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ALCE

TRADUIT PAR M. ERNEST FALCONNET.

VIE D'ALCE
Alce, inventeur du vers alcaque vcut dans la quarantequatrime olympiade, l'an 604 avant Jsus-Christ : il tait contemporain de Sappho et habitait l'le de Lesbos. Ses posies pleines d'invectives contre Pittacus, l'un des principaux habitants de Mitylne mis par l'histoire au nombre des sept sages de la Grce, lui firent un ennemi redoutable et une perscution mrite. Il porta la peine de ses satires, sa verve pleine d'cret et son orgueil turbulent le firent exiler. Alors il s'arma contre Mithylne; mais sur le champ de bataille il prit la fuite. Tomb entre les mains de Pittacus, il en obtint un pardon gnreux. Une seconde circonstance nous donne un nouvel exemple de sa pusillanimit. Combattant contre les Athniens, il jeta son pe et son bouclier qui gnaient sa fuite. Les Athniens victorieux les suspendirent en trophe dans le temple de Minerve. Pendant son exil Alce avait voyag, il avait visit l'gypte; il avait continu s'abandonner aux charmes de la posie. Il avait compos des odes, des hymnes, des pigrammes. Tour tour il menaait les tyrans et les frappait de tout le poids de sa colre : Alcei minaces camoenae. (Horace.) Tantt il clbrait les doux jeux de Vnus et de Cupidon, et la puissance aimable de Bacchus. Il tait pote par les ides et par l'expression. L'abondance et la simplicit splendide de son vers lui faisaient souvent galer Homre; Horace nous en a trac un loge magnifique d'un coup de crayon : Et te sonantem plenius aureo Alcee plectro... Ce qu'on peut traduire ainsi : Et toi Alce qui tires de si beaux sons de ton archet d'or. Le dithyrambe, tantt enthousiaste et exalt comme l'ode, tantt amer et menaant comme la satire, fut le genre o il excella. Aussi le grand critique latin Quintilien a-t-il crit sur lui les lignes suivantes :

"Dans la partie de ses oeuvres o Alce attaque les tyrans, c'est avec raison qu'il mrite qu'on lui attribue un archet d'or. Il a une grande importance comme peintre de murs; son style est serr, riche et rapide. Il a de la ressemblance avec Homre, mais il a tort d'abaisser clbrer les jeux et les amours un talent cr pour un plus noble emploi." Il ne nous reste d'Alce que quelques fragments conservs par Athne et Suidas, et recueillis par Henry Estienne la suite de son Pindare. FRAGMENTS D'ALCE. I. Jupiter nous inonde des pluies glaciales par torrents, le ciel est obscurci par tous les frimas, bientt l'hiver enchanera le cours des fleuves imptueux. Chassons ce triste hiver en faisant briller nos foyers d'une flamme tincelante, en remplissant nos coupes du vin le plus dlicieux. II. Buvons ! buvons ! Pourquoi attendre l'heure des flambeaux, l'clat du jour ne nous suffit-il pas ? Bacchus, le joyeux fils de Jupiter et de Sml, nous a donn le vin pour noyer nos peines dans l'oubli. Emplissez cette coupe, emplissez-la jusqu'au bord; inondez votre cur de ce doux nectar : voici l'heure o va paratre l'astre qui dvore les champs. Nous sommes au temps le plus enflamm de l'anne. Nos prairies dvores par la soif invoquent la pluie. C'est l'instant de nous enivrer : c'est l'instant de forcer les plus sobres boire longs traits. Amis, plantons, plantons la vigne de prfrence tout autre arbre. III.

Pourquoi laisser notre me se courber sous le poids des chagrins. L'homme qui flchit sous le malheur n'est plus un homme. Dieu puissant de l'Inde, toi seul peux relever celui qui souffre en le plongeant dans les dlices de l'ivresse. IV. L roule sourdement le flot imptueux; plus loin retombe un autre flot qui s'lance avec fureur. Les vagues dchanes nous environnent de toutes parts, le noir navire qui nous porte crie et se rompt sous le souffle imptueux des enfants de Bore. Nous ne reposons plus que sur la mer orageuse. C'est d'elle que dpend notre ruine. Toutes nos voiles brises pendant l'orage ont disparu. Les flancs de notre navire sont fracasss: nous ne pouvons plus jeter l'ancre. V. La pauvret est un mal terrible, insupportable; elle abat les plus grands peuples quand elle se runit sa sur l'inquitude. VI. L'homme riche est un grand homme et le pauvre un misrable sans aucune valeur. VII. Amis, profitez de l'histoire d'Admte ; ne vous attachez qu'aux hommes estimables ; fuyez plus que la mort la socit des lches : nul ne les respecte, pas mme leurs semblables. VIII. Pourquoi l'homme ne peut-il percer de son regard tous les voiles qui nous drobent les replis secrets du cur

humain, le voir tel qu'il est, le refermer ensuite et pouvoir alors choisir son ami ? IX. Une crevisse ayant vu prendre un serpent par une tortue ne put s'empcher de dire : "Si mon frre le serpent n'avait pas us de tant de dtours et de sinuosits, il ne serait pas mort." Ce qu'il y a de mieux faire c'est de marcher toujours droit. X. Pallas! reine glorieuse, gouvernez toujours notre cit et nos citoyens, sans douleur, sans trouble, sans jamais verser le sang de nos frres. Et vous pre des dieux, vous Olympie, mre de l'abondance, accordez-nous les dons de Crs. Qu'ils nous soient apports par les Heures clatantes de grce sous leurs belles couronnes. Exaucez aussi mes vux, respectable Proserpine, et que Lesbos soit toujours florissante en obissant vos saintes lois! XI. Je porterai mon glaive sous une branche de myrte; j'imiterai Harmodius et Aristogiton, qui immolrent le tyran et tablirent dans Athnes l'galit des lois. O gnreux Harmodius! en quittant la terre tu n'es pas mort : tu vis toujours dans ces les bienheureuses o se trouvent Achille aux pieds lgers et l'intrpide fils de Tyde. Oui je porterai mon glaive sous une branche de myrte comme le firent Harmodius et Aristogiton lorsqu'ils turent le tyran Hipparque dans le temple des Panathnes. Que votre gloire soit ternelle dans le monde, cher Aristogiton ! parce que vous avez tu le tyran et tabli dans Athnes l'galit des lois. XII.

Que ne suis-je une belle lyre d'ivoire, une lyre resplendissante comme celles des belles Lesbiennes dans nos ftes solennelles; que ne suis-je l'or le plus clatant, et qu'une femme brillant de tout l'clat de ma beaut et envie de me porter sur son sein! XIII. A sa matresse. Buvez avec moi, vieillissez avec moi, portez des couronnes avec moi. Foltrez avec moi, soyez sage lorsque j'ai de la sagesse. Mais prenez garde aux hasards dont la vie est pleine. Il n'est pas de pierre sous laquelle un scorpion ne puisse se glisser: craignez chaque instant qu'il ne vous surprenne. Il faut se dfier de tout ce qui se cache sous les tnbres. XIV. Quand vous tes au port et que la mer immense semble dans sa colre battre les cieux, vous pouvez alors examiner de sang-froid si vous avez la force de braver ces dangers, si vous pouvez esprer de les viter. Mais une fois lanc sur les flots, vous ne pouvez plus revenir : il faut voguer et suivre le vent qui vous entrane. XV. Il est deux sortes de pudeur, l'une salutaire, le plus prcieux ornement de la beaut, l'autre qui se change en honte, qui mne la peur et qui devient la ruine des familles. FIN D'ALCE

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