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Clula Una clula (del latn cellula, diminutivo de cella, "hueco") es la unidad morfolgica y funcional de todo ser vivo.

De hecho, la clula es el elemento de menor tamao que puede considerarse vivo.2 De este modo, puede clasificarse a los organismos vivos segn el nmero de clulas que posean: si slo tienen una, se les denomina unicelulares (como pueden ser los protozoos o las bacterias, organismos microscpicos); si poseen ms, se les llama pluricelulares. En estos ltimos el nmero de clulas es variable: de unos pocos cientos, como en algunos nematodos, a cientos de billones, como en el caso del ser humano. Las clulas suelen poseer un tamao de 10 m y una masa de 1 ng, si bien existen clulas mucho mayores. La teora celular, propuesta en 1838 para los vegetales y en 1839 para los animales,3 por Matthias Jakob Schleiden y Theodor Schwann, postula que todos los organismos estn compuestos por clulas, y que todas las clulas derivan de otras precedentes. De este modo, todas las funciones vitales emanan de la maquinaria celular y de la interaccin entre clulas adyacentes; adems, la tenencia de la informacin gentica, base de la herencia, en su ADN permite la transmisin de aquella de generacin en generacin.4 La aparicin del primer organismo vivo sobre la Tierra suele asociarse al nacimiento de la primera clula. Si bien existen muchas hiptesis que especulan cmo ocurri, usualmente se describe que el proceso se inici gracias a la transformacin de molculas inorgnicas en orgnicas bajo unas condiciones ambientales adecuadas; tras esto, dichas biomoleculas se asociaron dando lugar a entes complejos capaces de autor replicarse. Existen posibles evidencias fsiles de estructuras celulares en rocas datadas en torno a 4 o 3,5 miles de millones de aos (giga-aos o Ga.).5 6 nota 1 Se han encontrado evidencias muy fuertes de formas de vida unicelulares fosilizadas en microestructuras en rocas de la formacin Strelley Pool, en Australia Occidental, con una antigedad de 3,4 Ga. Se tratara de los fsiles de clulas ms antiguos encontrados hasta la fecha. Evidencias adicionales muestran que su metabolismo sera anaerobio y basado en el sulfuro.7 Existen dos grandes tipos celulares: las procariotas (que comprenden las clulas de arqueas y bacterias) y las eucariotas (divididas tradicionalmente en animales y vegetales, si bien se incluyen adems hongos y protistas, que tambin tienen clulas con propiedades caractersticas).

La clula procariota
Las clulas procariotas son pequeas y menos complejas que las eucariotas. Contienen ribosomas pero carecen de sistemas de endomembranas (esto es, orgnulos delimitados por membranas biolgicas, como puede ser el ncleo celular). Por ello poseen el material gentico en el citosol. Sin embargo, existen excepciones: algunas bacterias fotosintticas poseen sistemas de membranas internos. Tambin en el Filo Planctomycetes existen organismos como Pirellula que rodean su material gentico

mediante una membrana intracitoplasmtica y Gemmata obscuriglobus que lo rodea con doble membrana. Esta ltima posee adems otros compartimentos internos de membrana, posiblemente conectados con la membrana externa del nucleoide y con la membrana nuclear, que no posee peptidoglucano. Por lo general podra decirse que los procariotas carecen de Citoesqueleto. Sin embargo se ha observado que algunas bacterias, como Bacillus subtilis, poseen protenas tales como MreB y mbl que actan de un modo similar a la actina y son importantes en la morfologa celular. Fusinita van den Ent, en Nature, va ms all, afirmando que los citoesqueletos de actina y t bulina tienen origen procaritico. De gran diversidad, los procariotas sustentan un metabolismo extraordinariamente complejo, en algunos casos exclusivo de ciertos taza, como algunos grupos de bacterias, lo que incide en su versatilidad ecolgica. Los procariotas se clasifican, segn Carl Woese, en arqueas y bacterias.

La clula eucariota
Las clulas eucariotas son el exponente de la complejidad celular actual.15 Presentan una estructura bsica relativamente estable caracterizada por la presencia de distintos tipos de orgnulos intracitoplasmticos especializados, entre los cuales destaca el ncleo, que alberga el material gentico. Especialmente en los organismos pluricelulares, las clulas pueden alcanzar un alto grado de especializacin. Dicha especializacin o diferenciacin es tal que, en algunos casos, compromete la propia viabilidad del tipo celular en aislamiento. As, por ejemplo, las neuronas dependen para su supervivencia de las clulas gliales. Por otro lado, la estructura de la clula vara dependiendo de la situacin taxonmica del ser vivo: de este modo, las clulas vegetales difieren de las animales, as como de las de los hongos. Por ejemplo, las clulas animales carecen de pared celular, son muy variables, no tiene plastos, puede tener vacuolas pero no son muy grandes y presentan centriolos (que son agregados de microtbulos cilndricos que contribuyen a la formacin de los cilios y los flagelos y facilitan la divisin celular). Las clulas de los vegetales, por su lado, presentan una pared celular compuesta principalmente de celulosa), disponen de plastos como cloroplastos (orgnulo capaz de realizar la fotosntesis),cromoplastos (orgnulos que acumulan pigmentos) o leuco plastos (orgnulos que acumulan el almidn fabricado en la fotosntesis), poseen vacuolas de gran tamao que acumulan sustancias de reserva o de desecho producidas por la clula y finalmente cuentan tambin con plasmodesmos, que son conexiones citoplasmticas que permiten la circulacin directa de las sustancias del citoplasma de una clula a otra, con continuidad de sus membranas plasmticas.

Diagrama de una clula animal, arriba (1. Nuclolo, 2. Ncleo, 3. Ribosoma, 4. Vescula, 5. Retculo endoplasmtico rugoso, 6. Aparato de Golgi, 7. Citoesqueleto (microtbulos), 8. Retculo endoplasmtico liso, 9. Mitocondria, 10. Vacuola, 11. Citoplasma, 12. Lisosoma. 13.Centrolos.); y de una clula vegetal, abajo.

Teora celular El concepto de clula como unidad anatmica y funcional de los organismos surgi entre los aos 1830 y 1880, aunque fue en el siglo XVII cuando Robert Hooke describi por vez primera la existencia de las mismas, al observar en una preparacin vegetal la presencia de una estructura organizada que derivaba de la arquitectura de las paredes celulares vegetales. En 1830 se dispona ya de microscopios con una ptica ms avanzada, lo que permiti a investigadores como Theodor Schwanny Matthias Schleiden definir los postulados de la teora celular, la cual afirma, entre otras cosas:

Que la clula es una unidad morfolgica de todo ser vivo: es decir, que en los seres vivos todo est formado por clulas o por sus productos de secrecin. Este primer postulado sera completado por Rudolf Virchow con la afirmacin Omnis cellula ex cellula, la cual indica que toda clula deriva de una clula precedente (biognesis). En otras palabras, este postulado constituye la refutacin de la teora de generacin espontnea o ex novo, que hipotetizaba la posibilidad de que se generara vida a partir de elementos inanimados. Un tercer postulado de la teora celular indica que las funciones vitales de los organismos ocurren dentro de las clulas, o en su entorno inmediato, y son

controladas por sustancias que ellas secretan. Cada clula es un sistema abierto, que intercambia materia y energa con su medio. En una clula ocurren todas las funciones vitales, de manera que basta una sola de ellas para tener un ser vivo (que ser un ser vivo unicelular). As pues, la clula es la unidad fisiolgica de la vida.

Finalmente, el cuarto postulado de la teora celular expresa que cada clula contiene toda la informacin hereditaria necesaria para el control de su propio ciclo y del desarrollo y el funcionamiento de un organismo de su especie, as como para la transmisin de esa informacin a la siguiente generacin celular.14

El origen de las primeras clulas Una vez formadas las molculas ms pequeas que constituyen los seres vivos, comenzaron a reaccionar entre ellas y a formar molculas ms grandes. Como consecuencia se formaron protenas y cidos nucleicos. Con el tiempo, algunas de estas grandes molculas se asociaron, formando los orgnulos de las primeras clulas. Estas eran clulas procariotas muy sencillas, que deban de tener una cadena de cido nucleico -que almacenara su informacin gentica-, y se alimentaban de materia orgnica suspendida en el mar. Se piensa que el momento clave en el nacimiento de la clula fue la aparicin de una membrana biolgica. Una membrana permite separar el medio interno del medio externo, lo que hace posible la existencia de un metabolismo. Algunos lpidos disueltos en agua tienen tendencia a formar membranas espontneamente. Se cree que las primeras clulas eran hetertrofas fermentadoras, ya que es el metabolismo conforme a una atmsfera sin oxgeno (atmsfera primitiva) y adecuado a un medio rico en molculas orgnicas (el caldo primitivo). Al ir desapareciendo las molculas, como consecuencia del metabolismo de las primeras clulas, resultaron ms aptos aquellos organismos capaces de realizar otras formas de metabolismo, como la fotosntesis sin desprendimiento de oxgeno, llamada fotosntesis anoxignica. Cmo se originaron las clulas? Uno de los rompecabezas ms complicados del origen de la vida es cmo se formaron las primeras clulas y su metabolismo. Pudiera pensarse que las primeras clulas fueran como los organismos ms pequeos y simples que viven hoy en da, los microbios conocidos como mico plasmas. Las clulas de los mico plasmas son realmente diminutas, ms de mil millones de veces menores que un protozoo, y albergan tan slo una fraccin del ADN y de las protenas normalmente presentes en una clula. Pero todos los mico plasmas son parsitos,

versiones menores y simplificadas de microorganismos mayores de vida libre, y slo pueden crecer y reproducirse en el interior de otras clulas, por lo general de mamferos, un modo de vida claramente imposible para las primeras formas de vida. Las bacterias comunes ofrecen un modelo alternativo, pero los microbios de vida libre son demasiado complejos, compuestos de cientos de polmeros diferentes (entre ellos, unos quinientos tipos de ARN), ms de un millar de enzimas y decenas de miles de molculas. Las primeras clulas debieron ser considerablemente ms simples. Para conocer cmo eran las primeras clulas es necesario levantar el velo evolutivo que separa la vida actual de sus principios. Esta tarea apenas ha comenzado. Los avances en la comprensin de la historia temprana de la vida slo se producen progresivamente, as que hasta que no se disponga de un modelo del origen de los monmeros y los polmeros parecera ocioso atacar esta compleja cuestin. Pero aunque apenas se conozca nada con certeza acerca del origen de la vida celular, s est claro que ocurri segn una secuencia de tres estadios: 1. Es probable que ya existieran sistemas qumicos que la mayora de cientficos describiran como vivos antes de que fueran empaquetados en clulas. La evidencia fsil de este estadio pre celular pudiera no llegar a descubrirse nunca, puesto que su composicin qumica sera demasiado frgil para conservarse, pero se cree que durante un cierto periodo la Tierra primitiva estuvo poblada por molculas vivas, genes desnudos primordiales de cidos nucleicos capaces de autorreproducirse. 2. A causa de su composicin qumica, estos y otros compuestos orgnicos del caldo primordial habran acabado por agregarse en diminutos lbulos protocelulares, ancestros potenciales de clulas con pared celular. Las pruebas empricas de este estadio parecen haberse evadido tambin de la historia, si bien es posible que algn da se hallen clulas fsiles ms antiguas que las ms antiguas conocidas en la actualidad. 3. Las primeras clulas estaran impulsadas por una forma sencilla de metabolismo que estableci las bases para la evolucin posterior de una maquinaria metablica ms compleja.