qui a le malheur dpouser un coureur de dot se trouve vite dlaisse. Car en gnral ces jeunes gens, tout en tant trs bien de leur personne, ne sont que des joueurs et des dbauchs. Quelle horreur! Ils nont aucune envie de mener la vie de famille! L'anne dernire, jai t convie trois mariages de ce genre... Je savais, avant mme que la marie nait la bague au doigt, quune telle union tait voue lchec.

Pourquoi navez-vous pas prvenu ces pauvres filles, ma tante ? La comtesse de Midstock soupira. Une jeune personne amoureuse devient sourde tous les conseils. Elle voit lhomme quelle aime non comme il est en ralit, mais comme elle voudrait quil soit. Malheureusement! La dsillusion vient vite ! Elle avait prononc cette dernire phrase dun ton tellement solennel que Flavia eut envie de se remettre rire. Ce serait trop impoli ! Ma tante essaie de maider en me mettant en garde contre les trop sduisants aristocrates ou les coureurs de dot. Au lieu de me moquer, je ferais mieux de lui en savoir gr ! La comtesse de Midstock avait-elle lu dans ses penses? Quoi quil en soit, elle dclara d'un ton svre : Tu penses que j'exagre, ma chre enfant? Eh bien, pas du tout... Je cherche seulement tviter de grosses dceptions. Je voudrais tant que tu sois aussi heureuse que tes parents ltaient autrefois! Je vous remercie de me dire tout cela, ma tante. Pour moi, Londres est une grande ville mystrieuse et un peu inquitante. Vous savez que, depuis la mort de maman, jai lhabitude de vivre seule la campagne, o je nai gure dautre compagnie que celle de mes chevaux et de mes chiens. Jaurais d aller te rendre visite de temps en temps. Cela vous aurait t difficile : vous avez tant dobligations ici ! C'est la vrit... admit lady Edith. Elle embrassa sa nice. Amuse-toi, danse, ris, mais ne prends aucun homme trop au srieux jusqu ce que tu le connaisses bien. Et quand un monsieur te proposera de lpouser, hsite longtemps avant de prononcer le oui qui te liera pour la vie. Vous semblez penser que je vais recevoir de nombreuses demandes en mariage. Jen suis persuade. Attends un peu, et tu verras ! Je parie que tu seras la premire surprise. Je vous remercie de tous vos conseils, ma tante, rpta la jeune fille. Grce vous, je ne risque pas de m'amouracher stupidement du comte de Haugton ! Jespre bien que non! Je ne voudrais pas te voir rejoindre la triste cohorte de celles qui

courent aprs lui. Entre nous, elles nont gure damour-propre! Cela doit tre fort divertissant pour lui. Dans ma navet, je croyais que seules les femmes taient courtises... Les messieurs qui ont un titre et de la fortune ont eux aussi beaucoup de succs. Or le comte de Haugton a tout pour lui ! On ma dit que la reine elle-mme tait sous le charme... Cela, Flavia ne le savait que trop ! Aprs tout ce que jai entendu dire au sujet du comte de Haugton, je m'attends faire la connaissance dun hros de roman, dun dieu de lOlympe... bref, dun tre tout fait extraordinaire. Je risque d'tre fort due quand je le verrai en chair et en os. La situation tenait du vaudeville. Mais la jeune fille se rendait compte que le vaudeville pouvait tourner au drame. Car le pige que son pre et lord Carlsby voulaient tendre au comte de Haugton serait probablement beaucoup plus subtil et beaucoup plus labor que tous ceux que pouvaient inventer les mres des jeunes filles marier. Sans mfiance, le comte serait capable de se jeter droit dedans... Et jen serais moi aussi la victime ! Flavia se promit de faire trs attention afin de trouver le moyen de djouer toutes les manigances de son pre et de lord Carlsby. Une fois de retour square Grosvenor, Flavia visita la maison de la cave au grenier. Quy a-t-il de chang ? Tiens, mon pre a achet un autre piano... Elle vit aussi quelques tableaux dont elle ne se souvenait pas. Mais, lexception du salon, qui avait t refait, lord Linwood navait que trs peu modifi la dcoration de sa demeure. En entrant dans le bureau de son pre, la jeune fille vit que le secrtaire avait prpar la liste des invits dner ainsi que le plan de table. Elle put constater - ce quelle savait dj! -quelle serait assise la droite du comte de Haugton. Quant son pre, il serait entour des deux plus jolies femmes de la haute socit : Mme Langtry et la duchesse de Manchester. Bien entendu, le prince de Galles tait assis ct de Jersey Lily ! Et quelle est la femme qui sera place la gauche du comte de Haugton? se demanda la jeune fille. Elle vit quil s'agissait dune certaine lady Alice de Soughton, dont le mari faisait galement partie de la liste des invits. Je ne me souviens pas davoir remarqu ce nom dans les colonnes mondaines des journaux...

La jeune fille ntait pas dupe. Lady Alice de Soughton est probablement une quinquagnaire sans le moindre attrait ! pensa-t-elle avec ironie. Mon pre sest bien entendu arrang pour que le comte de Haugton sintresse surtout sa voisine de droite - moi, en loccurrence ! Lord Linwood et lord Carlsby taient persuads que Flavia allait tre ravie de se trouver ct du plus sduisant jeune homme du royaume... Et elle l'aurait certainement t, si le hasard ne lui avait pas permis de savoir o ils voulaient en venir. Elle tudia de nouveau le plan de table. La plupart des invits taient des aristocrates trs distingus. Lord Linwood avait eu ladresse de ne pas mettre dun ct les jeunes gens et de lautre les personnes, plus ges, mais de mler toutes les gnrations. Mon pre est trs astucieux..., pensa Flavia en gravissant lescalier. Soudain, lapprhension lenvahit. Il va falloir que je fasse trs attention si je veux russir djouer ses plans. Elle sonna et sa femme de chambre arriva quelques minutes plus tard. Bertha, vous trouverez dans ce carton la toilette que je porterai demain. Voulez-vous la suspendre et la repasser si besoin est, sil vous plat ? Quelle jolie robe ! Mademoiselle Flavia, cest bien simple : je nai jamais rien vu daussi ravissant! sexclama Bertha en dpliant ce nuage de mousseline blanche orne de diamants. Voulez-vous tre assez gentille pour demander au majordome de mapporter les bijoux de ma mre, Bertha? Jy vais tout de suite, mademoiselle Flavia. Barker, le majordome, arriva cinq minutes plus tard avec le vaste coffret tapiss de velours dans lequel la dfunte lady Linwood gardait tous ses bijoux - lexception de son diadme en diamants. Lorsque Flavia tait enfant, elle contemplait avec des yeux blouis le contenu de ce coffret. Pour elle, il sagissait dun trsor digne de ceux dont il tait question dans les livres daventures qui lui plaisaient tant lpoque. Voici les cls, mademoiselle Flavia, dit le majordome. Merci, Barker. Lorsque vous aurez choisi ce dont vous avez besoin, noubliez pas de me rendre tout

cela, mademoiselle Flavia. Jen suis responsable ! Nayez crainte, je ferai trs attention. Milord aimerait que je porte quelques-uns des bijoux de ma mre demain... Mieux vaut que je les choisisse maintenant, quand jai tout mon temps. Quel dommage que vous soyez trop jeune pour porter le diadme de milady ! Je prfre cela ! Ma mre disait toujours que ce diadme tait si lourd quil lui donnait la migraine. Peut-tre... Mais milady tait bien jolie lorsqu'elle sen parait loccasion de la crmonie douverture du Parlement. Elle avait lair dune reine ! Je suis sre que ma mre na jamais rv dtre une souveraine ! Pensez toutes les difficults que rencontre Sa Majest la reine Victoria en ce moment ! Il est certain que les Russes lui donnent du fil retordre. Mais nous sommes les plus forts. Esprons-le. Aprs le dpart du majordome, la jeune fille ouvrit le coffret. Trs mue, elle admira ces joyaux tincelants dont chacun lui rappelait un souvenir bien prcis... Une dbutante ne devait pas porter trop de bijoux. Aussi Flavia se contenta-t-elle dun troit collier en perles et en diamants et d'un bracelet assorti. Je me souviens que ma mre disait quelle mettait cette parure lorsquelle faisait ses dbuts dans le monde. La jeune fille choisit galement une toile en diamants pour mettre dans ses cheveux. Puis elle demanda Bertha dappeler le majordome. Ce dernier arriva aussitt. Vous pouvez emporter les bijoux, Barker. J'ai fait mon choix. Cest tout ce que vous prenez, mademoiselle Flavia ? stonna-t-il. Comme Son Altesse le prince de Galles est linvit dhonneur de milord, jaurais pens que vous auriez voulu tre pare comme une chsse. Flavia clata de rire. Cela paratrait bien bizarre! Noubliez pas, Barker, que je suis seulement une dbutante... Je nai mme pas encore t prsente Sa Majest la reine Victoria. Si jarrivais au salon couverte de bijoux, je choquerais tout le monde !

Vous ne pouvez choquer personne, mademoiselle Flavia. De toute manire, comment voulez-vous que je rivalise avec des lgantes comme la duchesse de Manchester ou Mme Langtry ? Barker fit une petite grimace. Cette Mme Langtry est arrive au firmament en moins de temps quil nen faut pour le dire. Ces ascensions trop rapides ne me disent rien qui vaille, et je crains fort que celle que lon appelle maintenant Jersey Lily ne risque de retomber encore plus vite quelle nest monte... Il hocha la tte dun air sentencieux avant dajouter : Croyez-moi, la chute sera dure ! Jespre avoir loccasion de voir Mme Langtry avant la chute que vous annoncez, Barker, fit la jeune fille avec amusement. Elle sera l demain soir. Cest vrai... Savez-vous que les gens sont capables de se battre pour la voir passer en voiture Hyde Park ! Ils grimpent sur les chaises pour avoir une meilleure vue... Est-ce possible ? Mais oui ! Il y a son portrait dans de nombreuses boutiques et lon raconte que tous les hommes sont fous delle - notre prince le premier. Quand je pense quune pareille clbrit va venir dner ici ! M. Wilson, le secrtaire de milord, nous a recommand de nen souffler mot personne. Mais je dois dire que cela donne toujours beaucoup de travail de recevoir des membres de la famille royale. Vous devez quand mme tre content davoir loccasion de voir de prs Son Altesse ! Certes. Dun autre ct, je minquite... Tout doit tre parfait. S'il y a la plus petite anicroche, ce sera le drame. Ne vous affolez pas trop, Barker ! Je sais lavance que la maison sera entoure de policiers et de soldats.

Avec indignation, il poursuivit : Le prince est cens venir ici en secret, mais vous pensez bien que les badauds vont se poser mille questions en voyant autant de forces de police runies dans le square Grosvenor. Vous ntes peut-tre pas content, Barker, mais moi je suis ravie de pouvoir rencontrer Son Altesse le prince de Galles ainsi que la fameuse Mme Langtry. Dun ton lger, Flavia lana: Jespre quelle est aussi jolie quon le dit ! La jeune fille noubliait cependant pas le but bien prcis dans lequel deux importants hommes dEtat avaient organis cette soire... Faut-il quils tiennent leurs prrogatives pour en arriver de pareilles conspirations ! Barker lui apporta un peu plus tard un message de son pre. Ma chre enfant, Je suis navr, mais mes obligations mempcheront de rentrer temps pour dner comme je lesprais. A demain ! Ton pre Flavia s'effora de cacher sa dception. Je devrais tre contente quil puisse rester Londres. Aprs tout, il pourrait tre appel au chteau de Windsor, et dans ce cas, je le verrais encore moins ! La jeune fille dna donc seule. Bah! j'y suis habitue! se dit-elle, sefforant de faire contre mauvaise fortune bon cur. Elle en tait au dessert quand lord Linwood fit son entre dans la salle manger. Pre ! scria-t-elle en se levant dun bond. Je nesprais plus vous voir ce soir! Jai pu abrger une runion. Lord Linwood se tourna vers le majordome, qui attendait respectueusement prs de la porte. Jai dj dn, Barker. Apportez-moi seulement un verre de porto et un peu de pt, s'il

vous plat. Trs bien, milord. Le majordome revint quelques minutes plus tard avec un foie gras entier qui paraissait tellement apptissant que Flavia y fit honneur, tout comme son pre. Javais presque fini mon dessert... mais comment rsister un aussi dlicieux foie gras ? Lord Linwood hocha la tte dun air approbateur. Tu as raison. Tu devrais manger davantage... Je te trouve un peu maigre. La jeune fille clata de rire. Je suis mince, pre! Pas maigre... Hum! Pour moi, cest la mme chose. Aprs une pause, lord Linwood demanda : Et si tu me racontais ce que tu as fait de beau cet aprs-midi ? Tante Edith ma montr les nouvelles toilettes quelle avait achetes mon intention. Parmi celles-ci, j'ai choisi la robe que je porterai demain. J'espre quelle est jolie. Jolie? Elle est merveilleuse, pre... Tant mieux! Il faut dire que ta tante a toujours eu bon got. Et vous, pre? Comment sest pass votre aprs-midi ? Plutt mal, rpondit lord Linwood avec lassitude. Des soucis, des complications... Vous aviez rendez-vous avec le secrtaire dEtat aux Affaires trangres. Je suppose que vous avez surtout parl de la Russie et de lEmpire ottoman ? Lord Linwood adressa sa fille un regard tonn. Exactement! Comment as-tu pu le deviner? Flavia sourit. Je lis les journaux quotidiennement, pre.

Il est vrai que tu as toujours suivi avec intrt la politique et les affaires trangres... Quand tu avais douze ans, tu en savais dj ce sujet autant et peut-tre plus que beaucoup dadultes ! Lord Linwood soupira. Oui, les choses vont mal du ct de Constantinople... Et je crains fort dtre oblig de me rendre demain au chteau de Windsor pour mettre Sa Majest au courant. Une autre personne ne pourrait-elle pas se charger de cette tche? Noubliez pas que vous avez demain soir un grand dner! Que dirait Son Altesse le prince de Galles si vous ntiez pas l pour l'accueillir? Ne tinquite pas, je reviendrai temps. Tante Edith ne semblait pas au courant de cette rception et je me suis bien garde de la mentionner. Heureusement que tu ne manques pas de bon sens. Javais compltement oubli de te dire de ne parler personne de ce dner ! Vous avez trop de proccupations, pre. Si ta tante avait appris que je recevais le prince de Galles et que je ne lavais pas invite, jamais elle ne me laurait pardonn ! Si une indiscrtion est commise, ce ne sera pas de mon fait, je vous lassure. Flavia laissa chapper un rire cristallin. De toute manire, tante Edith avait dautres soucis en tte. Lesquels? Elle ma fait la leon. Par exemple, elle ma bien recommand de ne pas accepter une demande en mariage avant davoir mrement rflchi... Mais si le prtendant te plat, quoi bon rflchir ? La jeune fille se demanda si elle devait apprendre son pre que sa tante lavait prvenue contre le comte de Haugton. Aprs un instant de rflexion, elle jugea prfrable de ne rien dire. Ma tante ma galement mise en garde contre les coureurs de dot, dclara-t-elle. Sage prcaution! Il faut sen mfier comme de la peste! Mais de toute manire, je veillerai maintenir distance cette engeance... Tu auras beaucoup de succs dans les salons et je tiens ce que tu pouses un jeune homme ayant toutes les qualits. Quelquun

pouvant toffrir encore plus que ce que je peux te proposer. Le comte de Haugton, par exemple ! pensa la jeune fille. A voix haute, elle dclara : Vous me gtez dj beaucoup, pre ! Sincrement, je ne pourrais pas ltre davantage. Il me manque seulement quelque chose... Quoi donc, ma chre enfant? demanda lord Linwood, tout de suite alarm. Que vous me consacriez un peu plus de temps... Je le voudrais bien ! Mais il faut que tu comprennes, Flavia, que mes responsabilits en tant que conseiller auprs de Sa Majest passent avant tout. Flavia s'effora de sourire. Je le comprends, pre, fit-elle dune toute petite voix.

Flavia passa une bonne partie de la journe du lendemain dans les magasins. Car si sa tante lui avait fait livrer toute une quantit de robes neuves, elle ne lui avait achet que deux ou trois capelines. Quand la jeune fille sen tait tonne, sa tante lui avait aussitt rpondu ceci : Ma petite Flavia, Tu trouves surprenant que je ne taie pas envoy autant de capelines que de robes. Ne sais-tu pas encore que le choix dun chapeau est une affaire trs personnelle ? Chaque femme a ses ides ce sujet, toi comme les autres, certainement. Accompagne par Bertha, la jeune fille alla de boutique en boutique, la recherche de jolis couvre-chefs destins complter ses nombreuses toilettes.

Son pre avait insist plusieurs reprises pour qu'elle achte ce quil y avait de mieux et de plus cher. Je tiens ce que lon te remarque partout o tu iras. Par moments, jai limpression de prparer mon entre en scne, se dit Flavia, la fois amuse et agace. On se proccupe beaucoup trop de son apparence Londres. Je navais pas besoin de tout cela la campagne ! Elle savait que son pre souhaitait quelle soit trs lgante pour attirer - et retenir ! lattention du comte de Haugton. Si cela ne tenait qu moi, je mettrais de grosses lunettes cercles dcaille et une robe noire peu seyante pour descendre dner ! Elle retint un clat de rire en simaginant ainsi vtue. Et que se passerait-il alors? Tout le monde penserait que je suis folle, mon pre serait furieux, plus personne ne menverrait dinvitations, et il ne me resterait plus qu retourner la campagne - ce qui ne serait pas si mal, au fond ! Mais Flavia se rendait bien compte quelle ne pouvait pas ruiner aussi btement sa premire saison Londres. Bertha tait tout fait capable de la coiffer, mais exceptionnellement, la jeune fille avait demand M. Wilson, le secrtaire de son pre, de faire venir le meilleur coiffeur de la ville afin darranger ses cheveux. Ceux-ci, dun blond dor, taient naturellement boucls et elle se contentait en gnral de les attacher sur sa nuque laide dun ruban. Lorsque je ferai la rvrence Son Altesse, il faut que je sois coiffe la dernire mode... Ainsi, mon pre sera fier de moi ! M. Wilson lui avait dit que jamais lord Linwood ne stait donn autant de mal pour organiser un dner. Le secrtaire de mon pre aurait-il devin la raison secrte de tous ces prparatifs ? stait alors demand la jeune fille. Cest bien possible... Dommage que je ne puisse pas lui poser la question! Elle stait contente de dclarer: Je suis sre que tout sera parfait. Je lespre ! avait soupir M. Wilson. Mais il est si facile doublier un dtail anodin en apparence... Mademoiselle Flavia, sachez quil suffit de peu de chose pour que toute la machine se grippe !

Ce serait dsolant, aprs le mal que vous vous tes donn ! Vous pouvez le dire ! Songez que pour viter tout impair, je me suis mme donn la peine de soumettre la liste des invits au secrtaire de Son Altesse. Cela peut se faire ? Dans ce cas, oui, car le secrtaire de Son Altesse est mon ami. Et qua-t-il dit ? Que tout cela lui semblait trs bien... Je minquitais surtout au sujet de la duchesse de Manchester. Pourquoi donc? Cest une grande dame... et il parat quelle est trs jolie. Aprs avoir marqu une lgre hsitation, M. Wilson avait rpondu : Sa Majest la reine Victoria ne veut plus recevoir les Manchester au chteau de Windsor. Vraiment? Le secrtaire stait clairci la gorge dun air gn. Le duc et la duchesse de Manchester sont des joueurs invtrs qui risquent de grosses sommes sur les tapis verts. Sa Majest a horreur de cela... Flavia tait trs intresse. On ne donne jamais ce genre dinformation dans les journaux ! Et figurez-vous, mademoiselle Flavia, que... M. Wilson s'interrompit brusquement. Je ne devrais pas vous parler de tout cela, reprit-il aprs un silence embarrass. Pourquoi pas? Je ne suis plus une enfant! protesta la jeune fille. Il nhsita pas davantage. Eh bien, figurez-vous que lorsque la duchesse tait une jeune marie, lord Derby tait follement amoureux delle... Elle en a profit pour lui faire signer un document prcisant que si jamais il devenait Premier ministre - ce qui avait peu de chances d'arriver -, il conseillerait Sa Majest de lui offrir le titre honorifique de Mistress of the Robes. Mais lord Derby est devenu Premier ministre !

Oui. Et la duchesse a aussitt exig quil accomplisse sa promesse. Oh ! Que sest-il pass ? Sa Majest a-t-elle eu vent de lhistoire ? Hlas oui ! Et cela la mise tellement en colre quelle a refus denvoyer la duchesse de Manchester une invitation pour le mariage du prince de Galles. Voil une vengeance bien mesquine... La duchesse a d tre trs vexe. M. Wilson sourit. La duchesse de Manchester nest pas une femme qui se laisse abattre facilement. Elle a un trs beau nom, de splendides demeures, une grande fortune, un mari qui ladore... et une dtermination de fer. Aussi la reine na pas russi la dmoraliser ? Pas du tout! La duchesse de Manchester affecte dsormais dignorer Sa Majest. Elle est devenue la meilleure amie du prince et de la princesse de Galles. Ceux-ci trouvent que lon s'amuse beaucoup plus chez elle que partout ailleurs. Ils sont de toutes les rceptions au chteau de Kim-bolton - la proprit que les Manchester possdent dans le Huntingdonshire -, et ils ne manquent pas une seule des soires de jeu que la duchesse organise dans son htel particulier londonien. Cela doit tre trs divertissant... Certainement plus que les dners solennels du chteau de Windsor ! Pourtant, mon pre aime beaucoup se rendre Windsor... C'est la vrit, mademoiselle Flavia. Milord a ses entres auprs de Sa Majest et nous en sommes tous trs fiers. Moi aussi! assura la jeune fille. Elle baissa la voix. Mais j'ai entendu dire que lambiance tait assez pesante au chteau de Windsor - pour ne pas dire ennuyeuse. Il est vrai que Sa Majest est une femme trs austre. Tandis que son fils, le prince de Galles, est plutt frivole. Il est vrai que le prince adore se divertir ! M. Wilson soupira.

Mais Son Altesse le prince de Galles na rien dautre faire, puisque Sa Majest sobstine lui interdire de participer au gouvernement du pays ! Ce qui est bien dommage... Dun air pensif, le secrtaire murmura : Une qualit que jadmire beaucoup chez la duchesse de Manchester, cest sa fidlit envers ses amis. Vraiment? Figurez-vous, mademoiselle Flavia, quaprs stre querell avec lord Randolph Churchill, le prince de Galles a dclar quil refuserait dsormais de se rendre dans une maison o lon recevrait ce dernier... Eh bien la duchesse lui a tenu tte en disant : Pour moi, l'amiti passe avant le snobisme ! Elle ne manque pas de courage ! M. Wilson toussota. J'ai tort de vous parler aussi librement des amis de milord... Il faut bien que je sois au courant de tout cela puisque je vais les rencontrer ! Cela mvitera peut-tre de dire ce quil ne faut pas. Le secrtaire sourit. Jai peine vous imaginer capable dune quelconque maladresse, mademoiselle Flavia. Qui sait ? En tout cas, je suis ravie de faire la connaissance dune femme ayant autant de caractre que la duchesse de Manchester. M. Wilson hsita pendant quelques instants avant de dclarer : Si je ne vous mets pas au courant, quelquun dautre le fera... Sachez que le marquis de Hartington est trs amoureux delle. Tiens, tiens... Sera-t-il l ce soir? Non, car il se trouve en ce moment la campagne. Jaurais bien aim le rencontrer, lui aussi. J'ai lu dans les journaux quil avait beaucoup de personnalit. Cest la vrit. Il a lesprit de repartie et lon raconte beaucoup dhistoires amusantes son sujet...

Par exemple ? Il se trouvait une fois dans un wagon de chemin de fer en compagnie dun autre voyageur. Ce dernier lui a demand : Cela ne vous ennuie pas si je fume un cigare? Le marquis a rtorqu: Pas du tout, cher monsieur, condition toutefois que cela ne vous ennuie pas si je tousse. Flavia clata de rire. Trs drle ! Vous savez que les Amricains disent souvent, lorsquon les prsente quelquun: Enchant de faire votre connaissance ! Ah, vous pouvez ltre ! a ripost un jour le marquis de Hartington - qui a toujours dtest cette formule. La jeune fille riait toujours. Il a beaucoup d'humour ! Il faut que je raconte cette histoire mon pre. M. Wilson parut trs mal laise. Mieux vaut garder cela pour vous si vous voulez m'viter des ennuis, mademoiselle Flavia. Pourquoi? Pour vous en avoir trop dit... J'oublie toujours que vous n'tes qu'une dbutante. Les vraies dbutantes ont dix-sept ou dix-huit ans. Moi, je vais en avoir dix-neuf! Cette protestation eut lavantage damener un sourire aux lvres du secrtaire. Quel grand ge ! Jai beaucoup lu et je suis au courant de tant de choses que je me vois mal mexprimant comme une jeune personne tout juste sortie du pensionnat! Ce que vous ntes pas. Mademoiselle Flavia, tout le monde saccorde dire que vous tes non seulement trs jolie, mais aussi trs intelligente et trs cultive. Amuse, la jeune fille esquissa une rvrence. Merci pour tous ces compliments, monsieur Wilson. Ne vous moquez pas, mademoiselle Flavia! Ils sont sincres. Je le sais, rpondit-elle en souriant.

Avant de monter se prparer, Flavia alla jeter un coup d'il aux salons, la salle manger et la salle de bal. Comme il y aurait relativement peu dinvits, la surface de la piste de danse, dont le parquet brillait tel un miroir, avait t rduite par dnormes bouquets de fleurs disposs et l. Mon pre est un organisateur-n, il pense tout ! se dit-elle. Mais je me demande comment il va bien pouvoir sy prendre pour que je tombe amoureuse du comte de Haugton ! Aprs un instant de rflexion, elle se dit que lord Carlsby et son pre simaginaient peut-tre que, linstar des autres dbutantes, elle allait tre immdiatement sduite ! En fronant ses sourcils larc parfait, dune couleur plus soutenue que celle de ses cheveux, Flavia se promit dtre trs vigilante. Sinon je risque de me retrouver marie cet horrible individu avant mme davoir eu le temps de comprendre ce qui marrive! Et par la suite, mme sil me trompe avec toute une ribambelle de matresses, jamais je ne pourrai envisager de divorcer. Mon pre ne me le pardonnerait pas... Un divorce est si mal vu dans la haute socit ! La jeune fille se rendit ensuite dans sa chambre o un bain parfum lattendait. Puis elle mit un peignoir et le coiffeur vint arranger ses cheveux. Ensuite, Bertha vint laider shabiller. Quelle jolie robe, mademoiselle Flavia! sexclama-t-elle. Et comme elle vous va bien, renchrit la jeune femme de chambre qui tait venue aider Bertha. En contemplant son reflet dans le miroir, la jeune fille dut admettre que cette ravissante toilette en mousseline orne de diamants lui allait merveille. Je me sens cependant bien anxieuse la perspective de lpreuve qui mattend ! Ce fut seulement lorsqu'elle mit les bijoux de sa mre que toute sa confiance en elle revint. Elle tait prte et il ne lui restait plus qu descendre rejoindre son pre en bas. Le majordome laissa chapper une exclamation admirative en la voyant descendre lescalier. Mademoiselle Flavia, vous tes limage vivante de milady ! Si elle peut vous voir en ce moment, elle doit tre trs fire de vous ! Je lespre ! Mon pre est-il au salon, Barker? Oui, mademoiselle Flavia. Lord Carlsby se trouve avec lui. Il ouvrit la porte double battant et, au grand amusement de la jeune fille, annona dune voix de stentor :

La plus jolie personne de toute la ville, milord ! Mademoiselle Flavia ! Les deux hommes se mirent rire de bon cur en entendant cette introduction inattendue. Ma foi, Barker a raison ! sexclama lord Carlsby. Mais lord Linwood ne s'enthousiasma pas aussi vite. Laisse-moi te regarder, ma chre enfant... La jeune fille tournoya sur elle-mme. Alors, pre ? Quel est votre verdict ? Lord Linwood hocha la tte. Tu me rappelles ta mre... dit-il avec motion. Tu es parfaite ! Absolument parfaite ! Merci, pre. Vous tes bien belle, assura lord Carlsby qui ne voulait pas tre en reste. La plus belle des dbutantes de lanne... Ma foi, je ne dirai pas le contraire! fit lord Linwood avec une fiert bien lgitime. Ma chre enfant, il va falloir que tu trouves le moyen de dmontrer ce soir Son Altesse le prince de Galles que tu ne ressembles en rien ces petites oies blanches timides - et souvent un peu sottes -, qui font leur entre dans le monde. Si je n'arrive pas len persuader, tant pis ! Il ne me restera plus qu' retourner la campagne afin de moccuper des chevaux. Lord Linwood posa les mains sur les paules de sa fille. Je ne crois pas quil y ait le moindre risque pour cela ! dit-il en souriant. Il changea un bref regard avec lord Carlsby. Un regard trs satisfait qui semblait dire : Le comte de Haugton va tre bloui ! Moins de dix minutes plus tard, les premiers invits commencrent arriver. De jolies femmes couvertes de bijoux, des messieurs en strict habit du soir... Tout le monde paraissait avoir beaucoup dhumour et les traits d'esprit ne tardrent pas fuser, tandis que les rires clataient sans retenue. Je crois que je vais assister l'une de ces rceptions amusantes qui divertissent autant le prince de Galles quelles dplaisent la reine, pensa la jeune fille. Elle fit quelques rponses spirituelles aux messieurs qui ne lui mnageaient pas leurs

compliments. Les dames sefforcrent de lui en faire, elles aussi - mais plutt contrecur. Elles me considrent comme une rivale , se dit Flavia qui ne manquait pas de perspicacit. Il fallait quelquun comme vous pour animer les salons, dit la jeune fille lun des amis de son pre. Car, entre nous, les dbutantes de cette anne sont toutes plus ennuyeuses les unes que les autres. Et comme elles sont vilaines! renchrit un autre. Elles nont absolument rien dire dintelligent, ajouta un troisime. Vous exagrez, Johnnie ! sexclama une jolie rousse d'une trentaine dannes. Pas du tout... Eh bien, sachez que ces jeunes personnes que vous trouvez totalement dpourvues dattrait seront toutes - ou presque ! - pourvues dun poux avant la fin de lanne. Ce nest pas mon intention, s'empressa de dclarer Flavia. Avant de me marier, jai envie de mamuser... Quand jtais la campagne, je lisais toutes les descriptions des ftes que lon donnait Londres. Maintenant que je vais pouvoir enfin y participer, jai bien lintention den profiter! Quelques clats de rire retentirent. Bravo! Bien dit ! Une jeune femme sourit Flavia. Je vais donner votre intention une fte qui sera diffrente de toutes les autres! Votre pre pourra vous dire que je ne manque pas dimagination quand il sagit dorganiser des rceptions... C'est la vrit, assura lord Linwood qui avait cout la conversation. Toutes les ftes de Doreen sont sensationnelles ! On sarrache ses invitations ! Barker ne cessait dannoncer les nouveaux arrivants. Le comte de Haugton ! Flavia se figea sur place, tandis que son pre se prcipitait pour accueillir celui auquel il avait dcid de tendre le plus mprisable des piges. Entre ses cils baisss, la jeune fille examina le nouveau venu et dut admettre qu'il tait

extrmement sduisant. Grand et mince, le comte de Haugton avait un visage bien dessin, un front haut, un nez lgrement aquilin, de pntrants yeux gris et des cheveux sombres. Il manait de lui une autorit naturelle laquelle la jeune fille fut immdiatement sensible. Il ne manque ni dallure ni de prestance. Je comprends quil ait autant de succs ! Mais elle ne devait pas oublier que cet homme tait en quelque sorte son ennemi. Quand elle s'aperut que son pre venait vers elle avec le comte, elle se tourna dlibrment vers un autre invit. Devinant quil s'agissait dun passionn de chevaux, elle nhsita pas dclarer : Mon pre ma dit que vous possdiez une trs belle curie de courses. Elle tait tombe juste ! Jai eu la chance de remporter plusieurs prix rcemment, en effet, rpondit celui auquel elle venait de sadresser. Cela doit procurer une impression extraordinaire de voir lun de ses chevaux franchir le premier le poteau darrive ! Vous avez raison. Cest une exprience inoubliable... Je veux bien le croire. Je caresse lespoir de gagner la coupe dor Ascot cette anne. Jespre que votre rve se ralisera. Il faudra que vous veniez djeuner chez moi avec votre pre. Je vous montrerai les chevaux que jai Londres. Ma femme et moi montons chaque matin dans Hyde Park. Je suppose que vous allez en faire autant ? Probablement. Jai lhabitude de monter quotidiennement la campagne. Tout en parlant, la jeune fille surveillait du coin de l'il la progression de son pre et du comte de Haugton. Ils ne pouvaient pas avancer trs vite car ils taient arrts pratiquement chaque pas par lun ou lautre des invits. Au moment o ils arrivaient sa hauteur, Barker annona dune voix qui parut rouler en mille chos travers les salons : Son Altesse royale le prince de Galles et Mme Langtry. Lord Linwood eut peine le temps de prsenter le comte de Haugton sa fille avant de se prcipiter pour accueillir son hte de marque.

Pendant que les dames faisaient la rvrence au prince, la jeune fille alla rejoindre son pre. Altesse, laissez-moi vous prsenter ma fille Flavia, dit ce dernier. Elle vient darriver de la campagne et cest en son honneur que jai organis cette petite rception. Flavia sabma dans une profonde rvrence. Elle ne se rendait pas compte combien elle tait jolie dans sa robe blanche dont chaque point de diamants tincelait dans la lumire des lustres. Le prince de Galles la releva en lui prenant les deux mains. Cela me fait trs plaisir de faire votre connaissance, Flavia. Votre pre, qui est pourtant lun de mes meilleurs amis, avait omis de me dire combien sa fille unique tait jolie. Flavia esquissa une petite rvrence. Merci, Altesse. Votre mre tait bien belle et vous lui ressemblez. Vous avez lair dune fe ! Une fe venue de son pays merveilleux pour nous combler de bienfaits, nous autres pauvres mortels! ajouta Mme Langtry d'une voix mlodieuse. Le prince de Galles eut la bonne grce de paratre amus. Je suppose, Flavia, que mme du fin fond de votre province vous avez entendu parler de celle qui est devenue en moins de temps quil nen faut pour le dire la reine de la vie sociale londonienne ? La jeune fille se tourna vers Mme Langtry. Oui, votre renomme est arrive jusque dans ma campagne, madame, dit-elle en souriant. Me permettrez-vous de dire que je vous trouve infiniment plus jolie en ralit que sur les cartes postales ? Tout le monde clata de rire. Voil le genre de compliment que jaime recevoir! lana Lily Langtry avec bonne humeur. Il y a ici une autre personne que jaimerais prsenter Son Altesse, dit lord Linwood. Qui est-ce ? demanda le prince de Galles avec une pointe dhumeur. Je pensais connatre tout le monde ici... Il sagit du comte de Haugton, Altesse. Le prince retrouva aussitt son sourire.

Cest vrai, jamais encore je nai eu loccasion de le rencontrer ! Lord Linwood fit les prsentations et le prince de Galles tendit la main au comte avec affabilit. Jai beaucoup entendu parler de vous. Certainement pas en bien, je le crains, Altesse ! rtorqua Vincent de Haugton en prenant un air faussement contrit. Quelques clats de rire se firent entendre. Moi, je nai entendu que des choses aimables votre sujet, assura Mme Langtry. Tout le monde saccorde dire que vous tes fort sduisant... et ma foi, je dois admettre que cest la vrit ! Merci, madame. Le comte sinclina. J'avoue cependant que cela m'ennuie que vous me considriez comme lun de ces monuments londoniens dont l'on croit la visite obligatoire. Tout le monde clata de rire. Je ferais volontiers un commentaire ce sujet, fit lun des invits. Mais pas en prsence des dames ! De nouveau, il y eut des rires. Flavia surprit un clair de satisfaction dans les prunelles de lord Carlsby. Il est content. Le prince semble samuser et la soire sannonce sous les meilleurs auspices! Barker ne tarda pas annoncer que le dner tait servi. Aussitt, lord Linwood offrit son bras la duchesse de Manchester et se dirigea vers la salle manger, suivi par le prince de Galles et Mme Langtry. Comme le comte de Haugton se trouvait peu de distance de Flavia, il aurait d normalement se rendre avec elle dans la salle manger. Mais elle eut lastuce de se glisser ct de lord Carlsby et de lui prendre le bras dautorit. Je ne connais que vous ici, chuchota-t-elle. Conseillez-moi... Comment cela ? Que pourrais-je trouver damusant dire au prince sil me fait lhonneur de madresser

la parole au cours de la soire ? Lord Carlsby adressa la jeune fille un sourire indulgent. Je vous fais confiance pour cela. Jai dj pu remarquer que vous ne manquiez pas desprit d-propos. A quoi sintresse-t-il ? Entre nous, surtout aux jolies femmes... rpondit lord Carlsby en pouffant. Mais je reconnais quil est difficile daborder un tel sujet en public - tout comme en priv, dailleurs ! Il parut soudain confus. Que marrive-t-il? marmonna-t-il. Jai tendance oublier que vous ntes quune dbutante ! Je vous parle comme si vous tiez une femme exprimente. Je prfre que lon me traite comme une adulte plutt que comme une petite pensionnaire un peu sotte. ? Trs bien! Alors dites-moi franchement ce que vous pensez du plus bel homme du pays

Flavia russit lui adresser un coup dil stupfait. Le plus bel homme du pays... rpta-t-elle avec un visible tonnement. Qui est-ce ? On vous la dj prsent. Jai vu tant de monde ce soir que je me sens un peu perdue ! Vous navez pas remarqu le comte de Haugton ? demanda lord Carlsby avec tonnement. Oh, lui? sexclama Flavia avec une petite grimace. Eh bien j'avoue avoir t assez dsappointe. Est-ce possible? Vous ne l'avez pas trouv extrmement sduisant ? Non, pas spcialement. On parle trs souvent de lui dans les journaux... Je me demande bien pourquoi! sexclama Flavia. Elle haussa les paules.

Je suppose que les journalistes crivent des pages et des pages au sujet de ce monsieur quand ils ne trouvent rien de plus intressant dire. Lord Carlsby en resta sans voix. De toute manire, comme ils arrivaient dans la salle manger, il leur tait difficile de poursuivre leur conversation. Aprs avoir escort la jeune fille sa place, lord Carlsby rejoignit la sienne. Tout le monde resta debout en attendant que le prince de Galles sasseye. Flavia jeta un rapide coup dil au comte de Haugton. De lautre ct de ce dernier se trouvait - comme elle lavait devin - une femme dune soixantaine dannes qui avait d tre trs belle. Mon pre et lord Carlsby se sont bien entendu arrangs pour que le comte ait envie de s'entretenir avec moi plutt quavec son autre voisine ! pensa la jeune fille. Et soudain, une ide lui vint... Elle attendit que tout le monde se ft assis. Puis, avant que les domestiques ne commencent servir le premier plat, elle se leva. Les convives se tournrent vers elle avec une visible stupeur et un grand silence se fit. Dune voix claire, Flavia dclara: Comme cest mon intention que cette soire est donne, je voudrais tout dabord remercier Son Altesse royale le prince de Galles de bien avoir voulu nous honorer de sa prsence. Cest un grand honneur et je garderai un souvenir imprissable de la premire rception laquelle jai assist Londres ! Il y eut quelques murmures approbateurs. Je viens de passer un an la campagne car jtais en grand deuil. Je nai pas eu loccasion de voir souvent mon pre pendant tout ce temps... Cest la personne que jaime le plus au monde! Il ma beaucoup manqu, et cest pour cela, Altesse, que je me permets de vous demander la permission de masseoir ct de lui ce soir. Je nai pas dautre dsir que celui dtre prs de lui en ce jour qui reprsente tant pour moi ! Tout le monde applaudit sans rserve. Je donne bien entendu lautorisation la plus jolie dbutante que jaie jamais vue de sasseoir o elle le souhaite, dclara le prince de Galles. Mais jaurais t trs flatt si elle avait mis le dsir de venir sinstaller ct de moi... La duchesse de Manchester, qui se trouvait place ct de lord Linwood, se leva son tour. Il faut que nous fassions plaisir cette charmante jeune fille.

Avec un sourire, elle ajouta : Cest trs volontiers que jchange ma place avec la sienne... dautant plus que jai toujours eu envie de faire la connaissance du comte de Haugton. Les messieurs se levrent courtoisement pendant que la duchesse de Manchester et Flavia se dplaaient. Merci ! Merci infiniment, dit la jeune fille la duchesse. Vous tes trs bonne et trs comprhensive. Quant vous, vous tes non seulement la plus jolie des dbutantes de la saison - et je peux mme dire des saisons prcdentes! -, mais vous tes galement capable de vous exprimer merveille en public. Merci, madame, dit Flavia avec un dlicieux sourire. Quand elle s'assit ct de lord Linwood, ce dernier murmura : Tout cela tait trs flatteur pour moi. La jeune fille savait parfaitement que son pre lui en voulait davoir modifi le plan de table. Mais comment aurait-il pu lui faire part de son mcontentement ? Jai gagn la premire manche, pensa Flavia. Cest moi qui ai pris au pige celui qui ne cesse den tendre... Tu as fait un petit discours fort bien tourn, certes... reprit lord Linwood. Merci, pre. ... mais assez inhabituel! termina lord Linwood sans tenir compte de linterruption. Vous mavez appris tre franche en toutes circonstances. Cest ce que jai fait ce soir. Jai vu cela, marmonna lord Linwood. La cuisinire stait surpasse. Des plats tous plus dlicieux les uns que les autres se succdrent, tandis que la conversation allait bon train. Rires et traits spirituels ne cessaient de fuser. Seul lord Carlsby semblait de trs mchante humeur. Il tait assis en face du comte de Haugton et de la duchesse de Manchester et ctait avec dpit quil constatait que ceux-ci nauraient pas pu mieux sentendre... Le fait que le prince de Galles et Flavia eussent entam une conversation anime ne suffisait pas le rassrner. Selon la coutume, les dames quittrent la salle manger la fin du dner pour laisser les

messieurs fumer un cigare tout en dgustant un porto ou un cognac. Au moment o elle allait sortir, Flavia entendit le prince de Galles dire son pre : Votre fille est aussi charmante quintelligente. Jai rarement vu une jeune personne aussi cultive. Quel dommage que votre Flavia ne soit pas un garon qui pourrait vous accompagner la Chambre des lords ! Quel dommage, oui... Mais je suis trs fier de ma fille. Je le comprends ! Elle est bien diffrente des autres dbutantes ! Lorsque les dames se retrouvrent au salon, Flavia tint aller de nouveau remercier la duchesse de Manchester. Vous avez t assise ct de votre pre comme vous le souhaitiez, lui dit cette dernire. Mais je ne me pardonne pas de vous avoir prive de la compagnie dun homme irrsistible - je veux dire le comte de Haugton. Bah! La duchesse de Manchester clata de rire. Vous tes bien la premire ne pas tre fascine par lui ! Pourtant, la plus jolie dbutante de la saison et lhomme le plus sduisant du monde devraient former un trs beau couple... Comme je l'ai dit, je veux seulement tre avec mon pre et, accessoirement, profiter de la saison. Je me souviendrai toujours que vous m'avez fait une grande faveur le soir de mon entre dans le monde. Vous navez pas manqu de courage ni de panache en vous levant pour vous adresser au prince de Galles. Cest le genre de dmarche que jaurais t capable de faire moi-mme votre ge. Au contraire des autres dbutantes, je nhsitais jamais dire ce que je pensais et je ne me souciais gure de la manire dont les gens me jugeaient. Avec bonne humeur, la duchesse conclut : Jai continu et javoue ne lavoir jamais regrett ! Je vous ai beaucoup admire, lanne dernire, quand vous avez eu le courage dattaquer sir Charles Dilke qui stait permis de critiquer le comportement des Prussiens aprs leur dfaite en France. A lpoque, tout le monde tait horrifi ! fit la duchesse en riant. Les messieurs ne tardrent pas rejoindre les dames au salon. Les personnes plus ges s'installrent autour des tables jouer tandis que les plus jeunes se rendaient dans la salle de

bal, o lorchestre avait entam une valse entranante. Flavia fut immdiatement trs entoure. Tous les jeunes gens voulaient linviter danser ! Ce fut seulement minuit que, hors dhaleine, elle russit schapper. Au moment o elle faisait quelques pas dans le jardin en sventant de la main, elle fut rejointe par le comte de Haugton. Vous tiez tellement entoure que je nai pas encore eu le plaisir de vous inviter danser. Acceptez-vous de maccorder cette valse ? Avec anxit, la jeune fille regarda autour delle. Ils taient seuls... Si mon pre ou lord Carlsby pouvaient nous surprendre en ce moment, ils n'hsiteraient pas une seconde ! Elle recula dun pas. Je vous en prie... laissez-moi! Mais... Ce serait trop dangereux. Ignorez-moi, cest la meilleure chose que vous ayez faire ! Le comte tait tellement sidr quil ne trouva rien rpondre. Aussi Flavia en profita-t-elle pour regagner la salle de bal, o elle accepta linvitation du premier jeune homme qui sinclina devant elle. Rest seul, Vincent de Haugton se demanda sil avait bien entendu. Elle ma demand de lignorer... Est-ce possible? Cest dangereux, a-t-elle dit. Pourquoi, Seigneur, serait-il dangereux de danser avec elle ? Ctait bien la premire fois quune femme refusait de danser avec le comte de Haugton !

Tout en regagnant son domicile dans llgant phaton quil menait lui-mme, le comte de Haugton pensait Flavia. Aprs avoir entendu les gens rpter combien la dfunte lady Linwood tait jolie, il sattendait ce que sa fille le soit aussi. Jolie? Elle est plus que cela... Elle est belle. Trs belle. Merveilleusement belle ! Il avait accept l'invitation donne en lhonneur de la jeune fille pour une seule raison : le prince de Galles serait l lui aussi. Or jamais encore il navait eu loccasion de rencontrer Son Altesse. Vincent de Haugton faisait partie de ceux qui admiraient normment le prince et estimaient que sa mre, la reine Victoria, ne le traitait pas comme aurait d ltre lhritier de la couronne. Plusieurs fois, le comte stait demand sil devait dire la reine que beaucoup la trouvaient extrmement injuste envers son fils an, un homme de grande valeur. Certes, le prince de Galles avait une certaine rputation de lgret et aimait s'amuser... Mais tait-ce un mal ? Aprs avoir longuement hsit, Vincent de Haugton avait dcid de ne pas faire part de son opinion Sa Majest. Cela risquerait de la mettre en colre... Et au fond, ces histoires entre mre et fils ne me regardent en rien ! Maintenant, il tait dcid mieux connatre le prince avant de juger si Sa Majest avait raison de lcarter du pouvoir. Cela pouvait paratre bizarre qu'un homme aussi lanc dans la vie mondaine que le comte de Haugton nait encore jamais pu faire la connaissance du prince de Galles. Mais lorsqu'il ne se trouvait pas sur l'un de ses nombreux domaines, Vincent de Haugton passait beaucoup plus de temps au chteau de Windsor que dans les salons londoniens. Il tait fascin par toute la pompe et les crmonies qui entouraient la souveraine. Quant cette dernire, elle apprciait un point tel la compagnie du jeune aristocrate qu'elle ne pouvait pratiquement plus se passer de lui. Le comte avait un jugement trs sr, il avait beaucoup voyag, il parlait plusieurs langues et tait d'excellent conseil lorsqu'il sagissait de trouver une solution un problme diplomatique.

Il n'hsitait jamais dire en toute franchise ce qu'il pensait la reine. Sachant qu'il n'tait pas de ceux qui voulaient garder leur poste tout prix ou louvoyer de manire mnager les susceptibilits, Sa Majest l'envoyait chercher tout instant pour le consulter. Cela agace ses conseillers habituels, jen suis conscient, se dit le comte. Et pourtant lord Linwood ne doit pas trop men tenir rigueur puisquil ma invit chez lui ! Ds que le jeune Vincent de Haugton avait fait sa premire apparition dans les salons, sa sortie dEton, toutes les femmes staient jetes sa tte sans la moindre vergogne. Au dbut, il les avait ngliges - quand il ne les considrait pas avec froideur. Puis avant de terminer ses tudes Oxford et de voyager dans de nombreux pays trangers, il stait rendu Paris, pouss par son pre qui vivait encore l'poque. Lune des courtisanes les plus en vogue stait mis en tte dapprendre lart daimer celui qu'elle appelait mon prince de glace . Ses leons avaient t vite apprises et, aprs cela, le jeune Vincent de Haugton avait fait honneur son professeur en multipliant les conqutes. Courtisanes, danseuses, jolies femmes maries peu farouches rvant daventure... il navait que lembarras du choix. Aprs la mort de son pre, il tait revenu en Angleterre pour remettre en tat les domaines, que le dfunt comte de Haugton, gravement malade, avait laisss quelque peu labandon. Cette tche ne laissait que peu de temps au jeune homme pour briller dans les salons. Et pourtant, chacune de ses apparitions, les mres des jeunes filles marier se prcipitaient vers lui. Comme une nue de mouches! disait-il en riant. Il savait qu'il tait le plus beau parti du pays, mais il tait bien dcid ne pas imiter de sitt la plupart de ses amis d'Eton et dOxford, qui taient dj maris et pres de famille. A la stabilit, il prfrait le piquant des aventures. Malheureusement, ses liaisons ne duraient jamais longtemps. Il avait tendance trs vite se lasser de ses nouvelles conqutes. Aprs quelques semaines - parfois mme seulement quelques jours -, la conversation de ces jolies ttes de linotte me pse, avait-il confi un ami. Pourquoi une femme que javais trouve spirituelle perd-elle si rapidement son attrait ? Peut-tre leur demandez-vous trop, Vincent ? La maxime sois belle et tais-toi a du bon. Cela ne me suffit pas. Je rve de rencontrer celle avec laquelle je me sentirai en communion totale, non seulement de corps, mais aussi desprit. part dans vos songes, je crains fort que vous ne trouviez jamais cet oiseau rare. Mais lamour existe, quand mme !

Je nen suis pas si sr. Je me suis souvent demand sil ne sagissait pas dune invention des potes et des romanciers. Vous ntes quun cynique, William. Pas du tout. Je suis lucide, tout simplement. Et laissez-moi vous dire, en toute amiti, que si vous esprez dcouvrir la femme de votre vie, votre moiti dorange, celle qui vous est destine de toute ternit... vous risquez dtre fort du. Je continue malgr tout desprer. Et en attendant un signe du destin, le comte de Haugton multipliait les aventures. Cela ne lui tait pas difficile : les femmes ne demandaient qu tomber dans les bras de cet homme follement sduisant. Dans un salon, il lui suffisait dchanger un regard avec une beaut entoure dune petite cour de messieurs empresss pour savoir quil navait qu lever le petit doigt pour que cette superbe crature soit lui. Les femmes ne vous laissent mme pas le temps de les dsirer, avait-il dit son ami William. Une moue, une illade, et elles sont tout de suite prtes vous appartenir... Parce que vous tes vous, Vincent! Croyez-moi, la plupart dentre nous nont pas la chance de voir les femmes se jeter leurs pieds! Moi, par exemple, je vous avouerai que je dois attendre bien longtemps avant que la dame sur laquelle jai jet mon dvolu accepte de baisser les yeux sur moi. Le comte de Haugton avait clat de rire. Moralit, personne nest content ! Vous ne devriez pas vous plaindre. Beaucoup dentre nous donneraient tout ce quils possdent pour tre votre place. Et voil que, pour la premire fois de sa vie, le comte de Haugton se trouvait repouss par une femme ! Une dbutante, en plus de cela! Elle a eu le front de me conseiller de lignorer! Cest invraisemblable... Quand il avait fait son entre dans les salons de lhtel particulier de lord Linwood, Vincent avait t immdiatement frapp par la beaut de Flavia. Elle ne ressemble pas aux autres femmes. Elle a un je ne sais quoi, comme diraient les Franais... En dcouvrant quil serait assis table ct de la jeune fille, il stait dit quil avait bien de la chance.

Il stait aussitt efforc de temprer son enthousiasme. Elle est si jeune quelle ne doit pas avoir grand-chose dire ! avait-il pens. A sa grande surprise, Flavia stait leve, et sans montrer la moindre timidit stait adresse au prince de Galles pour lui demander la permission de changer de place afin de pouvoir tre ct de son pre. Le comte avait trouv la dmarche de la jeune fille la fois courageuse et originale. Je ne perds probablement pas au change en devenant le voisin de la duchesse de Manchester, stait-il dit. Car non seulement cette dernire est trs jolie, mais de plus, elle ne manque pas de personnalit et a beaucoup de conversation ! Ensuite, il avait poliment invit la jeune fille danser, persuad qu'elle allait immdiatement le suivre dans la salle de bal... Et au lieu de cela, elle avait paru terrifie ! Tout en regagnant son htel particulier, le comte avait limpression dentendre linfini Flavia Linwood le supplier. Ce serait trop dangereux. Ignorez-moi, cest la meilleure chose que vous ayez faire! Ces mots ne cessaient de le hanter. Que signifie ceci ? se demanda-t-il pour la dixime fois peut-tre. Parlait-elle srieusement? A-t-elle voulu se rendre intressante? Ou bien est-elle un peu folle ? Un peu plus tard, en se mettant au lit, il crut encore entendre la jeune fille. Je vous en prie... laissez-moi ! Tout cela est fort mystrieux, mais jai toujours aim rsoudre les nigmes, et je suis bien dcid dcouvrir pourquoi elle ma parl ainsi. Il avait beau chercher, il ne trouvait aucune explication. Cela ne peut pas avoir de lien avec son pre. Lorsquil m'est arriv de voir lord Linwood au chteau de Windsor, il a toujours fait preuve de la plus grande amabilit envers moi - tout comme son ami lord Carlsby, d'ailleurs ! Il se souvint soudain qu' lpoque o il avait commenc rendre rgulirement visite la reine, un homme dtat assez g, lun des meilleurs amis de son pre, lui avait dit en confidence : Mon cher Vincent, je constate que vous avez pris un certain poids la Cour. Sa Majest vous apprcie beaucoup.

Jai en effet l'honneur dtre frquemment reu par la reine. Et je vous en flicite ! Veillez cependant ne pas empiter sur le territoire des conseillers en titre : lord Linwood et lord Carlsby. Il nest pas dans mes intentions de toucher aux privilges de qui que ce soit. Le comte avait compltement oubli cette conversation qui lui revenait maintenant la mmoire. Il avait t tonn quand lord Linwood l'avait invit la rception quil donnait pour fter larrive de sa fille unique Londres. Le prince de Galles sera linvit dhonneur, avait prcis lord Linwood. Sil avait organis un grand bal auquel taient convis tout le ban et larrire-ban de la socit, jaurais trouv normal de recevoir un carton dinvitation. Mais je trouve assez bizarre dtre pri dner chez quelquun qui ne ma encore jamais ouvert ses portes. Aprs avoir rflchi, il en tait arriv cette conclusion : Peut-tre lord Linwood se sent-il oblig de mentourer de prvenances depuis que je suis devenu persona grata auprs de la reine Victoria ? Grce au pre de Flavia, Vincent de Haugton avait pu enfin faire la connaissance du prince de Galles. A la fin du dner, quand les dames taient alles au salon pour laisser les messieurs fumer un cigare, lord Linwood avait mme fait signe au comte de venir sasseoir ct de Son Altesse. Vincent ne manquait pas desprit. Il sut raconter quelques histoires spirituelles qui firent rire le prince de Galles de bon cur. Il faut absolument que vous veniez me voir Marlborough House, lui avait dit le prince. Vos rcits amuseront beaucoup mes amis. Je serais trs honor dtre invit Marlborough House, Altesse. Je suis en train de changer la dcoration de quelques pices. Pas grand-chose, cependant, en comparaison des importants travaux que vous avez entrepris au chteau de Haugton ! Votre Altesse est au courant de tout ! Je viens en effet de terminer la rfection de la galerie de tableaux pour pouvoir y accrocher en bonne place les toiles que jai rcemment achetes Rome et Florence. Il parat que vous avez une trs belle collection duvres dart. Mes anctres se sont toujours intresss la peinture. Cest bien grce leur discernement que je peux me vanter de possder aujourdhui une pareille collection.

Que vous continuez enrichir, apparemment ! Je tiens naturellement apporter ma petite pierre ldifice. Vincent avait trop de tact pour se montrer trop envahissant. Ce ne fut pas sans avoir marqu une lgre hsitation quil ajouta: Si Votre Altesse souhaite un jour voir mes collections, je serai trs honor de la recevoir au chteau de Haugton. Volontiers ! Jaimerais voir le berceau de votre famille et Mme Langtry serait ravie daller l-bas, elle aussi... Haugton, il faut que vous contactiez mon secrtaire pour choisir une date et organiser tout cela ! Je ny manquerai pas, Altesse. Les messieurs avaient ensuite rejoint les dames autour des tables jouer ou dans la salle de bal. Bien entendu, le prince de Galles et Mme Langtry ouvrirent le bal. Puis Vincent de Haugton s'inclina devant la duchesse de Manchester, qui avait t sa voisine pendant le repas. Maccorderez-vous cette valse ? Avec plaisir. La duchesse tait une excellente danseuse. Tout en tournoyant au rythme de la musique, elle demanda son cavalier : Que pensez-vous de la fille de notre hte ? Je la trouve exceptionnellement jolie ! En gnral, les jeunes filles me laissent froid. Elles nont rien dire et se contentent de pouffer btement sans oser vous regarder en face... Mais javoue avoir t impressionn par le petit discours de Mlle Linwood. Elle ne l'avait pas prpar, jen suis sr ! Je ne le pense pas. J'ai cependant prfr tre assis ct de vous. Nous avons eu la plus intressante des conversations ! Nous n'avons fait que parler politique ! s'exclama la duchesse. Et c'tait passionnant d'changer nos points de vue. Je parie que vous n'auriez pas eu ce genre de conversation avec la fille de notre hte ! Probablement pas. Je doute qu'elle ait la moindre connaissance des affaires intrieures. Pour ne pas parler des affaires trangres !

Il ne faut pas trop demander aux dbutantes ! Le comte tait ensuite all miser quelques pices dor sur les tables de jeu, et comme la chance ntait pas de son ct ce soir-l, il tait retourn dans la salle de bal. Seigneur! Je manque tous mes devoirs: je nai pas encore fait danser la fille de lord Linwood ! avait-il soudain pens. Il avait aperu la jeune fille dans le jardin et lavait rejointe. Il sattendait ce quelle lui adresse un coup dil plein de reproche pour avoir tant tard linviter. Et au lieu de cela... Je vous en prie, laissez-moi ! Ignorez-moi, cest la meilleure chose que vous ayez faire! Si je navais pas entendu cela de mes propres oreilles, je me dirais que je deviens fou ! Le lendemain, tout en prenant son petit djeuner, le comte de Haugton pensait toujours Flavia. Il faut que je dcouvre lexplication de son trange comportement ! Il jeta un regard indiffrent au courrier qui lattendait dans la bibliothque. Comme d'habitude, son secrtaire avait dj tri les lettres: il avait gard les factures et laiss deux piles bien nettes sur le bureau. Dun ct le comte trouva des enveloppes parfumes dont la suscription avait t visiblement rdige par une femme, et de lautre des invitations -dont une pour un djeuner Marlborough House ! Son Altesse na pas perdu de temps ! se dit Vincent de Haugton avec satisfaction. Sachant lavance ce quelles contenaient, il carta les lettres parfumes. Certaines venaient danciennes matresses qui espraient renouer aprs la rupture, dautres de femmes linvitant dner ou prendre le th... et il ne savait que trop o cela le mnerait ! Pourquoi dois-je ignorer Flavia Linwood ? se demanda-t-il une fois de plus. Bien dcid rsoudre cette nigme, il sassit son bureau et crivit une lettre de remerciements. Puis il commanda sa voiture pour trois heures de l'aprs-midi. Bien, milord, dit le majordome. Faites galement acheter un bouquet dorchides. De quelle couleur, milord?

Si vous en trouviez des blanches ou des roses - dun rose trs ple -, ce serait parfait. Trs bien, milord. Le cheval quil avait dcid de monter ce matin-l - un superbe anglo-arabe noir - lattendait dj devant le perron. Personne Londres ne possde un aussi beau cheval, se dit-il avec satisfaction, tout en se mettant en selle. Il partit au petit trot travers Hyde Park. Le soleil brillait dans un ciel sans nuages et les cavaliers taient nombreux par ce beau temps. Vincent aperut soudain lord Linwood et sa fille qui venaient en sens inverse. Elle monte merveille, pensa-t-il. Dieu, quelle excellente cavalire ! Et comme elle est jolie... Honntement, je ne sais pas si je la prfre en amazone ou en robe du soir ! Le comte attendit que lord Linwood et sa fille soient arrivs tout prs de lui pour ter son chapeau. Aprs les avoir salus, il dit lord Linwood : Je viens tout juste de vous crire pour vous remercier de cette agrable soire. Ctait vraiment trs russi ! Je suis heureux que vous ayez pass un bon moment. Le prince de Galles m'a appris que vous laviez invit au chteau de Haugton... La date nest pas encore fixe. Mais quand jai dit au prince que javais rcemment achet quelques tableaux Rome et Florence, il a paru trs intress. Il savait dj que je possdais de belles collections et ma fait comprendre quil souhaitait les voir. Vincent adressa un petit sourire Flavia, qui coutait silencieusement, avant de se tourner vers lord Linwood. J'espre que lorsque Son Altesse viendra Haugton, vous me ferez lhonneur de venir, vous aussi, avec votre charmante fille. Trs volontiers, assura lord Linwood. Je vais marranger pour organiser cela dans les plus brefs dlais. Le comte vit que Flavia le fixait en fronant ses sourcils larc parfait. Pourquoi insistez-vous? Je ne me suis donc pas suffisamment explique hier ? semblaitelle lui dire.

Lord Linwood sexclama. Oh ! Voici lady Brentford ! Il faut absolument que je lui parle... Laissant sa fille en compagnie du comte de Haugton, il se dirigea vers une calche qui passait tout prs de l. Flavia ntait pas dupe : elle connaissait les desseins de son pre. Il na pas perdu une seconde ds quil a eu loccasion de me laisser seule avec le comte ! Ce dernier sempressa de se rapprocher delle. Il faut que je vous voie, lui dit-il mi-voix. Je ne comprends pas pourquoi vous mavez dit hier que... Laissez-moi, coupa Flavia. Faites comme si je nexistais pas. Et, surtout, ne venez pas me rendre visite ! ce moment-l, un homme qui montait une jument peu commode qui ne cessait de ruer en tous sens arriva prs d'eux. Par prudence, il maintint sa monture distance. Quelle bonne soire nous avons pass hier, mademoiselle Linwood ! cria-t-il. Jespre que vous me garderez une danse chez les Beaufort aprs-demain soir ! Vous y tes srement invite ! Flavia lui sourit. Oui, en effet. Alors promettez-moi la premire danse... et beaucoup dautres aprs ! La jeune fille clata de rire. Nen demandez pas trop ! Je viens peine darriver Londres et je veux danser avec tout le monde ! Avec moi aussi ? Peut-tre... Comme vous tes mchante ! Promettez-moi une danse, je vous en supplie, mademoiselle Linwood! Mais si vous arrivez en retard et que mon carnet de bal est dj plein... que pourrai-je faire ?

Cela ne risque pas de se produire car je m'arrangerai pour tre le premier chez les Beaufort! Flavia se remit rire avant de mettre son cheval au galop pour rejoindre son pre. Dois-je la suivre? se demanda le comte. Aprs un instant dhsitation, il dcida quil valait mieux ne pas insister! Aprs ce quelle ma dit, elle serait furieuse si je mattachais ses pas. Mais je suis plus que jamais dcid tirer cette histoire au clair ! Lord Linwood parut surpris de voir sa fille. Pourquoi nes-tu pas reste avec le comte de Haugton? Jaurais pens que tu aurais aim tentretenir avec lui. Nous avons eu peine le temps dchanger deux mots ! Pourquoi donc ? Tout simplement parce que Robert de Brown-stake, un jeune homme qui na cess hier de me poursuivre de ses assiduits, est arriv sur une jument quil matrisait trs mal. Il voulait que je ne danse quavec lui chez les Beaufort! Jai prfr menfuir ! Jespre que tu nas pas t dsagrable avec le comte de Haugton. Pre, quelle ide ! Il va organiser une grande rception en lhonneur du prince de Galles au chteau de Haugton. Et jaimerais tre invit l-bas le jour o Son Altesse sy rendra. Flavia ne rpondit pas. Tout en prenant le chemin du retour, lord Linwood dclara : Le comte de Haugton est un homme que japprcie beaucoup. La duchesse de Manchester la trouv intelligent, cultiv et plein desprit. De nouveau, la jeune fille demeura silencieuse. Elle navait que des choses flatteuses dire son sujet, ajouta lord Linwood. Cette fois, Flavia comprit quelle devait faire un commentaire quelconque. Ce dner a t trs russi et je crois que tous vos invits taient contents... Si contents que vous allez vous sentir oblig dorganiser une autre rception ! Jen ai bien lintention ! La difficult sera de trouver une soire libre! C'est que nous sommes inonds dinvitations...

Dautres sont encore arrives ce matin. Jai vu une norme pile denveloppes sur le plateau dargent du hall. En riant, la jeune fille enchana: Il s'agissait peut-tre seulement des factures de couturiers ou de modistes ! Nhsite pas acheter ce qui te plat Bond Street. Je rglerai tes dpenses rubis sur longle! Merci, pre. Tu as eu beaucoup de succs hier. Lord Linwood ralentit le pas de son cheval. Ma chre enfant, ctait trs gentil de ta part de vouloir tasseoir ct de moi... Jespre que cela vous a fait plaisir. Bien sr, bien sr... En choisissant ses mots, lord Linwood poursuivit : Mais vois-tu, je mtais arrang pour que tu sois ct du comte de Haugton et que tu puisses ainsi faire sa connaissance. Je ne le souhaite pas particulirement. Pourquoi donc ? Tante Edith ma dit quil ne s'intressait pas aux dbutantes, leur prfrant de loin la compagnie des femmes maries. Lord Linwood se raidit. Quelle btise ! Ta tante exagre toujours et tu as bien tort de lcouter ! Le comte de Haugton nest quun don Juan qui multiplie les aventures. Une demoiselle bien leve ne devrait jamais parler comme cela ! Pre, vous mavez toujours encourage dire ce que je pensais. Il y a des limites, grommela lord Linwood. Le comte de Haugton est assez sduisant, admit la jeune fille en faisant la moue.

Nest-ce pas? Mais pas plus que la plupart des autres jeunes gens ! Aussi je ne vois pas pourquoi je ferais des efforts spcialement pour lui, alors qu'il ne me plat gure. Stupfait, lord Linwood ne trouva sur le moment rien rpondre. Puis il pina les lvres et eut la sagesse de changer de sujet de conversation. Lord Linwood reut dans le courant de laprs-midi de nombreuses lettres de remerciements -dont une du comte de Haugton. Et des livreurs apportrent Flavia plusieurs bouquets. Une carte du comte accompagnait le plus joli : une merveilleuse composition dorchides peine roses. Il sest senti oblig de menvoyer des fleurs... soit! Mais jespre quil a maintenant compris que je ne souhaite pas le voir et quil va s'arrter l! Assise dans la bibliothque, la jeune fille lisait avec beaucoup dintrt un ouvrage historique consacr Charles II. Quant lord Linwood, il tait all voir le Premier ministre mais avait promis de revenir temps pour le th. Cela te laissera le temps de faire quelques achats Bond Street, ma chre enfant, avaitil dit avant de partir. Flavia avait clat de rire. Encore des achats? Mais jai maintenant assez de robes pour plusieurs annes. Une jolie femme na jamais assez de toilettes. La jeune fille commenait un nouveau chapitre de son livre quand le majordome fit son entre dans la bibliothque. Un messager vient dapporter ceci pour vous, mademoiselle Flavia. Il attend la rponse. Merci, Barker, dit la jeune fille en semparant de lenveloppe en pais vlin blanc qui tait pose sur un plateau d'argent. Encore des remerciements, je suppose, se dit-elle en la dcachetant. En dpliant le feuillet de vlin, elle stonna de ny voir aucun nom grav en en-tte. Je tiens ce que vous me donniez une explication pour ce que vous m'avez dit hier soir et de nouveau ce matin. Je suis prt vous rencontrer en toute discrtion lendroit et lheure que vous dciderez.

Ces quelques lignes rdiges dune belle criture ferme ne comportaient pas non plus de signature, mais Flavia devina sans peine quel en tait lauteur ! Je vais rpondre cela dans le bureau de mon pre, dit-elle au majordome. Jy trouverai certainement tout ce quil faut pour crire... Bien entendu, mademoiselle Flavia. La jeune fille nhsitait plus. Le moment est venu de parler franchement au comte. Cest prfrable, je crois... Sinon nous risquons de nous retrouver tous les deux pris un pige machiavlique tendu par mon pre et lord Carlsby. Autant nous allier ! Car en runissant nos efforts, nous russirons plus aisment djouer leurs vilaines manigances. Un homme prvenu en vaut deux, comme disait ma Nanny... Elle alla sasseoir dans le bureau de son pre, et linstar du comte de Haugton, choisit une feuille de vlin compltement blanche. Elle trempa une plume dans lencrier dor et traa ces quelques mots : Soyez dans la galerie de la chapelle Grosvenor demain matin onze heures prcises. Jy arriverai onze heures et quart. Pas plus que le comte elle ne signa ce bref message quelle glissa ensuite dans une enveloppe qui ne comportait ni le nom, ni mme les initiales de son pre. Aprs lavoir cachete, elle sonna. Voulez-vous avoir la gentillesse de porter ceci au messager qui attend ma rponse, Barker? Tout de suite, mademoiselle Flavia. Merci. En tout cas, je peux vous dire que ce nest pas un homme trs poli ! bougonna le majordome. Quand je lui ai demand qui lenvoyait, savez-vous ce quil a ripost? Je nen ai aucune ide. Il ma rpondu dun ton insolent de moccuper de mes oignons! sexclama Barker avec indignation. Flavia devinait que le messager du comte devait avoir des instructions, pour que nul ne sache qui lui avait crit. Cela ne lempchait pas de se montrer un peu plus aimable ! pensa-t-elle.

Me dire, moi, de moccuper de mes oignons ! rpta le majordome, qui navait pas lhabitude que lon sadresse lui sur ce ton. La jeune fille fit mine dtre choque - alors quelle avait surtout envie de rire. Le malotru ! Nest-ce pas, mademoiselle Flavia? Allez vite lui porter ceci. Je doute quaprs cela vous ayez loccasion de le revoir... Jugeant plus prudent de donner une explication, elle dclara : Figurez-vous quil a t envoy par un monsieur mari qui me demande de le rencontrer en secret! Je lui ai rpondu que s'il mimportunait une seconde fois, je mettrais mon pre au courant. Barker hocha la tte. Vous avez trs bien fait, mademoiselle Flavia. Il nest pas ncessaire de parler de cela mon pre maintenant : cela linquiterait inutilement. Vous avez raison, mademoiselle Flavia. Ce nest pas la peine dennuyer milord avec des histoires comme celle-l. Bien sr, si ce monsieur se manifestait de nouveau, il faudrait prendre des mesures ! Je ne pense pas que ce soit ncessaire. Esprons que lincident est clos et quil le restera. Je compte sur votre discrtion, Barker. Vous pouvez en tre assure, mademoiselle Flavia, dit le majordome en emportant la lettre que venait de lui remettre la jeune fille. Reste seule, Flavia se dit quil ne lui restait plus qu s'arranger pour se rendre seule la chapelle. Elle y tait souvent alle tant enfant avec sa mre. Au lieu de sasseoir ct de lady Linwood sur le banc rserv leur famille, elle prfrait sinstaller dans la galerie. Pourquoi veux-tu toujours tre l-haut? lui avait une fois demand sa mre. Jai lu que dans certaines religions on construit des lieux de prires en hauteur, de manire se rapprocher de Dieu. Et tu penses quen montant dans la galerie, tu te trouves plus prs de Lui ?

Oh, oui! Lady Linwood avait souri avec indulgence. Je crois plutt que tu as trouv une bonne excuse pour observer les gens qui sont en bas. Flavia retourna dans la bibliothque et se mit marcher de long en large. Pourvu quil n'y ait pas doffice demain onze heures ! Et comment vais-je m'arranger pour sortir dici sans tre accompagne par une femme de chambre ! Celles-ci sont trs curieuses ! Comment faire ? Elle battit des mains. J'ai une ide ! Le lendemain matin, lord Linwood partit de trs bonne heure pour le chteau de Windsor, aprs avoir promis sa fille de revenir en fin d'aprs-midi pour l'accompagner au bal. Je prfre que mon pre ne soit pas l aujourdhui, se dit Flavia. Ainsi, je serai beaucoup plus libre de mes mouvements. Elle alla trouver la femme de charge, et lui dit quelle avait lintention de faire quelques achats sans importance South Audley Street. Comme vous le savez, madame Shepherd, cette rue se trouve ct dici ! ajouta-t-elle. Oui, deux pas de la chapelle Grosvenor. Vous n'aurez donc pas besoin de voiture, mademoiselle Flavia ? Pas pour aller si prs, vous pensez ! Avez-vous dit Bertha qu'elle allait devoir vous accompagner? Non, pour la bonne raison que jai lintention demmener Molly avec moi. Molly, une femme de chambre de prs de soixante-dix ans, avait t au service de la grandmre de Flavia avant de passer celui de la mre de la jeune fille. Elle avait pris ses habitudes chez lord Linwood et refusait de quitter lhtel particulier o elle avait une jolie chambre au deuxime tage. O voulez-vous que jaille ? rtorquait-elle invariablement quand on lui demandait pourquoi elle ne prenait pas sa retraite. Je nai pas de famille et je me trouve si bien ici ! Je suis loge, nourrie, je peux aller faire un tour dans le square quand jen ai envie... et je suis encore capable de rendre de petits services. Mme Shepherd ne cacha pas sa stupeur.

Molly ? Mais la pauvre est maintenant moiti aveugle ! Elle se fatigue trs vite et ne peut plus faire trois pas sans avoir envie de sasseoir ! Peut-tre... Mais Molly a t avec nous depuis trs longtemps. Je ne voudrais pas quelle pense que je l'ignore parce quelle est devenue vieille - ce qui vous arrivera un jour, madame Shepherd, tout comme moi. Je le sais bien, mademoiselle Flavia... Aprs un silence, la femme de charge avait dclar : Vous faites comme vous voulez, bien entendu, mademoiselle Flavia. Mais si, par la faute de Molly, vous ne pouvez pas aller aussi vite que vous l'auriez souhait, ne venez pas vous plaindre ! Nayez crainte, madame Shepherd, cela ne risque pas darriver ! Jaime trop Molly pour la critiquer. Avec un sourire, la jeune fille termina : Et comme de toute manire je nai pas lintention daller bien loin... Un peu avant onze heures, Flavia et Molly partirent petits pas. Si vous saviez combien cela me fait plaisir de sortir avec vous, mademoiselle Flavia! sexclama la vieille femme de chambre. A moi aussi, Molly. Je vous revois encore deux ou trois mois. Vous tiez un si beau bb ! La jeune fille clata de rire. J'ai grandi, Molly! En sagesse et en beaut. Tout le monde dit que vous ressemblez milady... La vieille femme soupira. Malheureusement, mes yeux n'y voient plus gure... Ma mre vous aimait beaucoup, Molly. Milady tait si bonne ! J'ai lintention de dire une petite prire son intention la chapelle Grosvenor. J'allais l-bas avec elle quand j'tais enfant, vous en souvenez-vous ?

Trs bien, mademoiselle Flavia. En passant devant une boutique de South Audley Street, la jeune fille acheta quelques rubans pour justifier sa sortie. Il tait presque onze heures et quart quand elle arriva devant la chapelle. Les portes en taient grandes ouvertes et lon ntait pas en train dy clbrer un office, comme elle lavait craint. Avant dentrer, elle dit Molly : Je vais monter dans la galerie comme je le faisais autrefois. Vous navez pas besoin de maccompagner, Molly! Cela vous vitera de monter cet troit escalier. Je vous avouerai que jaime autant rester en bas, mademoiselle Flavia. En voyant Molly sasseoir au fond de la chapelle et fermer les yeux, la jeune fille devina quelle allait sendormir. Jusqu prsent, mon plan se droule merveille ! se dit-elle avec satisfaction. Elle sempressa de gravir les marches qui taient beaucoup plus hautes que des marches ordinaires. La pauvre Molly aurait souffert s'il lui avait fallu emprunter cet escalier ! Une fois arrive en haut, Flavia jeta un coup d'il autour d'elle. Il n'y avait personne... Aprs tout le mal que je me suis donn, le comte ne se serait mme pas donn la peine de venir ? A ce moment-l, elle laperut dans lombre, tout au fond de la galerie. En hte, elle le rejoignit. Quelle excellente ide davoir choisi la chapelle Grosvenor, fit-il mi-voix. cette heure-ci, elle est toujours dserte ! Tant mieux! Il fallait absolument que je vous voie. Je ne cesse de penser vos mises en garde... et jen suis rduit aux conjectures. Jen perds le sommeil, le boire et le manger ! Je n'en crois pas un mot, rtorqua Flavia avec une pointe d'ironie. Vous n'tes pas homme vous intresser aux paroles d'une dbutante ! Je dteste me trouver devant une nigme que je n'arrive pas rsoudre. Si vous m'expliquiez une bonne fois pour toutes ce que signifie tout cela?

Trs bien. Je vais vous parler franchement... et vous trouverez peut-tre une meilleure solution que la mienne. Je l'espre. A mi-voix, Flavia lui raconta alors comment, aprs dner, son pre et lord Carlsby l'avaient prie de les laisser seuls pendant un quart d'heure. Ils voulaient discuter d'une importante affaire dtat. Je me suis donc rendue dans la bibliothque, qui se trouve juste ct. Tous les rayonnages sont protgs par des portes vitres. Jai ouvert lune de ces portes, tout prs de la chemine, jai pris quelques livres... et jai alors entendu ce qui se disait ct. Dordinaire, je ne suis pas indiscrte, et il est probable que si mon pre navait pas prononc mon nom, jaurais immdiatement remis les livres en place. Mais votre curiosit a t mise en veil, ce qui est tout fait normal. La jeune fille rapporta alors au comte de Haugton, presque mot pour mot, tout ce que son pre et lord Carlsby avaient dit. Par exemple ! murmura Vincent. Il paraissait trs tonn. Qui aurait pens cela? Jamais je naurais imagin que lord Linwood et lord Carlsby craignaient que je ne prenne leur place auprs de la reine ! Ils ont limpression que leurs prrogatives sont menaces. Seigneur! Le comte secoua la tte. Soit, je me suis permis de faire Sa Majest quelques suggestions auxquelles votre pre et lord Carlsby navaient pas pens... Je navais pas limpression que la reine prtait spcialement attention mes dires. Apparemment, Sa Majest coute vos avis de prfrence ceux de ses conseillers habituels. Et pour mcarter du chteau de Windsor, ces derniers nont pas trouv de meilleure solution que celle de me marier! Cest invraisemblable ! Je vous laccorde. Votre pre serait capable de vous obliger mpouser plutt que de voir le rle prpondrant quil tient la Cour se rduire petit petit? demanda le comte avec incrdulit.

Hlas oui ! Hlas, dites-vous ! Vincent avait peine rprimer un clat de rire. Cest bien la premire fois quune dbutante envisage avec horreur la perspective de devenir ma femme ! Il parat que vous tes le plus beau parti de toute lAngleterre, dclara Flavia avec simplicit -et aussi une pointe de sarcasme. Mon pre estime que jaurais beaucoup de chance de vous pouser, mais si je me marie un jour, ce sera par amour. Je tiens choisir moi-mme mon mari plutt que de laisser les autres se charger de cette tche. Je vous comprends dautant plus que je pense exactement comme vous. Nous sommes au moins daccord sur un point ! Mais sur tous les autres aussi ! Je trouve que vous avez t extrmement habile et, tant donn les circonstances, vous nauriez pas pu mieux agir. Flavia lui sourit. Merci! Maintenant, il faut que nous nous arrangions pour viter dtre surpris dans une situation que ces messieurs jugeraient compromettante. La jeune fille laissa chapper un soupir de soulagement. Jesprais de tout mon cur que vous alliez parler ainsi. Je suis bien heureuse de ne plus tre seule pour djouer les piges ! Avec un petit rire, elle ajouta: Vous comprenez bien que je ne vais pas pouvoir changer de place chaque dner ! Je men doute ! Aprs un instant de rflexion, le comte dclara : Il va falloir que nous nous retrouvions ici de temps en temps. Les domestiques vont dire que je suis soudain devenue bien pieuse ! Ah, les domestiques !

Vincent hocha la tte. Ils ont chang le cours de lhistoire beaucoup plus souvent quon ne le pense ! Flavia pouffa. Vous avez raison. Alors, quallons-nous faire ? Je vais y rflchir. Sil y a du nouveau, nous naurons qu nous retrouver dans cette chapelle. Si par hasard je vous envoie une petite note sur laquelle je me contente dcrire : onze heures - par exemple -, sans aucun autre message, vous saurez ce que cela veut dire ! Jen ferai autant. Mais il faut trouver un endroit o nous pourrons dposer nos papiers sans attirer lattention de qui que ce soit. Jai dj d raconter une histoire extravagante au majordome pour quil trouve plausible le fait que votre messager ait refus de lui dire qui lenvoyait... Ce pauvre Barker a t trs choqu quand votre valet lui a dit de soccuper de ses oignons ! Quand le comte clata de rire, la jeune fille ne put sempcher de limiter. Retrouvant son srieux, elle dclara : Dautre part, si nous nous vitons de manire trop ostensible, mon pre va avoir des soupons... Je peux vous dire, en tout cas, que lord Linwood et lord Carlsby font beaucoup dhistoires pour rien. Je nai jamais eu lintention de les vincer auprs de Sa Majest ! Et je ne peux pas, juste pour leur faire plaisir, ne plus jamais me rendre au chteau de Windsor. La reine se demanderait dailleurs ce qui marrive... Cest trs bien pour elle davoir ses cts quelquun ayant de nouvelles ides. Elle doit tre ravie de pouvoir parler un homme jeune, intelligent, cultiv, et... Flavia s'interrompit avant de terminer avec une emphase voulue : ... et trs sduisant ! Oh! Vincent de Haugton la menaa du doigt. Ne me taquinez pas! Sinon je vais laisser pousser ma barbe et porter des lunettes ! La jeune fille s'esclaffa de nouveau. Je ne peux pas laisser pousser ma barbe, mais lautre jour, javais bien envie de descendre dner toute vtue de noir... et avec des lunettes aussi !

Jen ai assez dentendre les gens sextasier sur mon physique, grommela le comte. Ne vous plaignez pas ! Si vous tiez vilain, ils ne vous prteraient aucune attention ! Avec une dlicieuse simplicit, elle ajouta: Moi, je suis assez contente dtre jolie. Je naimerais pas que les gens disent: Cette pauvre Flavia Linwood a un visage bien ingrat ! Non seulement vous tes ravissante, mais vous tes galement trs riche. Vous allez tre assige par les coureurs de dot. Je le sais. Ma tante, la comtesse de Midstock, m'a dj avertie. Elle a bien fait. Flavia jugea plus sage de ne pas dire au comte que sa tante l'avait galement mise en garde contre lui... Nous sommes bien plaindre ! fit-elle en riant. Moi je suis poursuivie par les coureurs de dot, et vous par les mres des jeunes filles marier ! Que ne feraient pas celles-ci pour avoir un titre ! Mais elles sont galement sensibles votre apparence, et votre fortune ! Ah, vous avez raison quand vous dites que nous sommes bien plaindre ! conclut Vincent dun ton ironique. Aprs un silence, il ajouta : Quoi quil en soit, je nai aucune intention de me marier pour le moment. Tant que je naurai pas rencontr celui qui mest destin, je ne veux pas me marier non plus. Flavia soupira. Mais cela nous arrivera forcment un jour, lun comme lautre ! Vous me faites peur... Jai bien envie de quitter immdiatement lAngleterre pour aller Tombouctou ! Ou bien dans lun de ces lointains dserts que je ne connais pas encore. Flavia pouffa encore une fois. Ne me faites pas rire ! Sinon la vieille femme de chambre que jai laisse en bas risque de mentendre - mme si elle est un peu sourde.

Vous tes venue avec une femme de chambre ? Il le fallait bien ! Si vous croyez quune demoiselle comme il faut a le droit de sortir seule ! Ces contraintes ne semblent pas vous plaire beaucoup. Pas du tout ! La vie est vraiment trs injuste ! Les hommes ont le droit de faire tout ce qui leur plat, et les femmes nont que celui de se taire et dobir ! Des femmes qui ne font que se taire et obir ? Jen connais bien peu ainsi ! Sans transition, le comte demanda : Aimeriez-vous explorer le dsert ? Flavia n'hsita pas. Oh, oui! Vraiment ? demanda-t-il avec stupeur. Je voudrais tant voyager ! Malheureusement, je ne peux envisager de partir seule... Votre pre... Je lui ai plusieurs fois demand de m'emmener en France, en Grce et en Italie, mais il refuse absolument de quitter Londres. Il nest bien entendu pas question que jaille ltranger avec la seule compagnie dune femme de chambre. Par consquent il me faut attendre dtre marie pour apaiser mes rves de dcouverte... condition encore que mon futur mari apprcie les voyages ! Je pourrais toujours vous parler de ceux que jai faits... Vraiment ? Cela mintresserait beaucoup ! Je crains cependant quil ne nous soit difficile davoir de longues conversations si votre pre et lord Carlsby guettent loccasion de nous surprendre ! Vous avez raison ! Flavia soupira. Tant pis pour les rcits de vos expditions dans les pays lointains... Je me contenterai de lire les ouvrages crits par les globe-trotters. Elle fit la moue.

Et pourtant, comme je serais heureuse de pouvoir un jour me rendre en personne aux Indes et au Tibet... Si loin ? Pourquoi pas? Je vais vous confier lun de mes rves: je voudrais tre la premire femme arriver au sommet du Mont-Blanc. Le comte russit retenir un rire sarcastique. Une jeune fille ne devrait pas dire de choses pareilles, dclara-t-il dun ton faussement svre. Au lieu de songer aller au Tibet ou escalader le Mont-Blanc, vous feriez mieux de dclarer que vous souhaitez pouser un marquis ou un duc, et que vous organiserez des expositions de fleurs ou de travaux daiguille pendant tout le reste de votre vie. Vous voulez me faire prir dennui ? Aprs un silence, Flavia murmura : Mais je veux bien croire que la plupart des dbutantes nont pas dautre rve... Pour viter dtre marie sans votre consentement, vous pourriez vous enfuir au bout du monde ! suggra Vincent. Comme je vous le disais tout lheure, un homme peut se permettre cela. Mais comme je suis une femme, je dois respecter les conventions, que cela me plaise ou non. Cest certain. Et maintenant, parlons srieusement. Comment allons-nous pouvoir communiquer discrtement ? Jai remarqu une crevasse dans le pidestal de la statue qui se trouve au centre du square Grosvenor. Il nous suffit dy glisser nos messages. Trs bien! Jirai jeter tous les jours un coup dil la statue pour voir si vous ny avez pas dpos une lettre. Jen ferai autant, dit la jeune fille. Elle sourit. Cest presque un jeu ! Ma foi, oui. Cela va tre trs amusant. Le visage de Flavia s'assombrit. Nous rions, mais la situation nest pas si drle que cela. Imaginez que mon pre et lord Carlsby russissent nous prendre malgr tout au pige... Nous nous retrouverions mari et

femme avant mme davoir le temps de comprendre ce qui nous arrive ! Quel triste sort ! Le comte la regarda avec tonnement. Cela me fait un trange effet de vous entendre parler ainsi. Pourquoi? Javais toujours pens que toutes les jeunes filles souhaitaient mpouser. Vous tes bien vaniteux ! Si vous croyez que jai envie de devenir votre femme... Comme je vous lai dj dit, je dsire faire un mariage damour. Le comte lui prit les mains. Avec laide de Dieu, nous allons djouer tous les plans machiavliques de ceux qui nous menacent. Cest ce que je souhaite de tout mon cur. La jeune fille se dgagea. Merci davoir accept de maider. Maintenant, je vais descendre retrouver ma vieille femme de chambre. Quant vous, il vaut mieux que vous ayez la prudence dattendre cinq minutes avant de partir... Vous pensez tout ! Bonne chance ! A vous aussi... La jeune fille descendit dun pas lger. Rest seul, le comte secoua la tte avec stupeur. Quelle trange situation ! Flavia Linwood est non seulement ravissante, mais en mme temps elle est trs intelligente. Et elle sait ce quelle veut ! Un sourire lui vint aux lvres. Lord Linwood et lord Carlsby ne savent pas encore dans quel engrenage ils se sont lancs ! Nous allons leur donner du fil retordre...

Flavia recevait quotidiennement tant dinvitations quil lui fallait faire un choix. Elle tait oblige de demander son pre ou sa tante celles quelle devait accepter. Depuis son arrive Londres, elle avait dj assist trois bals - et son grand soulagement, le comte de Haugton ne stait montr aucun des trois. Pourtant il a certainement t invit, lui aussi... La jeune fille ne pouvait sempcher de penser quelle aurait trouv beaucoup plus intressant de sentretenir avec lui plutt quavec les jeunes gens assez insignifiants qui lui faisaient la cour. Aprs mavoir fait un ou deux compliments, les pauvres nont pas grand-chose dire ! A la fin de la semaine, elle put apprendre son pre qu'elle avait dj reu deux demandes en mariage. Et je ne serais pas tonne den recevoir bientt une troisime... En voyant lexpression de lord Linwood changer, la jeune fille comprit quil regrettait de ne pas avoir tendu ses filets assez tt. Il craint de me voir accepter den pouser un autre que le comte de Haugton ! se dit-elle, amuse. Lord Linwood sclaircit la gorge. Tu ne dois surtout pas tre trop presse, dclara-t-il enfin. Noublie pas, ma chre enfant, que lorsque lon se marie, cest pour la vie ! videmment... Il faut que tu sois sre de faire le bon choix. Jespre y arriver. Vous avez t trs heureux avec maman, pre... Cest certain ! Je rve de connatre moi aussi le mme bonheur.

Avec un petit rire moqueur, Flavia ajouta: Or je savais parfaitement que cela narriverait pas avec les deux jeunes gens qui ont demand ma main ! Tu es raisonnable... Je lespre ! Ma chre enfant, je ne pense qu ton bonheur. .. Mais je souhaiterais galement que tu fasses un beau mariage. Un beau mariage... Vous aimeriez par exemple que jpouse un homme titr? demanda la jeune fille dun air candide. Certainement ! Je voudrais que ton futur mari soit sduisant, mais aussi quil porte un nom respect, quil ait un certain poids dans la socit et quil possde un domaine au moins aussi vaste que le ntre. Flavia se dit que son pre venait de dcrire en quelques mots le comte de Haugton. Je ne connais encore personne de ce genre... prtendit-elle. Aucun des jeunes gens qui mont invite danser jusqu prsent ne possde de grand nom, et s'il leur choit un jour un titre, ce sera au plus celui de baronnet. Lord Linwood fit la grimace. Tu mrites cent fois mieux quun baronnet! Un clair malicieux passa dans les prunelles trs bleues de la jeune fille. Aprs vous avoir cout, pre, il me semble que seul le-prince de Galles serait assez bien pour moi. Mais vous devriez savoir quil est dj mari et a cinq enfants ! Lord Linwood ne put sempcher de rire. Son Altesse a t en son temps le meilleur parti du pays. Je men doute. Et je trouve que la princesse Alexandra fait preuve de beaucoup de mrite et de patience pour admettre les frasques de son poux. Lord Linwood se raidit. Comment peux-tu parler ainsi, ma chre enfant? Qui ta mise au courant de tout cela? Une fois, jai entendu maman,parler avec l'une de ses amies des nombreuses matresses quavait le prince, Londres comme Paris.

Elles tenaient une pareille conversation devant toi ? demanda lord Linwood avec stupeur. Jtais assise assez loin delles et je feignais de ne rien entendre... Tsst, tsst! Cest toujours une erreur dcouter des conversations qui ne vous sont pas destines. Pas forcment, pre, riposta la jeune fille en pensant un certain dialogue quelle ne regrettait pas davoir surpris. Le comte de Haugton a-t-il lui aussi de nombreuses matresses ? se demanda-t-elle. Je vois que tu es plus avertie que je ne le pensais, fit lord Linwood. Je nai plus dix ans, pre. Oui, le prince de Galles a eu beaucoup daventures, admit lord Linwood. Je ne devrais pas te parler aussi franchement, mais comme tu sembles savoir dj beaucoup de choses... pourquoi pas ? Et que pense de tout cela la princesse Alexandra ? Lord Linwood haussa les paules. Il faut parfois savoir fermer les yeux. Si mon futur mari s'affichait un jour avec une Mme Langtry, je serais trs en colre. La princesse Alexandra a la sagesse de ne rien manifester. Lorsquelle apparat en public avec son mari, ils donnent limpression dtre le plus heureux des couples. Si elle l'aime, elle doit beaucoup souffrir. Elle na pas lair malheureuse. Et le prince la traite toujours avec beaucoup de respect. Par exemple, il nest jamais question de la manire dont il mne sa vie prive Marlborough House, la rsidence des princes de Galles. Pourtant, il parat que Mme Langtry y a t reue ! Tu sais cela aussi ! Jai des yeux pour lire et des oreilles pour entendre, pre. Une fois que Mme Langtry a t accepte Marlborough House, toutes les portes qui lui restaient jusqu'alors obstinment fermes se sont ouvertes... Tu sais, les membres de la famille royale peuvent se permettre de vivre diffremment du commun des mortels.

Cela ne les empche pas d'tre jugs, parfois svrement, par le commun des mortels. Ce nest pas nous de leur faire la leon, ma chre enfant. Lord Linwood marqua une pause avant de dclarer : Mais nous parlions de toi et pas de Son Altesse. Jespre que le jour o ton cur battra pour la premire fois, ce sera pour un aristocrate titr qui saura veiller sur toi et te protger. Pour le moment, j'ai surtout besoin dtre protge des entreprises de mon propre pre , aurait volontiers rtorqu Flavia. Au lieu de cela, elle dclara dun ton plein dinnocence : Esprons que mon prince charmant tombera bientt du ciel... Pour le moment - hlas ! -, je nai pas encore eu le plaisir de le rencontrer. Elle devina que son pre laurait volontiers contredite. Mais lord Linwood tait beaucoup trop adroit pour dvoiler ses plans ! Chaque jour, la jeune fille cherchait un prtexte pour faire quelques pas square Grosvenor. Il y avait maintenant presque une semaine quelle avait rencontr le comte de Haugton dans la chapelle... et elle navait encore rien trouv sous la statue. Je suppose que cela vaut mieux, se disait-elle. Pas de nouvelles, bonnes nouvelles, aurait dit ma Nanny. Le hasard lui avait permis de dcouvrir que M. Wilson, le secrtaire de son pre, avait un vieux chien quil amenait chaque jour avec lui. Cela me dsolerait de laisser Bracken seul dans mon petit appartement, confia M. Wilson la jeune fille. Il a la sagesse de ne pas aboyer, il dort tranquillement sous mon bureau et milord na jamais remarqu sa prsence. Cela vaut mieux. Mon pre estime que les chiens nont pas leur place dans les maisons. Moi qui aime beaucoup les animaux, je ne suis pas de son avis... et si vous me le permettez, je pourrais emmener Bracken faire une petite promenade tous les jours dans le square. Cela ne vous ennuierait pas, mademoiselle Flavia ? Pas du tout ! Bien au contraire, cela me ferait plaisir - probablement autant qu' Bracken. La jeune fille disait la vrit : elle tait contente de promener le chien de M. Wilson. Et en mme temps, elle avait trouv une excuse idale pour sortir sans que le majordome ou la femme de charge savisent de trouver cela bizarre. Je me suis prise au jeu et je suis un peu due de ne jamais rien trouver dans la fissure du

pidestal, se dit-elle ce matin-l en emmenant Bracken se promener dans le square. Elle navait pas non plus revu le comte depuis leur entrevue secrte. Pas plus dans les salons qu Hyde Park, o elle montait pourtant quotidiennement avec son pre. Au lieu dtre soulage, elle se sentait plutt dsappointe. Jaurais bien aim le voir cheval. Cest un si bon cavalier ! Ce matin-l, Flavia dut renoncer monter cheval car son pre stait rendu au chteau de Windsor. Tout de suite aprs avoir pris son petit djeuner, la jeune fille alla trouver M. Wilson. Bonjour, mademoiselle Flavia ! fit ce dernier avec bonne humeur. Il y a encore une pile dinvitations pour vous ! Aucune autre dbutante ne doit en recevoir autant, je le parierais volontiers. Mon pre doit tre content... fit la jeune fille sans beaucoup denthousiasme. Et vous ne ltes pas, mademoiselle Flavia? Je trouve que tous les bals se ressemblent. On y voit les mmes personnes, on y entend les mmes conversations polies... Le secrtaire esquissa un sourire. Seriez-vous dj blase, mademoiselle Flavia ? Ma foi... un peu, je lavoue. Je trouve tout aussi divertissant de promener Bracken. Puis-je lemmener maintenant ? Il ne va certainement pas dire non ! Bracken? Le chien, qui tait dress rester sans bouger sous le bureau de son matre, apparut en remuant la queue. Viens, mon brave Bracken ! lui dit Flavia. Nous allons faire un petit tour... Je vous laisse ouvrir toutes ces enveloppes, monsieur Wilson. Peut-tre dcouvrirez-vous une invitation un peu plus originale que les autres ? Je lespre, mademoiselle Flavia. vrai dire, la jeune fille ne se faisait gure dillusions. Elle avait trouv assez ennuyeux le bal auquel elle avait assist la veille. Comme je le disais M. Wilson, cest toujours la mme chose !

Pendant le dner qui prcdait le bal, elle avait t assise entre un jeune vicomte et le fils dun baronnet. Tous deux navaient pas plus de vingt ans et leur conversation se limitait leurs prouesses au cricket... Il est certain que jai appris beaucoup de choses au sujet du cricket en une seule soire ! se dit Flavia avec ironie. Aprs cela, elle avait dans avec dautres jeunes gens qui semblaient tre les copies conformes de ceux qui lentouraient table. Je les ai trouvs tous tellement insignifiants que je ne me souviens dj plus de leurs noms ! Je prfrerais dner seule avec mon pre. Au moins, nous aurions des conversations intressantes au sujet de la politique, de la menace russe, ou encore de ce qui se passe en France... Tout en tenant Bracken en laisse, elle fit pas lents le tour du square. Puis elle sapprocha de la statue... et son cur se mit battre tout rompre quand elle dcouvrit un petit papier dans la fissure. Craignant dtre observe, elle fit mine de vrifier le collier de Bracken tout en sappuyant au pidestal. Elle en profita pour saisir le message. Et en se redressant, elle le glissa adroitement dans sa poche. Ensuite elle alla sasseoir sur un banc de lautre ct du square. Aprs avoir regard autour delle pour sassurer que nul ne lui prtait attention, elle dplia le papier, tandis quun petit terrier noir sautait joyeusement autour de Bracken qui ne lui accordait aucune attention. Onze heures et demie. Urgent. Bien sr, ce message ne comportait aucune signature... La jeune fille, qui commenait dj sennuyer Londres, se sentit revivre. Qua-t-il bien pu se passer? Elle avait hte de le savoir ! Enfin un peu daction! pensa-t-elle avec satisfaction. Aprs un instant de rflexion, elle se dit que tout cela tait un peu effrayant... Mais dun autre ct, cest tellement passionnant ! Comme elle avait lhabitude de se lever de bonne heure, Flavia avait largement le temps de se rendre au rendez-vous fix. Aprs avoir dchir le feuillet de vlin en mille morceaux, elle se leva.

Viens, Bracken ! Nous rentrons. Au passage, elle jeta les confettis du message du comte de Haugton dans diffrentes corbeilles papier. Maintenant, il faut que je trouve le moyen daller la chapelle Grosvenor sans veiller la moindre suspicion de la part de Barker ou de Mme Shepherd. Une fois de retour, elle conduisit Bracken dans le bureau du secrtaire avant daller trouver la femme de charge. Je vais aller la parfumerie acheter un peu plus de cette eau de toilette qui me plat tant. Voulez-vous que jy envoie une femme de chambre, mademoiselle Flavia? Je vous remercie, madame Shepherd, mais jaime autant marcher un peu. Je ne suis pas monte cheval ce matin et cela me manque... Vous avez lhabitude de prendre de lexercice. Quand milord nest pas l, pourquoi ne sortiriez-vous pas en compagnie dun groom ? Cest ce que je ferai la prochaine fois. Pour le moment, je vais aller avec Molly jusqu la parfumerie. Lautre jour, elle tait vraiment contente de maccompagner ! Vous tes si gentille, mademoiselle Flavia ! Je peux vous dire quil ny a pas beaucoup de jeunes personnes de votre ge qui penseraient faire plaisir une vieille servante ! Molly a t dans la famille tellement longtemps! Je ne voudrais pas quelle ait l'impression dtre devenue compltement inutile. Elle sera ravie de sortir avec vous, mademoiselle Flavia. Mais ne lemmenez pas trop loin! Pas plus loin que la parfumerie, n'ayez crainte ! Et cet aprs-midi - moins quentretemps je ne reoive une invitation pour le th -, je pourrai aller avec Betty promener Bracken dans Hyde Park. Mme Shepherd sourit. Je vois que vous tes incapable de rester en place, mademoiselle Flavia! A la campagne, je galopais pendant des heures travers les bois et les champs... Mais Londres, vous dansez tous les soirs ! Ce nest pas pareil, madame Shepherd. Ce nest pas pareil du tout !

Un peu plus tard, ce fut lallure de Molly -c'est--dire petits pas - que la jeune fille se dirigea vers South Audley Street. Je vous laisse aller seule la parfumerie, Molly. Voici de largent pour acheter du parfum... Quel parfum, mademoiselle Flavia? Cette dernire lui remit ltiquette quelle avait dcolle dun flacon. Celui-ci, Molly, sil vous plat. S'ils nen ont pas, vous le commanderez. Trs bien, mademoiselle Flavia. Quant moi, je cours mettre une lettre la bote... Je ne vais pas vous demander daller jusqu la poste avec moi. Cest en effet un peu loin, mademoiselle Flavia. Je ne pense pas que ce sera long, mais sil y a du monde, je serai oblige de faire la queue. Dans ce cas, vous naurez qu attendre mon retour la parfumerie. Trs bien, mademoiselle Flavia. Il y a toujours des chaises pour les clients, vous naurez qu vous installer confortablement et patienter. Je tcherai de faire vite. Prenez tout votre temps, mademoiselle Flavia. Ce nest pas bon de courir par cette chaleur! Aprs avoir laiss Molly la porte du magasin, la jeune fille se hta jusqu la chapelle. Comme lordinaire, la porte en tait grande ouverte. Elle entra sur la pointe des pieds, en faisant si peu de bruit que les trois ou quatre personnes qui priaient dans la nef ne se retournrent mme pas. Elle gravit dun pas lger lescalier qui conduisait la galerie. Grce au ciel, il ny avait pas de fidles l-haut... Seul le comte se tenait lendroit exact o elle lavait vu la premire fois. Je me disais que vous maviez oublie, dit-elle en sasseyant ct de lui. Certainement pas ! Mais jusqu hier, je navais rien de spcial vous communiquer. Que sest-il pass? Je peux vous dire que votre pre et lord Carlsby ne manquent pas dastuce ! Quont-ils fait ?

Votre pre a dit Sa Majest que votre beaut vous valait un tel succs dans les salons que cela le proccupait beaucoup. Pourquoi donc ? Il craint que vous ne soyez tente de flirter sans fin avec vos admirateurs... Quelle btise! Mes admirateurs sont charmants, certes, mais ils nont pas dautre souci en tte que de savoir qui gagnera le prochain match de cricket ou quel cheval remportera telle ou telle course... Entre nous, je trouve ces jeunes gens extrmement purils ! Je suis entirement de votre avis. Mais votre pre prtend que vous risquez de devenir futile... Futile, moi ! Sans tenir compte de l'interruption, le comte poursuivit : Il dit aussi que vous semblez enchante dexercer votre pouvoir sur les hommes. Cest faux ! Mon pre sait trs bien que je ne mintresse nullement ces jeunes gens ! Dailleurs, l'attrait de la nouveaut est dj puis pour moi. Aprs tre alle tous les soirs au bal, je commence dj my ennuyer. Ces rceptions se ressemblent toutes ! On y trouve les mmes personnes qui dbitent les mmes lieux communs... Vincent de Haugton laissa chapper un petit rire. Vous navez pas tort... Mais revenons-en au sujet qui nous proccupe. Votre pre a racont Sa Majest quil avait peur que vos succs ne vous montent la tte et que vous ne deveniez une vapore ravie d'exercer son pouvoir sur les hommes. C'est du plus haut ridicule ! Je le sais... Mais vous savez combien Sa Majest est prude et rigoriste. Lide quune sage jeune fille venue de la campagne devienne une mondaine frivole la pouvante. Mon pauvre Linwood ! a-t-elle dit votre pre. Que faire pour viter cela ? Flavia plit. Elle comprenait enfin o voulait en venir son pre. Et... et qua-t-il rpondu? A mon avis, il faudrait la marier sans tarder. La jeune fille retint sa respiration. A... a-t-il vraiment dit cela la reine?

Plus. Il a suggr Sa Majest de tenter un rapprochement entre la plus jolie des dbutantes et le plus sduisant des clibataires... Cest terrible! Jai peine croire que mon pre ait mis Sa Majest dans son complot ! Il na pas hsit le faire ! tes-vous sre de ce que vous dites ? La reine elle-mme ma rpt ce que je viens de vous apprendre. Et... et quelle a t votre raction? Je lui ai tout de suite annonc que je navais aucune envie de me marier pour le moment. Pourtant, il serait temps dy songer votre ge , a-t-elle rtorqu. Flavia plit. Mon Dieu! Cela vous stabiliserait, a ajout Sa Majest. Dautant plus que jai appris que vous sembliez au mieux avec la duchesse de Manchester, ce qui ne me plat pas du tout. Quavez-vous rpondu ? Que je souhaitais faire un mariage damour et... Une lueur ironique passa dans ses yeux. Et ? insista Flavia. Et que je cherchais une femme semblable elle en tous points quand elle tait jeune. Flavia ne put sempcher de pouffer en mettant sa main devant sa bouche pour ne pas tre entendue. Quel flatteur vous faites ! Pas vraiment. Sa Majest tait trs jolie quand elle avait vingt ans. Et elle est galement fort intelligente ! Quelle diffrence avec les petites oies blanches que lon veut me mettre dans les bras chaque bal ! Vous ntiez pas chez la duchesse de Bedford hier soir. Vous aurais-je manqu ? demanda Vincent en souriant. Bien sr! Nous sommes tous les deux dans une situation dangereuse... et je trouve cela bien plus passionnant que dcouter les discours insignifiants des jeunes gens qui me font

danser. Leurs compliments doivent quand mme vous faire plaisir. Bah! Combien de demandes en mariage avez-vous reues ce jour? Deux. Je pense quil y en aura une troisime bientt, mais je la refuserai comme jai refus les deux premires. Pourquoi? Tout simplement parce que je mourrais d'ennui si je devais pouser lun de ces jeunes gens ! Oh, ils sont bien gentils, mais ils ne sintressent pas grand-chose ! Parlez-leur de politique, dart ou de voyages... ils restent bouche be sans rien trouver rpondre ! Les dbutantes ont exactement le mme comportement ! Vous comprenez maintenant pourquoi je ne souhaite pas me marier, en dpit des injonctions de la reine ? Peut-elle vous causer des ennuis si vous refusez de lcouter ? Le comte soupira. Il est certain quelle peut me compliquer lexistence... et cest l-dessus que misent votre pre et lord Carlsby. Autrement dit, ou bien vous mpousez, ou bien vous cessez dtre le bienvenu au chteau de Windsor ? Exactement. Il faut que nous trouvions une parade. Avez-vous une ide? Flavia demeura silencieuse pendant quelques instants. Voyons... commena-t-elle. Le prince de Galles est follement amoureux de Mme Langtry... Il suffit de les voir ensemble pour sen rendre compte ! Si vous trouviez votre Mme Langtry et si vous vous affichiez avec elle comme Son Altesse le fait avec sa matresse actuelle, mon pre et lord Carlsby ne pourraient pas vous obliger mpouser. Je doute que la reine approuve cela! Si je menais une vie aussi dissolue au grand jour, je serais immdiatement banni du chteau de Windsor. De toute manire, aucune femme ne mattire spcialement en ce moment... Il marqua une pause avant dajouter :

Et je nai aucune envie de me crer de nouveaux soucis ! Vous ne voulez pas quun mari jaloux vous provoque en duel ? Je men passerais volontiers ! La jeune fille se tordit les mains. Que faire ? Jesprais que vous auriez une ide... Cest que le temps presse ! Dun jour lautre, Sa Majest peut demander votre pre de vous amener au chteau de Windsor. Quoi? Sa Majest pourrait mannoncer de but en blanc que je dois vous pouser ? demanda Flavia avec incrdulit. Tout fait. Quand la reine a une ide en tte, nul ne peut lui faire changer davis. Cest terrible ! Sa Majest est capable de nous obliger nous marier ? Oui. Et si je refuse ? Votre pre sera tellement furieux quil risque de vous renvoyer la campagne. Je ny serais pas si mal ! Et si vous refusez ? Je naurai plus qu dire adieu ma carrire la Cour. Il se mit rflchir. videmment, je pourrais toujours aller ltranger, fit-il mi-voix, comme pour luimme. Jaime voyager... Comme cest injuste ! Vous pouvez partir quand vous voulez, tandis que si la fantaisie me prenait de faire ma valise et dembarquer sur le premier ferry-boat en partance pour Boulogne, imaginez le scandale ! Elle soupira. Et pourtant, comme jaimerais quitter Londres ! Est-ce possible ? Oh, oui ! Moi qui me faisais une fte de vivre dans la grande ville et daller danser tous les soirs, je suis bien due. Ces bals se ressemblent tous... Heureusement, je me suis moins

ennuye que prvu grce vous. Mais nous navons pas eu loccasion de nous rencontrer dans les salons ! Non, mais nous pouvions tre en contact quand nous le souhaitions, grce la statue du square. Cela mamusait beaucoup de faire front avec vous contre mon pre et lord Carlsby. Jesprais que nous saurions gagner la bataille. Mais si la reine se range de leur ct, nous sommes perdus. Il faut trouver une solution ! Je nen vois quune : prendre la fuite. Vous auriez le cur de partir en me laissant seule Londres ? Quel triste destin ! Il ne me restera donc plus, jour aprs jour, qu couter les compliments de ces stupides jeunes gens ? Le comte lui adressa un sourire ironique. Votre attitude a chang. Je croyais que vous ne vouliez pas me voir... Le premier soir, ne mavez-vous pas dit de vous ignorer ! Je ne vous connaissais pas encore. Maintenant, je suis trs due quand je vais au square Grosvenor et que je ne trouve pas de message de votre part... La lutte que nous menons contre mon pre et lord Carlsby me semble cent fois plus passionnante que les rceptions de la haute socit. Ma foi... Que faire ? redemanda la jeune fille. Je crois que le plus sage, pour le moment, est d'attendre. Nous verrons bien comment vont voluer les choses. Flavia ouvrit encore plus grands ses yeux immenses. Soit... Mais que ferez-vous si la reine vous ordonne de mpouser ? Je ne pense pas quelle donnera un ordre pareil ! Elle se contentera de faire une suggestion... Et nous lui dirons alors que nous ne nous marierons pas tant que nous naurons pas rencontr celui ou celle qui nous est destin ! Nous pourrons toujours essayer de le lui faire comprendre... Je suis sre quun jour mon prince charmant viendra, et que je serai merveilleusement heureuse avec lui. Je vous laisse vos illusions ! Quant moi, je doute que lamour existe vraiment...

Ne soyez pas aussi cynique ! Je vais prier pour que vous trouviez la femme de votre vie... et que vous soyez aussi heureux avec elle que je le serai avec mon prince charmant. Vincent lui prit les mains. Esprons-le... mais jen doute! Ils restrent pendant quelques minutes sans bouger et sans parler. Comme je suis bien dans cette chapelle ! pensa la jeune fille avec motion. Elle avait ltrange impression de planer trs haut. En entendant une sonnerie rsonner au loin, elle redescendit brusquement sur terre. Mon Dieu, quelle heure est-il ? Pendant combien de temps suis-je reste avec vous ? Le comte sortit sa montre. Il est presque midi moins le quart. Jai laiss ma vieille femme de chambre la parfumerie. Elle doit se demander ce qui mest arriv ! Flavia se leva en hte. Promettez-moi de me prvenir s'il y a du nouveau. Je vous le promets. Je dois justement me rendre au chteau de Windsor cet aprs-midi. Peut-tre y apprendrai-je quelque chose... Vous ne serez donc pas au bal de la marquise de Steeworton ce soir ? Quel dommage ! Sa Majest ma fait demander. Je ne peux pas lui rpondre que je prfre aller danser chez la marquise de Steeworton ! Non, bien sr... Essayez de savoir ce qui se trame, et tenez-moi au courant. Comptez sur moi. Je vais essayer de trouver le moyen de faire changer Sa Majest davis. Comment peut-elle obliger deux personnes se marier si elles nen ont pas envie ? Nayez pas peur. Le comte sourit avant denchaner : En cas de menace grave, je pourrai toujours embarquer bord de mon yacht et mettre

le cap sur une le lointaine. Pendant mon absence, on oubliera mon existence. Vous ne pouvez pas partir avant les courses dAscot. Mon pre ma dit que vous tiez un passionn dhippisme et que vous aviez un champ de courses sur votre domaine. Vous savez beaucoup de choses ! Javoue que cela mennuierait infiniment de ne pas voir mes chevaux courir. Et remporter la victoire... du moins je vous le souhaite ! Merci. Jaimerais bien bavarder un peu plus avec vous, dit la jeune fille avec simplicit. Mais je nen ai malheureusement pas le temps... Noubliez pas daller tous les jours faire un tour du ct de la statue du square ! Jy passe plutt deux fois quune ! Sur ces mots, Flavia sloigna dun pas lger et disparut dans lescalier. Elle est absolument charmante... pensa le comte. Et cent fois - que dis-je ? - mille fois plus intressante que les autres dbutantes ! Flavia trouva Molly en train de humer lun aprs lautre les nombreux flacons de parfum que le commerant avait disposs devant elle. Je suis navre davoir pris tant de temps pour poster une malheureuse lettre, dit la jeune fille. Mais tout dabord jai d attendre au bureau de poste, et ensuite jai rencontr une amie de pension et nous avons bavard. Mademoiselle Flavia, il faudrait que vous choisissiez une autre eau de toilette que celle laquelle vous tes habitue. M. Coombes dit quelle est parfaite pour une adolescente, mais plus pour une dbutante. Vraiment? Je laimais beaucoup, pourtant... Vous devriez essayer ce lger parfum en provenance de France, conseilla le parfumeur en tendant un lgant flacon la jeune fille. Je suis sr que vous le trouverez votre got. Avec un sourire, il ajouta : Tous les jeunes messieurs qui vous feront danser seront instantanment sduits ! Je prfrerais plutt un rpulsif pour quils me laissent en paix ! eut envie de rtorquer Flavia. Au lieu de cela, elle lana avec amusement :

Seriez-vous un peu sorcier, monsieur Coombes? Ce ne sont pas de simples parfums que vous proposez vos clientes, mais des philtres damour? Le parfumeur se mit rire. Aprs avoir rgl son achat, la jeune fille quitta la boutique. Tout en accordant son allure sur celle de Molly, elle se mit penser au comte de Haugton. Jespre avoir loccasion de le revoir bientt. Il est trs intelligent et il va certainement trouver une solution pour nous sortir de ce pige qui se referme lentement sur nous... Ce fut seulement en arrivant square Grosvenor quelle saperut que son attitude vis--vis du comte de Haugton avait chang. Avant mme de le connatre, je le dtestais de tout mon cur. Maintenant, je dois reconnatre que ce nest pas du tout lgoste fat et arrogant que lon dcrit. Au contraire, cest un homme plein de qualits... Le comte aurait pu lui en vouloir. Ne se retrouvait-il pas cause delle dans une situation extrmement difficile? Mais au lieu de laccabler, il cherchait laider par tous les moyens. Oui, il trouvera une solution ! se redit la jeune fille avec confiance. Et si les choses tournent vraiment mal, il lui restera la possibilit de disparatre du jour au lendemain. Elle laissa chapper un petit soupir. Il en a de la chance de voyager! Comme jaimerais partir avec lui! Ce serait merveilleux de dcouvrir de nouveaux pays, dautres cieux...

Ce soir-l, Flavia reut sa troisime demande en mariage... sans y faire tout d'abord attention. Aprs une valse, son cavalier lavait entrane dans lembrasure dune fentre et stait mis

lui parler dune voix presse. La jeune fille ne lcoutait pas : elle pensait au comte de Haugton, qui devait en ce moment mme se trouver au chteau de Windsor. Soudain, les paroles de Richard Adlington parvinrent jusqu elle. Dites oui, Flavia ! Dites que vous acceptez de mpouser... Je ferai tout ce qui est en mon pouvoir pour vous rendre heureuse. Elle sursauta. Je... je suis navre de devoir vous dcevoir, mais je ne souhaite pas me marier maintenant. Je dsire tout dabord profiter de la saison... Cela ne vous en empchera aucunement ! De toute manire, je tiens faire un mariage damour. Le jeune baronnet avait paru terriblement du. Et vous ne maimez pas ? Comment est-ce possible, quand vous reprsentez tout pour moi ? Je naime personne. Pas plus vous quun autre, avait rpondu Flavia avec franchise. Il avait aussitt repris confiance. Dans ce cas, rien nest perdu ! Je vous aime la folie, et je suis sr de parvenir un jour me faire aimer de vous. Ne rvez pas trop... avait murmur Flavia, certaine que jamais son cur ne battrait pour ce blondinet d peine vingt ans. Elle avait presque piti de lui... Je ne perds pas espoir! assura-t-il. Chaque fois que je vous verrai, je vous dirai que je vous aime et que je nai pas de plus cher dsir que celui de vous pouser. Ce soir-l, ctait la comtesse de Midstock qui avait accompagn Flavia au bal car lord Linwood se trouvait lui aussi retenu au chteau de Windsor. Jaimerais bien savoir ce que Richard Adling-ton ta dit quand il ta emmene lcart ! dit-elle sa nice. Il semble trs amoureux... Il se limagine. La valse, les lumires, le champagne. .. cela suffit faire perdre la tte plus dun ! Et quand ils sveillent le lendemain matin, ils voient les choses dune manire tout fait diffrente.

Lady Edith regarda sa nice en haussant les sourcils. Tu parles comme une vieille dame revenue de tout, ma chre enfant! Richard a-t-il demand ta main, oui ou non ? Et que lui as-tu rpondu ? Jai refus. Comme javais refus les deux prcdentes demandes en mariage que javais dj reues. Flavia eut un geste agac. Mais ces jeunes gens sont bien ttus ! On a beau leur dire non, ils continuent de rver! Sils croient que je suis de celles qui changent davis... Je tavais conseill de ne pas trop te presser, ma chre enfant. Soit ! Mais en mme temps, il ne faut pas te montrer trop difficile... Je me souviens davoir vu une dbutante ravissante commencer la saison d'une manire fulgurante. Elle avait autant de succs que toi, et elle refusait obstinment toutes les demandes en mariage, attendant Dieu seul sait quoi... Lamour, vraisemblablement ! L'anne suivante, les demandes se sont rarfies, mais elle a continu de dire non. Lanne daprs, je doute quelle ait reu plus dune offre. De toute manire, il tait trop tard : plus personne ne la regardait. Eh bien, sais-tu ce qui lui est arriv ? Elle est devenue vieille fille ! Mieux vaut tre vieille fille que dpouser nimporte qui. Je prfre vivre au chteau avec mes chiens et mes chevaux plutt que de devoir subir la compagnie dun homme avec lequel je nai rien en commun. La comtesse de Midstock avait pinc les lvres. Mfie-toi! Je taurai prvenue... Vous mavez dj fait de nombreuses mises en garde, ma tante... Aprs une brve pause, la jeune fille stait empresse dajouter: Et je vous en remercie, car grce vous, jviterai certainement de commettre des erreurs. Sa tante lavait toise en rtrcissant les yeux. Te voil soudain bien docile ! Jespre que tu ne te moques pas de moi ! Ma tante !

Tout cela ne me dit rien qui vaille. Jai limpression que tu me caches quelque chose... Pas du tout, ma tante ! Hum! Le valet qui tait de faction la nuit sempressa douvrir la porte quand il entendit la voiture dans laquelle la comtesse de Midstock ramenait sa nice. Milord est dj de retour, mademoiselle Flavia. Trs bien... La jeune fille trouva une lettre de son pre sur son oreiller. Avant mme de dcacheter lenveloppe, elle devina quel tait son contenu. Elle ne stait pas trompe... Ma chre Flavia, Jai de bien bonnes nouvelles pour toi. Figure-toi que Sa Majest la reine Victoria souhaite te voir demain. Nous n aurons pas le temps de monter cheval Hyde Park car nous sommes attendus pour djeuner au chteau de Windsor. Passe une bonne nuit. Et mets lune de tes plus jolies robes pour faire la rvrence Sa Majest. Je tembrasse, Ton pre qui taime La jeune fille relut cette lettre une seconde fois en soupirant. Suis-je tonne? se demanda-t-elle. Pas vraiment. .. Le comte ne mavait-il pas prvenue ? Mais comment aurait-elle pu empcher lapprhension de la submerger, mme si elle sattendait quelque chose de ce genre ? Persuade quelle ne russirait pas dormir, elle se mit au lit. Mais peine sa tte avait-elle touch loreiller quelle sombrait dans un profond sommeil.

Ce fut Bertha qui la rveilla le lendemain matin en ouvrant les rideaux. Bonjour, mademoiselle Flavia. Le petit djeuner sera servi neuf heures et milord a dit que vous partirez tout de suite aprs. Merci, Bertha. La jeune fille choisit une ravissante robe daprs-midi en faille de soie ivoire orne de galons et de petits nuds bleu ple. Quelles que soient les difficults qui mattendent, je me dois de faire honneur mon pre, se dit-elle. Je men voudrais trop de dranger les bonnes relations quil entretient avec Sa Majest. Cela tient tant de place dans sa vie ! Tout en contemplant son reflet dans le miroir, elle se promit de ne pas se laisser influencer par son pre et lord Carlsby. Ils nont pas le droit de choisir mon futur mari ma place. Pourquoi mobligeraient-ils pouser quelquun qui ne veut pas de moi ? Bien dcide lutter de toutes ses forces, elle descendit. Bonjour, ma chre enfant, lui dit son pre, qui tait dj dans la salle manger. Bonjour, pre, rpondit-elle en allant lembrasser. As-tu pass une bonne soire ? A vrai dire, je me suis ennuye. Est-ce possible ? Le souper tait dlicieux, lorchestre excellent... Pourquoi donc nes-tu pas contente ? Attends, laisse-moi deviner... Les jeunes gens qui tont fait danser tont paru inintressants ! Encore plus que dordinaire ! Et alors que je ncoutais mme pas, Richard Adlington a demand ma main ! Il a d rpter deux ou trois fois la mme chose avant que je ne lui prte attention. Je suppose que tu as refus. Certes ! Vous savez bien que je nai aucune envie de me marier pour le moment. Lord Linwood pina les lvres sans rpondre et ce fut en silence quils prirent leur petit djeuner.

La voiture qui devait les emmener Windsor les attendait dj devant le perron quand ils sortirent de la salle manger. Nous partirons dans dix minutes, dclara lord Linwood. Je monte chercher mon sac et mon chapeau. Windsor ne se trouvait pas plus d'une quarantaine de kilomtres de Londres. Aprs un voyage sans histoire, Flavia fut trs impressionne quand elle vit la rsidence prfre de Sa Majest. Construit au XIIIe sicle autour d'un donjon lev par Guillaume le Conqurant au XIe sicle, et sans cesse agrandi depuis, le chteau dominait firement la petite ville de Windsor et la Tamise. Ds quils arrivrent dans la cour du chteau, un cuyer vint leur rencontre. Je vais tout de suite informer Sa Majest de votre arrive, milord, dit-il lord Linwood. Merci. Deux valets firent entrer les visiteurs dans un salon lameublement svre. Devinant lapprhension de sa fille, lord Linwood lui adressa un sourire rassurant. Ne tinquite pas, ce sera un djeuner en petit comit et Sa Majest ny assistera mme pas ! Mais je croyais quelle voulait faire ma connaissance ! Elle nous recevra en dbut daprs-midi. Dtends-toi... Tu vas avoir loccasion de revoir lord Carlsby, que tu connais dj. Son sourire sagrandit. Justement, le voil! sexclama-t-il pendant quun valet introduisait lord Carlsby dans la pice o ils se trouvaient. Quelques instants plus tard, ce fut au tour du comte de Haugton de faire son entre. La jeune fille sentit les battements de son cur sacclrer. Le danger se prcise, pensa-t-elle en changeant un regard entendu avec le nouvel arrivant. Ce dernier, aprs avoir salu les conseillers de la reine, vint serrer la main de Flavia. Il lui pressa les doigts comme pour lui dire de ne pas perdre confiance. Il semble sr de lui... Mais je crains fort que nous ne soyons pas de taille si mon pre, lord Carlsby et Sa Majest elle-mme se liguent contre nous ! pensa la jeune fille avec

angoisse. Lord Linwood et lord Carlsby staient arrangs pour que le comte et Flavia naient aucun soupon de ce qui les attendait. Au cours du repas qui runit peine une douzaine de personnes, Flavia se trouva assise entre deux hommes d'tat dge vnrable. Quant Vincent de Haugton, il tait plac de lautre ct de la table, entre deux dames dhonneur septuagnaires. Quel luxe de prcautions! se dit la jeune fille. Si la situation ntait pas aussi critique, nous pourrions en rire. Le vieux lord qui tait plac sa droite tint lui faire lhistorique du chteau de Windsor en grand dtail. Flavia, qui avait lu rcemment un ouvrage entirement consacr cet difice, aurait pu par moments le reprendre car il lui arrivait de se tromper dans les dates... Elle eut le tact de n'en rien faire, se contentant de l'couter avec beaucoup dintrt - en apparence. Je suis trs tonn que vous ne soyez encore jamais venue ici, lui dit son voisin de gauche. J'ai toujours vcu la campagne. Et comme jtais en grand deuil, cest seulement cette anne que jai pu venir Londres. O vous avez fait sensation, ma dit ma fille. Maintenant que je vous vois, je comprends pourquoi ! Vous tes bien jolie, mademoiselle. Merci, rpondit Flavia. En confidence, elle ajouta : Je suis un peu intimide... Jespre que je saurai me conduire comme il faut devant Sa Majest. Je suis sr que vous serez parfaite. Savez-vous que Sa Majest apprcie beaucoup votre pre ? Il est trs fier de la confiance quelle lui tmoigne. Je nignore pas que la situation est trs tendue actuellement entre lEmpire ottoman et la Russie. Jespre de tout cur que Sa Majest trouvera une solution ce conflit. Comment une aussi dlicieuse jeune fille peut-elle s'intresser aux affaires trangres ? Mademoiselle, laissez les hommes politiques se proccuper de cela. Vous ne devriez avoir quun seul souci en tte : celui de remplir votre carnet de bal. Je suis sr que vous tes chaque soir entoure de charmants jeunes gens qui vous font la cour et rvent de passer le reste de leur vie vos cts ! Avant de me marier et davoir une nombreuse famille, jaimerais voir le monde... fit Flavia mi-voix, comme pour elle-mme.

Jespre que vous pourrez raliser votre rve, dit le vieux diplomate. la fin du repas, lord Linwood rejoignit sa fille. Sa Majest nous attend. Elle connat mon existence... Vous lui avez donc parl de moi, pre ? Trs souvent. Elle sait que tu as eu beaucoup de succs depuis ton arrive Londres. Tout en suivant son pre travers de longs couloirs, la jeune fille demanda : Sa Majest nous verra-t-elle seuls ? Ou bien y aura-t-il dautres personnes prsentes ? Lord Linwood fit mine de ne pas avoir entendu pour ne pas avoir rpondre. Et quand Flavia rpta sa question, il dclara avec un visible agacement : Tu verras bien ce qui se passera. La jeune fille retint sa respiration. Dans trs peu de temps maintenant, je vais tre fixe sur mon sort... Le comte de Haugton semble sr de lui, mais je crains quil ne fasse preuve de trop doptimisme. Comment peut-il refuser dobir sa souveraine si celle-ci lui ordonne de mpouser? Lord Linwood s'orientait sans la moindre difficult dans cet tonnant ddale dtroits corridors. Je comprends maintenant pourquoi il y a tant dhistoires au sujet des gens qui se perdent dans cet immense chteau ! se dit Flavia. On racontait que les uns entraient dans des appartements qui ntaient pas le leur - par erreur ou quelquefois intentionnellement. Un soir, un ambassadeur tranger navait jamais pu retrouver le chemin de sa chambre. En dsespoir de cause, il stait rsign dormir sur un canap, o une femme de chambre lavait dcouvert le lendemain matin. Croyant avoir affaire un ivrogne, elle ne lavait pas trop bien trait, ce dont Son Excellence avait t profondment mortifie. Aprs avoir march pendant longtemps, ils arrivrent devant les appartements privs de la reine, o plusieurs cuyers les accueillirent. Ils les conduisirent dans une antichambre o attendait dj le comte de Haugton. Quand ce dernier adressa un petit sourire Flavia, elle fut tente de lui demander sil avait trouv une solution. Mais comment pourrais-je lui poser une pareille question devant mon pre ? Dautres personnes furent introduites leur tour dans lantichambre - dont lord Carlsby, ce

qui ne surprit pas autrement la jeune fille. Lord Linwood se tourna vers Vincent de Haugton et, comme sil navait aucun autre souci en tte, se mit lui parler de son curie de courses. Avez-vous des chevaux engags pour les courses dAscot, Haugton? Pas moins de trois, que je crois tout fait capables de remporter des prix. Vincent paraissait lui aussi trs dtendu. Je nen reviens pas de le voir afficher un calme pareil, se dit la jeune fille. Moi qui suis une vritable boule de nerfs... Si elle stait coute, elle se serait enfuie en courant. Elle adressa un coup dil implorant son complice. Ce dernier la fixa sans prononcer un seul mot, mais ses yeux parurent Flavia plus loquents que de longs discours. Nayez pas peur, semblait-il lui dire. Tout va sarranger... ce moment-l, un cuyer entra dans la pice. Sa Majest va recevoir Mlle Flavia Linwood et le comte de Haugton. La jeune fille retint sa respiration. La situation prenait un tour inattendu... Pas un seul instant je naurais imagin que jallais voir la reine sans que mon pre soit prsent ! Quand le comte se leva, elle se mit debout son tour en regardant autour delle dun air hsitant. Puis, sans rflchir, elle glissa sa main dans celle quil lui tendait. Si vous voulez bien me suivre, dit lcuyer. Tout en les prcdant dans un couloir, il dclara : Comme il fait trs beau aujourdhui, Sa Majest a dcid de vous recevoir dans le parc. Ils descendirent un escalier et sortirent. Toute vtue de noir, la reine Victoria tait assise dans un fauteuil de jardin en rotin. Si lentrevue stait droule selon le protocole, Flavia se serait sentie trs intimide... Mais en voyant Sa Majest tout simplement assise au milieu des fleurs, elle se sentit soudain presque aussi laise que si elle rendait visite lune de ses tantes. Le comte s'inclina.

Majest, me permettez-vous de vous prsenter Mlle Flavia Linwood ? Cette dernire plongea dans une profonde rvrence. Votre pre ma dj beaucoup parl de vous, lui dit la reine. Elle se leva. Allons nous installer un peu plus loin pour pouvoir parler tranquillement. Il y a des bancs lombre de ces grands chnes. Se sentant observe, Flavia leva la tte et une exclamation trangle lui vint aux lvres. moins de cinquante mtres deux, un homme se trouvait l, califourchon sur un mur. Il avait un fusil la main et les tenait en joue. Alors tout se passa trs vite... Le comte se prcipita pour se placer devant la reine afin de lui faire bouclier de son corps. Sans rflchir, Flavia courut alors se mettre devant Vincent en cartant les bras pour le protger son tour. Un coup de feu retentit. Flavia ferma les yeux. Tout est fini, je vais mourir... , pensa-t-elle. Mais rien ne se passa. Une fraction de seconde plus tard, elle souleva les paupires et vit que lhomme qui tait perch sur le mur avait lch son fusil. Il vacillait dangereusement... Deux autres coups de feu retentirent, presque simultanment, et ce moment-l lassassin tomba en arrire en laissant chapper un hurlement. Les portes souvrirent. Des cuyers, des serviteurs et des sentinelles accoururent vers la souveraine quils entourrent en poussant de grands cris. Le tumulte tait invraisemblable et pourtant la reine, qui venait dchapper un attentat, demeurait dun calme surprenant. Le comte de Haugton reprit Flavia par la main et lentrana au pas de course. Le cur battant tout rompre, elle le suivit sans poser une seule question. Il lemmena dans un petit salon dsert et, la grande stupeur de la jeune fille, ferma la porte cl derrire lui. Puis il la contempla sans mot dire. Flavia tait trs ple et son cur battait toujours grands coups prcipits, si fort quelle avait limpression que lon nentendait que lui. Vous... vous avez sauv Sa Majest, russit-elle enfin dire. Et vous mavez sauv.

Il lattira contre lui. Sans rflchir, elle se lova contre lui, tandis que leurs lvres se rencontraient dans un baiser sans fin. Les yeux clos, Flavia se sentit envahie par un monde de sensations et de sentiments nouveaux. Enfin, Vincent releva la tte. Flavia, soyez trs franche. Dites-moi ce que vous ressentez pour moi. Je vous aime, avoua-t-elle sans hsiter, avec une dlicieuse simplicit. Et cest merveilleux! Moi aussi, je vous aime. Je vous aime depuis le fameux soir o je vous ai vue vous lever pour demander au prince de Galles la permission de vous asseoir ct de votre pre. Jtais trs vex ! Ctait bien la premire fois quune jolie femme ne voulait pas rester prs de moi ! Il sourit tout en resserrant son treinte. Je vous aime... Et je luttais contre mes sentiments car je savais que vous nprouviez rien pour moi et que vous naviez aucune envie de mpouser. Je ne savais pas que je vous aimais, murmura-t-elle. Je lai compris en voyant cet homme braquer son fusil sur vous. Sil vous avait tu, je naurais plus eu aucune raison de vivre. Le comte plongea son regard dans celui de la jeune fille. Sa Majest voulait organiser notre mariage. Votre pre et lord Carlsby aussi... Flavia frona les sourcils. Soit ! Mais pas plus Sa Majest que mon pre et lord Carlsby ne nous ont influencs! dclara-t-elle avec force. Lennui, cest que si nous nous marions, ils vont tous se congratuler en se disant combien ils ont t habiles! Cela va tout gcher. Rien ni personne ne peut gcher notre amour. Savez-vous ce que nous allons faire ? Je nen ai aucune ide... Nous allons nous arranger pour quils simaginent que leur plan a lamentablement chou. Comment est-ce possible ? Tout dabord, nous allons fuir dici. Et sans perdre une seconde! Pour le moment, le chteau est sens dessus dessous et personne ne pense nous. Mais votre pre ne va pas tarder vous chercher partout. Venez !

Elle ne lui demanda mme pas o il voulait lemmener. Confiante, elle le suivit dans un nouveau labyrinthe de couloirs o il semblait s'orienter sans la moindre difficult. Avant darriver dans le hall, il prit la jeune fille par la taille. Feignez dtre au bord de lvanouissement... Elle obit. Quelques instants plus tard, un cuyer les rejoignit en courant. Que se passe-t-il, milord ? Mlle Linwood a eu un malaise aprs le drame qui vient davoir lieu dans le parc. Cest terrible, milord ! Elle est encore sous leffet du choc. Je men aperois, milord. Et je la comprends... Seigneur, qui aurait jamais cru que, dans lenceinte du chteau de Windsor, il y avait quoi que ce soit craindre de la part des ennemis de Sa Majest ? Je compte sur vous pour dire lord Linwood que jai ramen sa fille chez elle. Bien sr, milord. Sa Majest... Sa Majest est sous leffet du choc, elle aussi. Le comte emmena la jeune fille vers les curies et ordonna son groom de lui prparer sa voiture dans les plus brefs dlais. Moins de cinq minutes plus tard, Vincent semparait des rnes pour mener lui-mme un fringant attelage de quatre chevaux gris, tandis que le groom sautait larrire de llgant phaton. Pendant que les chevaux prenaient le galop, Flavia battit des mains. Nous avons russi nous enfuir sans que personne ait le moindre soupon ! Nous avons surtout russi viter des heures et des heures de discussion strile ! Il haussa les paules. Jentends cela dici! Qui tait cet homme? Pourquoi voulait-il assassiner la reine ? Avait-il des complices ? Etc., etc. ! Toutes ces arguties sans fin ne pourront les mener rien ! Il va falloir attendre les rsultats de lenqute.

Bien entendu ! O memmenez-vous ? demanda un peu timidement la jeune fille. Flavia, jai une ide! Une ide merveilleuse qui nous vitera de les entendre rpter sur tous les tons que nous tions faits lun pour lautre et que cest grce eux que nous sommes tombs amoureux. Je serais bien fche de les voir triompher, avoua Flavia. Moi aussi! Savez-vous ce que nous allons faire ? Nous allons tout dabord nous rendre square Grosvenor, o vous remplirez en hte une malle ou deux en prvision de notre voyage de noces. Ne perdez pas de temps faire la liste de ce qui vous est ncessaire : nous achterons plus tard ce que vous aurez oubli ! O allons-nous ? Il lui adressa un sourire amus. Il faut que vous appreniez obir votre futur mari sans trop lui poser de questions, mon amour. Elle fit mine dtre choque. Quoi ? Vous allez exiger de ma part une obissance aveugle ? Je me demande si je vais accepter de vous pouser... Vous me prfrez le jeune Richard Adlington? Voulez-vous que je vous conduise chez lui? Flavia laissa chapper un rire lger. Oh, non! Elle posa tendrement la tte sur lpaule de Vincent. Emmenez-moi o vous voulez... Je vous aime et je suis prte vous suivre jusquau bout du monde sans plus vous poser la moindre question. Ils arrivrent square Grosvenor en un temps record. Je vous laisse, dit le comte. Quand elle lui adressa un regard angoiss, il se pencha et lui effleura les lvres dun baiser. Nayez crainte, je vais revenir vous chercher dans trs peu de temps. Il faut que nous soyons partis quand votre pre reviendra du chteau de Windsor.

Partir? Mais o? aurait voulu demander la jeune fille. Et vous ne pouvez pas memmener au loin sans que nous soyons maris... Imaginez le scandale ! Au lieu de cela, elle sentendit dclarer : Je vais faire mes bagages le plus vite possible.

Flavia tait en train de faire un choix htif parmi toutes ses toilettes quand Mme Shepherd la rejoignit. M. Barker vient de mapprendre que vous tes revenue du chteau de Windsor bien plus tt que prvu, mademoiselle Flavia. Avisant les robes que la jeune fille avait empiles sur le lit, elle stonna : Que voulez-vous faire avec tout cela, mademoiselle Flavia? Des amis mont invite la campagne et ne vont pas tarder venir me chercher. Pouvez-vous demander Bertha et une autre femme de chambre de maider mettre tout cela dans une malle, sil vous plat, madame Shepherd? Si la femme de charge tait tonne de ce brusque changement demploi du temps, elle tait cependant beaucoup trop style pour le montrer. Trs bien, mademoiselle Flavia, se contenta-t-elle de dire. Pendant que les femmes de chambre faisaient les valises de la jeune fille, cette dernire sassit son secrtaire pour crire lord Linwood. Mon cher pre, Des amis mont invite sjourner la campagne pendant quelques jours. Ds que je connatrai la date de mon retour Londres, je ne manquerai pas de vous tenir au courant. trs bientt, Flavia Tout en cachetant lenveloppe, la jeune fille esquissa un sourire. Mon pre va penser que jai dcouvert ses manigances et que je me suis fche ! se ditelle avec une certaine satisfaction.

La voix de Mme Shepherd la ramena linstant prsent. Avez-vous vu Sa Majest, mademoiselle Flavia ? Oui. Mon pre vous mettra au courant... Ne men veuillez pas, madame Shepherd, mais je nai pas le temps de vous raconter ce qui sest pass au chteau de Windsor: je suis trs presse. Si je ne suis pas prte temps, mes amis sont capables de partir sans moi ! Oh, cela mtonnerait quils fassent une chose pareille, mademoiselle Flavia ! Pour aller rejoindre celui quelle aimait, la jeune fille troqua la robe quelle portait au chteau de Windsor contre une autre beaucoup plus lgante en mousseline - blanche, comme la plupart de ses tenues de dbutante. Ce ntait plus une toilette daprs-midi mais pas tout fait encore une robe du soir. Tout en se htant de se recoiffer, elle se demanda si le comte allait lembrasser lorsquils se retrouveraient... Je voudrais tant quil me prenne encore dans ses bras ! cette pense, elle devint cramoisie. La femme de charge lobservait en fronant les sourcils. Pourvu quelle ne devine rien! Ce serait terrible si elle et Barker savisaient de mempcher de partir! Je ne pense pas quils oseraient, mais qui sait ? La jeune fille mit le collier de perles de sa mre ainsi quun trs joli bracelet - en perles galement. A bientt, madame Shepherd! lana-t-elle dun ton lger. Milord sait-il que vous allez la campagne, mademoiselle Flavia? Mais oui, mais oui... Pour viter dautres questions embarrassantes, la jeune fille descendit. Juste au moment o elle arrivait dans le hall, elle entendit un valet dire : Je vais tout de suite prvenir Mlle Flavia. Le majordome sapprocha de la jeune fille dun air soucieux. Il parat que vous partez, mademoiselle Flavia. Que vais-je dire milord ? Il vous suffira de lui donner cette lettre, Barker. bientt ! Ce ntait pas le phaton avec lequel Flavia tait revenue de Windsor avec le comte de

Haugton qui attendait devant le perron, mais une berline de voyage dont les rideaux taient tirs. Dj, deux valets hissaient les malles de la jeune fille dans le coffre. Celle-ci sapprta monter en voiture. Le majordome, stonnant que personne ne soit sorti du vhicule pour venir au-devant de la voyageuse, sclaircit la gorge. Mademoiselle Flavia... commena-t-il. Il neut pas le temps den dire davantage: le cocher venait de fouetter les chevaux qui partirent au grand trot. Quand la jeune fille souleva un rideau pour jeter un coup dil en arrire, elle vit le majordome, en bas du perron, lever les bras au ciel dans un geste dsespr. Puis elle oublia tout car Vincent venait de lenlacer et de semparer de ses lvres. Quand il releva enfin la tte, elle balbutia : O... o allons-nous? Vous ne mavez encore rien dit... Maintenant que la tentative dassassinat de la reine a prcipit les choses et que tout s'est arrang de manire inespre, nous allons nous marier. Nous... nous marier? Mais o? Mais quand? Dans la chapelle de Marlborough House. Flavia ouvrit de grands yeux. Est-ce possible ? Tout de suite aprs vous avoir quitte, je suis all demander au prince de Galles de nous prter assistance. Lui qui adore tre dans les secrets n'a pas hsit une seconde. Il a fait immdiatement appeler son chapelain. Dans moins d'une heure maintenant, mon amour, nous serons mari et femme. Je narrive pas y croire ! Je me demande si je ne rve pas... Tout ce que nous venons de vivre aujourdhui est tellement extraordinaire que cela pourrait arriver dans un roman, mais jamais dans la vie relle ! Le comte dposa un baiser sur les lvres de la jeune fille avant de murmurer : Il faut croire que nous vivons le plus merveilleux des romans damour! Et Son Altesse va mettre la chapelle de Marlborough House notre disposition... Le prince de Galles sera aussi notre tmoin... et cest lui qui vous conduira lautel ! Pourquoi a-t-il accept? Simplement parce quil aime tre dans les secrets, comme

vous me lavez dit un peu auparavant ? Il y a une autre raison. Laquelle? Son Altesse a toujours souffert du fait que votre pre et lord Carlsby soient au courant de toutes les affaires de ltat, alors que lui-mme en est cart. Cette fois, il pourra se vanter davoir organis notre mariage puisque celui-ci va avoir lieu dans sa chapelle prive ! tant donn les conditions dans lesquelles va tre clbre la crmonie, pas plus la reine Victoria que mon pre ou lord Carlsby ne pourront prtendre y avoir t pour quelque chose ! Le prince de Galles a galement propos de nous prter son yacht - tout au moins pour la premire partie de notre voyage de noces -, car je nai pas le temps matriel de faire venir le mien Londres... Et... o allez-vous memmener? la dcouverte de tous ces pays dont vous rvez. Flavia laissa chapper une exclamation ravie. Cest trop beau! Je ne peux pas y croire... Oui, je rve ! Non, mon amour, vous ne rvez pas! dit le comte en treignant la jeune fille. Tout cela est bel et bien rel. Ses lvres contre les siennes, il murmura : Je vous aime. Je vous aimerai toute ma vie... Elle se lova contre lui. Je vous aime, fit-elle en cho. Dune voix qui ntait plus quun souffle, elle ajouta en cho : Et je vous aimerai toujours, toute ma vie...

Fin