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Frederik Pohl

EL ENCUENTRO

ULTRAMAR EDITORES

Ttulo original: HEECHEE RENDEZVOUS. Traduccin: FRANCISCO AMELLA. Portada: TONIGARCS.

1.' Edicin: MARZO, 1988. 1984 BY FREDERIK POHL. Reservados todos los derechos. Ninguna parte de esta publicacin puede ser reproducida, almacenada en sistemas de recuperacin de datos ni transmitida en ninguna forma ni por ningn mtodo, electrnico, mecnico, fotocopias, grabacin u otro, sin previo permiso del detentar de los derechos de autor. Ultramar Editores, S.A., 1987. Mallorca, 49. "S 321 24 00. Barcelona-08029. ISBN: 84-7386-485-9. Depsito legal: NA-248-1988. Fotocomposicin: Garca. Felipe II, 289. 08016-Barcelona. Impresin: Grficas Estella, S.A., Estella (Navarra), 1988. Printed in Spain. Digitalizacin y Correccin ULD.

PROLOGO: UNA CHARLA CON MI AUXILIAR


No soy Hamlet. Soy un ayuda de cmara, no obstante, eso sera de ser humano. Que no lo soy. Soy un programa computerizado. Estado ms que honorable del que no me avergenzo, sobre todo porque (como puede verse) soy un programa verdaderamente sofisticado, apto no slo para calcular una progresin o para asumir una o ms personalidades, sino tambin capaz de citar, directamente de las fuentes, a los oscuro poetas del siglo veinte, tan fcilmente como les hablo de ello. Es de asumir una personalidad de lo que voy a hablarles a continuacin. Mi nombre es Albert, y las presentaciones son mi especialidad. Voy a empezar por presentarme a m mismo. Soy uno de los amigos de Robinette Broadhead. Bueno eso no es del todo cierto; no estoy seguro de poder pretenderme amigo de Robin, aunque hago todo lo que puedo para ser un amigo para l. se es el propsito para el que yo (este yo en particular) fui creado. Bsicamente, soy una simple creacin computerizada para la actualizacin de informacin que h sido programada con muchas de las caractersticas del antige Albert Einstein. Es por ello que Robin me llama Albert. En este punto surge una nueva ambigedad. Recientemente, el hecho de si Robinette Broadhead es realmente el objeto de mi amistad, se ha vuelto a su vez cuestionable, ya que ello descanse sobre la base de lo que ahora es Robinette Broadhead. Pero se es un complejo problema que habr que abordar poco a poco. Ya s que todo esto es desconcertante, y no puedo evitar el pensar que no estoy haciendo mi trabajo todo lo bien que debera, ya que mi trabajo (tal y como yo lo interpreto) es preparar el camino para lo que Robn en persona tiene que decir. Es posible que nada de lo que estoy haciendo sea necesario, si es que ya saben qu es lo que tengo que decir. En ese caso, tampoco me importa repetirlo. Nosotros, las mquinas, somos pacientes. Pero tal vez prefieran pasar de largo sobre todo esto e ir adelante de la mano de Robin, como sin lugar a dudas el mismo Robin habra preferido. Hagmoslo a travs del sistema de preguntas y respuestas. Echar mano de mi sistema auxiliar para hacerme una auto-entrevista. P. Quin es Robinette Broadhead? R. Robin Broadhead es un ser humano que fue al asteroide Prtico y que, tras soportar numerosos riesgos y traumas, gan para s los cimientos de una inmensa fortuna y un sentimiento de culpabilidad todava mayor. P. Djate de comentarios capciosos, Albert, y atente a los hechos. Qu es el asteroide Prtico?. R. Se trata de un artefacto abandonado por los Heechees. Los Heechees abandonaron, hace medio milln de aos ms o menos, una especie de aparcamiento orbital lleno de naves espaciales en condiciones de vuelo. Esas naves podan llevarte a lo largo y ancho de la galaxia, pero sin que pudieras controlar t el lugar al que te llevaban. (Para ms informacin, vanse mis otros bancos de datos; transcribo todo esto para mostrar qu computadora para la actualizacin de datos tan sofisticados soy.) P. Estate atento, Albert! Slo los hechos, por favor. Quines son esos Heechees? R. Mira, vamos a dejar una cosa clara! Si t vas a hacerme preguntas a m a pesar de no ser ms que un programa auxiliar parte de m mismo debes dejar que te las conteste de la mejor manera posible. Los hechos no son suficientes. Los hechos son slo lo que producen los sistemas de actualizacin de datos muy primitivos. Soy demasiado bueno para perder en ello mi tiempo; tengo que facilitarte el trasfondo y las circunstancias. Por ejemplo, la mejor manera de explicarte quines son los Heechees es explicndote la historia cmo aparecieron por primera vez en la Tierra. Es como sigue: La poca es el alto Pleistoceno, hace ms o menos medio milln de aos. La primera criatura viva terrestre que se apercibi de su existencia era una hembra de tigre dientes de sable. Dio a luz un par de cachorros, los lami por los cuatro costados, gru para alejar a su inquisitivo macho, se ech a dormir, se despert y se percat de que faltaba uno

de los cachorros. Los carnvoros no... P. Albert, por favor! sta es la historia de Robinette, no la tuya, as que salta al momento en que l empieza a hablar R. Te lo he dicho ya una vez y te lo vuelvo a decir: Si me vuelves a interrumpir, te desconecto, auxiliar! Lo estamos haciendo a mi manera, y mi manera es sta: Los carnvoros no cuentan bien, pero era lo suficientemente lista como para notar la diferencia entre uno y dos. Por desgracia para su cachorro, los carnvoros tienen accesos de ira. La prdida del otro la enfureci y en su paroxismo de furia destroz al sobreviviente. Resulta instructivo observar que sa fue la nica desgracia que tuvo lugar entre los mamferos de gran tamao de resultas de la primera visita de los Heechees a la Tierra. ste es un tipo de informacin que me resulta ms fcil actualizar: ...El conflicto de la isla de la Dominica, a pesar de ser terrible, se liquid en seis semanas dejando a ambos contendientes, Hait y la Repblica Dominicana, ansiosos por conseguir la paz y la oportunidad de rehacer sus maltrechas economas. La siguiente crisis con la que tuvo que enfrentarse el Secretario era mucho ms esperanzadora para todo el mundo, pero era tambin muchsimo ms peligrosa para la paz mundial. Me refiero, claro est, al descubrimiento de lo que se dio en llamar Asteroide Heechee. Aunque era de todos conocido el hecho de que aliengenas tecnolgicamente avanzados haban visitado tiempo atrs el sistema solar dejando tras de s valiosos artefactos, la oportunidad de dar con este objeto y su flotilla de naves en condiciones de ser utilizadas era por completo inesperada. El valor de las naves era incalculable, naturalmente, y prcticamente todos los estados miembros de las Naciones Unidas que disponan de tecnologa espacial reclamaron uno u otro derecho sobre aqullas. No hablar de las delicadas y confidenciales negociaciones que condujeron a la creacin del quintupartito fideicomiso de la Corporacin de Prtico, pero con su constitucin, una nueva era se abri para la humanidad. Memorias, Marie-Clmentine Benhabbouche, Secretaria General de las Naciones Unidas.

Una dcada despus los Heechees regresaron. Reemplazaron algunas de las muestras que haban tomado, incluyendo a una tigresa ahora vieja y rechoncha, y reunieron un nuevo puado. Esta vez no se trataba de cuadrpedos. Los Heechees haban aprendido a distinguir entre unos predadores y otros, y la especie seleccionada en esta ocasin fue un grupo de criaturas desgarbadas, de frente huidiza, dotados de cuatro manos y de rostro velludo y sin

barbilla. Sus remotsimos y colaterales descendientes, es decir, vosotros los humanos, los llamarais Australopithecus afarensis. A sos, los Heechees no los trajeron de vuelta. Desde su punto de vista, tales criaturas constituan la especie terrestre con ms probabilidades de evolucionar hacia una inteligencia superior. Los Heechees haban reservado una finalidad para esas criaturas, por lo que empezaron por someterlas a un programa destinado a forzar su evolucin hacia esa meta. Por descontado, los Heechees no se limitaron al planeta Tierra en sus exploraciones, pero ningn otro de los planetas del sistema solar albergaba el tesoro que a ellos les interesaba. Buscaron. Exploraron Marte y Mercurio; trillaron la nube que cubre los gigantes de gas, ms all del anillo de asteroides; dieron con Plutn, pero jams se molestaron en visitarlo; perforaron una serie de tneles en cierto asteroide excntrico, para construir una especie de hangar para sus naves espaciales y acribillaron el planeta Venus con tneles bien aislados. Si se concentraron en Venus no fue porque prefirieran su clima al de la Tierra. De hecho, detestaban su superficie tanto como los humanos; es por ello por lo que todas sus construcciones eran subterrneas. Pero las construyeron all porque no haba nada en Venus que pudiera ser daado, porque por nada del mundo daaran los Heechee seres vivos en evolucin... excepto de se ello necesario. Tampoco se limitaron los Heechees al sistema solar de la Tierra. Sus naves cruzaron la galaxia y la abandonaron. De lo doscientos mil millones de objetos de tamao superior al de un planeta que pueblan la galaxia, ni uno solo qued sin registra en sus cartas de navegacin; registraron tambin muchos de los no tan grandes. No todos los objetos fueron visitados po una nave Heechee. Pero ni uno solo se qued sin el correspondiente y ronroneante vuelo de observacin ni sin el consiguiente anlisis de los instrumentos, y algunos de ellos no pasaron de convertirse en lo que podra meramente llamarse atracciones tursticas. Slo unos pocos apenas un puado contenan ese peculiar tesoro buscado por los Heechees, de nombre vida. La vida era rara en la galaxia. La vida inteligente, por muy inclusivamente que los Heechees la definieran, era ms rara todava... pero no estaba ausente. Estaban los australopitcidos terrestres, capaces ya de valerse de herramientas, que empezaban a desarrollar instituciones sociales. Haba una prometedora raza alada en lo que los humanos haban de llamar constelacin Ophiucus; otra raza de cuerpos mrbidos que habitaban un denso y enorme planeta en rbita alrededor de una estrella del tipo F-9 en Eridano; cuatro o cinco abigarrados grupos de seres que orbitaban estrellas en el distante corazn de la galaxia, oculto, por nubes de polvo y gas y por racimos estelares, a toda observacin humana. En total sumaban quince especies de seres, procedentes de quince planetas distintos distantes entre s miles de aos luz, de las que poda esperarse que desarrollaran la inteligencia suficiente como para escribir libros y construir mquinas en un espacio de tiempo breve (Para los Heechees, breve era cualquier perodo comprendido en un milln de aos.) Pero haba an ms. Existan, de hecho, tres sociedades tecnolgicas, aparte la de los propios Heechees, ms los artefactos de otras dos ya extintas. De manera que los australopitecus no eran los nicos. Su valor era, no obstante, precioso. Por ello, al Heechee encargado de transportar una colonia desde las planicies de huesos seco de su hogar ancestral hasta el nuevo hbitat que para ello haban preparado los Heechees, se le recompens con grandes honores. El suyo era un trabajo duro y prolongado. Este particular sujeto era el descendiente de una triple generacin encargada de explorar, elaborar mapas y organizar el proyecto del sistema solar. Esperaba que sus propios descendientes continuaran su labor. En eso se equivocaba. En total, el tenaz trabajo de los Heechees en el sistema solar dur algo ms de cien aos; y de repente acab, en menos de un mes. Se decidi suspenderlo, apresuradamente. Desde los tneles madriguera de Venus hasta los pequeos puestos de avanzadillas de Dione y del polo sur marciano, pasando por cada uno de los artefactos puestos en rbita, empez la retirada. Apresurada pero concienzuda. Los Heechees eran unos inquilinos de lo ms limpio. Se llevaron consigo prcticamente el noventa y nueve por ciento de las herramientas, mquinas, artefactos, cachivaches y quincallera que haban dado soporte a su vida en el sistema solar, basura incluida. Muy especialmente la basura. Nada qued atrs por accidente. Y nada en absoluto, ni tan siquiera el equivalente Heechee a una botella de coca-cola o de un kleenex usado qued sobre la superficie de la Tierra. No imposibilitaron a los colaterales descendientes de los australopitecus el descubrir que los Heechees haban visitado su rea. Simplemente se aseguraron de que antes de realizar ese

descubrimiento tendran que aprender a navegar por el espacio. Gran parte de lo que los Heechees se llevaron era desechable y fue arrojado al espacio interestelar o al sol. Parte de ello fue enviado en naves a lugares muy distantes con fines muy concretos. Y todo esto tuvo lugar no slo en el sistema solar de la Tierra, sino en todas partes. Los Heechees limpiaron el sistema solar de todos sus vestigios. Jams una viuda entreg a sus sucesores una herencia tan inmaculada. No dejaron tras de s prcticamente nada, y nada de lo que dejaron careca de propsito. En Venus solamente dejaron los tneles bsicos y las estructuras de los cimientos, amn de una cuidadosamente seleccionada muestra de artefactos; en los puestos de avanzadilla, apenas unos signos de su paso; y otra cosa. En cada sistema solar en que haba esperanzas de que se desarrollara una raza inteligente, dejaron un grande y misterioso regalo. En el sistema solar de la Tierra se encontraba en el asteroide del ngulo derecho que haban utilizado como terminal para sus naves espaciales. Aqu y all en remotos y escogidsimos lugares de otros sistemas, abandonaron instalaciones de mayor tamao. Cada una de ellas contena el inmenso regalo de una flota de las indestructibles y an operativas nave Heechees de velocidad supralumnica. Los vestigios del sistema solar permanecieron en su lugar durante mucho tiempo, ms de cuatrocientos mil aos, mientras los Heechees se ocultaban en su agujero-ncleo. Los australopitcidos terrestres resultaron ser una fallida tentativa evolutiva, aunque los Heechees no llegaron a saberlo; pero lo primos de los australopitecos se convirtieron en neandertales o cromaones, y luego en ese ltimo capricho evolutivo, e Hombre Moderno. Mientras tanto, las criaturas aladas evolucionaron, aprendieron y dieron con el desafo de Prometeo, y se autodestruyeron. Mientras tanto, dos de las ya existentes sociedades tecnolgicas se encontraron y se destruyeron mutuamente. Mientras tanto, seis de las restantes razas prometedora holgazanearon en las aguas estancadas de su evolucin; mientras tanto, los Heechees se ocultaron, echando temerosos vistazos al exterior desde su concha Schwarzschild cada pocas semanas de su tiempo, cada pocos milenios del tiempo que volaba afuera. Y mientras tanto, los vestigios Solares aguardaban, hasta que por fin los humanos dieron con ellos. As que los seres humanos se sirvieron de las naves Heechees. En ellas, entrecruzaron la galaxia. Aquellos primeros exploradores eran individuos asustados, desesperados, cuya nica oportunidad de escapar a la pegajosa miseria humana era la de arriesgar sus vidas en un viaje de desconocidas coordenadas temporales en direccin a un destino que lo mismo poda hacerles ricos como, ms probablemente, difuntos. Acabo, pues, de repasar la historia de los Heechees en su relacin con la humanidad, por entero hasta el momento en que Robin va a dar comienzo a su historia. Alguna pregunta auxiliar? P. Z-z-z-z-z. R. Auxiliar, no te pases de listo. S que no duermes. P. nicamente estoy tratando de dar a entender que te esta costando lo indecible desaparecer de escena, presentador. Y adems, slo nos has hablado del pasado de los Heechees, no de su presente. R. Estaba a punto de hacerlo. Es ms, voy a hablar a continuacin de un Heechee en particular que se llama Capitn (bueno, se no es su nombre, ya que los hbitos de los Heechees en lo tocante a los nombres no son como los humanos, pero servir para identificarlo) y que, justo por la poca en que se inicia el relato de Robin... P. Si es que alguna vez le dejas que lo empiece... R. Auxiliar, cllate! El tal Capitn es relevante para la historia de Robin porque llegar un momento en que sus vidas se crucen de manera dramtica, pero por ahora desconoce todava por completo la existencia de Robin. l, en compaa de si tripulacin, se prepara para abandonar silenciosamente el lugar donde los Heechees han estado ocultos, en direccin a la amplia galaxia que es nuestro hogar. Ahora bien, acabo de hacerte un truquito. Si te he presentado al Capitn que te calles, Auxiliar!, si te he presentado al capitn es porque l es uno de los que secuestraron al cachorro de dientes de sable y construyeron los tneles de Venus. Es ya muy viejo. Eso no significa, sin embargo, que tenga ya medio milln de aos, porque el lugar al que los Heechees corrieron a esconderse es un agujero negro situado en el corazn de la galaxia. Ahora, Auxiliar, no quiero que vuelvas a interrumpirme, aunque vaya a tomarme cierto tiempo para referirme a un hecho curioso. Este agujero negro en el que han estado viviendo los Heechees, curiosamente los seres humanos lo conocan ya muchos antes de tener noticias de la existencia de los Heechees. De hecho, si retrocedemos hasta 1932, descubrimos que fue la primera fuente de radiacin

interestelar que se detect. Hacia finales del siglo veinte, haba sido clasificado por interferometra como un agujero negro de enorme tamao, con una masa equivalente a la de miles de soles y un dimetro de unos treinta aos luz. Por aquel entonces se saba tambin que se encontraba a treinta mil aos luz de la Tierra en direccin a la constelacin de Sagitario, que estaba rodeado por un halo de polvo silicatado y que era un potente emisor de fotones de rayos gamma del tipo 511 keV. En la poca en que se descubri el asteroide Prtico, se saba mucho ms. Se dispona, de echo, de todos los datos de importancia excepto uno. No se tena ni idea de que estuviera lleno de Heechees. Eso no se supo hasta que se empez debera decir hasta que yo empec a descifrar las antiguas cartas de navegacin Heechees. P. Z-z-z-z. R. Silencio, Auxiliar. La nave en la que viajaba el Capitn era muy parecida a la que los humanos encontraron en Prtico. No haba dado tiempo a introducir modificaciones en su diseo. Por la misma razn por la que el capitn no tiene medio milln de aos de edad: el tiempo pasa despacio en su agujero negro. La nica diferencia relevante entre la nave del capitn y cualquiera otra consista en que la suya llevaba un accesorio. En la jerga Heechee el accesorio se lo conoca familiarmente como disruptor de orden de sistemas lineales. Lo que podra muy bien traducirse, en la jerga de nuestros pilotos, como barrena. Era lo que le permita al capitn atravesar la barrera Schwarzschild que rodea los agujeros negros. No pareca gran cosa, un simple cilindro de cristal retorcido sobre un soporte bano, pero cuando el capitn lo puso en funcionamiento, fue como una cascada de diamantes. El resplandor diamantino se expandi y rodeo la nave, y le abri camino a travs de la barrera, camino por el que la tripulacin se desliz fuera, al ancho universo envolvente. Y en muy poco tiempo. Segn los parmetros del capitn, menos de una hora. Segn los relojes del universo exterior, casi dos meses. El Capitn, un Heechee, no se pareca a los seres humanos. Si acaso, se pareca al esbozo de un dibujo animado. Pero poda pensarse en l como un ser humano, ya que posea casi todas las caractersticas de los humanos: curiosidad, inteligencia, afectuosidad, y todas esas otras cualidades que conozco pero que no he podido experimentar nunca. Por ejemplo: estaba de excelente humor porque se le haba permitido incluir entre los miembros de la tripulacin a una hembra que poda convertirse en su compaera sexual. (Tambin los humanos lo hacen, en lo que ellos llaman viajes de negocios). Por lo dems, el objetivo de la misin era, por el contrario, muchsimo menos agradable, si uno se detena a pensar en ello. Cosa que el Capitn no hizo. Le preocupaba tanto como le preocupa a un ser humano el que declaren la guerra de un da para otro; si eso ocurre, es el fin de todo, pero como el tiempo va pasando montonamente sin que ocurra... La nica diferencia es que las rdenes del Capitn no se referan a algo tan inocuo como una guerra nuclear, sino a las ltimas razones por las que los Heechees se haban retirado a su agujero negro. Tena que revisar los artefactos que los Heechees haban dejado tras de s. Aquellos vestigios no eran accidentales. Eran parte de un plan cuidadosamente preestablecido. Casi podran considerarse cebos. Por lo que se refiere al sentimiento de culpabilidad de Robinette Broadhead... P. Me preguntaba cundo volveras a eso. Djame que te haga una sugerencia: por qu no dejas que sea el propio Robn el que nos lo explique personalmente? R. Magnfica idea! El cielo sabe que es un experto en el tema. Se abre el teln... Con ustedes, Robn Broadhead!

1 COMO EN LOS VIEJOS TIEMPOS


Antes de que me ampliasen, sent cierta necesidad que no haba experimentado en ms de treinta aos, razn por la que hice algo que haba credo que no volvera a hacer. Practiqu un vicio solitario. Envi a mi mujer, Essie, a que efectuara un par de visitas sorpresa a dos de sus sucursales en la ciudad. Coloqu la orden de no molestar en la totalidad de los sistemas de comunicacin de la casa. Llam a mi unidad de actualizacin de datos (y amigo) Albert Einstein y le di una serie de rdenes que le hicieron fruncir el entrecejo y chupetear su pipa. Al poco cuando ya la casa estaba tranquila y Albert, reticente pero obediente, se autoesfum, mientras que yo estaba cmodamente tendido en el divn de mi estudio, con un poco de Mozart que llegaba dbilmente desde la habitacin de al lado, al tiempo que el sistema de refrigeracin de la casa destilaba aroma de mimosas, con las luces semiapagadas al poco, digo, pronunci el nombre que no haba pronunciado en varias dcadas: Sigfrid von Shrink, por favor, quisiera hablar con l. Por un momento llegu a pensar que no acudira. Pero entonces en el ngulo de la habitacin, junto al bar, se hizo una sbita neblina luminosa y un destello, y apareci sentado. No haba cambiado en treinta aos. Llevaba un traje oscuro y grueso, de sos que se ven en los retratos de Sigmund Freud. Su rostro maduro y anodino no haba ganado ni una sola arruga, y sus ojos no brillaban menos que antes. En una mano sostena una libretita y en la otra un lpiz, listos para tomar notas como si an tuviera necesidad de las notas! y dijo amablemente: Buenos das, Rob. Por lo que veo, ests francamente bien. Siempre empiezas tratando de infundirme autoconfianza le dije, y por su rostro relampague un amago de sonrisa. Sigfrid von Shrink no posee existencia real. No es ms que un programa computeracional de psicoanlisis. No tiene existencia fsica; lo que yo estaba viendo era solamente un holograma, y lo que oa, un sintetizado de voz. En realidad, ni siquiera tiene nombre, ya que Sigfrid von Shrink es slo el nombre que yo le di en la poca en que era incapaz de hablarle a una mquina, sin nombre adems, de los problemas que me paralizaban. Supongo dijo meditabundo que la razn por la que me llamas es porque hay algo que te preocupa. Ests en lo cierto. Me mir con paciente curiosidad, tampoco en eso haba cambiado. Por esa poca yo dispona de mejores programas de los que servirme bien, en particular de uno, Albert Einstein, tan bueno que rara vez pierdo el tiempo con alguno de los otros pero Sigfrid segua siendo bueno de verdad. Me da todo el tiempo que necesito. Sabe que lo que va cuajando en mi interior necesita de algn tiempo para tomar la forma de palabras, por lo que no me mete prisas. Pero, por el contrario, tampoco me deja divagar y soar despierto. Eres capaz de decirme qu es lo que te preocupa en este preciso momento? Muchas cosas. Cosas distintas. Escoge una dijo pacientemente, y yo me encog de hombros. ste es un mundo complejo, Sigfrid. Con la de cosas buenas que han ocurrido, por qu tendr la gente que...? Oh, mierda. Estoy hacindolo de nuevo, no es eso? Parpade al mirarme. Haciendo qu? me anim. Decir una cosa que me molesta, no la cosa que me preocupa. Escapar del meollo del asunto. sa parece una observacin muy perspicaz, Robn. Quieres probar ahora a decirme cul es el meollo del asunto?

Quiero hacerlo. Es ms, tengo tantas ganas de hacerlo que estoy a punto de echarme a llorar. Llevo sin hacerlo una jodidsima cantidad de tiempo. No has sentido la necesidad de llamarme en mucho tiempo seal, y yo asent. Exactamente. Esper un poco, dndole la vuelta al lpiz entre sus dedos, despacito, de vez en cuando, con esa expresin tan suya de corts y amistoso inters, sin prejuzgar nada; esa expresin que era lo nico de su cara que yo poda recordar entre sesin y sesin, y entonces dijo: Por definicin, Robn, las cosas que te preocupan en lo ms hondo de tu persona son difciles de expresar. Eso lo sabes. Lo comprendimos juntos, hace aos. No debe sorprenderte el hecho de no haber tenido necesidad de verme en todos estos aos, puesto que, obviamente, las cosas te han ido bien. S, realmente bien asent, probablemente mucho mejor de lo que merezco... Oye, no estar expresando sentimientos de culpabilidad al decir eso? Sigfrid suspir, pero no haba dejado de sonrer. Sabes que prefiero que no me hables como un psicoanalista, Robn. Le sonre a mi vez. l hizo una pausa, a continuacin de la cual dijo: Enfrentmonos a la situacin actual objetivamente. Te has asegurado de que no haya nadie que pueda ornos. Temes que te espen? Que alguien llegue a escuchar lo que no le diras ni a tu mejor amigo? Incluso le has dicho a Albert Eins tein, tu actualizador de informacin, que desapareciera y que eliminara esta conversacin de cualquier banco de datos. Lo que tienes que decirme debe de ser muy, muy ntimo. Tal vez se trate de algo que sientes pero que te avergenza sentir. Te sugiere eso algo, Robn? Me aclar la garganta. Acabas de poner el dedo en la llaga, Sigfrid. Y? Qu tenas que decirme? Puedes decrmelo ahora? Me lanc a ello. Naturalmente que s que puedo! Es sencillsimo! Es tan obvio! Maldita sea, me estoy haciendo viejo! sa es la mejor manera. Cuando te cuesta decirlo, dilo y en paz. sa fue una de las cosas que aprend en aquellas sesiones de hace tantos aos, cuando le lloraba a Sigfrid mis penas encima tres veces por semana, y siempre me ha dado resultado. Tan pronto como lo hube soltado, me sent purgado, en fin, no feliz, como cuando se te resuelve un problema, pero al menos la bola aquella de angustia haba sido excretada. Sigfrid asinti levemente. Mir abajo, al lpiz que retorca entre sus dedos, a la espera de que continuara. Y supe que sera capaz, ahora s. Haba pasado lo peor. Conoca la sensacin. La recordaba bien, de aquellas antiguas y tormentosas sesiones. Ahora bien, ya no soy la misma persona que era entonces. Aquel Robin Broadhead estaba reconcomido por el sentimiento de culpabilidad porque haba dejado morir a una mujer a la que amaba. Aquel sentimiento de culpabilidad haba sido ampliamente aliviado, porque Sigfrid haba contribuido a ello. Aquel Robin Broadhead se tena en tan poco que no poda creer que nadie le tuviera en demasiada estima, por lo que tena pocos amigos. Ahora tengo... qu s yo. Docenas. Cientos! (De algunos de ellos voy a hablarles.) Aquel Robin Broadhead no poda aceptar la idea de ser amado, y desde entonces he disfrutado de un cuarto de siglo de maravilloso matrimonio. As pues, era un Robin Broadhead bastante distinto. Pero algunas cosas no han cambiado en absoluto. Sigfrid dije, soy viejo, voy a morirme cualquier da de stos, y sabes qu me maravilla? Separ los ojos de su lpiz. Qu te maravilla, Robin? Lo poco que he madurado para ser tan viejo! Hizo un mohn con los labios. Te importara explicarte mejor, Robin? Claro le contest. Y de hecho, el resto sali solo porque, y de ello pueden estar bien seguros, haba meditado largamente sobre el asunto antes de tomar la medida de llamar a Sigfrid. Creo que tiene que ver con los Heechees continu. Djame que siga antes de decirme que estoy loco, vale? Como sin duda recuerdas, form parte de la generacin Heechee; de nios, crecimos oyendo cosas sobre los Heechees, quienes saban todo lo que los humanos ignoraban y posean todo aquello de que los humanos carecan...

Soy yo, Albert Einstein otra vez. Creo que es mejor que aclarequ es lo que est diciendo Robn acerca de la tal Gelle-Klara Moynlin. Era una de los prospectores de Prtico de quien l estaba enamorado. Ambos, junto con otros prospectores, se encontraron en un agujero negro. Era posible conseguir que unos cuantos se salvaran a costa de los otros. Robin lo logr. Klara y los dems, no. Tal vez se trat de un accidente; tal vez fuera la altruista actuacin de Klara para conseguir que Robin se salvara; quiz fuera el pnico lo que hizo que Robin lo lograra aun a costa de todos los dems; an hoy resulta difcil decirlo. Pero Robin, un autntico adicto del sentimiento de culpabilidad, carg durante aos con la imagen de Klara en aquel agujero negro, en el que el tiempo est casi detenido, experimentando constantemente aquel mismo momento de shock y de terror, constantemente eso crea l culpndole por ello. Slo la ayuda de Sigfrid consigui librarle de aquello. Tal vez se pregunten cmo he conseguido enterarme de qu han hablado Sigfrid y Robin, ya que dicha conversacin era inaccesible. Es fcil. Lo s ahora, de la misma manera que el propio Robin sabe ahora muchas de las cosas que hicieron otras personas no estando l presente para verlas.

Los Heechees no eran tan absolutamente superiores, Robin. Te estoy diciendo lo que nos pareca a nosotros los nios. Nos asustaban, porque solamos meternos miedo dicindonos unos a otros que los Heechees se nos llevaran como el hombre del saco. Adems, nos llevaban tanta delantera en todo que pareca imposible competir con ellos. Era un poco como Pap Noel y otro poco como esos pervertidos raptores de nios contra los que solan prevenirnos nuestras madres. Se parecan algo a Dios. Entiendes lo que te estoy diciendo, Sigfrid? Reconozco los sentimientos dijo con cautela, s. Es ms, ese tipo de sensaciones han aparecido en anlisis de muchas personas de tu generacin e incluso de posteriores. Justo! Y recuerdo algo que me dijiste una vez en relacin a Freud. Dijiste que l haba dicho que ningn hombre puede hacerse adulto mientras su padre est vivo. Bueno, de hecho... Le interrump: Y yo sola decirte que nanay, que mi propio padre haba tenido la cortesa de morirse siendo yo un nio. Oh, Robn suspir. No, escchame. Qu me dices de la inmensa figura del padre que hay en ello? Cmo puede nadie convertirse en adulto mientras Nuestro Padre Que Est en los Cielos sigue all en lo

alto, tan alto que ni nos podemos acercar a l y mucho menos librarnos del viejo hijo de puta? Sigfrid sacudi la cabeza tristemente. La figura del Padre. Citas de Sigmund Freud. No, lo digo en serio! Es que no lo entiendes? S, Robin dijo con seriedad. Comprendo lo que me dices de los Heechees. Es cierto. se es uno de los problemas de la raza humana, de acuerdo, y por desgracia, el doctor Freud jams contempl semejante posibilidad. Pero no estamos hablando de la humanidad sino de ti. No me has llamado para sostener una discusin sobre temas abstractos. Me has llamado porque te sientes desgraciado, y t mismo me has dicho que es el proceso de envejecimiento lo que te hace sentirte as. Conque centrmonos en ello si es que somos capaces. Por favor, no me teorices, dime slo cmo te sientes. Pues lo que me siento grit es condenadamente viejo! Eso t no puedes entenderlo porque eres una mquina. No sabes lo que se siente cuando se te nubla la vista y te aparecen en el dorso de las manos esas manchas color xido que salen con la edad y la piel te cuelga en pliegues a ambos lados de la barbilla. Cuando te tienes que sentar para ponerte los calcetines porque si lo haces sobre un solo pie te caes. Cuando cada vez que se te pasa por alto la fecha de un aniversario empiezas a temer que se trate de la enfermedad de Alzheimer, y cuando tienes ganas de mear y no lo consigues! Cuando... Pero me call a la mitad, no porque me hubiera interrumpido, sino porque me miraba pacientemente como si se fuera a pasar la vida escuchndome decir aquello, y qu ganaba yo con decirlo? Me concedi una pausa para asegurarse de que haba acabado y acto continuo empez con calma: Segn tus informes mdicos se te trasplant una nueva prstata hace dieciocho meses, Robin. Esa molestia debida a problemas de la edad puede fcilmente... Y me lo dices tan tranquilo! Qu sabes t de mis informes mdicos? grit. Sigfrid, di rdenes para que esta conversacin fuera inaccesible! Y lo es, Robin. Creme, ni una sola palabra de lo que aqu se diga ser accesible a ninguno de tus programas, ni a nadie que no seas t. Pero, claro est, yo s puedo acceder a tus bancos de memoria, y eso incluye tus informes mdicos. Puedo continuar? El yunque y el estribo de tu odo interno pueden reemplazarse fcilmente, con lo cual quedar resuelto tu problema de equilibrio. Los trasplantes de crnea se encargarn de esas incipientes cataratas. Lo dems es pura cosmtica, y desde luego que no va a haber problemas a la hora de asegurarte nuevos tejidos. Nos queda, por ltimo, la enfermedad de Alzheimer y, sinceramente, Robin, no veo que padezcas el menor sntoma. Me encog de hombros. l esper un momento y a continuacin, dijo: As pues, cada uno de los problemas que has mencionado (adems de una larga lista de otros de los que nada has dicho pero que recogen tus informes mdicos) puede ser solucionado en cualquier momento o lo ha sido ya. Tal vez hayas enfocado mal el problema, Robin. Tal vez el problema no sea que ests envejeciendo, sino que no deseas hacer lo necesario para impedirlo. Por qu demonios no habra de querer hacerlo? Asinti: Con el corazn en la mano, Robin: eres capaz de contestar t a esa pregunta? No, no puedo! Si pudiera, crees que estara hablando contigo? Sigfrid apret los labios y esper. A lo mejor es que quiero envejecer! Se encogi de hombros. Venga, Sigfrid me hice el zalamero, por favor! De acuerdo, admito que lo que dices es cierto. Tengo el Certificado Mdico Completo Extra y puedo disponer de tantos rganos ajenos como quiera, y la razn por la que no me aprovecho de ello est en algn rincn de mi cabeza. S cmo le llamis a eso: Depresin Endgena. Pero con eso no resolvemos nada! Ah, Robin! suspir. Otra vez a vueltas con la jerga psicoanaltica. Y de la mala. Endgena slo significa que procede del interior. Lo cual no significa que no haya una causa. Cul es la causa, entonces? Me contest pensativo: Juguemos a una cosa. Hay un botn junto a tu mano izquierda... Mir donde deca; s, haba un botn en el silln de cuero.

No es ms que el botn que mantiene la piel en su sitio. Sin duda, pero en el juego que vamos a jugar, en cuanto lo aprietes, har que queden realizadas todas las operaciones que quieras o que necesites. Instantneamente. Apoya tu dedo en ese botn, Robin. Ahora. Deseas apretarlo? ...No. Ya. Y puedes decirme por qu no? Porque no tengo derecho a quitarle a nadie sus rganos! No haba planeado decirlo. No saba que iba a hacerlo. Y una vez lo hube dicho, lo nico que fui capaz de hacer fue quedarme sentado como estaba y escuchar el eco de lo que acababa de decir; tambin Sigfrid se qued callado un buen rato. Entonces, cogi su lpiz y se lo meti en el bolsillo, dobl las hojas y las meti en otro bolsillo, y se inclin hacia delante. Robin me dijo, creo que no puedo ayudarte. Hay en esto un sentimiento de culpabilidad que no veo modo de resolver. Pero tanto como me ayudaste en el pasado! llorique. En el pasado continu inflexible te estabas causando dao a ti mismo por algo que, probablemente, no era del todo culpa tuya, y que de todas formas perteneca por entero a tu pasado. Pero esto no es en absoluto lo mismo. Puedes vivir, quiz, otros cincuenta aos si te haces trasplantar rganos en buen estado que reemplacen los tuyos defectuosos. Pero es enteramente cierto que esos rganos procedern de otra persona, y el que t vivas ms puede, de alguna manera, contribuir a que ese alguien viva bastante menos. Admitir esa verdad no es un sentimiento neurtico de culpabilidad, Robin, sino admitir una verdad moral. Y eso fue todo lo que me dijo excepto, con una sonrisa a la vez llena de amabilidad y disculpa, adis. Odio que mis programas computerizados me hablen de moral. Sobre todo cuando tienen razn.

Ahora bien, hay que recordar que mientras yo padeca esta depresin, no era eso lo nico que suceda. Ya lo creo que no! Muchas cosas les estaban sucediendo a muchas personas en el mundo, en todos los mundos, y en los espacios que mediaban entre ellos, cosas que no slo eran muchsimo ms interesantes sino que eran adems mucho ms importantes para todos, incluido yo. Sucede que yo lo ignoraba por aquel entonces, aunque afectaban a personas (no siempre personas) que yo conoca. (O que no conoca an o que s conoca pero haba olvidado.) Djenme que les ponga algunos ejemplos. Mi todava no amigo el Capitn, que era uno de esos Pap Noel Pervertidos Mentales que me haban perseguido en mis sueos infantiles, estaba a punto de pasar ms miedo del que a m me haba producido nunca pensar en los Heechees. Mi antiguo (y que pronto volvera a serlo) amigo Audee Walthers, Jr., estaba a punto de encontrarse, para desgracia suya, con mi otrora amigo (o no amigo) Wan. Y el mejor de todos mis amigos (si se me permite decirlo as, puesto que no era real), la computadora Albert Einstein, estaba a punto de darme una sorpresa... Qu complicadsimo todo ello! No puedo evitarlo. Yo viva de una manera muy compleja en un mundo muy complicado. Ahora he sido ampliado con todas las partes bien ajustadas, como se ver, pero por aquel entonces no saba ni cules eran esas partes. Era un pobre hombre que envejeca, oprimido por la idea de la muerte y la conciencia del pecado; y cuando mi mujer volvi a casa y me encontr hundido en el divn, mirando al mar de Tappan, solt de inmediato: Pero bueno, Robin! Se puede saber qu es lo que te pasa? Le sonre y la dej que me besara. Essie me regaa un montn. Pero tambin me ama un montn y ella es mucha mujer para amar. Alta. Delgada. Con un largo cabello rubio dorado que recoge en un apretado moo sovitico cuando hace de profesora o de mujer de negocios, por no hablar de su cintura cuando se acerca a la cama. Antes de que pudiera reflexionar sobre lo que iba a contestarle, lo suficiente como para callrmelo, espet: He estado hablando con Sigfrid von Shrink. Ah dijo Essie ponindose rgida, oh. Mientras digera lo que acababa de decirle empez a retirar las horquillas de su moo. Despus de convivir con alguien durante un par de dcadas, empiezas a conocer a esa persona, y pude seguir sus procesos internos igual que si los hubiera ido diciendo en voz alta. Haba

preocupacin, ya que haba necesitado recurrir a un psicoanalista. Pero haba tambin una considerable dosis de confianza en Sigfrid. Essie haba sentido siempre que le deba algo a Sigfrid, porque le constaba que slo con la ayuda de Sigfrid haba sido yo capaz de admitir, haca mucho tiempo, que estaba enamorado de ella. (Y tambin de Gelle-Klara Moynlin, pues se era el problema.) Te apetece contarme de qu habis hablado? pregunt amablemente, y yo le contest: De la vejez y las depresiones, cario. Nada grave. Qu tal da has tenido? Ella me estudi con aquellos ojos suyos capaces de atravesar paredes mientras se soltaba el cabello con los dedos, hasta dejarlo suelto del todo, y madur su respuesta hasta su completa definicin: Condenadamente agotador contest, hasta el punto de necesitar una copa... tanto como t, creo.

As que bebimos. Haba sitio para dos en el divn, y vimos ponerse la Luna sobre la costa de Jersey mientras Essie me contaba su jornada, y nadie hizo preguntas indiscretas. Essie lleva su propia vida, y una agenda de lo ms apretado; tanto que me maravilla su infalible capacidad de encontrar en ella suficiente espacio para dedicrmelo. Adems de visitar sus filiales, pas una agotadora sesin de una hora con el programa de investigacin en el que habamos invertido para integrar la tecnologa Heechee en nuestros propios programas computerizados. En realidad, los Heechees no haban utilizado jams computadoras, ni por descontado instrumentos tan primitivos como controles de navegacin en sus naves, pero posean formidables ideas en campos similares. Por supuesto, sa era la especialidad de Essie, en la que se haba doctorado. Y cuando ella hablaba de sus programas de investigacin poda ver su mente trabajar: no haba, pues, necesidad de interrogar al bueno de Robn, bastaba con teclear la orden de prioridad absoluta en el programa de Sigfrid para tener acceso total a la entrevista. Le dije amorosamente: No eres tan lista como te crees. Ella se detuvo a media frase. La conversacin que he mantenido con Sigfrid expliqu, est sellada. Ah dijo, pagada de s misma. Nada de ah le contest yo, igualmente autosatisfecho, porque se lo hice prometer a Albert. Est grabada de tal manera que ni siquiera t puedes extraerla sin cargarte todo el sistema. Ah! dijo de nuevo, volvindose para mirarme a los ojos. Esta vez el ah haba sonado ms fuerte y con un deje que podra traducirse por voy a tener que decirle cuatro cosas a Albert al respecto. Me gusta tomarle el pelo a Essie, pero como la quiero tanto, no la dej sobre ascuas. No quiero romper el precinto dije, por... bueno, supongo que por vanidad. Siempre que hablo con Sigfrid parezco un miserable llorn. Pero te explicar de qu trata. Ella volvi a recostarse, complacida, y me escuch mientras se lo contaba. Cuando acab, medit durante unos instantes y despus dijo: Y es por eso por lo que ests deprimido? Porque no te quedan demasiadas esperanzas? Asent. Pero Robn! Quiz tengas un futuro limitado, pero Dios mo, menudo presente glorioso! Piloto intergalctico! Magnate podrido de dinero! Irresistible objeto sexual con una esposa tambin de lo ms sexy! Le sonre y me encog de hombros. Un silencio espeso. Que tengas dudas morales concedi por fin, no es ilgico. Se supone que son cosas que pueden preocuparte. Tambin yo tuve mis escrpulos, no hace tanto, si lo recuerdas, cuando los rganos de alguna joven sirvieron para reemplazar los mos. As que lo entiendes! Pues claro que lo comprendo! De la misma manera que entiendo que el haber tomado una decisin moral no es motivo suficiente para que te preocupes tanto. La depresin es absurda. Afortunadamente dijo deslizndose fuera del divn y ponindose de pie para tomarme de la mano, existe una medida antidepresiva a nuestro alcance. Te importa venir conmigo al dormitorio?

Bueno, claro que no me importaba, y as lo hice. Y comprob cmo la depresin se desvaneca, porque si algo me gusta en este mundo es compartir mi cama con S. Ya. LavorovnaBroadhead. Y hubiera disfrutado de ello exactamente lo mismo de haber sabido que faltaban menos de tres meses para que me alcanzara la muerte que tanto me haba deprimido.

2 LO QUE OCURRI EN EL MUNDO DE PEGGY


Mientras tanto, en el mundo de Peggy mi amigo Audee Walthers buscaba en un peculiar prostbulo a alguien muy especial. Le he llamado amigo mo, aunque no haba pensado en l durante aos. En una ocasin me haba hecho un favor. De eso precisamente no me haba olvidado... o sea que, si alguien me hubiera preguntado: Oye, Robn, te acuerdas de que Audee Walthers se la jug para conseguirte una nave en cierta ocasin en que te hizo falta?, yo habra respondido indignado: Demonios, claro que me acuerdo! Cmo iba a olvidarme de ello!. Pero lo cierto es que tampoco me haba pasado cada minuto de mi vida pensando en ello, y en aquel preciso instante yo no tena ni la ms remota idea de dnde estaba ni de si segua vivo. Walthers era fcil de recordar, porque tena un aspecto poco corriente. Era bajito y poco agraciado. Tena la cara ms ancha en las mandbulas que en las sienes, lo que le daba cierto aire de sapo simptico. Estaba casado con una bella e insatisfecha mujer a la que ms que doblaba la edad. Tena diecinueve aos y se llamaba Dolly. Si me hubiese pedido mi opinin, le hubiera dicho que casar a Mayo con Diciembre no suele dar resultado, salvo en casos como el mo, en que Diciembre es notablemente rico. Pero l deseaba a toda costa que su matrimonio funcionase, porque quera mucho a su mujer, y por eso trabajaba como un esclavo para Dolly. Audee Walthers era piloto. Pilotaba lo que fuera. Haba pilotado aparatos orbitales en Venus. Cuando el gran transporte terrestre (que constantemente le recordaba mi existencia ya que yo posea parte de las acciones y lo haba rebautizado con el nombre de mi mujer) llegaba a la rbita del mundo de Peggy, Audee pilotaba un carguero con el que sacaba y meta la mercanca del transporte; entretanto pilotaba cualquier cosa que se alquilara para realizar no importaba qu servicio requirieran los capataces. Como casi todo el mundo en Peggy, tambin haba recorrido sus buenos cuarenta mil millones de kilmetros desde el lugar en que haba nacido para poder malvivir all; a veces lo consegua, a veces no. De manera que cuando al regresar de uno de sus chrter Adjangba le dijo que haba otro en perspectiva, Walthers hizo lo indecible por hacerse con l. Aunque ello significara tener que recorrer todos los bares de Port Hegramet para reclutar al pasaje. Cosa harto difcil. Para tratarse de una ciudad de apenas cuatro mil habitantes, los bares de Port Hegramet estaban superpoblados. Haba puntos neurlgicos, pero no estaban en los ms obvios: el caf del hotel; el pub del aeropuerto; el gran casino de Port Hegramet, el nico lugar con espectculo de variedades; no era all donde estaban los rabes que componan su prximo chrter. Tampoco estaba Dolly en el casino, donde debera de haber estado actuando con su nmero de marionetas, ni tampoco en casa, o por lo menos no contest al telfono. Media hora ms tarde Walthers segua buscando a los rabes por las calles mal iluminadas. Haba ya dejado atrs los barrios del oeste, los ms ricos, y los encontr en un prostbulo, a las afueras de la ciudad, en plena discusin.

Todos los edificios de Port Hegramet eran provisionales. Era sta una necesaria consecuencia de la naturaleza de colonia del lugar; cuando, cada mes, llegaban los nuevos inmigrantes en el enorme transporte terrestre, el Paraso Heechee, la poblacin aumentaba como un globo al que se hincha con hidrgeno. Despus iba deshinchndose gradualmente, a medida que los colonos eran trasladados a las plantaciones, a las explotaciones forestales y a las minas. Pero nunca se descenda al ltimo ndice, de modo que cada mes se contaba con unos centenares de nuevos residentes, nuevas viviendas se construan y algunas de las ms viejas se echaban abajo. Pero este prostbulo en particular era el ms provisional de todos los edificios. No pasaba de ser tres paneles de plstico para construccin mutuamente apuntalados a modo de paredes, con un cuarto panel apoyado sobre ellos a manera de techo, con el lado que daba a la calle abierto. Aun as el interior estaba lleno de humo y nebuloso, por el humo del tabaco y de la marihuana que se mezclaba

con el amargo y aguardentoso olor del licor de fabricacin casera que se venda all sin licencia. Walthers reconoci a su panacea de inmediato, gracias a la descripcin que le haba facilitado su agente. No haba muchos como l en Port Hegramet... rabes s, claro est, pero ricos, cuntos?, y viejos? Mr. Luqman era incluso ms viejo que Adjangba, gordo y calvo, con una sortija en cada uno de sus amorcillados dedos, la mayora diamantes. Estaba en compaa de un grupo de rabes al fondo del garito, pero en cuanto Walthers hizo ademn de dirigirse hacia ellos, la cantinera alarg un brazo. Fiesta privada dijo. Ellos pagan, usted fuera. Me estn esperando dijo Walthers con la esperanza de que as fuera. Para qu? Y a usted qu le importa? contest Walthers con enfado mientras calculaba qu sucedera si se haca paso empujndola a un lado. La mujer, delgada, de tez oscura, joven, con brillantes aros azules colgndole de las orejas, no era problema; pero el tiparrn aquel de cabeza de bala que observaba lo que estaba pasando sentado en un rincn, era otra historia. Pero por suerte Luqman vio a Walthers y se le acerc dando tumbos cegato. Usted es mi piloto anunci. Venga y tmese algo. Gracias, seor Luqman, pero tengo que irme a casa. He venido slo a confirmar lo del chrter. S. Iremos con usted. Se volvi y mir de soslayo a los dems de su grupo, que estaban discutiendo algo con acaloramiento. Quiere tomar algo? volvi a preguntar por encima del hombro. Estaba ms borracho de lo que Walthers haba credo en un principio. Le contest otra vez: No, gracias. Querra firmarme ahora el contrato del chrter, por favor? Luqman se volvi a mirar la copia que Walthers le tenda. El contrato? Medit durante un instante. Por qu tiene que haber un contrato? Es la costumbre, seor Luqman dijo Walthers, perdiendo la paciencia. Detrs de Luqman los rabes se gritaban unos a otros, ellos y Walthers se disputaban a oleadas la atencin de Luqman. Y haba otro detalle. Haba cuatro individuos enzarzados en la discusin, cinco si se contaba al propio Luqman. El seor Adjangba me dijo que sumaban cuatro en total mencion Walthers. Hay sobrecarga si son ustedes cinco. Cinco? Luqman observ con atencin el rostro de Walthers. No, somos cuatro. Entonces su expresin cambi y sonri con simpata. Ah! Pero crea usted que ese loco vena con nosotros? No, no es con nosotros con quienes va a ir. A lo mejor adonde se va, y solo, es a su propia tumba, como siga insistiendo en discutirle a Shameem lo que el profeta dice en sus enseanzas. Ya dijo Walthers. Bien, y si ahora es tan amable de firmarme aqu... El rabe se encogi de hombros y tom la copia de manos de Walthers. La despleg sobre la superficie de zinc de la barra y empez a leerla dolorosamente, pluma en mano. La discusin aument de tono, pero Luqman pareca haberla desterrado de su mente. La mayora de los parroquianos del garito eran africanos. Kiyuku los que ocupaban un lado y Masai los que ocupaban el opuesto. A primera vista, rodeados por tal compaa, los pendencieros ocupantes de la mesa le haban parecido todos iguales. Ahora Walthers se aperciba de su error. Uno de los hombres que discutan era ms joven que los dems, y ms bajo y delgado. El color de su piel era ms oscuro que el de la mayora de europeos, pero no tan oscuro como el de los libios; sus ojos eran tan oscuros como los de ellos, pero sin kohl. No era asunto que le importara. Se dio la vuelta y aguard pacientemente, ansioso por marcharse. No slo porque deseara ver a Dolly. Port Hegramet era un tanto segregacionista. Los chinos vivan entre los chinos, los latinoamericanos en su barrio, los europeos en el distrito de los europeos; aunque no siempre de manera pacfica y ordenada, no. Las distancias se mantenan aguzadas entre los distin tos subgrupos: los chinos de Cantn no se trataban con los de Taiwn, los portugueses seguan teniendo poco que ver con los finlandeses y los una vez chilenos y ex argentinos seguan pelendose entre s. Pero, desde luego, no por ello sentan los europeos ninguna necesidad de acudir a los baruchos de los africanos, y por eso, cuando Luqman le devolvi el contrato firmado,

le dio las gracias y sali rpidamente y con un cierto alivio. Haba cubierto menos de una manzana cuando oy gritos ms fuertes de ira y un chillido de dolor. En el mundo de Peggy uno procuraba meter sus narices en los asuntos ajenos tan poco como le era posible, pero Walthers tena un chrter que proteger. El grupo al que vea golpear a un individuo bien poda tratarse de los gorilas africanos atacando al cabecilla del grupo de su chrter. Lo que converta aquello en asunto suyo. Se volvi y retrocedi corriendo, un error del que, cranme, se arrepinti profundamente tiempo despus. Cuando Walthers lleg, los asaltantes haban desaparecido, y la quejosa y sangrante figura que yaca sobre la acera no perteneca al grupo de su chrter. Era el joven extranjero; se agarr a la pierna de Walthers. Aydeme y le dar cincuenta mil dlares le dijo confuso, con los labios hmedos de sangre. Voy a ver si encuentro alguna patrulla ofreci Walthers tratando de desentenderse del asunto. Nada de patrullas! Aydeme a matar a sos y le pagar le espet el hombre. Soy el capitn Juan Henriquette Santos-Schmitz y puedo permitirme el lujo de comprar sus servicios!

Claro est que yo nada saba de todo esto en aquel entonces. Por lo dems, tampoco Walthers saba que Luqman trabajaba para m. Eso importaba poco. Haba decenas de miles de personas que trabajaban para m, y el que Walthers lo supiera o no, no cambiaba las cosas. Lo malo es que no reconociera a Wan, ya que no haba odo hablar de l ms que en trminos generales. A la larga, este detalle s iba a ser de importancia para Walthers. Yo conoca a Wan particularmente bien. Le haba conocido cuando no era ms que un nio semisalvaje, educado por mquinas y seres no humanos. Al hacer para ustedes mi recuento de conocidos, he llamado a Wan no amigo. Le conoca, es cierto, pero nunca fue lo suficientemente sociable para ser amigo de nadie. Podra decirse incluso que era bastante enemistoso no slo en relacin a m, sino a la humanidad entera o que lo haba sido en la poca en que era un asustado y lascivo adolescente que soaba en su caparazn all en la nube de Oort, sin nadie que supiera ni se preocupara por el hecho de que esos mismos sueos estaban volvindonos locos a todos los dems. Pero no era culpa suya, ciertamente. Ni tampoco era culpa suya que los malditos enfurecidos terroristas hubieran tomado su ejemplo como fuente de inspiracin y estuvieran volvindonos locos a todos otra vez, siempre que podan... pero si retomamos la cuestin de la culpa y de ese otro trmino con ella relacionado, culpabilidad, nos encontraremos de nuevo con Sigfrid von Shrink antes de que nos demos cuenta, y de lo que estamos hablando ahora es de Audee Walthers.
Tambin aqu es necesario aclarar lo que dice Robin. Los Heechees estaban muy interesados en los seres vivos, en especial de la vida inteligente o de los seres que la prometan. Posean un recurso que les permita conocer los sentimientos de las criaturas a mundos de distancia. El problema era que ese sistema permita lo mismo recibir que transmitir. Las propias emociones del operador eran percibidas por los sujetos. Si quien utilizaba la mquina estaba triste, o deprimido o loco, las consecuencias eran funestas. El muchacho, Wan, posea una de esas mquinas en el lugar en que haba sido abandonado de nio. l la llamaba divn de los sueos los acadmicos la rebautizaran despus con el nombre de Transceptor teleptico psicoquintico, y cuando la usaba, tenan lugar los fenmenos que Robin describe de manera tan subjetiva.

No es que Walthers fuera un buen samaritano, pero no poda abandonar a aquel hombre en la calle. Mientras le conduca al apartamento que comparta con Dolly, Walthers esta ba muy lejos de saber a ciencia cierta por qu lo haca. El hombre estaba herido, pero para eso estaban los centros de primeros auxilios, y adems era poco agraciado en sus modales. Mientras avanzaban, de camino hacia la barriada llamada Pequea Europa, el hombre fue reduciendo su oferta monetaria y no hizo ms que quejarse de la cobarda de Walthers; para cuando se dej caer sobre el camastro plegable de Walthers, la oferta haba quedado reducida a doscientos cincuenta dlares, y sus comentarios acerca del carcter de Walthers haban sido incesantes. Por lo menos el hombre haba dejado de sangrar. Se incorpor y mir al apartamento que le rodeaba con desprecio. Dolly no haba vuelto a casa todava, y haba dejado, cmo no, el apartamento hecho un desastre; platos sucios sobre la mesa plegable, sus marionetas esparcidas por todas partes, ropa interior escurrindose sobre el fregadero y un suter colgado del pomo de la puerta. Menudo asco de sitio dej caer el husped indeseado. No vale los doscientos cincuenta dlares. Una airada respuesta aflor a los labios de Walthers. Se la trag como todas las dems que haba ido reprimiendo durante la ltima media hora: de qu iba a servirle? Le ayudar a lavarse le contest. Despus, puede irse. Los labios magullados ensayaron una mueca de desprecio. Qu estpido por su parte haber dicho eso dijo el hombre, ya que soy el capitn Juan Henriquette Santos-Schmitz. Poseo mi propia nave espacial, y acciones y royalties en las naves de transporte que suministran a este planeta, entre otras muchas actividades de primer orden, y se dice de m que soy la undcima persona ms rica de la humanidad. Nunca he odo hablar de usted mascull Walthers, haciendo correr agua caliente en el interior de una palangana. Pero no era verdad. Haba transcurrido mucho tiempo, cierto, pero algo haba, algn recuerdo. Alguien que haba aparecido en los noticieros de la TV cada hora durante una semana y luego cada semana durante un mes o dos. Sin duda, no hay nadie a quien se olvide con tanta facilidad diez aos despus como quien ha sido famoso durante un mes. Usted es el muchacho que creci en aquel hbitat Heechee dijo de pronto. Exacto! Ay, me est haciendo dao! gimi el hombre. Bueno, pues qudese quieto contest Walthers, preguntndose qu hacer con la undcima persona ms rica del mundo. A Dolly le encantara conocerlo, claro est. Pero una vez que Dolly consiguiera superar sus emociones, qu intrigas maquinara ella para aprovecharse de toda aquella riqueza y comprar con ella una plantacin insular, una casa de verano en Heather Hills, o un billete de vuelta a casa?, sera mejor, a la larga, hacer que el hombre permaneciera en casa con algn pretexto hasta que Dolly llegara a casa o facilitarle la salida y explicrselo luego todo a Dolly? Los dilemas que se ponderan en demasa se resuelven por s solos; se se resolvi cuando la puerta cruji y chirri al entrar Dolly. Fuera cual fuera el aspecto que Dolly ofreca en casa a veces sus ojos lagrimeaban por culpa de alguna alergia a la flora peggysiana, casi siempre de mal humor, rara vez con el cabello en orden, al salir de casa estaba siempre deslumbrante. Claramente deslumbr al inesperado visitante al entrar, y, aunque llevaba ms de un ao casado con aquella sorprendentemente esbelta figura y con aquel impasible rostro de alabastro, y pese a conocer la estricta dieta merced a la cual se consegua la primera y el defecto dental que requera el segundo, casi deslumbr tambin a Walthers. Walthers la salud con un beso y un abrazo; ella le devolvi el beso, pero no con demasiada atencin. Miraba, por encima de l, en direccin al extrao. Con los brazos todava en torno de

ella, Walthers dijo: Querida, ste es el capitn Santos-Schmitz. Estaba pelendose y le he trado aqu... Ella le empuj. Jnior, espero que no...! Le llev un instante comprender el malentendido en que Dolly haba cado. Oh, no, Dolly! La pelea no era conmigo. Yo slo pasaba por all. La expresin de ella se afianz y se volvi al invitado. Por supuesto que eres bienvenido aqu, Wan. Djame ver qu te han hecho. Santos-Schmitz se hinch de satisfaccin. Me conoces le dijo, permitindole palpar las vendas que Walthers acababa de aplicarle. Por supuesto, Wan! Todos en Port Hegramet te conocen. Sacudi compadecida su cabeza al ver su ojos morados. Te hiciste notar anoche en el Spindle Lounge. l se ech hacia atrs para verla mejor. Ah, claro! La animadora. Vi tu actuacin. Dolly Walthers rara vez sonrea, pero tena un modo de arrugar las comisuras de sus ojos y estrechar los bellos labios que vala ms que cualquier sonrisa; era una expresin atractiva. La mostr a menudo mientras acomodaban a Santos-Schmitz, mientras le daban de beber caf y escuchaban sus explicaciones de por qu los libaneses se haban equivocado al enfurecerse con l. Si Walthers haba credo que Dolly iba a reprocharle el haber trado a casa a aquel individuo, se dio cuenta de que nada deba temer en tal sentido. Pero a medida que se haca tarde empez a ponerse nervioso. Wan dijo, tengo que volar maana y me imagino que preferirs volver a tu hotel. Desde luego que no le reconvino su esposa. Hay sitio suficiente en el apartamento. Puede dormir en la cama, t en el sof y yo me acostar en la hamaca del cuarto de costura. Walthers estaba demasiado sorprendido para refunfuar, an ms para contestar. Era una idea estpida. Por descontado que Wan querra regresar a su hotel, y por descontado que Dolly estaba simplemente tratando de ser obsequiosa; sin duda que ella no poda desear todo aquel tinglado para acomodarse que les iba a privar de toda intimidad justo la noche antes de que l saliera de nuevo a volar con los irascibles rabes. Por ello esper confiado a que Wan les pidiera que le disculparan y a que su mujer se dejara convencer; al poco su confianza en ello disminuy y finalmente se disip. Aunque Walthers era un hombre de talla corta, el sof era an ms corto que l, y se pas toda la noche dando vueltas y ms vueltas, deseando no haber odo jams el nombre de Juan Henriquette Santos-Schmitz. No era slo que Wan fuera una persona desagradable, y no era culpa suya, desde luego (s, s, Sigfrid, lo s, sal de mi cabeza). Era adems un fugitivo de la justicia, o lo habra sido, de haber sabido alguien con exactitud qu era lo que haba apandado de entre los artefactos Heechees. Al decirle a Walthers que era rico, no haba mentido. Por el mero hecho de que su madre le haba trado al mundo en un artefacto Heechee en el que no haba ningn otro ser humano, haba adquirido, por nacimiento, derechos sobre abundante tecnologa Heechee. Esto supuso para l disponer de mucho dinero, una vez que los tribunales dispusieron del tiempo suficiente para parar mientes en ello. Supuso tambin, en el fuero interno de Wan, la creencia de que cualquier cosa Heechee con que se encontrara que no tuviera dueo expreso, le perteneca. Se haba hecho con una nave Heechee eso lo saba todo el mundo pero con su dinero compr a los abogados que consiguieron paralizar la demanda interpuesta por la Corporacin de Prtico con la que pretendan que los tribunales se la hicieran devolver. Tambin se haba hecho con algunos instrumentos Heechees poco corrientes, y si alguien hubiera sabido de qu se trataba realmente, el asunto habra saltado a los tribunales en un santiamn y Wan se habra convertido en el enemigo pblico nmero uno en lugar de ser un mero fastidio. As que Walthers tena todo el derecho del mundo a odiarle, aunque, por supuesto, no fuera por las razones arriba mencionadas. Cuando Walthers vio a los libios a la maana siguiente, estaban resacosos y de mal humor. Walthers se senta peor, y la diferencia estribaba en que su humor era todava ms negro y eso que l no estaba bajo los efectos de ninguna resaca. Ello motivaba en buena parte su mal humor. Sus pasajeros nada le preguntaron en relacin a la noche precedente; de hecho, prcticamente ni abrieron la boca mientras el aparato zumbaba por encima de las anchas sabanas, los ocasionales claros y las todava ms infrecuentes manchas de las granjas del

mundo de Peggy. Luqman y uno de los hombres estaban envueltos en la coloreada nube de los hologramas, obtenidos desde los satlites, de la zona que iban a prospectar. Otro de los hombres dorma, el cuarto apoyaba simplemente la barbilla en el puo y miraba torvamente por la ventanilla. El aparato volaba casi solo, en aquella poca del ao, por las pocas turbulencias que haba. Walthers tuvo tiempo de sobra para pensar en su mujer. Haba sido para l un triunfo casarse con Dolly, pero por qu no conseguan, ahora que estaban casados, ser felices? Desde luego, Dolly haba llevado una vida dura. Una chica de Kentucky, sin dinero, sin familia, sin trabajo sin conocimientos y, probablemente, sin un gran cerebro, una chica as, tena que utilizar todos los recursos a su alcance si quera escapar de los campos de carbn. Uno de los recursos que Dolly poda vender era su aspecto. Un buen aspecto, aunque menoscabado. Su figura era esbelta, sus ojos brillantes, pero sus dientes parecan de conejo. A los catorce aos consigui un puesto de bailarina y animadora en Cincinnati, pero no daba lo sufi ciente como para vivir a menos que hicieras horas extras. Dolly no quera hacerlo. Trataba de nadar y guardar la ropa. Intent cantar, pero no tena voz para ello. Adems, tratar de cantar con la boca entrecerrada para que no se le vieran sus dientes de Bugs Bunny la haca parecerse a un ventrlocuo... Y cuando un cliente, con nimo de ofenderla porque ella le haba atajado al intentar abordarla, se lo dijo, una lucecita se encendi en su cabeza... El maestro de ceremonias del club se tena por artista. As que Dolly hizo algunas faenas de lavandera y costura a cambio de pequeos papeles en comedias viejas y manidas, se fabric algunas marionetas, estudi tantas grabaciones como pudo encontrar en la Piezovisin acerca de shows de marionetas y prob suerte en el ltimo show del sbado por la noche cuando llegaba la nueva cantante que iba a sustituirla. Su actuacin no fue ningn xito, pero la nueva cantante era an peor que Dolly, de manera que logr salvar el pellejo. Dos meses en Cincinnati, un mes en Louisville, casi tres meses en clubs a las afueras de Chicago; si los contratos hubieran sido seguidos, habra podido vivir con relativo desahogo, pero entre uno y otro transcurrieron semanas e incluso meses. Sin embargo, no lleg a pasar verdadera hambre. Para cuando Dolly lleg al planeta de Peggy, su Espectculo se las haba visto con tantas audiencias hostiles, o ebrias, que haba conseguido limar sus aristas hasta revestirse de una forma lo bastante aceptable. No lo suficiente como para convertirse en una autntica profesional. Pero s lo bastante como para seguir tirando. Mudarse al mundo de Peggy fue un acto de desesperacin, porque el hacerlo supona hipotecar la propia vida. No habra posibilidad alguna de alcanzar el estrllalo all, pero no poda estar econmicamente peor de lo que estaba. Y si no haba podido seguir nadando con la ropa puesta, al menos se vendi con cierta dignidad. Y cuando apareci Audee Walthers, Jr., le ofreci un precio ms alto que el que le haba ofrecido la mayora: el matrimonio. Lo acept. A los dieciocho. Con un hombre que le doblaba la edad. No obstante, la dura vida de Dolly no era en realidad mucho ms dura que la de la mayora de los que estaban en el mundo de Peggy; sin contar, claro est, a tipos como los prospectores de Audee. Los prospectores pagaban la tarifa completa para Peggy, ellos o las compaas para las que trabajaban y todos ellos llevaban, a buen seguro, el billete de vuelta en el bolsillo. Cosa que no les haca estar ms animados. El vuelo hasta el lugar que haban elegido en West Island para situar el campamento base, haba durado seis horas. Una vez que hubieron comido e instalado sus vivaques, rezaron sus oraciones una o dos veces, no sin discutir hacia qu direccin haba que hacerlo; sus resacas respectivas se haban disipado ya, pero no quedaba tiempo ese da para empezar ningn trabajo. No les quedaba tiempo a ellos. Pero s a Walthers. Se le orden que diera una serie de pasadas entrecruzadas por encima de veinte mil hectreas de breas. Como simplemente tena que llevar un sensor de masa para registrar las anomalas gravitacionales, no importaba que tuviera que volar de noche. A Luqman, en cualquier caso, le traa sin cuidado; no as a Walthers, que odiaba especialmente este tipo de vuelos; tena que mantenerse a muy baja altitud, y algunos de los montes eran incmodamente elevados. De manera que vol con ambos, el radar y la sonda de rastreo a la vez, aterrorizando a las lentas y estpidas bestezuelas que habitaban en las sabanas en West Island, aterrorizndose tambin l cuando se encontr dando cabezadas y despertando sobresaltado y tratando desesperadamente de ganar altura cuando uno de los montes se le vino encima. Consigui dormir cinco horas antes que Luqman le despertara para ordenarle un reconocimiento fotogrfico de varios lugares poco claros, y cuando lo hubo hecho se le envi a que lanzara estacas por todo el terreno. No eran simples estacas de metal; eran gefonos, y tenan que ser instalados en una formacin de varios kilmetros de longitud. Adems, tenan que caer desde al menos

veinte metros de altura para que penetraran a fondo en la superficie y para asegurarse de que quedaban derechos y sus lecturas eran fiables, y cada uno de ellos slo contaba con dos metros a la redonda como margen de error para su situacin. No le hizo ningn favor a Walthers sealar que ambas premisas se contradecan entre s, razn por la cual no se sorprendi cuando los datos petrolgicos de los vibradores demostraron ser intiles. Revselo, le dijo Luqman, y de esta manera Walthers tuvo que volver sobre sus pasos, a pie, extraer los gefonos y clavarlos de nuevo, a mano. l haba firmado un contrato para hacer de piloto, pero Luqman pareca tener una visin ms amplia del asunto. No fue solamente tener que pasearse con los gefonos. Un da le hicieron cavar en busca de las criaturas con forma de garrapata que constituan la versin peggysiana de las lombrices de tierra, pues aireaban el suelo. Al da siguiente le dieron una especie de rotor que se clavaba en el suelo, perforaba hasta una profundidad de varias decenas de metros y extraa muestras de la corteza. Le habran hecho pelar patatas de haberlas comido, y de hecho intentaron hacerle cargar con la limpieza de los platos sucios, aceptando tan slo, tras mucho regatear, hacerlo segn un estricto orden rotatorio. (Pero Walthers advirti que a Luqman el turno no pareca llegarle nunca.) No era que las tareas no fueran interesantes. Los bichos con forma de garrapata eran introducidos en un recipiente lleno de disolvente, y el caldo resultante se converta en una mancha sobre una hoja de filtro electrofrico. Las muestras de corteza se introducan en pequeas incubadoras de agua esterilizada, aire esterilizado y vapores de hidrocarburo esterilizados. En ambos casos se trataba de pruebas para hallar petrleo. Los bichos, al igual que las termitas, eran potentes excavadores. Parte del terreno a travs del cual excavaban volva a la superficie con ellos, y la electrofresis determinara qu era lo que haban trado consigo. Las incubadoras examinaban lo mismo pero de distinta forma. Peggy, como la Tierra, albergaba en su suelo microorganismos que podan vivir a base de una dieta de hidrocarburos puros. Por ello, si algo se desarrollaba en las incubadoras, tena por fuerza que ser autctono, y no podra serlo de no contar con una base de hidrocarburos en el suelo de esa zona. En ambos casos se tratara de petrleo. Pero para Walthers las pruebas eran, ms que otra cosa, pesadeces que paralizaban su trabajo, y la nica tregua consista en que le enviasen de vuelta a la nave con el magnetmetro o a lanzar ms estacas. Tras los tres primeros das se retir a su tienda a examinar la copia de su contrato para asegurarse de que le podan pedir que hiciera todo aquello. Podan. Tendra que decirle cuatro cosas a su agente cuando volviera a Port Hegramet; a los cinco das reconsider esta posibilidad. Pareca ms atractivo matar a su agente... Pero todas aquellas idas y venidas en la nave tuvieron un efecto beneficioso. A los ocho das del inicio de la expedicin que haba de durar tres semanas, Walthers inform framente al seor Luqman de que se estaba quedando sin combustible y de que tendra que volar de regreso a la base para conseguir ms hidrgeno.

Al llegar al pequeo apartamento, lo encontr a oscuras; pero estaba en orden, lo que constitua una agradable sorpresa: Dolly estaba en casa, lo que era todava ms agradable; y an ms, estaba zalamera, obviamente encantada de verle. Fue una tarde perfecta. Hicieron el amor; Dolly prepar algo de cena; volvieron a hacer el amor, y a medianoche se sentaron en la cama deshecha, con las espaldas apoyadas en las almohadas y las piernas estiradas ante ellos, con las manos entrelazadas y compartiendo una botella de vino de Peggy. Me gustara que me llevaras contigo le dijo Dolly cuando acab de contarle cmo le iba con el chrter de New Delaware. Dolly no le miraba abiertamente, sino que se probaba perezosamente cabezas de marionetas en su mano libre, con expresin tranquila. Es imposible, cario ri l. Eres demasiado bonita para que te lleve a los pramos con cuatro rabes calentorros. Mira, la verdad es que ni yo mismo me siento demasiado seguro. Ella levant la mano, con la expresin todava tranquila. La marioneta que sostena esta vez era una cara infantil de patillas luminosas, de un rojo brillante. La boca rosada se abri y la voz infantil susurr: Wan dice que son fieros de verdad. Dice que hubieran sido capaces de matarlo slo por discutir de religin con ellos. Dice que crey que iban a matarlo. Oh. Walthers cambi de postura pues la almohada dej de parecerle tan cmoda. No lleg a formular la respuesta que tena en mente, o sea Oh, as que has estado viendo a Wan, no?,

porque hubiera podido dar la impresin de que estaba celoso. Slo dijo: Cmo est Wan?, pero la primera pregunta estaba implcita en sta, y ambas fueron contestadas. Wan estaba mucho mejor. El ojo de Wan casi no estaba morado ya. Wan tena una nave fantstica en rbita, una Cinco Heechee, pero era de su propiedad exclusiva y haba sido modificada; eso deca l; ella no la haba visto. Claro est. Wan haba dejado entrever que parte del equipamiento era antigua maquinaria Heechee, conseguida tal vez de manera un tanto poco honesta. Wan haba dejado entrever que haba mucha maquinaria que nunca era declarada porque la gente que la encontraba no quera pagar los correspondientes royalties a la Corporacin de Prtico, sabes? Wan crea tener derecho a hacerlo, de veras, porque haba tenido aquella vida tan increble, criado casi por los mismsimos Heechees... Sin Walthers quererlo, la pregunta implcita se exterioriz. Parece que te has visto a menudo con Wan acert a decir intentando sonar despreocupado, pero al or su propia voz vio que no era as. De hecho, no estaba tranquilo; estaba preocupado o enfadado, ms enfadado que preocupado, en realidad, porque... careca de sentido! Wan era ciertamente poco atractivo y poco amable. Por supuesto, era rico, y tambin mucho ms cercano que l a la edad de Dolly... Oh, cario, no ests celoso dijo Dolly con su propia voz, sonando, si a alguna cosa, a complacida; lo que, de algn modo tranquiliz a Walthers. De todas formas va a irse muy pronto, sabes? No quiere estar aqu para cuando llegue el transporte, y en estos momentos est fuera ordenando que le preparen las provisiones para el prximo viaje. Es por lo nico que vino aqu. Levant la mano con la marioneta y la voz infantil del mueco canturre: Juni-or est celoso de Do-lly, Juni-or est celoso de Do-lly! No estoy celoso contest instintivamente, para luego admitir: S lo estoy. No me lo reproches, Dolly. Ella se movi en la cama hasta ponerle los labios cerca de la oreja, y l sinti su clido aliento murmurndole con la voz de la marioneta: Prometo no hacerlo, seor Jnior, pero me encantara que usted... Y lo que se dice ir, la reconciliacin fue la mar de bien, si se excepta que justo en mitad del cuarto asalto, qued interrumpida por el gruido del timbre del piezfono. Walthers dej que sonara quince veces, lo suficiente para acabar lo que tena entre manos, aunque no tan cuidadosamente como haba sido su intencin. Result ser el oficial de guardia desde el aeropuerto. Llamo en mal momento, Walthers? Limtate a decirme qu es lo que quieres dijo Walthers tratando de evitar que el oficial se diera cuenta de que an le costaba trabajo respirar. Bien, alto y claro, Audee. Hay un grupo de seis con escorbuto, cuadrante siete tres pe, las coordenadas son un tanto confusas pero tienen una frecuencia de radio. Es todo lo que tienen. Les llevas un doctor, un dentista, y una tonelada de vitamina C, para llegar all al alba. Lo que significa que tienes que despegar como ms tarde dentro de una hora y media. Demonios, Carey! No puedes esperar? Slo si quieres dejarlos morir. Estn mal de verdad. El pastor que los encontr dice que dos de ellos no pasarn de esta noche. Walthers maldijo para s, mir a Dolly con aire culpable y a continuacin empez a recoger sus cosas con reticencia. Cuando Dolly habl, no fue con la voz del mueco: Jnior, cundo volveremos a casa? sta es nuestra casa dijo, tratando de quitarle hierro al asunto. Por favor, Jnior! El rostro relajado se haba puesto tenso, y la mscara de marfil estaba impasible, pero l pudo detectar la tensin en su voz. Dolly, cario le dijo, no hay nada all para nosotros. Es por lo que la gente como nosotros viene aqu, recuerdas? Ahora tenemos un planeta nuevo, entero... Mira, esta misma ciudad va a ser ms grande que Tokio, ms moderna que Nueva York; van a poner seis nuevos transportes en un par de aos, lo sabes, y un acelerador Lufstrom en lugar de las viejas lanzaderas... Pero cundo? Cuando sea vieja? No haba ninguna razn que justificara el tono de conmiseracin de su voz, pero all estaba de todas formas. Walthers trag saliva, inspir profundamente y trat de resultar amable. Mi querida piernas largas dijo, t no sers vieja ni a los noventa aos.

No hubo respuesta. Oh, cario! sigui conciliador Las cosas van a mejorar! Van a empezar a construir una factora alimentaria en nuestra propia Oort muy pronto. Es incluso probable que empiecen el ao prximo! Han llegado a prometerme un puesto de piloto en la constructora... Vaya, fantstico! As que en lugar de pasarte fuera de casa un mes te pasars un ao. Y mientras tanto yo tendr que pudrirme en este poblacho sin ni siquiera un programa decente con el que hablar. Habr programas... Me habr muerto antes! Estaba ahora completamente despierto ya. Los gozos de la noche se haban desvanecido por completo. Mira le dijo, si no te gusta estar aqu no tenemos por qu quedarnos. Hay ms lugares en Peggy que Port Hegramet. Podemos salir al campo abierto, despejar algo de tierra, levan tar una casa... Y criar nios fuertes, fundar una dinasta? La voz de Dolly estaba llena de desprecio. Bueno... s, algo as, me imagino. Ella se dio la vuelta en la cama. Dchate le aconsej. Hueles a haber estado jodiendo. Y mientras Audee Walthers, Jr., se duchaba, una criatura que se pareca bastante poco a las marionetas de Dolly (aunque una de ellas se supona que lo representaba) vea por primera vez en treinta y un aos sus primeras estrellas nuevas; y mientras tanto, uno de los seis prospectores enfermos dejaba de respirar, para alivio del pastor que, la cabeza apartada, trataba de auxiliarle; y mientras tanto haba disturbios en la Tierra y moran cincuenta y un colonos en un planeta a ms de ochocientos aos luz... Y mientras tanto, Dolly haba tenido tiempo de levantarse a hacerle caf y dejrselo sobre la mesa. Se haba vuelto a la cama, en la que qued, o pretendi haberse quedado, profundamente dormida mientras l se tomaba el caf y cruzaba la puerta al marcharse.

Cuando observo a Audee, desde esta grandsima distancia que nos separa a ambos, me entristece tener que decir que me parece un fracasado. No lo era, en realidad. Era una persona ms que admirable. Era un piloto de primera clase, fsicamente era bravo, hosco, duro de verdad cuando tena que serlo, amable cuando le daban la oportunidad de demostrarlo. Supongo que, desde el interior de cada cual, todos parecemos fracasados, y est claro que es desde dentro desde donde yo le observo ahora, desde dentro a mucha distancia, o desde fuera, depende de qu plano de la geometra se elija para aplicarlo a esta metfora. (Puedo or suspirar al viejo Sigfrid, Ay, Robn, esas digresiones!, pero l nunca ha sido ampliado.) Lo que trato de decir es que todos tenemos reas de fracaso. Sera ms delicado llamarles reas de vulnerabilidad, y lo nico que le pasaba a Audee es que era extremadamente vulnerable en lo tocante a Dolly. Pero el fracaso no era el estado habitual en el caso de Audee. Durante las horas que siguieron se comport de la mejor manera que se le poda pedir a cualquiera: lleno de recursos, infatigable, auxili a los necesitados. Tena que hacerlo as. El mundo de Peggy esconda algunas trampas bajo su apacible fachada. Supongo que se dan cuenta de que el fracaso del que se est excusando Robin aqu no es el de Audee Walthers. Robin no era ningn fracasado, pero senta la necesidad, de cuando en cuando, de reafirmarse en la conviccin de que no lo era. Son tan extraos los humanos!

Teniendo en cuenta cmo suelen ser los planetas distintos a la Tierra, Peggy era una joya. Su aire poda respirarse. Poda sobrevivirse al clima. La flora no acostumbraba a ser peligrosa y la fauna era sorprendentemente mansa. Bien, no exactamente mansa. Ms bien estpida. Walthers

se preguntaba a veces qu era lo que los Heechees haban visto en Peggy. El hecho era que a los Heechees se les supona interesados en las formas de vida inteligentes no exactamente que las hubieran encontrado en abundancia y ciertamente no abundaban en el mundo de Peggy. El animal ms inteligente era un depredador del tamao de un zorro y de la velocidad de un topo. Posea el mismo coeficiente intelectual que una gallina, cosa que demostraba el hecho de ser su propio peor enemigo. Sus presas eran todava ms torpes y lentas, por lo que siempre tena la comida asegurada, y la causa de su muerte era, por antonomasia, la muerte por ahogamiento causada por partculas de comida, que se produca cuando intentaba devolver despus de haber comido demasiado. Los seres humanos podan alimentarse de ese depredador, y de la mayora de sus presas, y en general, de la mayora de seres vivos... siempre que se tuviera cuidado. Los prospectores de uranio, harapientos y descuidados, no haban extremado las precauciones. Cuando el violento sol tropical estall sobre la jungla y Walthers detuvo su aparato en el claro ms cercano, uno de ellos haba muerto por eso. El equipo mdico no poda malgastar su tiempo con el fallecido, por lo que se apiaron en torno de los cinco a los que quedaba apenas un soplo de vida y enviaron a Walthers a que cavara una tumba. Durante un momento abrig la esperanza de descargar la tarea sobre los pastores, pero sus rebaos estaban desbandados por todas partes. Tan pronto como les dio la espalda, los pastores hicieron lo propio. El fallecido aparentaba tener noventa aos, y ola como si hubiera muerto a los ciento diez, pero la chapa en su mueca deca de l que se llamaba Selim Yasmeneh, de veintitrs aos de edad, nacido en un pueblucho al sur del Cairo. El resto de la historia de su vida era fcil de adivinar. Haba luchado, en su adolescencia, por abrirse paso en los bajos fondos egipcios; contra todo pronstico haba logrado, milagrosamente, la oportunidad de empezar una nueva vida gracias a un pasaje al mundo de Peggy; con el sudor cayndole a raudales en la litera del transporte, sujeto por diez tiras a ella, haba experimentado la agona del aterrizaje en la cpsula orbital (cincuenta colonos sujetos por correas en una cpsula sin piloto, lanzados a la rbita merced a un impulso externo, sacudidos por el terror al entrar en ella, con los excrementos saltndoles por dentro al abrirse los paracadas). Casi todas las cpsulas aterrizaron sin novedad. Hasta la fecha, solamente trescientos colonos haban perecido por colisin o asfixia. Yasmeneh fue de los afortunados, pero al tratar de cambiarse de cultivador de cebada en prospector de metales pesados, su suerte cambi, porque su equipo olvid las precauciones. Los tubrculos de los que se alimentaron cuando se les acabaron las provisiones de los contenedores llevaban un compuesto como la mayora de las fuentes alimentarias del planeta que fagocitaba la vitamina C y que slo poda creer quien hubiera experimentado el fenmeno. Ni siquiera entonces lo creyeron los del equipo. Saban del riesgo. Como todos. Queran nicamente un da ms, y luego otro, y otro ms, mientras se les aflojaban los dientes y se les viciaba el resuello, y cuando los pastores cruzaron por su campo era ya demasiado tarde para Yasmeneh, y casi tambin para el resto. Walthers tuvo que volar con todos, equipo mdico y supervivientes, al campo en el que algn da se construira el acelerador y en el que ya se levantaban una docena de habitculos permanentes. Cuando por fin lleg adonde los libios, Luqman estaba furioso. Abri la portezuela del avin de Walthers y le grit: Ha estado fuera treinta y siete horas! Esto es ultrajante! Teniendo en cuenta el precio exorbitante que pago por su chrter tengo derecho a esperar sus servicios! Era cuestin de vida o muerte, seor Luqman dijo Walthers, tratando de que su voz no dejara entrever su irritacin y su fatiga, mientras apagaba los motores. La vida es lo ms barato que existe! Y la muerte nos ha de llegar a todos un da u otro! Walthers le empuj a un lado mientras saltaba al suelo. Eran compatriotas rabes, seor Luqman. No! Eran egipcios! Musulmanes, en cualquier caso. Me traera sin cuidado aunque fueran mis propios hermanos! Nuestro tiempo es precioso! Asuntos de la mayor importancia estn aqu en juego! Por qu contener su ira? Walthers le espet: Es la ley, Luqman. Slo poseo la nave en alquiler; tengo que prestar servicios de urgencia cuando me lo piden. Lase su copia del contrato! Aqul era un argumento incontestable, y le result irritante que Luqman no hiciera ningn intento de contestarle y que, por toda respuesta, se limitara a descargar sobre l todas las tareas que se haban ido acumulando en su ausencia. Todo tena que hacerse de inmediato.

Antes, incluso. Y si Walthers no haba podido dormir, bien, acaso no haba dicho que a todos nos ha de llegar el da en que dormiremos eternamente? As que, sin dormir como estaba, Walthers pas la hora siguiente volando con la sonda magnetoscpica, un trabajo pesado y exasperante, que le obligaba a arrastrar el sensor magntico un centenar de metros colgando por debajo del aparato, tratando de que el maldito y colgante cacharro no se estrellara contra un rbol o se clavara en tierra. Y en los momentos en que poda dedicarse a pensar entre un encargo y otro encargos que le obligaban, literalmente, a pilotar dos aviones a la vez Walthers pens sobriamente que Luqman le haba mentido; hubiera sido muy diferente si en lugar de egipcios se hubiera tratado de libios, por no decir de haber sido sus hermanos. El nacionalismo no haba sido superado en la Tierra. Haba alborotos en distintas zonas limtrofes, de gauchos contra cultivadores de arroz cuando los rebaos de ganado, en busca de agua, se haban adentrado en los arrozales pisoteando los cultivos; de chinos contra mexicanos por un error en el reparto de tierras de labranza; de africanos contra canadienses, de eslavos contra hispanos por razones que nadie ajeno al conflicto era capaz de ver. Lamentable. Pero era peor incluso el odio que a veces emerga entre eslavo y eslavo, entre latino y latino. Y Peggy habra podido ser un mundo tan agradable. Lo tena todo, o casi, si se exceptan cosas como la vitamina C; estaba la Montaa Heechee, con la catarata llamada Cascada de Perlas, ochocientos metros de lechoso torrente directamente venido de los glaciares del sur; estaban los fragantes bosques del Pequeo Continente con sus mudos y simpticos monos color lavanda bueno, no eran monos reales, slo animales listos; y el Mar de Cristal. Y las Cuevas del Viento. Y las granjas... Ah, las granjas! Las granjas eran lo que llevaba a tantos millones y millones de africanos, chinos, hindes, latinos, rabes pobres, iranes, irlandeses, polacos, tantos millones de gente desesperada a marcharse, deseosos, tan lejos de la Tierra y de sus hogares. rabes pobres se haba dicho, pero tambin los haba ricos, como los cuatro para los que trabajaba. Cuando hablaban de asuntos de la mayor importancia, los parmetros de tal medida eran millones de dlares, eso estaba claro. La expedicin no era barata. Su propio chrter costaba seis cifras; lstima que a l slo le correspondiese un pellizco! Y eso era nada comparado con lo que deban haber costado las tiendas de auto hinchado y los detonadores por sonido, los perforadores de roca y los micrfonos en hilera; nada comparado con lo que deban de haber pagado por el alquiler de los satlites que les haban facilitado las fotografas en colores simulados con que haban confeccionado sus mapas de perfiles orogrficos; por los instrumentos utilizados en el sondeo del terreno... Y cul iba a ser el prximo paso? Lo prximo que tenan que hacer era excavar. Introducir una barrena hasta el banco de sal que haba descubierto trescientos metros bajo la superficie; eso en dlares iba a costar... Slo que, descubri, no les iba a costar un cntimo, porque llevaban con ellos algunas de aquellas piezas de tecnologa Heechee de contrabando de las que Wan haba hecho referencia. Lo primero que los humanos aprendieron de los tiempos ha desaparecidos Heechees fue que a stos les encantaba excavar tneles, ya que los ejemplos de su trabajo se extendan por debajo de toda la superficie del planeta Venus. Y lo que haban utilizado para abrir los tneles era un milagro de la tecnologa, un proyector de campos que pulverizaba la estructura cristalina de la roca convirtindola en una especie de polvo, que expulsaba ese polvillo e igualaba las superficies barrenadas con el denso, duro metal Heechee de brillo azulado. Semejantes proyectores existan an, pero no en manos de particulares. Y sin embargo, pareca que Luqman los haba conseguido... lo que implicaba no slo dinero sino tambin influencias... lo que implicaba la existencia de alguien capaz de mover importantes resortes; y gracias a las accidentales referencias dejadas caer en los breves intervalos de las comidas y los descansos, Walthers sospech que ese alguien se llamaba Robinette Broadhead. El yacimiento de sal fue analizado, los emplazamientos de las perforaciones elegidos, los principales objetivos de la expedicin se haban cumplido. Solamente quedaba hacer unas cuantas comprobaciones para establecer otras posibilidades. Hasta el propio Luqman empez a relajarse, y las charlas vespertinas volvan a girar en torno a la vuelta a casa. Casa que para los otros cuatro result no ser Libia ni Pars, sino Texas, donde posean un promedio de 1,75 esposas cada uno y media docena de hijos en total. No muy equitativamente repartidos, por lo que pudo deducir Walthers, pero supuso que eran deliberadamente poco claros en lo referente a los detalles. Para animarles a que fueran ms abiertos, Walthers se encontr habindoles de Dolly. Ms de lo que hubiera deseado. Les habl de su extrema juventud. De su carrera como

animadora. De sus marionetas. De lo lista que era, tanto que confeccionaba ella misma sus propios muecos. Tena un pato, un perrito, un chimpanc, un payaso. El mejor de todos era un Heechee. El Heechee de Dolly tena la frente huidiza, la nariz ganchuda, una barbilla prominente y los ojos alargados hasta los odos como las pinturas murales egipcias. De perfil, su rostro pareca casi una nica lnea que se escurriera hacia abajo... todo ello pura imaginacin, ya que nadie haba visto todava a un Heechee. El ms joven de los libios, Fawzi, asinti juiciosamente. S, es bueno que la mujer gane dinero declar. No es slo que gane dinero. La ayuda a mantenerse ocupada, sabe? Aun as, me temo que se aburre de lo lindo en Port Hegramet. La verdad es que no tiene a nadie con quien hablar. El que se llamaba Shameem tambin asinti. Programas aconsej sabiamente. Cuando slo tena una mujer le compraba muchos programas buenos para que le hicieran compaa. En particular le gustaba uno que se llamaba Amigos de Ftima, lo recuerdo. La sospecha de Walthers en el sentido de que Robn Broadhead financiaba a los prospectores, estaba bien fundada. La opinin de Walthers respecto de los motivos de Robin, no tanto. Robin era un hombre de firmes convicciones morales, aunque no siempre de procedimientos legales. Era asimismo, como puede verse, una persona que disfrutaba haciendo referencias a su persona, particularmente cuando hablaba de s mismo en tercera persona.

Ojal pudiera, pero no hay mucho de eso por aqu todava. Le resulta muy difcil. As que no puedo culparla realmente si a veces, cuando yo tengo ganas a ella no le apetece... Walthers se call porque los libios se estaban riendo. Est escrito en el Segundo Sura carcaje el joven Fawzi, que la mujer es nuestro campo y que nosotros podemos entrar en nuestro campo a sembrar cuando queramos. As dice Al-Baqara, la Vaca. Walthers, acallando el resentimiento, prob a hacer un chiste: Por desgracia mi mujer no es una vaca. Por desgracia su esposa no es una esposa le solt el rabe. All en Houston tenemos un nombre para los tipos como usted: calzonazos domesticado. Es un estado vergonzoso para un hombre. Escuche empez Walthers, enrojeciendo; pero reprimi su ira. En la tienda-cocina, Luqman levant la cabeza de sus meticulosas raciones de brandy diarias y frunci el entrecejo al or las voces. Walthers forz una sonrisa conciliadora. No nos pondremos nunca de acuerdo, as que intentemos seguir siendo amigos. Trat de cambiar de tema. Me pregunto dijo, por qu han decidido buscar petrleo aqu en el ecuador. Los labios de Fawzi se apretaron y escrut el rostro de Walthers antes de contestarle. Tenamos muchas indicaciones de que era un buen lugar para hacerlo. Claro, ya s que las tenan, todas esas fotos desde los satlites se han publicado, ya sabe. No son un secreto para nadie. Pero en el hemisferio norte hay muchos lugares que ofrecen ms garantas, en las cercanas del Mar de Cristal. Ya basta le interrumpi Fawzi alzando la voz. No se le paga para que haga preguntas! Yo slo... Est metiendo las narices en lo que no le importa, slo eso! Las voces volvieron a levantarse de nuevo, y esta vez Luqman se acerc con sus raciones de

ochenta mililitros de brandy. Y ahora qu pasa? pregunt Qu ha dicho el americano? No importa. No le he contestado. Luqman mir a Walthers un momento, con la racin del americano en la mano; entonces, de golpe, la llev a sus labios y la vaci. Walthers ahog un gruido de protesta; no era nada que valiera la pena. No quera a esa gente por compaeros de bebida. Fuera como fuera, las cuidadosas medidas de ochenta mililitros no parecan haber sido bice para que Luqman se echara al coleto, en privado, un trago o dos, pues tena la cara enrojecida y la voz espesa. Walthers rugi, le castigara por su intromisin si fuera importante, pero no lo es. Quiere saber por qu estamos buscando aqu a ciento setenta kilmetros de donde van a construir el acelerador? Entonces, mire arriba! Levant teatralmente un brazo hacia el cielo que se oscureca y entonces se alej dando bandazos y rindose. Por encima de su hombro an grit: Ya no importa! Walthers le sigui con la mirada y despus ech un vistazo al cielo nocturno. Un punto azul brillante se deslizaba a travs de las extra as constelaciones. El transporte! El bajel interestelar S. Ya. Broadhead haba entrado en rbita. Poda seguir su curso, maniobrando para desacelerar y detenerse finalmente en el espacio, donde inmenso, en forma de patata, de brillo azulado quedara como una pequea luna de Peggy. Al cabo de diecinueve horas se detendra. Antes de eso, tendra que estar en su aparato para salir a su encuentro, para participar en los frenticos vuelos superficie-espacio, en busca de las frgiles mercancas del transporte y de sus afortunados pasajeros, o apartando a un lado a las cpsulas en cada libre para conducir a los aterrorizados inmigrantes a su nuevo hogar. Walthers agradeci en silencio a Luqman que se le hubiera bebido la racin de brandy; esa noche tampoco podra dormir. Mientras los cuatro rabes dorman l desmontaba las tiendas y arrastraba el equipo, lo empacaba todo en el avin y llamaba a su base en Port Hegramet para asegurarse de que le haban reservado algn vuelo. S, lo haban hecho. Si llegaba antes del medioda del da siguiente, le proporcionaran un amarradero y la oportunidad de sacar provecho de los frenticos vuelos de ida y vuelta que vaciaran el transporte y lo dejaran listo para que emprendiera el regreso. Con las primeras luces despert a los rabes, que juraban y daban tumbos. A la media hora estaban todos a bordo de la nave de camino a casa. Lleg al aeropuerto con mucha antelacin, aunque algo en su interior no dejaba de susurrarle montonamente, demasiado tarde, demasiado tarde... Demasiado tarde para qu? Y entonces lo descubri. Cuando intent pagar el combustible, el monitor del banco mostr un cero rojo. No haba un cntimo en la cuenta que comparta con Dolly. Imposible! ...o no del todo, pens mirando a travs del campo al lugar en que diez das antes descansaba la nave de Wan, que haba desaparecido. Y cuando consigui ganar algo de tiempo para correr al apartamento, no le sorprendi lo que encontr all. Su cuenta corriente se haba esfumado. Las ropas de Dolly se haban esfumado, las marionetas se haban esfumado, y tambin la propia Dolly se haba esfumado.

Por aquel entonces yo no pensaba en Audee Walthers. Si lo hubiera hecho, seguramente habra llorado por l; o por m mismo. Habra pensado que era una buena excusa para llorar. Yo conoca bien lo que se sufre con la tragedia del amante querido que desaparece, ya que haba perdido a mi propio amor, encerrado en el interior de un agujero negro muchsimos aos antes. Pero lo cierto es que jams pens en l. Tena mis asuntos para preocuparme. Lo que ms me preocupaba eran los retortijones de mi intestino, aunque tambin pasaba mucho tiempo pensando en los nauseabundos terroristas que me amenazaban a m y a todo lo que me rodeaba. Desde luego que sas no eran las nicas cosas desagradables a mi alrededor. Pensaba en mis exhaustas vsceras porque ellas me obligaban a hacerlo. Pero mientras tanto, las arterias que me haba comprado se endurecan un poco ms, cada da moran seis mil clulas en mi irremplazable cerebro; mientras tanto, las estrellas aminoraban la velocidad de sus cursos y el universo se encaminaba a su muerte definitiva y mientras tanto... Mientras tanto, si uno se paraba a pensarlo,

todo se estaba precipitando en el vaco. Y tampoco a todo ello le dediqu ni uno solo de mis pensamientos. Pero es as como nos comportamos, no? Vamos tirando porque nos hemos amaestrado a nosotros mismos a no pensar en esos entre tanto... hasta que, como mis intestinos, llega el da en que nos obligan a hacerlo.

3 VIOLENCIA SIN SENTIDO


Una bomba en Kyoto que inciner mil esculturas de Budas de mil aos de antigedad, una nave sin tripulacin llegada al asteroide Prtico y que liber una nube de esporas de ntrax cuando fue abierta, un tiroteo en Los ngeles, y polvo de plutonio en el depsito de Staims para Londres: aqullas eran las cosas que estaban cayendo sobre nosotros. Terrorismo. Actos de violencia que careca de todo sentido. Al mundo le est pasando algo extrao le dije a mi querida esposa Essie. Los individuos se comportan sobriamente y con sensatez, pero en grupo se convierten en adolescentes alborotadores. Hay que ver el infantilismo que demuestra la gente cuando se agrupa! S asinti Essie, moviendo la cabeza, es cierto, pero dime, Robn: Cmo est tu intestino? Todo lo bien que cabe esperar respond despreocupadamente, y prosegu en tono jocoso , ya no se encuentran rganos de calidad puesto que aquellos intestinos eran, por supuesto, un trasplante, pequea fraccin tangible de los accesorios que mi cuerpo requiere para seguir en marcha, una de las muchas ventajas que comporta un Certificado Mdico Completo. Pero no estoy hablando de mis propias dolencias. Hablo de los males del mundo. Y est bien que lo hagas convino Essie, aunque en mi opinin, si te tensasen el intestino no hablaras de esas cosas con tanta frecuencia. Se me acerc por detrs y coloc la palma de su mano sobre mi frente, mientras miraba distradamente hacia el mar de Tappan. Essie comprende cualquier instrumento como pocas personas y posee varios premios que lo prueban, pero cuando quiere saber si tengo fiebre lo comprueba del mismo modo que su enfermera lo hizo con ella de pequea en Leningrado. No est muy caliente dijo sin demasiada conviccin, pero, qu dice Albert? Albert dice respond que es mejor que te metas en tus asuntos le apret la mano. Sinceramente, me encuentro bien. Le preguntars a Albert para estar seguros? insisti. En realidad ella estaba seriamente preocupada por establecer una nueva cadena de sus establecimientos y yo lo saba. Lo har promet y le di una palmada en el trasero, todava esplndido, cuando se volvi para dirigirse a su sala de trabajo. En cuanto se alej, pregunt en voz alta: Albert? Has odo? En el proyector hologrfico del otro lado de mi escritorio se hizo visible la imagen del programa de mi procesador de datos, que se frotaba la nariz con el mango de su pipa. S, Robn dijo Albert Einstein, claro que lo he odo. Como sabes, mis receptores estn siempre en funcionamiento excepto cuando me ordenas especficamente que los apague o cuando la situacin es claramente privada. Uh, uh... dije, estudindole. Mi Albert no es precisamente una belleza con su camiseta hecha un montn de pliegues debajo del cuello y los calcetines cados sobre los tobillos. Essie poda enderezarlo en un momento si se lo peda, pero a m me gustaba de aquella manera. Y cmo puedes decir si la situacin es privada si no espas? Apart el mango de la pipa de su nariz y lo coloc sobre su pmulo, sin dejar de frotarlo contra su piel y sonriendo amablemente; la pregunta le resultaba familiar y no necesitaba contestarla. Albert es realmente ms un amigo que un programa de ordenador. Sabe lo suficiente como para no contestarme cuando le hago una pregunta retrica. Hace bastante tiempo yo tena alrededor de una docena de programas a travs de los que obtener informacin y tomar decisiones. Contaba con un programa para dirigir empresas que me deca qu tal iban mis inversiones y otro programa especializado en medicina que me informaba de cundo deban reemplazarse mis rganos (entre otras cosas creo que conspiraba con mi programa chef de cocina para mezclar productos farmacuticos con mi comida), y un programa abogado que

me aconsejaba cmo librarme de problemas, y, cuando me meta en demasiados, mi viejo programa psiquiatra me explicaba por qu. O lo intentaba; yo no siempre le crea. Pero fui acostumbrndome ms y ms a un solo programa. Y as el programa con el que comparta yo la mayor parte de mi tiempo era mi consejero general de ciencia y hombre para todo a nivel domstico, Albert Einstein. Robin me dijo con tono levemente reprochador, no me habrs llamado slo para enterarte de si soy un metomentodo, verdad? Sabes de sobra por qu te he llamado le dije, y era verdad. Asinti con un movimiento de cabeza y seal hacia la pared ms alejada de mi oficina, sobre el mar de Tappan, donde se hallaba mi pantalla de intercomunicaciones. Albert la controla de la misma manera que controla cuanto poseo. Sobre ella apareci una especie de imagen de rayos X. Mientras hablbamos dijo, me he tomado la libertad de recorrerte con un ultrasonido, Robin. Mira esto. ste es tu ltimo trasplante intestinal, y si lo miras de cerca... aguarda, ampliar la imagen. Supongo que distinguirs la inflamacin de toda esta rea. Creo que no es otra cosa que un rechazo. No necesitaba que me lo dijeses respond a la vez que haca chasquear mis dedos. Cunto tiempo hay? Antes de que sea algo crtico, quieres decir? Ah, Robin dijo seriamente, eso es difcil de contestar, puesto que la medicina no es una ciencia exacta... Cunto? Suspir. Puedo darte un mnimo y un mximo aproximados. No es previsible ningn fallo catastrfico en menos de veinticuatro horas, pero casi seguro en un plazo mximo de sesenta das. Me relaj. No era tan malo como poda haberlo sido. As que me queda algn tiempo antes de que sea grave? No, Robin contest con la misma seriedad, ya lo es. El malestar que ahora sientes ir en aumento. Deberas comenzar a medicarte inmediatamente en cualquier caso, pero aun as es de prever que tengas dolores fortsimos bastante pronto hizo una pausa para estudiarme. Creo que, a juzgar por la expresin de tu rostro prosigui, por alguna razn de tipo idiosincrsica deseas aplazarlo todo lo que puedas. Quiero detener a los terroristas! Ah, s asinti. Ya s que quieres hacerlo. Y, de hecho, es algo digno de hacer, si se me permite el comentario. Por esa razn quieres ir a Brasilia para interceder con la comisin Prtico era cierto; las peores operaciones que los terroristas llevaban a cabo las realizaban desde una nave que nadie haba sido capaz de localizar todava e intentar que compartan datos contigo para as poder moverse contra los terroristas. Lo que quieres de m, pues, es la seguridad de que el aplazamiento no te matar. Exacto, querido Albert sonre. Puedo darte esa seguridad dijo gravemente, o, por lo menos, puedo seguir controlndote hasta que tu mal sea grave. Pero en ese momento, tendrs que someterte sin falta a una nueva intervencin. De acuerdo, mi querido Albert le sonre, pero no me devolvi la sonrisa. Sin embargo prosigui, no me da la impresin de que sa sea la nica razn para aplazar la substitucin. Creo que tienes algo ms en mente. Oh, Albert! suspir, me resultas bastante aburrido cuando actas como Sigfrid von Shrink. Desaparece como un buen muchacho. Y eso hizo, aunque tena aspecto pensativo; y tena toda la razn del mundo para estar preocupado, pues se hallaba en lo cierto. Era que, en algn lugar dentro de m, en aquel sitio inlocalizable en el que conservo intacto el sentimiento de culpa que Sigfrid von Shrink no logr desterrar por completo, albergaba la conviccin de que los terroristas tenan razn. No me refiero a que la tuviesen en lo que significaba asesinar y poner bombas o volver loca a la gente. Eso nunca est bien. Quiero decir que tenan razn al creer que tenan quejas, una queja malvada e injusta contra la humanidad, y por lo tanto no se equivocaban al exigir que se les prestase atencin. Yo no quera simplemente detener a los terroristas. Quera hacerles bien. O, por lo menos, no quera empeorar ms su situacin, y ah es donde entrbamos en la moralidad de todo el asunto. Cunto hay que robarle a otra persona para que el acto le

convierta a uno en ladrn? La pregunta surga frecuentemente en mi mente, y no tena un sitio adecuado a donde ir a preguntar. No poda acudir a Essie, porque con Essie la conversacin siempre acababa regresando a mi intestino. Ni tampoco con mi viejo programa psicoanaltico, ya que aquellas conversaciones siempre iban de Qu puedo hacer para mejorar las cosas? a Por qu, Ro bn, crees que tienes que mejorarlas? Ni siquiera con Albert. Poda hablar con Albert de cualquier cosa, pero cuando le hago preguntas de ese tipo me mira como si le estuviera pidiendo que me definiese las propiedades del flogistn. O de Dios. Albert no es ms que una proyeccin hologrfica, pero se adapta a su entorno sorprendentemente bien, tan bien, que incluso hay ocasiones en las que parece que realmente est aqu de verdad. As que mira pensativamente a su alrededor dondequiera que nos encontremos en la casa del mar de Tappan, por ejemplo, que debo admitir est bastante agradablemente decorada y dice algo como Por qu me haces esas preguntas tan metafsicas, Robn? y yo s que la parte no pronunciada de su mensaje es Por Dios Bendito, muchacho, no te enteras de que lo tienes todo? Bueno, s que me entero. Hasta cierto punto es verdad. La buena suerte que tuve, propia de un Dios, me proporcion un fajo de billetes cuando menos lo esperaba, y el dinero llama al dinero, y ahora puedo comprar todo lo que est en venta. Incluso cosas que no lo estn. Ya poseo toda una serie de cosas que vale la pena tener. Poseo Amigos Poderosos. Soy una Persona con la que Hay que Contar. Soy amado, verdaderamente muy amado, por mi querida esposa Essie, y frecuentemente, tambin, a pesar de que ambos llevamos mucho tiempo juntos. As que digamos que me ro y cambio de tema... pero nadie me ha dado una respuesta. Incluso ahora, sigo sin tener respuesta, aunque ahora las preguntas son mucho ms enrevesadas.

Otra cosa que tengo sobre mi conciencia es que estoy dejando al pobre Audee Walthers hundirse en su miseria mucho tiempo mientras yo divago, as que voy acabar este punto. La razn por la que me senta culpable con respecto a los terroristas era que ellos eran pobres y yo rico. Haba una gran Galaxia all afuera para ellos, pero no tenamos ninguna manera de acercarles a ella, al menos no lo suficientemente rpido, y ellos no dejaban de chillar. Moran de hambre. Vean en la pantalla de PV todo lo gloriosa que poda ser la vida para algunos de nosotros y luego miraban a su alrededor en sus propias cabaas y chozas y se daban cuenta de las pocas posibilidades que tenan de que aquellas buenas cosas pudiesen ser suyas antes de morir. A eso se le llama, como dice Albert, la revolucin de las expectativas crecientes. Debera haber habido una cura para ello, pero yo no poda encontrarla. Y la pregunta que giraba en mi mente era si yo tena derecho a empeorar las cosas, si yo tena derecho a comprar los rganos de alguien, sus arterias y su integumento, cuando los mos se gastasen. Desconoca la respuesta entonces, y la desconozco ahora. Pero el dolor de mi intestino no era tan malo para m como el de contemplar lo que significaba para m robarle la vida a alguien, por el mero hecho de que yo poda y l no. Y mientras yo estaba sentado all, apretndome la mano contra el vientre y preguntndome qu iba a ser cuando fuese mayor, el resto del universo continuaba ocupndose de sus asuntos. Y muchos de sus asuntos eran preocupantes. Estaba la cosa esa del Principio de Mach que Albert haba intentado e intentado explicarme, y que sugera que alguien, quizs los Heechees, estaba intentando apretujar el universo como en una pelota para as volver a escribir las leyes de la fsica. Increble. Y a la vez, increblemente escalofriante cuando uno se pone a pensarlo... pero era algo que ocurrira millones o miles de millones de aos ms tarde, por lo que yo no lo calificara de preocupacin agobiante. Los terroristas y los crecientes ejrcitos estaban cada vez ms al alcance de la mano. Los terroristas haban secuestrado una cpsula que iba dirigida hacia el Alto Pentgono. Conseguan nuevos reclutas con que engrosar sus filas en el Sahel, donde las cosechas haban vuelto a fallar.
La cosa esa del principio de Mach de la que habla Robin, en aquella poca no era ms que una especulacin, aunque como dice Robin bastante alarmante. Es un tema complicado. Por el momento, permtanme que diga tan slo que haba indicios de que la expansin del universo se haba detenido y haba comenzado una contraccin, y pareca incluso sugerirse, a partir de antiguos fragmentos de grabaciones Heechees, que el proceso no era natural.

Mientras tanto, Audee Walthers estaba tratando de empezar una nueva vida para s mismo, sin su errante esposa; y mientras tanto, la esposa vagaba con aquella desagradable criatura, Wan; y mientras tanto, el Capitn Heechee comenzaba a tener pensamientos erticos acerca de su segundo de a bordo, cuyo nombre para los amigos era Dosveces; y, mientras tanto, mi esposa, preocupada por mi vientre, se hallaba sin embargo concluyendo un trato para extender su cadena de comidas rpidas a Nueva Guinea y las Islas Andaman; y mientras tanto, oh, mientras tanto! Cuntas cosas estaban pasando mientras tanto!

4 A BORDO DE LA S. YA.
A 1908 aos luz de la Tierra, mi amigo antiguo amigo a punto de volver a serlo, Audee Walthers, recordaba mi nombre de nuevo, y no demasiado favorablemente. Estaba rebelndose contra una norma que yo haba dictado. He mencionado que yo posea muchas cosas. Una de las cosas que posea era una parte del vehculo espacial ms grande que conoca la humanidad. Era uno de tantos trastos deja dos por los Heechees tras de s, a su paso por el sistema solar, flotando ms all de la nube de Oort hasta que fue descubierto. Descubierto por seres humanos, quiero decir, los Heechees y los australopitecus no cuentan. Le llamamos Paraso Heechee, pero cuando se me ocurri que poda ser un maravilloso medio de transporte para sacar a algunas de aquellas pobres personas de la Tierra, ya que no poda hacer ms por ellos, y llevarlos a cualquier otro planeta hospitalario, que s poda, convenc a los otros poseedores de acciones para rebautizarlo. Con el nombre de mi esposa: se le llam la S. Ya. Broadhead. As que puse dinero para acondicionar la nave para el transporte de colonos, y comenzamos con ella los viajes de circunvalacin al sitio mejor y ms cercano: el mundo de Peggy. Esto me puso en otra de esas situaciones en que mi conciencia y mi sentido comn entraban en conflicto, puesto que lo que yo quera era llevar a todo el mundo a un sitio en que pudieran sentirse felices, pero para poder hacerlo, tena que sacarle un rendimiento. Por eso las Reglas Broadhead. Eran prcticamente iguales a las del asteroide Prtico de haca aos. Uno tena que pagarse su pasaje hasta all, pero poda hacerlo a plazos si tena la suerte de que le tocase por sorteo. Para volver a la Tierra, sin embargo, tena que pagarlo obligatoriamente en efectivo. Si se era un colono al que se le haba asignado una porcin de terreno, caba la posibilidad de reasignar las sesenta hectreas a la compaa a cambio de un billete de regreso. En caso de que ya no se poseyese la tierra por haberla vendido o comerciado con ella, o por haberla perdido jugando a los dados, se tenan dos elecciones. Pagar un billete de regreso en efectivo. O quedarse donde estaba uno. O, si se resultaba ser un piloto plenamente capacitado y uno de los oficiales de las naves se haba decidido a quedarse en Peggy, se trabajaba para regresar. Eso es lo que haba hecho Walthers. No saba qu hara cuando regresase a la Tierra. Lo que tena muy claro es que no poda quedarse en aquel apartamento vaco despus de la partida de Dolly, y as vendi sus pertenecas por lo que le quisieron dar, durante los minutos entre vuelo y vuelo en la lanzadera espacial, cerr su trato con el Capitn de la S. Ya y se puso en camino. Le resultaba desagradable y extrao que aquello que le haba parecido imposible cada vez que Dolly se lo haba pedido fuese la nica cosa que pudiese hacer al dejarle ella. Pero, como haba descubierto, la vida era a menudo desagradable y extraa. As pues, subi a bordo de la S. Ya en el ltimo minuto, casi sin aliento por la fatiga. Le quedaban diez horas antes de realizar su turno de guardia y las pas durmiendo. A pesar de ello, an se sinti un poco atontado y tal vez un poco insensibilizado por el trauma, cuando un colono fracasado, de unos cincuenta aos, le llev caf y le condujo hasta la sala de mandos del transporte interestelar S. Ya Broadhead, anteriormente llamado Paraso Heechee. Qu enorme era la condenada mquina! Desde fuera no se poda decir exactamente, pero aquellos pasillos tan largos, aquellas cmaras con hileras de diez literas, vacas, aquellas galeras y salas vigiladas con mquinas que le resultaban poco familiares, o los cables sueltos en los lugares en los que haba habido maquinaria; semejante amplitud no formaba parte de la experiencia previa que Walthers tena de naves espaciales. Incluso la sala de mandos era inmensa; e incluso los propios controles estaban duplicados. Walthers haba pilotado naves Heechees y as era como haba llegado al Planeta Peggy la primera vez. Los mandos de aqu eran prcticamente los mismos, pero de cada uno haba dos pares, y era imposible hacer volar el aparato si no se manipulaban ambos. Bienvenido a bordo, Sptimo la diminuta mujer de aspecto oriental sonri. Soy Janie

Yee-xing, Tercer Oficial, y es usted mi relevo. El Capitn Amheiro estar aqu dentro de un minuto. Ella no le ofreci la mano, ni siquiera levant ninguna de ellas de los mandos que tena delante. Walthers haba esperado algo por el estilo, que s le resultaba comn en una nave. Dos pilotos de servicio eran dos pilotos con las manos sobre los mandos constantemente; de no ser as, el pjaro no volaba. No se estrellara, por supuesto, ya que no haba nada con que estrellarse; pero tampoco mantendra el rumbo o la aceleracin. Ludolfo Amheiro entr; era un hombrecillo regordete de sienes canosas, que llevaba nueve insignias azules sobre el antebrazo izquierdo; ya no las llevaba mucha gente, pero Walthers saba que cada una representaba un vuelo de nave Heechee en los das en que uno nunca saba dnde le llevaba su nave; as que aqul s era un hombre con experiencia. Encantado de tenerle a bordo, Walthers dijo mecnicamente. Sabe usted cmo relevar la guardia? No tiene ninguna dificultad, realmente. Slo con que coloque usted sus manos en el volante, sobre las de Yee-xing. Walthers asinti e hizo lo que se le ordenaba. Sinti las manos clidas de la mujer mientras retiraba sus manos de debajo de las de l, y luego ella se apart suavemente del asiento del piloto para que pudiese sentarse Walthers a ocuparlo. Eso es todo lo que hay que hacer dijo el capitn satisfecho. El Primer Oficial Madj-hour ser quien pilote el aparato aadi, sealando con la cabeza hacia el hombre moreno que sonrea y acababa de colocarse en el asiento de mano derecha y quien le indicar cuanto precise. Tendr usted un descanso de unos diez minutos cada hora y eso es todo... Cenar conmigo esta noche, verdad? Y la invitacin fue reforzada por una sonrisa del Tercer Oficial Janie Yee-xing; y le result sorprendente a Walthers, al volverse para escuchar sus instrucciones de boca de Ghazi Madj-hour, que hubiese pasado diez minutos sin acordarse de la evadida Dolly. No era tan sencillo, despus de todo. Pilotar es pilotar. A uno no se le olvida. Pero la navegacin era otra cosa. Especialmente puesto que muchas cartas de navegacin Heechees haban sido descifradas o al menos parcialmente descifradas, mientras Walthers llevaba a tratantes de ganado y prospectores alrededor de Peggy. Los mapas de estrellas de la S. Ya eran mucho ms complicados que los que Audee haba usado anteriormente. Los haba de dos variedades. La ms interesante era Heechee. Tena unas seales doradas y verdosas que slo se entendan vagamente, pero lo mostraba todo. La otra, mucho menos detallada, pero mucho ms til para los seres humanos, posea sealizaciones humanas y rtulos en ingls. Adems haba que consultar el diario de vuelo, pues grababa automticamente cualquier cosa que la nave haca o vea. Se contaba con todos los dispositivos internos, que no eran incumbencia del piloto, por descontado, pero que ste deba conocer si algo no marchaba bien. Y todo esto le era nuevo a Audee. El lado positivo de todo aquello era que el aprendizaje de todas aquellas habilidades tena a Walthers ocupado. Janie Yee-xing estaba all para ensearle, y eso tambin era bueno, pues mantena la mente de Walthers ocupada en otro sentido... excepto en los malos momentos, antes de quedarse dormido. Como la S. Ya iba en un vuelo de retorno, estaba casi vaca. Ms de ochocientos colonos haban viajado hasta el Planeta Peggy. De regreso apenas si haba alguno. Las tres doce nas de seres humanos que componan la tripulacin; los destacamentos militares mantenidos por las cuatro naciones que gobernaban de la Corporacin Prtico; y unos sesenta inmigrantes fracasados. Ellos eran los pasajeros de tercera. Se haban empobrecido a s mismos para salir. Ahora se arruinaban tristemente para regresar a cualquier desierto o barrio miserable del que haban escapado, porque, cuando se les pusieron las cosas difciles, no fueron capaces de asumir su papel de pioneros de un nuevo mundo. Pobres bastardos dijo Walthers, dando un rodeo para pasar una brigadilla de trabajo compuesta por un grupo de stos, que estaban limpiando filtros de aire, apticamente, en un sitio para esclavos; pero Yee-xing no era de su misma opinin.
Descifrar los mapas Heechees era una tarea extremadamente difcil, especialmente ya que mostraban claras evidencias de que haban sido hechos de tal modo que resultasen difciles de descifrar. Tampoco es que hubiese muchos. Se haban encontrado dos o tres fragmentos en naves como la llamada Paraso Heechee o S. Ya. y un mapa casi completo en el interior de un artefacto que estaba en rbita alrededor de un planeta helado, girando en torno de una estrella en Botes. En mi opinin estrictamente personal, no coincidente con los informes oficiales de las comisiones

de estudios cartogrficos, muchos de los halos, seales de control y dbiles indicios eran equivalentes a seales de aviso. Robin no me crea entonces. Me dijo que yo era un cobarde flan, amasijo de fotones. Para cuando lleg a estar de acuerdo conmigo, lo que me llam ya no tena importancia.

No malgastes con ellos tu compasin, Walthers. Lo tenan fcil y la han pifiado mascull algo en cantones a la brigadilla de trabajo, que, como respondiendo, pareci trabajar algo ms rpido durante un minuto. No puedes culpar a la gente porque se sienta nostlgica y eche de menos su casa. Su casa! Por Dios, Walthers, hablas como si les quedase una casa. Has pasado demasiado tiempo en las naves dando vueltas. Se detuvo en el cruce de dos pasillos, el uno con brillos azules y restos de metal Heechee, el otro dorado. Salud con la mano al grupo de soldados armados que vestan los uniformes de China, Brasil, Estados Unidos y la Unin Sovitica. Los ves ah confraternizando? inquiri. Antes no se tomaban esto demasiado en serio. Eran compaeros y amigos de la tripulacin, nunca llevaban armas, era simplemente un crucero en el espacio con todos los gastos pagados para ellos. Pero ahora... sacudi la cabeza y alarg el brazo bruscamente para sujetar a Walthers que empezaba a acercarse a los guardias. Por qu no me escuchas y me haces caso? Te enviarn al infierno si intentas meterte ah. Qu hay ah? Se encogi de hombros. Las cosas Heechees que encontraron y que no sacaron de la nave cuando la remodelaron. Eso es algo de lo que estn custodiando, aunque aadi, bajando la voz, si conociesen mejor la nave, haran mejor su trabajo. Bueno, venga, vamos por aqu. Walthers la sigui de bastante buena gana, agradecido tanto por el recorrido turstico como por su destino. La S. Ya era con diferencia la mayor nave espacial que l u otro ser humano haba visto, construida por los Heechees, muy vieja y todava en algunos sentidos sorprendente. Estaban a medio camino y Walthers todava no haba explorado la cuarta parte de sus pasillos brillantes y labernticos. La parte que especialmente no haba explorado era la cabina privada de Yee-xing y estaba impaciente por hacerlo. Pero haba distracciones. Qu es eso? pregunt, detenindose junto a una construccin piramidal de metal verde brillante en una alcoba. Se haba colocado una pesada reja metlica delante de ella para evitar que la tocasen con las manos. Ni idea dijo Yee-xing. Nadie lo sabe tampoco, por eso la han dejado aqu. Algunas de las cosas pueden cortarse, o separarse fcilmente, pero otras son inamovibles. De vez en cuando, si intentas mover algo, te explota en la cara. Por aqu, es justo bajando este pequeo pasillo. Aqu vivo yo. Una cama estrecha bien hecha, fotografas de una pareja mayor oriental los padres de Janie?, ramas con flores colgadas en la pared; Yee-xing haba hecho de aquel lugar el suyo propio. Slo en los viajes de regreso explic. Cuando salimos, sta es la cabina del capitn y el resto de nosotros duerme en catres en la sala de pilotos estir con la mano la colcha que cubra la cama, que ya estaba bastante alisada. No hay de masiadas ocasiones para rondar

por ah en los vuelos de ida coment pensativamente. Te apetece un vaso de vino? S, muchas gracias dijo Walthers. Y as pues, se sent y se tom el vino, y luego comparti algo ms con la bella Janie Yee-xing; poco a poco disfrut de los otros esparcimientos que ofreca la cabina, de calidad excelente y que complacieron a su alma, y si en algn momento se acord de la desaparecida Dolly durante la siguiente media hora, ms o menos, no fue en absoluto con celos o rabia, sino casi con compasin. Result que en los viajes de vuelta, haba espacio ms que suficiente para pasar el tiempo, incluso en una cabina no ms grande que la que Horacio Hornblower haba ocupado siglos atrs. Y el vino era lo mejor del Planeta Peggy, pero cuando finalmente hubieron vaciado la botella y a s mismos, la cabina empez a resultar mucho ms pequea y todava quedaba ms de una hora para que comenzasen sus guardias. Tengo hambre anunci Yee-xing. Tengo un poco de arroz y algunas cosillas por aqu, pero tal vez... Pens que no era un buen momento para tentar su suerte, aunque aquella comida casera le pareca una idea excelente. Incluso el arroz y lo dems. Vayamos a la cocina dijo Walthers y, sin una prisa especial, fueron paseando cogidos de la mano hacia la zona de trabajo de la nave. Se detuvieron en un cruce de pasillos, donde los Heechees, desaparecidos mucho tiempo atrs, haban plantado por razones que slo ellos conocan pequeos racimos de arbustos, que sin lugar a dudas no eran los que se vean crecer all. Yee-xing se detuvo para coger una baya de color azul brillante. Mira eso dijo ella. Estn maduras y esos muertos de asco ni tan siquiera las recogen. Te refieres a los colonos que regresan? Pero se pagan el viaje. S, claro contest ella amargamente. Si no pagan, no hay vuelo. Pero en cuanto regresen tendrn que recurrir a la beneficencia, porque qu otra cosa les queda? Walthers tom uno de aquellos frutos jugosos de piel fina. No es que te gusten demasiado los que regresan. Yee-xing esboz una sonrisa. Se me nota a las claras, no? y la sonrisa se desvaneci. En primer lugar, no hay nada que les haga volver a casa: si hubiesen tenido una vida decente, no la habran abandona do. En segundo lugar, las cosas han empeorado mucho desde que se fueron. Hay muchos ms problemas con los terroristas. Ms friccin internacional. Pero si hay pases que estn volviendo a formar sus ejrcitos! En tercer lugar, no van a sufrir slo eso; son parte de su causa. La mitad de los individuos que ves ah estar en un grupo de terror dentro de un mes, o apoyando a uno, que es lo mismo. Siguieron adelante, y Walthers reanud la charla con tono humilde: Es cierto que he estado mucho tiempo fuera, pero haba odo que las cosas se estaban poniendo ms desagradables, bombardeos y matanzas. Bombardeos! Si slo fuera eso! Ahora tienen el TTP! T regresas al sistema Terrestre ahora, y nunca sabes qu va a ser de ti. TTP? Qu es un TTP? Por Dios bendito, Walthers dijo muy seriamente pues s que has estado fuera mucho tiempo. Lo que se llamaba Locura, te acuerdas? Es un transceptor teleptico psicoquintico, una de esas viejas cosas de los Heechees. Se sabe que hay ms o menos una docena de ellos y los terroristas tienen uno. La Locura repiti Walthers, mientras un recuerdo intentaba abrirse camino a travs de su subconsciente. Exacto. La Locura dijo Yee-xing con triste satisfaccin. Recuerdo cuando yo era pequea en Kanchou que un da lleg mi padre a casa con toda la cabeza ensangrentada porque alguien haba saltado desde el piso ms alto de la fbrica y cay justo encima de mi padre! Loco de remate! Y no fue ms que obra del TTP! Walthers asinti sin contestar, con rostro apesadumbrado. Yee-xing, se dio cuenta de su asombro, luego salud con la mano a los soldados que estaban delante suyo. Eso es lo que estn protegiendo mayormente dijo ella, porque todava queda uno en el S. Ya Es demasiado peligroso que haya tantos rondando por ah! Y pensaron en protegerlos un poco demasiado tarde, porque ahora hay una banda de terroristas que tienen una Heechee

Cinco, en el que poseen un TTP, y a alguien que est realmente loco. Que es un luntico vamos! Cuando se mete en esa cosa y uno lo nota en su cabeza es algo realmente espantoso. Walthers, qu es lo que te pasa?
Fue, por supuesto, el abandonado joven Wan quien caus la Fiebre. No quera ms que algn tipo de contacto humano, porque se senta solo. No era intencin suya volver loca a casi toda la especie humana con sus pensamientos locos y obsesivos. Los terroristas, por su parte, saban exactamente lo que estaban haciendo.

l se detuvo a la entrada de un pasillo de luz dorada, mientras los cuatro guardias le miraban con curiosidad. La Locura dijo. Wan! sta era su nave! Pues claro que s dijo la joven frunciendo el ceo. Oye, no bamos a comer algo? Sera mejor que fusemos. Empezaba a estar preocupada. La mandbula de Walthers estaba apretada y los msculos de su rostro contrados. Daba toda la impresin de ser alguien que esperaba recibir un puetazo en la cara y los guardias, por su parte, haban comenzado a demostrar curiosidad. Venga, Audee le suplic ella. La nave de Wan! Qu extrao. Walthers pens que no haba establecido antes la relacin. Pero efectivamente era as. Wan haba nacido en aquella misma nave, mucho antes de que fuese rebautizada como la S. Ya. Broadhead, mucho antes de que el gnero humano supiese que exista... a menos de que se considerase a unos doce remotos descendientes de Australopithecus afarensis humanos. Wan era hijo de una prospectara de Prtico. Su marido se haba perdido en una misin y ella misma haba quedado atrapada en otra. Fue capaz de sobrevivir a los primeros aos de vida del pequeo y luego le dej hurfano. A Walthers le costaba trabajo imaginar cmo debi ser la infancia de Wan; un nio muy pequeo en aquella nave tan enorme, casi vaca, sin ms compaa que la de salvajes y los anales de prospectores fallecidos almacenados en computadoras. Uno de los cuales, no caba la menor duda, era su propia madre. Era algo digno de conmiseracin... Pero Walthers no poda albergar ninguna compasin. No para Wan, que le haba quitado la esposa. Y, por el mismo motivo, no para el Wan que un da encontr la mquina llamada TTP, abreviacin de transceptor teleptico psicoquintico, como haba sido rebautizado por la espesa lengua de la burocracia. El propio Wan lo llam sencillamente el divn de los sueos y el resto de la humanidad lo haba llamado la Fiebre: eran las terribles, nebulosas obsesiones que haban infectado a todo ser humano vivo cuando el estpido jovenzuelo Wan, al descubrir un lecho, se dio cuenta de que le permita establecer un cierto contacto con una especie de seres vivos. Ignoraba que el mismo proceso les daba a ellos un cierto tipo de contacto con l, y as sus sueos adolescentes, sus temores y sus fantasas sexuales invadieron diez mil millones de cerebros humanos... Tal vez Dolly hubiese debido darse cuenta, pero era muy pequea cuando ocurri todo aquello. No as Walthers. Se acordaba, y ello le daba una nueva razn para odiar a Wan. No poda recordar aquella peridica locura general demasiado bien y apenas alcanzaba a imaginar lo devastadores que haban sido sus efectos. Ni siquiera trat de imaginar la ociosa y solitaria infancia de Wan all, sino al Wan actual, navegando por las estrellas en su misteriosa persecucin, con la nica compaa de la fugitiva esposa de Walthers; aquello, todo aquello, se lo poda imaginar Walthers sin el menor esfuerzo. De hecho, se pas toda la hora que le quedaba libre antes de que comenzase su turno imaginndolo, antes de darse cuenta de que estaba revolcndose en autocompasin y humillndose voluntariamente y, al fin y al cabo, aquel comportamiento no era digno de un ser humano adulto.

Lleg a la hora. Yee-xing, all en la sala de pilotos delante suyo, no dijo nada, pero pareci ligeramente sorprendida. l le insinu una sonrisa mientras realizaba el relevo y se dispuso a trabajar. Aunque el hecho en s de pilotar la nave no implicaba ms que mantener los controles y dejar que volase por s misma, Walthers se mantuvo ocupado. Su estado de nimo haba cambiado. La enormidad de la nave que tena bajo sus manos era un reto. Observ a Yee-xing que, totalmente concentrada, manipulaba los controles auxiliares que facilitaban el rumbo y la posicin, as como el estado de la nave y todos aquellos datos que un piloto no necesitaba conocer para hacer volar aquella bestia pero que debera molestarse en poder manejar si deseaba llamarse a s mismo piloto. E hizo lo mismo. Puls el dispositivo de rumbo y revis la posicin de la S. Ya, que no era ms que una diminuta manchita dorada sobre una estrecha lnea azul de mil novecientos aos luz de longitud; comprob que la posicin era correcta calculando ngulos en las estrellas indicadores de brillante color rojo, que bordeaban la ruta; frunci el ceo al ver los montones de indicadores con la frase Prohibido Acercarse, en los que agujeros negros y nubes de gas constituan una advertencia ninguno de ellos estaba en su camino, al parecer e incluso consult el gran mapa Heechee, que representaba toda la Galaxia, con otros miembros del Grupo Local asomando en sus bordes. Varios cientos de cerebros humanos muy brillantes y miles de horas de inteligencia artificial haban sido empleados para descifrar el cdigo de mapas Heechees. Haba partes que todava no se comprendan, y Walthers estudi con el ceo fruncido el puado de puntos en toda el rea en donde los halos multicolores que indicaban Existencia de Peligro aparecan por duplicado o triplicado. Qu poda ser tan peligroso como para que los mapas casi lanzasen gritos de pnico? Todava quedaba mucho por aprender! Y, pens Walthers para s mismo, no haba sitio mejor para hacerlo que en aquella nave. Su trabajo era tan slo temporal, por supuesto. Pero si lo haca bien... si mostraba buena disposicin y talento... si consegua caerle en gracia al Capitn... entonces, pens, cuando llegasen a la Tierra y el Capitn tuviese que ponerse a reclutar un nuevo Sptimo Oficial qu mejor candidato que Audee Walthers? Al acabar el turno, Yee-xing cruz los diez metros que separaban los dos puestos de piloto. Como piloto tienes muy buen aspecto, Walthers. Estaba un poco preocupada por ti. La tom de la mano y se dirigieron hacia la puerta. Supongo que estaba de mal humor trat de disculparse, y Yee-xing se encogi de hombros. La primera mujer despus de un divorcio siempre pilla toda la mierda observ. Qu has estado haciendo al quedarte solo? Has encendido uno de nuestros programas reductores de cerebros?
Las cartas y los sistemas de navegacin Heechees no eran fciles de descifrar. Para la navegacin, el sistema tiene en cuenta dos puntos: el principio y el final del viaje. Toma entonces en consideracin todos los posibles obstculos tales como nubes de polvo o de gas, radiaciones molestas, campos de gravitacin, etc., y selecciona puntos de paso seguro ya sea bordendolos o pasando entre ellos, despus de lo cual construye una lnea para fijar los puntos y dirige la nave a lo largo de la misma. Muchos objetos y puntos de los mapas estaban marcados con sealizaciones de alerta: auras centelleantes, puntos de control. Pronto nos dimos cuenta de que efectivamente tales seales eran con frecuencia advertencias. El problema estribaba en que no sabamos qu seales eran de aviso o de qu nos advertan.

No he tenido necesidad. Slo he... Walthers dud, intentando recordar qu haba hecho. Supongo que slo he hablado un poco conmigo mismo. El hecho de que tu mujer te pisotee al abandonarte explic es lo que te hace sentirte avergonzado. Quiero decir adems de los celos, de sentirte enfadado y de un montn de cosas ms. Pero despus de estar calentndome los cascos un rato se me ha ocurrido que no haba hecho nada de lo que tuviera que sentirme demasiado avergonzado. El sentimiento no me perteneca a m, me entiendes? Y te ha aliviado? pregunt ella. Pues s, al cabo de un rato. Y, claro est, el mejor antdoto para el dolor causado por una mujer era otra, pero a l no le pareca bien decrselo al propio antdoto. Tendr que acordarme de esto la prxima vez que me sienta melanclica. Bueno, supongo que ya es hora de irse a dormir... l neg con la cabeza. Todava es temprano y estoy un poco cargado Qu hay de todas las cosas Heechees? Me habas dicho que conocas un sitio para pasar al margen de los guardias. Ella se detuvo en medio del pasillo para estudiarlo. Est claro que tienes tus altibajos, Audee le dijo. Pero, por qu no? La S. Ya tena doble armazn. El espacio que quedaba entre ambos era oscuro y estrecho, pero se poda pasar. As que Yee-xing llev a Walthers a travs de estrechos pasadizos cerca de la piel de la enorme nave espacial, a travs de un laberinto de literas de colonos, pasando por la tosca y enorme cocina que los alimentaba, hasta llegar a un espacio que ola a basura y podredumbre, y a una habitacin muy amplia y apenas iluminada. Aqu estn dijo ella. Haba bajado la voz, aunque le haba prometido que se hallaban demasiado lejos de los guardias como para que pudiesen orles. Pon la cabeza junto a es; especie de canasta plateada, ves dnde sealo? pero no se te ocurra tocarla. Eso es lo ms importante! Por qu es tan importante? Se qued mirando a su alrededor a lo que pareca ser el equivalente Heechee de un desvn. Haba por lo menos cuarenta aparatos en la cmara grandes y pequeos, todos ellos firmemente unidos a la estructura de la propia nave. Los haba enormes y los haba reducidos de forma esfrica con algunas protuberancias que unan sus partes de forma ms bien cuadrada que brillaban con los colores azules y verdes del metal. De la malla metlica que Janie Yee-xing le estaba indicando haba tres ejemplares, los tres idnticos. Es importante porque no quiero que me saquen de esta nave de una patada en el trasero, Audee. As que pon atencin! La estoy poniendo. Cmo es que hay tres de stos? Cmo es que los Heechees hicieron estas cosas? A lo mejor todas estas cosas no son ms que piezas de repuesto. Bueno, ste es el sitio en el que tienes que escuchar. Pon la cabeza cerca de la pieza metlica, pero no demasiado cerca. En cuanto empieces a sentir cosas que no salgan de ti, habrs llegado lo bastante cerca. Ya notars cundo. Pero no te acerques ms, sobre todo no toques, porque esta cosa emite en dos direcciones. En la medida en que te sientas satisfecho, digamos que con una serie de sentimientos generales, no se enterar nadie. Probablemente. Pero si se dan cuenta, el capitn nos echara a patadas, lo entiendes? Claro que lo entiendo dijo Walthers un poco molesto, y coloc la cabeza a unos doce centmetros de la malla metlica. Se volvi para mirar a Yee-xing. Nada. Prueba un poco ms cerca. No le resultaba muy fcil a l mover la cabeza centmetro a centmetro, tenindola inclinada en un extrao ngulo y sin tener donde cogerse, pero Walthers trat de hacer lo que se le indicaba. Ya est! exclam Yee-xing, mirndole la cara. Deja de acercarte ms! No respondi. Su mente estaba llena de sensaciones, era un bullicio de sensaciones. Haba sueos e ilusiones, y la desesperada falta de respiracin de alguien; haba una risa de alguien y alguien, o lo que pareca ser tres parejas de alguien, enfrascados en una actividad sexual. Se volvi para mirar a Janie, comenz a hablar... Y entonces, de repente, all hubo algo ms. Walthers se qued helado. A juzgar por la descripcin de Yee-xing, l haba esperado una

especie de sensacin de compaa. La presencia de otra gente. Sus miedos y alegras, sus anhelos y placeres. Pero, en su mente, siempre pertenecan a humanos. Aquella cosa nueva no lo era. Walthers se movi convulsivamente. Su cabeza toc la malla. Todas las sensaciones se hicieron cien veces ms claras, como el foco de una lente, y sinti la nueva y distante presencia o presencias? de una manera distinta e inmediata. Era una sensacin distante, resbaladiza, fra y no emanaba de nada humano. Si las fuentes tenan depresiones o fantasas, Walthers no poda comprenderlas. Todo lo que poda sentir era que estaban all. Que existan. No respondan. No cambiaban. De ser posible introducirse en el cerebro de un cadver, pens lleno de miedo y asco, deba resultar algo parecido a cuanto senta. Todo ello en un momento, y luego se dio cuenta de que Yee-xing estaba tirndole del brazo y gritndole al odo. Oh! Maldito seas, Walthers! Lo saba! Tambin el capitn y todos los dems en esta maldita nave. Nos hemos metido en un buen lo! En cuanto consigui alejar su cabeza de la malla, la sensacin desapareci. Las paredes centelleantes y las Mquinas que surgan entre las sombras volvieron a ser reales y el rostro furioso de Janie Yee-xing estaba vuelto hacia l. En un lo? Walthers se encontr a s mismo riendo. Despus del infierno lento y helado al que haba tenido ocasin de echarle una ojeada, nada humano le pareca un problema. Ni siquiera cuando los guardias de los cuatro poderes llegaron, blandiendo sus armas, y gritndoles en cuatro idiomas. Walthers casi les dio la bienvenida. Porque eran humanos y estaban vivos. La pregunta que giraba en su cerebro era la misma que se hubiera hecho cualquiera: Acaso haba conectado de alguna manera con los enigmticos y secretos Heechees? Si era as, se dijo a s mismo estremecindose, que el cielo ayudase al gnero humano.

5 UN DA EN LA VIDA DE UN MAGNATE
Atemorizarse ante los Heechees era un deporte en boga en muchos lugares, aparte la S. Ya. Yo mismo lo practicaba a menudo. Todo el mundo lo haca. Todos lo habamos practicado en abundancia cuando yo era nio, aunque por aquel entonces los Heechees no eran ms que extraas y extinguidas criaturas que se haban entretenido excavando tneles en el planeta Venus cientos de miles de aos antes. Seguimos practicndolo en el tiempo en que yo era prospector en Prtico; vaya por Dios, ya lo creo que lo hicimos! Confiando nuestra suerte a las viejas naves Heechees, atravesbamos el universo a fantsticas velocidades hacia lugares que ningn ser humano haba visto jams, preguntndonos siempre si los dueos de las naves iban a aparecer al final del trayecto... Y qu iban a hacer al respecto! Y pensamos en ellos an con ms temor cuando desciframos lo suficiente de sus atlas astronmicos para descubrir adonde haban ido a esconderse, en el corazn de nuestra galaxia. Lo que no se nos ocurri preguntarnos entonces era de qu se estaban escondiendo. Ciertamente no era eso todo lo que yo haca, puedo asegurarlo. Tena muchsimas otras cosas con las que llenar mis das. Estaba la preeminente preocupacin de mi quebrantada salud, que reclamaba imperiosamente mi atencin tan a menudo como quera, y cada vez ms y ms a menudo. Y no era ms que el principio. Por lo dems, estaba tan ocupado con tal abundancia de cosas diferentes como sea capaz de estarlo un ser humano. Quien echara un vistazo a un da cualquiera en la vida de Robinette Broadhead, maduro millonario, visitndolo en su lujosa casa de campo que da sobre el mar de Tappan, justo al norte de la ciudad de Nueva York, le podra encontrar haciendo cosas tales como pasear a lo largo de la orilla en compaa de su encantadora esposa, Essie... aventurndose en experimentos culinarios del acervo gastronmico de Malasia, Islandia o Ghana en su ultramoderna cocina... charlando con su sabio actualizador de datos, Albert Einstein... despachando la correspondencia: Veamos, s, para ese centro juvenil en Granada. S, aqu est el cheque por valor de trescientos mil dlares como haba prometido, pero por favor no le pongis mi nombre al centro. Ponedle el de mi mujer si queris y, desde luego, los dos haremos lo posible por estar all para la inauguracin. A Pedro Lammartine, Secretara General de las Naciones Unidas. Querido Pete: Estoy trabajndome a los americanos para que concierten con los brasileos una fecha para que salgan a por esa nave terrorista, pero por favor, necesito que alguien contacte con los brasileos. Utilizars tu influencia, por favor? Es en inters de todos. Si no detenemos a los terroristas, sabe Dios cmo va a acabar todo esto. A Ray MacLean, dondequiera que sea que est viviendo en estos momentos. Querido Ray: No dudes en utilizar todos nuestros servicios en lo que a medios de locomocin se refiere para buscar a tu esposa. Te deseo de todo corazn la mejor de las suertes, etc., etc. A Gorman y Ketchin, Contratistas Generales. Muy seores mos: No pienso aceptar la del primero de octubre como fecha de entrega de mi nave. No es en absoluto razonable. Se les ha concedido ya una prrroga, y eso es todo cuanto van a tener. Me permito recordarles las severas cargas econmicas que suscribe el contrato en caso de nuevos atrasos. Al Presidente de los Estados Unidos. Querido Ben: Si la nave de los terroristas no es localizada y neutralizada de inmediato, la paz de todo el planeta va a verse amenazada. Por no mencionar las prdidas humanas, el dao a las propiedades privadas y todo lo dems que est en juego. Es un secreto a voces que los brasileos han desarrollado un localizador direccional de naves que se desplazan a Mayor Rapidez Lumnica, y que nuestros propios militares poseen un procedimiento que les permitira acercarse a una nave en MRL. No pueden unir sus esfuerzos? Como Comandante en Jefe todo lo que tienes que hacer es ordenar al Alto Pentgono que colabore. Los brasileos cuentan ya con suficientes fuentes de presin para ratificar el acuerdo, pero esperan un primer paso por parte nuestra.

A como-quiera-que-se-llame Luqman. Querido Luqman: Gracias por las buenas noticias. Creo que habra que ponerse en marcha para poner a punto ese campo petrolfero, de modo que cuando venga a verme traiga consigo su plan de produccin y transporte, con los costes aproximados y un plan de movimiento de capital. Cada vez que la S. Ya. regresa de vaco, estamos perdiendo dinero... Y as continuamente. Me mantena ocupado! Tena muchas cosas con que lograrlo, sin contar con que tena que seguirles la pista a mis inversiones y atar corto a mis hombres de confianza. No es que les dedicara mucho tiempo a los negocios. Siempre he dicho que una vez amasado el primer centenar de millones, hay que estar loco para seguir trabajando slo por el dinero. El dinero sigue siendo necesario, porque sin l no se dispone de la libertad suficiente para poder hacer las cosas que merecen la pena. Pero una vez que se logra esa libertad, para qu ms dinero? As que dejo casi todos mis negocios en manos de mis programas financieros y en las de la gente que contrato para tales fines, salvo en el caso de aquellos negocios que me interesaban no por el dinero que producan sino porque estaban haciendo algo que a m me interesaba que se hiciera. Y sin embargo, a pesar de que la palabra Heechee no aparezca en la lista de mis preocupaciones diarias, estaba presente siempre. A largo plazo, todo reverta en los Heechees. Mi nave, que estaba siendo construida en las plataformas orbitales era de diseo humano y de construccin tambin humana, pero casi todos sus componentes y la totalidad del sistema de conduccin y de comunicacin eran adaptaciones del diseo Heechee. La S. Ya., que yo estaba planeando llenar con petrleo en los viajes de vuelta casi vacos del mundo de Peggy, era un artefacto Heechee; en ese sentido, el mismo Peggy era un regalo de los Heechees, ya que haban sido ellos los que nos haban proporcionado las cartas de navegacin y las naves necesarias para llegar al planeta. Las cadenas de comida rpida de Essie procedan asimismo de las manufacturadoras Heechees de comida CHON a partir de los gases cometarios compuestos de carbono, hidrgeno, oxgeno y nitrgeno. Algunas de las factoras alimentarias que haba en la Tierra las habamos construido nosotros: haba una enfrente de la costa de Sri Lanka, absorbiendo el nitrgeno y el oxgeno del aire, el hidrgeno de las aguas del ocano ndico y el carbono de los carbonates y de los pobres animales y plantas que se deslizaban en su interior a travs de las vlvulas de absorcin. Los de la Corporacin de Prtico, ahora que tenan tanto dinero que no saban qu hacer con l, se decidieron a invertir parte de ese dinero sabiamente en fletar naves de exploracin sistemticamente y yo, como mayor accionista de dicha corporacin no haca ms que exhortarles a que siguieran con ello. Hasta los mismsimos terroristas estaban utilizando una nave Heechee robada y un transceptor teleptico psicoquintico tambin robado para infligirle a la humanidad sus peores heridas. Todo Heechee! No caban dudas acerca de la existencia de cultos margi nales en que se adoraba a los Heechees, extendidos por toda la Tierra, ya que casi con toda probabilidad, los Heechees cumplan con todos los requisitos exigidos por las pruebas que pudieran hacerse a cualquier divinidad. Eran caprichosos, todopoderosos... e invisibles. Hasta yo mismo me senta tentado, en las largas noches en que mis vsceras me atormentaban y las cosas no parecan ir bien, de dirigirle una pequea oracin a Nuestro Querido Heechee Que Ests En Los Cielos. A fin de cuentas, a quin iba a molestarle que lo hiciera? Bueno, s que poda. Poda importarle a mi amor propio. Y para todos nosotros seres humanos, en esta tentadoramente abundosa galaxia que los Heechees haban puesto en nuestras manos, que iban poniendo poco a poco, el amor propio se estaba convirtiendo en algo cada vez ms difcil de conservar. Por supuesto, yo por aquel entonces no me haba encontrado con un Heechee vivo y real, todava. Todava no me haba encontrado con ninguno, pero uno que iba a formar parte importante de mi vida posterior (y no pienso teorizar ya ms sobre la terminologa!), Capitn para ser exactos, estaba a medio camino del punto de arranque donde el espacio convencional empezaba; y mientras, a bordo del transporte S. Ya., a Audee Walthers le estaban poniendo las peras a cuarto y l comenzaba a pensar que tena que empezar a despedirse de su futuro a bordo de la nave; mientras tanto... Bien, como de costumbre haba muchos mientras tanto, pero el que ms le hubiera interesado a Audee Walthers por encima de los dems era que su errante esposa empezaba

a arrepentirse de haber errado.

6 AL OTRO LADO DEL AGUJERO NEGRO


Fugarse con un luntico no haba sido, sacando el balance, mucho mejor que aburrirse hasta la locura en Port Hegramet. Era distinto, Santo Cielo, si era distinto! Pero en parte era igualmente aburrido, y en parte la asustaba hasta la mdula, as de simple y sencillo. Al ser la nave una Cinco haba espacio de sobra para ambos, o debera de haberlo habido. Al ser Wan joven y rico, y casi en cierto sentido atractivo, contemplado desde el ngulo adecuado, el viaje hubiera podido ser bastante animado. Pero ninguna de ambas cosas result ser cierta. Y adems, estaba la parte que a ella le daba miedo. Si haba algo que los seres humanos supieran acerca del espacio es que haba que mantenerse alejado de los agujeros negros. No era eso lo que haca Wan. Wan los buscaba. Y lo que haca despus era todava peor. Dolly ignoraba qu eran todos aquellos instrumentos y aparatos con los que Wan jugaba. Si se lo preguntaba, nada le responda. Cuando, tratando de engatusarle, se pona alguno de sus muecos en la mano y se lo preguntaba a travs de la boca de ste, Wan grua, frunca el entrecejo y le deca: Si vas a empezar con tus representaciones, que sea algo verde y divertido, y no hagas preguntas que no son de tu incumbencia. Cuando Dolly le preguntaba por qu no eran asunto de su incumbencia, tena ms xito. No es que obtuviera una respuesta directa. Pero por el enrojecimiento y la confusin en que suman a Wan tales preguntas, era fcil deducir que todos aquellos aparatos eran robados. Y tenan algo que ver con los agujeros negros. Y aunque Dolly estaba casi del todo segura de que no haba manera de entrar o salir de un agujero negro, estaba casi tambin igualmente segura de que lo que estaba intentando Wan era dar con determinado agujero negro para entrar dentro. Eso era lo que le daba tanto miedo. Y cuando no se volva medio loca a causa del miedo, se encontraba sola y temblando, porque el capitn Juan Henriquette Santos-Schmitz, joven multimillonario cuyas rarezas an encandilaban a los amantes del comadreo, era un acompaante repulsivo. Despus de tres semanas en su presencia, Dolly apenas era capaz de soportar su vista. Aunque, tuvo que admitir para s, temblando, la vista de l era menos preocupante que la vista de lo que en ese momento tena delante. Lo que Dolly estaba viendo era un agujero negro. O no exactamente el agujero negro en s, porque se puede estar mirando todo un da sin verlos; los agujeros negros son negros precisamente porque no se ven. Lo que estaba realmente viendo era una especie de aurora boreal de tonos azulados y violceos, desagradable de mirar para los ojos incluso a travs de la pantalla de observacin sobre el tablero de controles. Deba de ser mucho ms desagradable estar expuesto a esa luz. Esa luz no era ms que la punta del iceberg de una fuente de radiacin letal. La nave estaba equipada contra ese tipo de cosas, y hasta el momento les haba protegido sin problemas. Pero Wan no estaba dentro de la nave. Estaba abajo, en el mdulo, donde guardaba toda aquella maquinaria y tecnologa que ella no era capaz de entender y que l se negaba a explicarle. Y ella saba que en cualquier momento, en situaciones parecidas, estando ella sentada en el interior de la Cinco, se dejaba sentir la pequea sacudida que anunciaba que el mdulo se haba separado. Y eso significara que l iba a aventurarse en uno de aquellos terribles objetos! Qu le pasara entonces a l? O a ella? No es que tuviera la menor intencin de acompaarle, ciertamente, pero si l mora dejndola sola a cien aos luz de cualquier lugar conocido por ella, entonces, qu? Oy una voz que mascullaba enfadada y supo que al menos de momento no iba a ser esta vez. La escotilla se abri y Wan apareci gateando al salir del mdulo, furibundo. Otro tambin vaco! le grit como si la hiciera responsable a ella. Y eso era exactamente de lo que l la acusaba. Ella trat de mostrarse solidaria en lugar de atemorizada. Oh, cario, qu mala suerte. Con ste ya van tres.

Tres! Ja! Tres contigo a bordo, querrs decir. Muchos ms de tres, sa es la verdad! Su tono era sarcstico, pero a ella el sarcasmo le dio igual. Qued diluido en la sensacin de alivio que sinti cuando pas de largo por su lado. Dolly se alej tanto como le fue posible, sin despertar sospechas, del panel de controles; no demasiado, la verdad, en una nave que hubiera podido albergar un espacioso saln. Se mantuvo en silencio mientras l se sentaba a consultar sus orculos electrnicos. Nunca la invitaba a tomar parte cuando hablaba con sus Difuntos. Si la comunicacin con stos era oral, al menos Dolly poda ir la parte del dilogo de Wan. Si tecleaba las instrucciones en el tablero, ni siquiera eso. Pero en esta ocasin no le fue muy difcil adivinar. Wan puls con furia varias preguntas, se enoj con la que uno de los Difuntos le dijo a travs de los auriculares, tecle con rabia una correccin y acto seguido estableci un nuevo curso en el teclado Heechee. Entonces se quit los auriculares con gesto de enfado, se desentumeci y se volvi a Dolly: Muy bien dijo. Acrcate, puedes pagarme otro de los plazos de tu pasaje. S, claro, cario. Le contest obsequiosa, aunque le hubiera resultado ms agradable si l no tuviera que decir siempre las cosas de aquella manera. Pero estaba un poco ms animada. Sinti la dbil sensacin de que la nave se aceleraba, lo que significaba que empezaban un nuevo viaje y, de hecho, el horror azul y violeta de la pantalla se estaba ya alejando. Eso la compensaba de muchas cosas! Por supuesto, todo ello significaba tan slo que estaban de camino hacia el siguiente. Ponte el Heechee le orden Wan. El Heechee y... s, y Robinette Broadhead. Claro, Wan dijo Dolly, sacando sus muecos del lugar al que los haba arrojado Wan la ltima vez y deslizndoselos en las manos. Desde luego que el Heechee no se pareca a un Heechee de verdad; y en realidad, el mueco Robinette Broadhead era bastante caricaturesco. Pero a Wan le divertan. Eso era lo nico que le importaba a Dolly desde el momento en que l pagaba las facturas. Al da siguiente de abandonar Port Hegramet Wan le haba enseado presuntuosamente el librito de su cuenta bancaria. Automticamente, cada mes seis millones de dlares se sumaban a la cuenta! Los nmeros la anonadaron. Compensaban muchas cosas. Tena que haber algn modo, antes o despus, de que algunas gotas de aquella catarata de dinero fueran a parar a su bolsillo. Para Dolly, nada de inmoral haba en semejante pensamiento. Quiz los pioneros del oeste americano la hubieran llamado buscona, pero prcticamente la humanidad entera, en cualquier momento de su historia, la habra llamado pobre simplemente. Por eso ella le haca la comida y se acostaba con l. Cuando estaba de mal humor, Dolly trataba de invisibilizarse, y cuando quera diversin, trataba de divertirle. Hombre, qu tal, seor Heechee? dijo la mano Broadhead mientras los dedos de Dolly se estiraban para darle una sonrisa afectada. La voz de Dolly era ahora espesa y hablaba como un patn de los campos de maz (era parte de la caricatura!). Estoy de lo ms encantado de haberle conocido. Habl a continuacin la mano Heechee, con un susurro serpentino: Hola, humano imprudente. Llegas a punto para comer. Caray! grito la mano Broadhead, ampliando la sonrisa. Yo tambin tengo hambre, qu hay de comer? Aaarg! chill la mano Heechee, con los dedos hechos una garra y la boca abierta. T eres la comida! Y los dedos de la mano derecha se cerraron sobre el mueco de la mano izquierda. Jo, jo, jo! se ri Wan. Muy bueno! Aunque se no se parece demasiado a un Heechee. No sabes cmo son. Y t s? le pregunt Dolly con su propia voz. Casi, casi! Seguro que ms que t. Dolly, sonriendo, levant la mano derecha. Se equivoca usted, seor Wan dijo la sedosa y serpentina voz del Heechee. As es como soy y estoy esperando poder encontrarme con usted en el prximo agujero negro! La silla en la que Wan estaba sentado sali disparada al levantarse ste. Eso no ha tenido ninguna gracia! Dolly se qued boquiabierta al ver que estaba temblando. Haz la comida! orden, y sali a zancadas en direccin al mdulo, mascullando. No era inteligente tratar de bromear con l. As que Dolly le prepar la comida y se la sirvi

con una sonrisa que no senta. Nada obtuvo con sonrerle. Estaba de peor humor que de costumbre. Le grit: Estpida! Es que te has comido lo mejor de la despensa a escondidas? No hay nada mejor para comer? Dolly estaba a punto de echarse a llorar. Pero si la carne te gusta! Pues claro que me gusta la carne, pero mira qu me has puesto de postre! Empuj a un lado el plato con el bistec y el brcol para agarrar el que contena las galletas de chocolate y lo sacudi debajo de su barbilla. Las galletas salieron despedidas en todas direcciones y Dolly trat de recogerlas. Ya s que no te gustan, cario, pero es que no queda ms helado. l se la qued mirando. Vaya, as que no hay ms helado! Muy bien, de acuerdo. Entonces hazme un sufl de chocolate, o un flan. Wan, ya no queda nada de eso, te los has comido todos. Estpida, eso es imposible! Pues ya no queda. De todas formas, tanto dulce no es bueno para tu salud. No te he contratado como enfermera! Y si se me estropean los dientes, me comprar una dentadura nueva! Le dio un golpe al plato que ella sostena en la mano y las galletas salieron volando. Tira esa basura. Ya no me apetece comer. No era sino una ms de las comidas tpicas en el lmite de la galaxia. Termin de la manera tpica, tambin, con Dolly llorando y limpindolo todo. Qu persona tan desagradable era! Y l ni siquiera pareca darse cuenta. Y sin embargo, Wan se saba avariento, poco sociable, iracundo y toda una larga lista de cosas que le haban explicado sus programas psicoanalticos. Haba pasado ms de trescientas sesiones en el divn. Seis das a la semana durante un ao. Y al final, l dio por acabado el anlisis con una broma. Tengo un acertijo que quisiera hacerte le dijo al programa psiquitrico, que representaba a una mujer lo suficientemente mayor como para ser su madre y lo suficientemente atractiva. El acertijo es el siguiente: Cuntos psicoanalistas hacen falta para cambiar una bombilla? Oh, Wan, de nuevo te resistes dijo el programa suspirando. Est bien, cuntos. Solamente uno le contest riendo, pero hace falta que la bombilla quiera que la cambien. Ja, ja, ja! Y yo, no lo entiendes?, no quiero que me cambien. Ella le mir directamente a los ojos durante un instante. Tal como apareca en la proyeccin, estaba sentada en una silla de alto respaldo, con las piernas dobladas bajo el asiento, un bloc de notas en una mano y un lpiz en la otra. Sola utilizar el lpiz para subirse las gafas que se le deslizaban nariz abajo al mirarle a l. Como todos los dems elementos de su programa, sus gestos tenan un propsito, la tranquilizadora confirmacin de que, al fin y al cabo, ella era otro ser humano como l mismo, no una austera diosa. Desde luego, no era humana. Pero su voz son del todo humana cuando dijo: Ese chiste es muy viejo, Wan. Qu es una bombilla? l, irritado, hizo un mohn. Es una cosa redonda que da luz medio adivin l mismo. Veo que no me has entendido. Ya no quiero cambiar. Ya no me divierte todo esto. Fui yo quien decidi empezar todo esto, y ahora he decidido terminar con ello de una vez. El programa computerizado dijo en tono conciliador: Por supuesto que ests en tu derecho de hacerlo, Wan. Qu piensas hacer? Voy a salir en busca de... voy a salir de aqu en busca de diversin dijo de manera brutal . Tambin estoy en mi derecho de hacerlo! S, es cierto admiti ella, te importara decirme qu es lo que ibas a decir antes de que cambiaras la frase? Pues s le contest l incorporndose, me importara mucho y no voy a decirte qu es lo que tena pensado hacer: en lugar de explicrtelo, lo voy a hacer. Adis. Vas a salir en busca de tu padre, no es eso? llam el programa psicoanaltico, pero no obtuvo respuesta. La nica indicacin que diera y que ella pudiera or fue que en lugar de ajustar la puerta la cerr de golpe.
Los Heechees haban descubierto en fechas tempranas cmo almacenar la memoria, e incluso una aproximacin de la personalidad, de personas muertas o moribundas en sistemas

mecnicos. Y as lo aprendieron los seres humanos al llegar por vez primera al Paraso Heechee, donde haba crecido el joven Wan. Robn la consideraba una invencin de inestimable valor. Yo no lo veo as. Por supuesto, se me puede creer con prejuicios al respecto: alguien como yo, almacenaje mecnico bsicamente, no necesita de ello; y los Heechees, habindolo descubierto, no se tomaron la molestia de inventar personas como yo.

Un ser humano normal casi cualquier ser humano, en realidad le hubiera dicho a su psicoanalista que llevaba razn. En un momento u otro, a lo largo de tres semanas, le habra dicho lo mismo a su compaero de navegacin y a su compaero de cama, de haber tenido a alguien con quien compartir las esperanzas y los miedos de cada salida al exterior. Wan no haba aprendido a compartir sus sentimientos porque no haba podido aprender a compartir ninguna otra cosa. Crecido en el Paraso Heechee, sin nada que se pareciera lo ms mnimo a un ser humano de carne y hueso durante la dcada ms crucial de su infancia, se haba convertido en el arquetipo de socipata. Esa terrible necesidad de cario era lo que le haba hecho salir en busca de su padre a travs de todos los horrores del espacio. La imposibilidad de suplir tal carencia hacan ahora imposible para Wan aceptar o compartir amor. Sus amigos ms ntimos durante aquellos terribles diez aos haban sido los Difuntos, las memorias almacenadas de inteligencias desaparecidas tiempo atrs. Haba copiado sus memorias y se las haba llevado consigo en su nave Heechee, y hablaba con ellos como no hablaba con Dolly, porque saba que no eran ms que mquinas. A ellos no les importaba cmo se les tratara. Para Wan, tambin los seres humanos de carne y hueso eran mquinas, mquinas expendedoras, podra llamrseles. Wan posea las monedas para hacer que le sirvieran lo que l quera. Sexo. Charla. Tener su comida lista. O limpiar lo que sus sucias costumbres ensuciaban. No se le ocurri tener en cuenta nunca los sentimientos de aquellas mquinas expendedoras. Ni siquiera cuando se trataba de una muchacha de diecinueve aos que se hubiera sentido agradecida de poder pensar que l la quera.

7 DE VUELTA A CASA
En el acelerador Lofstrom de Lagos, en Nigeria, Audee Walthers ponderaba cul era su grado de responsabilidad en relacin a Janie Yee-xing, mientras la cadena magntica recoga su cpsula en descenso, aminoraba su velocidad y la depositaba en la terminal de Aduana e Inmigraciones. Por haber jugado con los juguetes prohibidos, l haba perdido la esperanza de un trabajo, pero por haberle ayudado a hacerlo, Yee-xing haba arruinado su carrera. Tengo una idea le susurr a ella mientras esperaban firmes en la antesala. Te la dir fuera. Era verdad que la tena, y era bastante buena, por lo dems. Yo era esa idea. Antes de explicarle su idea, tuvo que contarle qu haba sentido en aquel terrorfico instante junto al TTP. De modo que se alojaron en una de las habitaciones de trnsito cercana a la base del acelerador de aterrizaje. Una habitacin parca y calurosa; haba una cama de tamao medio, una pila de lavabo en un extremo, una pantalla de PV con la que matar el tiempo mientras se esperaba a embarcar en la cpsula, las ventanas abiertas al bochornoso aire de la costa africana. Las ventanas estaban abiertas, pero haba unas mamparas que protegan de las miradas de insectos tropicales. Aun as, Walthers tuvo que luchar contra el fro mientras le contaba del helado y lento ser cuya mente haba experimentado a bordo de la S. Ya. Tambin Janie Yee-xing temblaba. No me habas dicho nada, Audee! dijo ella, con la voz un poco chillona porque se le haba secado la garganta. l neg con la cabeza. Pero por qu no? No hay...? Se interrumpi. S, estoy segura de que hay una gratificacin que te pueden conceder los de Prtico por eso! Que nos pueden conceder, Janie! dijo l con firmeza. Ella se lo qued mirando y despus acept la sociedad con un gesto de la cabeza. Es seguro que la hay, y es de un milln de dlares! Lo comprob en la nave, al tiempo que copiaba las coordenadas. Rebusc entre su escaso equipaje y extrajo un rollo de datos que le mostr. Janie no lo cogi. Tan slo le pregunt: Por qu? Te lo puedes imaginar dijo l. Un milln de dlares. Somos dos, as que divdelo en dos partes. Luego... todo pas en la S. Ya., en compaa de la tripulacin, as que la nave, su condenada tripulacin y sus dueos tienen igualmente derecho. Tendramos mucha suerte si nos quedara la mitad. Ms bien sera un cuarto. Adems, bueno, infringimos las normas, ya lo sabes. Tal vez pasaran eso por alto, tenindolo todo en cuenta. Pero tal vez no lo hicieran as y nos quedaramos sin nada. Yee-xing asinti con la cabeza. Llevaba razn en todo lo que haba dicho. Estir la mano y toc el rollo de datos. Copiaste las coordenadas de la nave? No hubo ningn problema le contest. Y de hecho, no los haba habido. En uno de sus viajes hasta los controles, bajo el enfurruado silencio del Primer Oficial, Walthers no haba tenido ms que teclear la peticin del momento en que haba establecido el contacto al registro automtico de vuelo, grab los datos como si formaran parte de la rutina habitual de su servicio y se meti el rollo en el bolsillo. Muy bien dijo ella, y ahora qu? De manera que l le habl de cierto conocido y excntrico magnate (que result ser yo), de sobra conocido por su generosidad en todo lo referente a nuevos datos en relacin a los Heechees, y como daba la casualidad de que Walthers le conoca en persona... Ella le mir con inters renovado. Que conoces a Robinette Broadhead? Me debe un favor repuso l con sencillez. Todo lo que tengo que hacer es dar con l. Por primera vez desde que haban entrado en la habitacin, Yee-xing sonri. Seal al piezfono que haba en la pared.

A por l, tigre. Y as, Walthers gastaba los poco importantes restos de su cuenta bancaria en llamadas de larga distancia mientras Yee-xing miraba pensativamente por la ventana al brillo del entramado de luces que rodeaban el acelerador Lofstrom y le daban la apariencia de una montaa rusa de varios kilmetros de distancia, los cables magnticos zumbando al recibir las cpsulas que aterrizaban con un chuuf al tiempo que las que despegaban se alejaban con un chaf, al perder o ganar, respectivamente, velocidad de escape. No estaba pensando en su contacto: estaba pensando en los bienes que iban a tener que vender. Por eso, cuando Walthers colg el telfono con expresin severa, apenas oy lo que ste tena que contarle. Que era: El muy bastardo no est en casa dijo. Me temo que me contest el mayordomo de su mansin del mar de Tappan. No haca ms que decirme que Broadhead est de camino a Rotterdam. Por amor de Dios, Rotterdam nada menos! Pero he hecho algunas comprobaciones: podemos coger un vuelo barato a Pars y desde all hacer el resto del trayecto en un reactor... al menos hasta ah nos llega el dinero... Ensame las coordenadas dijo Yee-xing. Las coordenadas? repiti l. Ya me has odo replic ella con impaciencia. Funcionar en la PV. Y adems quiero verlo. l se humedeci los labios, se lo pens durante unos breves instantes, se encogi de hombros y desliz la cinta en la pantalla de la Piezovisin. Como los instrumentos de la nave eran hologrficos, grababan cada fotn de energa que entraba en sus circuitos, por eso todos los datos en relacin a la fuente de las escalofriantes emanaciones estaban en la cinta. Pero, junto con las coordenadas, la pantalla de PV tan slo mostraba una mancha difusa e informe de color blanco. En s, no era muy interesante de mirar, razn por la cual sin duda los sensores de la nave no le haban prestado particular atencin. Aumentar la imagen podra aportar ms detalles, pero eso era algo que escapaba a las escasas posibilidades del barato equipo de PV de su habitacin. Pero aun as... Mientras miraba, Walthers sinti una escalofriante sensacin. Desde la cama, Yee-xing susurr: No habas dicho nada, Audee. Son Heechees? l no quit la vista de encima al inmvil borrn blanco... Ojal lo supiera... Pero pareca poco probable. A menos que los Heechees tuvieran un aspecto todava menos familiar del que nadie se haba atrevido nunca a suponer. Los Heechees eran inteligentes. Tenan que serlo. Haban conquistado el espacio interestelar medio milln de aos antes. Y las mentes que Walthers haba percibido eran, eran... cmo llamarlas? Petrificadas, tal vez. Presentes, s, pero no activas. Apgalo dijo Yee-xing. Me pone los nervios de punta. Aplast un insecto que haba conseguido atravesar la mosquitera y aadi tristemente: Odio este lugar. Bueno, maana temprano salimos hacia Rotterdam. No este sitio. Lo que es estar en la Tierra le corrigi. Su vista err ms all de las luces del acelerador Lofstrom. Sabes lo que hay all arriba? Est el alto Pentgono, y la base Tiuratam, y millones de satlites flotando por ah y dando vueltas, y estn todos locos ah arriba, Audee. Nunca se sabe cundo demonios va a estallar todo. Si lo que ella pretenda al decirle aquello era echarle una reprimenda, no estaba claro, pero as lo sinti Walthers. Empez a sacar el rollo de la pantalla de PV, lleno de resentimiento. No era culpa suya que el mundo se hubiera vuelto loco! Pero era sin duda culpa suya el haber condenado a Yeexing a tener que estar en l, as que ella tena todo el derecho del mundo a reprochrselo. Le pas la cita con los datos, sin tener demasiado claro el porqu, tal vez para demostrarle que tena confianza en ella, quiz para reafirmar su condicin de cmplices. Pero a mitad del gesto, se le hizo patente hasta qu punto haba enloquecido el mundo. El gesto se convirti en un golpe, dbilmente dirigido al rostro de ella, serio y desolado. Durante el tiempo que se tarda en respirar no fue a Janie quien tuvo delante, sino a Dolly, la infiel, la huida Dolly, y detrs de ella, la sombra altiva y sonriente de Wan... o quiz ninguno de ellos, nadie de hecho, sino slo un smbolo. Un blanco. Un objeto amenazador y endemoniado que no posea identidad sino nicamente una manera de ser descrito. Era EL ENEMIGO, y lo que ms claro estaba en relacin a ste era que tena que ser destruido. Violentamente. Por l.

Porque de otro modo sera el propio Walthers quien quedara destruido, roto, desintegrado por las emociones ms locas, odiosas y perversamente destructoras que jams hubiera sentido, introducidas a la fuerza en su cabeza en un acto de asquerosa, violenta y devastadora violacin. Lo que Audee Walthers sinti en aquel momento lo s muy bien, porque tambin yo lo sent, como lo sinti Janie, como lo sinti mi propia esposa, Essie, como lo sinti todo ser humano en un radio de una docena de Unidades Astronmicas a partir de un punto que distaba unos doscientos millones de kilmetros de la Tierra en direccin a la constelacin del Auriga. Tuve la inmensa suerte de no estar satisfaciendo en aquel momento mi costumbre de pilotar yo mismo. Ignoro si habra chocado. La emisin desde el espacio dur medio minuto, y no s si habra tenido tiempo de matarme, pero es casi seguro que lo habra intentado. Ira, odio enfermizo y una obsesionante necesidad de destrozar y violar, se es el regalo que los terroristas nos ofrecieron desde el cielo. Pero por una vez, haba dejado en manos de la computadora de a bordo la tarea de pilotar para poder concentrarme en el telfono, y a las computadoras no les afectaba el TTP de los terroristas. No era la primera vez. Ni siquiera la primera vez en mucho tiempo, pues durante los ltimos dieciocho meses, desde que los terroristas haban saltado al espacio exterior en la nave Heechee robada, haban estado enviando al mundo las ms horribles pesadillas de su luntica mascota. Era ms de lo que el mundo poda soportar. De hecho, era sa la razn por la que iba camino de Rtterdam, pero este episodio en particular fue la causa de que diera media vuelta a mitad de camino. Trat inmediatamente de llamar a Essie, tan pronto como todo hubo pasado, para asegurarme de que estaba bien. No hubo suerte. Medio mundo estaba tratando de ponerse en contacto con el otro medio, por idnticas razones, y las centralitas estaban colapsadas. Estaba tambin el hecho de que mis vsceras se removan como si una manada de armadillos se estuviera apareando en su interior y, tenindolo todo en cuenta, prefera tener a Essie a mi lado en lugar de que utilizara un vuelo convencional como habamos planeado. As que le dije al piloto que cambiara el curso; por eso, cuando Walthers lleg a Rotterdam, yo no estaba all. Hubiera podido dar conmigo fcilmente en el mar de Tappan, de haber tomado un vuelo directo va Nueva York. Pero se equivoc al respecto.
Lamento tener que decir o casi lo lamento, que no s nada en lo referente a estos ataques de locura momentnea, al menos por propia experiencia. Lo haba lamentado todava ms diez aos antes, cuando se dejaron sentir por primera vez. Por aquel entonces, nadie saba nada del transceptor teleptico psicoquintico. Lo nico evidente es que se producan peridicos ataques de locura a escala mundial. Lo mejor de las inteligencias terrestres, la ma incluida, haba desperdiciado esfuerzos y energas tratando de encontrar algo un virus, una toxina, una variacin en la radiacin solar, cualquier cosa que pudiera dar razn de los ataques de locura compartida que cada ao, ms o menos, barran a la humanidad. Sin embargo, algunas de las ms preclaras inteligencias terrestres como la ma se encontraban impedidas. Las inteligencias artificiales computerizadas ramos incapaces de sentir los raptos de locura. Me atrevera a decir que, de haberlos sentido, el problema se habra solucionado mucho antes.

Estaba tambin equivocado muy equivocado, comprensiblemente equivocado, en relacin al tipo de inteligencia con la que haba entrado en contacto estando a bordo de la S. Ya. Y haba cometido adems otro error, bastante serio. Haba olvidado que el TTP funciona en ambas direcciones. De modo que el secreto que haba intentado mantener a este lado del comunicador mental no era en absoluto secreto para quien estaba al otro lado.

8 LA HISTRICA TRIPULACIN DEL VELERO


Un calamar de color lavanda bien, un calamar no, pero algo que se le pareca muchsimo a los ojos de un ser humano acababa de concluir la primera mitad de un largusimo y agotador proyecto cuando Walthers sufri su pequeo percance con el TTP. Debido a que el TTP funciona en ambas direcciones, constituye una poderosa arma, pero tambin una psima herramienta de vigilancia. Viene a ser como llamar a la persona a la que se est vigilando y decirle: Oye, que no te quito la vista de encima. Por eso, cuando Walthers se puso a husmear lo notaron en otros lugares. En uno que se encontraba, realmente, muy lejos. A casi mil aos luz de la Tierra, no muy lejos del plano geodsico del vuelo que va desde el planeta Peggy hasta nuestro planeta, razn por la cual, naturalmente, Walthers estaba lo suficientemente cerca como para que el contacto se registrara tambin all. Sucede que ahora s muchas cosas acerca de ese calamar color lavanda; bien, casi calamar. Tambin podra decirse que se pareca a una orqudea gorda y retorcida y la comparacin sera igualmente adecuada. Por aquel entonces yo todava no le conoca, pero actualmente le conozco lo suficiente como para saber su nombre, de dnde vena y qu haca all y qu y esto es lo ms complejo de todo estaba haciendo. El mejor modo de describir lo que estaba haciendo es decir que estaba pintando un paisaje. La razn por la que digo que es complejo es porque no haba nadie que pudiera verlo en varios aos luz a la redonda, y menos an mi amigo el calamar. No posea el tipo adecuado de rganos visuales para verlo. Y sin embargo, tena sus motivos. Era una especie de prctica religiosa. Se remontaba a las ms antiguas tradiciones de su raza, raza realmente antigua, y tena que ver con el momento teolgicamente crucial de su historia en que, rodeados por los gases de su planeta natal, con una visibilidad escasa en cualquier direccin, se dieron cuenta, por vez primera, de que ver poda convertirse en la ltima fase de la percepcin de una significativa forma de arte. Era de una extrema importancia para l que la pintura fuera perfecta. Y por ello, cuando de pronto se sinti observado por un extrao y el sbito shock le hizo derramar parte de los finsimos polvillos con los que pintaba en lugar equivocado y produciendo una errnea combinacin de colores, se entristeci profundamente: ahora, todo un cuarto de hectrea estaba estropeado! Un sacerdote humano habra comprendido sus sentimientos, si bien no las razones que los motivaban; haba sido como si, en mitad de la misa, la hostia hubiera sido arrojada al suelo y pisoteada.
Mi amigo Robin tiene muchos defectos, y uno de ellos es una especie de coquetera que es mucho menos divertida de lo que l cree que es. El modo como ha llegado a saber del personaje del velero, as como el modo como ha llegado a saber de muchas otras cosas que no pudo ver por l mismo es fcil de decir. Pero l se niega a decirlo. La explicacin consiste en que yo se lo dije. S que es mucho simplificar las cosas, pero es casi del todo cierto. Ser la coquetera contagiosa?

La criatura se llamaba LaDzhaRi. El lienzo sobre el que estaba trabajando era la pelcula mono molecular de casi treinta mil kilmetros de longitud de una vela elptica. Haba menos de un cuarto del trabajo total hecho, y llegar hasta ese punto le haba llevado quince aos. A LaDzhaRi no le

importaba el tiempo que tuviera que invertir. Tena tiempo de sobra. Su nave no llegara a su destino hasta al cabo de otros ochocientos aos. O al menos eso crea l, que tena tiempo de sobra... hasta que sorprendi al extrao observndole. Entonces sinti la necesidad de apresurarse. Permaneci en situacin de rendimiento normal mientras se apresuraba a recoger sus instrumentos de pintura era el veintiuno de agosto, los asegur concienzudamente veintids de agosto, se alej de la vela en forma de ala de mariposa y se dej flotar en cada libre hasta que estuvo bien lejos. Hacia el primero de septiembre estuvo lo suficientemente lejos para poner en marcha su propulsor y, en situacin de mximo rendimiento, regres al pequeo cilindro de metal que sobresala por sobre el racimo de alas de mariposa. A pesar de que le supona un formidable desgaste, permaneci en rendimiento mximo mientras se precipitaba, a travs de los huecos de entrada, al fango salino que formaba su hbitat original. Entr gritndoles a sus compaeros a voz en cuello. De acuerdo con los parmetros humanos, la suya era una voz muy aguda. Las grandes ballenas terrestres poseen voces tan extraordinariamente agudas que sus cantos pueden ser contestados por otras ballenas a un ocano de distancia. As eran las voces del pueblo de LaDzhaRi, y en los extremos confines de la nave espacial, su grito reson contra las paredes. Los instrumentos temblaron. Los muebles se movieron. Las hembras huyeron aterrorizadas, temiendo que fueran a devorarlas o fecundarlas. Fue igualmente terrible para los otros siete machos y, tan rpidamente como le fue posible, uno de ellos, con un gran esfuerzo, se dispuso en situacin de mximo rendimiento para contestarle con otro grito. Tambin ellos saban qu haba pa sado. Tambin ellos haban sentido el roce del intercomunicador, y claro est que haban hecho lo oportuno. La tripulacin entera haba pasado a mximo, haban enviado la seal acordada por sus antecesores y haban vuelto a rendimiento normal... Sera LaDzhaRi tan amable de hacer lo propio y dejar de atemorizar a las hembras? De tal manera, LaDzhaRi afloj su marcha y se permiti recuperar el resuello, aunque no es sa una expresin corriente entre ellos. No convena que siguiera agitndose en rendimiento mximo entre el polvo salino. Haba producido ya varios embolsamientos y varios huecos bastante molestos, y su polvoriento hbitat estaba completamente revuelto. En son de disculpa trat de colaborar con los dems en la tarea de reordenarlo todo, sacaron a las hembras de sus escondrijos, sirvieron a una de ellas como comida y se sentaron a hablar del roce luntico, endiabladamente rpido y de lo ms estremecedor que haba invadido sus mentes. En esto invirtieron todo septiembre y parte de octubre. Para entonces, la vida a bordo de la nave haba vuelto casi a la normalidad y LaDzhaRi pudo volver a su pintura. Neutraliz las cargas de la seccin que haba resultado daada en el ala de absorcin de fotones. Laboriosamente recogi el polvo pigmentado que haba ido alejndose flotando, pues no poda permitirse el lujo de derrochar tal cantidad. Era un espritu ahorrador, el bueno de LaDzhaRi. He de admitir que le encuentro bastante admirable. Era leal a las tradiciones de su gente, aun en circunstancias que a un ser humano le habran podido parecer demasiado amenazadoras para ser soportables. Porque, sin ser l mismo un Heechee, saba dnde poda encontrrseles, y saba que el mensaje lanzado por sus compaeros de tripulacin obtendra, tarde o temprano, una respuesta. Y as fue que, mientras estaba empezando a repintar la zona que deba rehacer, sinti otro roce, ste esperado. Ms cercano. Ms fuerte. Mucho ms insistente y mucho, mucho ms amenazador.

9 AUDEE Y YO
Todos estos fragmentos de las vidas de estos amigos o casi amigos, e incluso a veces ni siquiera eso mos, estaban empezando a acercarse entre s. No muy rpidamente. De hecho, no mucho ms velozmente que los fragmentos del universo que estaba empezando a replegarse hacia el estado del tomo primordial, hecho que (Albert no haca ms que recordrmelo) estaba prximo a suceder por razones que en aquel entonces yo no acababa de entender. (Pero no me preocupaba porque tampoco a Albert le preocupaba entonces.) Por una parte, la tripulacin del velero, a quienes costaba aceptar las consecuencias de cumplir con su deber. Por otra, Dolly y Wan de camino a un nuevo agujero negro, sollozando la una y poniendo cara agria el otro en sus respectivos sueos. Y estaban tambin Audee Walthers y Janie Yee-xing sentados desconsolados en la carsima habitacin de su hotel en Rotterdam, porque acababan de enterarse de que yo no haba llegado an. Janie estaba sentada al borde de la cama anisoquintica en tanto Audee arengaba a mi secretaria. Janie tena un morado en la mejilla, recuerdo del ataque de locura de Lagos, pero Audee llevaba el brazo en cabestrillo, con la mueca rota. Hasta aquel momento no haba sabido que Janie era cinturn en karate. Con un gesto de dolor, Walthers despidi la conexin y se sent con la mueca en el regazo. Dice que llegar maana mascull. Me pregunto si le dar el mensaje. Claro que se lo dar. Ya sabes que no es humana. De veras? O sea que era un programa computerizado? No se le haba ocurrido tal posibilidad porque este tipo de cosas no eran frecuentes en el planeta Peggy. En ese caso, espero que no se olvide de drselo dijo consolndose. Sirvi para los dos sendos vasos de licor de manzana belga que haban comprado de camino al hotel. Dej la botella, frotndose la mueca derecha con un gesto de dolor, y dio un sorbo antes de preguntar:
Ya que Robn se empea en seguir hablando de la cuestin de la prdida de masa, me veo obligado a explicar de qu se trata. A finales del siglo veinte, los astrnomos se vieron enfrentados a una insoluble contradiccin. Podan constatar que el universo se expanda, y ello gracias a las alteraciones del espectro lumnico. Pero podan igualmente constatar que haba demasiada masa como para que la expansin se produjese. Ello era evidente porque los extremos de las espirales de las galaxias se movan a demasiada velocidad, porque haba grupos de galaxias demasiado juntos; hasta nuestra propia galaxia junto con sus compaeras se estaban acercando a un grupo de nebulosas en Virgo a ms velocidad de la que debieran. Obviamente, en las observaciones se echaba en falta una masa enorme. Dnde se encontraba?

Haba una explicacin intuitivamente obvia. Simple y llanamente, que el universo haba seguido expandindose en los ltimos tiempos pero algo haba decidido invertir su crecimiento y hacer que se contrajera. Nadie fue capaz de tomar tal posibilidad en serio ni siquiera durante un minuto; nadie, en el siglo veinte.

Janie, cunto dinero nos queda? Ella se inclin hacia delante y tecle su cdigo en la pantalla de la Piezovisin. Lo suficiente para pasar cuatro das ms en este hotel le inform. Claro que podemos mudarnos a uno ms barato. l neg con la cabeza. Aqu es donde va a alojarse Broadhead y aqu es donde quiero estar. Es una buena razn contest Yee-xing con suavidad, con lo cual quera darle a entender que comprenda sus razones: si Broadhead no tena ganas de ver a Walthers, le sera ms difcil darle esquinazo en persona que a travs de la PV Pero entonces, por qu me has preguntado por el dinero? Gastmonos parte del dinero en informacin le propuso. Me encantara saber hasta qu punto es rico Broadhead. Ests sugiriendo que compremos un informe financiero? Lo que quieres saber es si puede pagarnos un milln de dlares? Walthers neg con la cabeza. Lo que quiero saber le dijo, es cunto ms podemos sacarle. Desde luego que sos no eran sentimientos muy caritativos, y si lo llego a saber en el momento preciso, hubiera sido mucho ms inflexible para con Audee Walthers, mi viejo amigo. O tal vez no. Cuando uno tiene tanto dinero se acostumbra a que la gente le vea a uno como a una especie de cuerno de la abundancia desenroscable en lugar de como a un ser humano, aunque no llega a gustarte. Aun as, no tena ninguna objecin que hacerle a su deseo de enterarse de cuanto me perteneca, al menos tanto como yo dejaba que supieran los servicios que elaboraban los informes financieros. Haba mucho en el informe. Muchos intereses en juego en el flete del transporte S. Ya. Algunas minas de alimentos y algunas piscifactoras. Muchas empresas de Peggy, incluida (para sorpresa de Walthers) la compaa que le alquilaba su avin. La mismsima compaa de elaboracin de informes financieros que les haba vendido esa informacin. Numerosos holdings y compaas de importacin-exportacin o fletes, punteros todos ellos. Dos bancos; catorce agencias de bienes races, con sedes en todas partes desde Nueva York hasta Nueva Gales del Sur e incluso otras dos, una en Venus y otra en Peggy; numerosas compaas ms pequeas y desconocidas, que incluan una compaa de aviacin, una cadena de comida rpida, algo llamado Vida Nueva, S. A., y algo que se llamaba PegTex Petroprospecciones. Dios! exclam Audee Walthers. sa es la compaa de Luqman! De modo que he estado trabajando para el muy hijo de puta todo el tiempo. Y yo! dijo Yee-xing al ver la parte que haca referencia a la S. Ya.. Es increble! Es qu Robn Broadhead es el dueo de todo? Lo cierto es que no. Era dueo de casi todo, pero si hubieran contemplado mis holdings con menos animadversin, habran visto cierta clusula. Los bancos patrocinaban exploraciones. Las compaas de bienes races ayudaban a los colonos a establecerse o se quedaban con sus chabolas en lugar de con su dinero para que pudieran marcharse. La S. Ya. transportaba colonos a Peggy y, lo mismo que para Luqman, sa era la joya de la corona, qu caramba!, y ms lo hubiera sido de saber ellos cul era su alcance. Yo no conoca a Luqman, ni habra sido capaz de reconocerlo de haberlo visto, pero tena sus rdenes, rdenes que le haban llegado a travs de la cadena de mando que se haba iniciado en mi persona: Encuentre un buen yacimiento petrolfero cerca del ecuador del planeta Peggy. Por qu cerca del ecuador? Porque as el acelerador Lofstrom que pensbamos construir se aprovechara de la velocidad de rotacin del planeta. Por qu un acelerador? Era la manera mejor y ms econmica de poner cosas en rbita, o de sacarlas de ella. El petrleo bombeado abastecera al acelerador. El excedente de crudo lo pondra en rbita el propio acelerador, una vez embutido el petrleo en cpsulas de navegacin; las cpsulas vendran a la Tierra a bordo del transporte S. Ya., en sus viajes de vuelta, para ser vendidas aqu todo lo cual significara un provechoso cargamento de crudo

por cada regreso en cada viaje de ida y vuelta, mientras que ahora no constituan sino gastos lo que significaba que podran abaratarse los costes del viaje a Peggy para los colonos! No voy a pedir disculpas por el hecho de que casi todas mis empresas produjeran beneficios cada ao. As es como consigo mantenerlas a flote, y en expansin, pero el beneficio en s no era lo importante. Tengo mi propia filosofa en materia de dinero; considero que quien se empecina en amasar dinero despus de haber conseguido los primeros cien millones tiene que estar loco...
Robin se siente muy orgulloso del acelerador , porque le confirma en la opinin de que los seres humanos son capaces de inventar cosas que los Heechees, no. Bien, y tiene razn... siempre y cuando uno pase por alto los detalles. El acelerador lo invent en la Tierra un hombre llamado Keith Lofstrom, a finales del siglo veinte, aunque no se construy ninguno hasta que hubo el trfico suficiente que justificara su construccin. Lo que Robin ignoraba es que, aunque los Heechees nunca inventaron el acelerador, s lo hicieron los habitantes del fango; no tenan otro medio para salir de su densa y opaca atmsfera.

Oh, creo... creo que esto ya lo haba dicho antes, no? Me temo que estoy divagando. Con la de cosas que tengo en mente a veces confundo lo que ha sucedido con lo que va a suceder y con lo que no sucede en otro lugar que no sea mi cabeza. Lo que estoy tratando de dejar bien claro es que todas mis provechosas empresas eran tambin proyectos slidamente tiles que contribuan tanto a la conquista de la galaxia como al alivio de las necesidades de los seres humanos, y eso es un hecho. Y es por ello que en los ltimos tiempos, esos fragmentos de vidas separadas iban acercndose. No parece que vayan a unirse. Pero as es. Todos ellos. Incluso los episodios de mi medio amigo, Capitn, el Heechee a quien ltimamente he tenido la oportunidad de conocer mejor, y los de su amante y segundo de a bordo, la hembra Heechee llamada Dosveces, de quien, como se ver, llegu a saber al final muchas cosas.

10 EL LUGAR DONDE PERMANECAN LOS HEECHEES


Cuando los Heechees se escondieron en el interior de su caparazn Schwarzschild en el fondo de la Galaxia saban que no podra existir una comunicacin fcil entre ellos, con todos sus temores, y el inmenso universo que haba fuera. Sin embargo, no se resignaban a no tener noticias. As que dispusieron una trama de chivatos en la parte exterior del agujero negro. Se encontraban lo bastante alejados como para que la tremenda radiacin que verta sobre el agujero no inundase todos sus circuitos, y stos eran los suficientes como para que si uno fallaba o era destruido, incluso si fallaban cien, los que quedasen pudiesen recibir y grabar datos desde sus estaciones espas instaladas en los rincones ms alejados de la Galaxia. Los Heechees haban salido corriendo para esconderse, pero haban dejado ojos y odos detrs suyo. As que de vez en cuando algunos espritus valientes salan furtivamente de sus profundidades para averiguar lo que haban visto los ojos y escuchado los odos. Cuando el Capitn su tripulacin fueron enviados a rastrear el espacio en busca de la nave errante, controlar los monitores se convirti en una carga ms. Haba cinco a bordo de la nave; cinco de carne y hueso, sin embargo. Sin el menor gnero de dudas, el que ms interesaba al Capitn era la hembra delgada, plida y de pie brillante llamada Dosveces. Segn los cnones de belleza de Capitn, era deslumbrante. Y tambin sexy cada ao sin falta y le pareca que iba acercndose la hora otra vez. Pero suspiraba para que no fuese en aquellos momentos. Y lo mismo Dosveces, puesto que cruzar el permetro de Schwarzschild era un trabajo brutal. Incluso a pesar de que la nave haba sido diseada para llevar a cabo semejante tarea. Haba otros abrelatas por all Wan haba robado uno pero que slo eran utilizables en contadas ocasiones. La nave de Wan no poda cruzar el horizonte eventual y sobrevivir. Tan slo poda atravesarlo el mdulo. La nave del Capitn era mayor y ms fuerte. Sin embargo, las sacudidas, los zarandeos y los desgarradores esfuerzos que implicaba cruzar el horizonte eventual lanzaron al Capitn y a Dosveces y a los otros cuatro miembros de la tripulacin violenta y dolorosamente contra las correas que los sujetaban; espirales de brillo diamantino centellearon lanzando enormes y silenciosas chispas de radiacin por toda la cabina; la luz hiri sus ojos, la violencia del movimiento contusion sus cuerpos una y otra vez. Durante al menos una hora, segn la subjetiva medida del tiempo de la tripulacin, que era una mezcla dudosa y variable del ritmo normal del universo en toda su amplitud y la marcha ralentizada del interior del agujero negro. Pero finalmente pasaron hacia el apaciguado universo. Los terribles bandazos cesaron. Las luces cegadoras se desvanecieron. La Galaxia brillaba ante ellos, cual cpula aterciopelada de color crema salpicada de estrellas brillantes y claras, puesto que se hallaban tan lejos sumergidos en el centro que apenas podan distinguir la mancha negra. Dmosles gracias a los antepasados dijo el Capitn, sonriendo mientras se liberaba de sus correas. Creo que lo hemos conseguido! Y la tripulacin sigui su ejemplo, se despoj de las correas y se pusieron a charlar animadamente entre ellos. Al levantarse para comenzar el proceso de recopilacin de datos, la mano huesuda del Capitn tom la de Dosveces. Era una ocasin para alegrarse, como se alegraron los capitanes de los buques balleneros de Nantucket cuando pasaron el Cabo de Hornos, y los pioneros que llegaron en carretas recobraron el aliento despus de descender las laderas que los llevaban a las tierras prometidas de Oregn o California. La violencia y el peligro no haban desaparecido. Tendran que volver a pasar por lo mismo en su camino de regreso hacia el interior. Pero ahora, durante una semana o ms, podran descansar y recoger datos; y aqul era el lado placentero de la expedicin. O debera haberlo sido. Debera haberlo sido, pero no lo fue, pues cuando el Capitn asegur la nave y el oficial

llamado Zapato abri los canales de comunicacin, todos los sensores de la nave se tieron de violeta. Las mil estaciones orbitales automticas estaban enviando grandes noticias! Noticias importantes, malas, y todos los bancos de datos anunciaron clamorosamente sus infernales noticias de inmediato. Hubo un silencio de sorpresa entre los Heechees. Luego, su adiestramiento pudo con su paralizante terror, y la cabina de la nave Heechee se convirti en un torrente de actividad. Reciban y cotejaban, analizaban y comparaban. Los mensajes se apilaban. La figura adquiri una forma. La ltima expedicin de recogida de grabaciones haba sido tan slo unas semanas antes, segn el lento paso del tiempo en el interior de la parte central del inmenso agujero negro; dcadas, tal y como se meda el tiempo en el galopante universo exterior. Aun con todo, no era demasiado tiempo! No a escala estelar! Y, sin embargo, el mundo era totalmente diferente. P. Qu hay peor que una prediccin que no se cumple? R. Una prediccin que se cumple antes de lo esperado. Los Heechees siempre haban estado convencidos de que la vida inteligente y tecnolgica surgira en la Galaxia. Haban identificado ms de una docena de mundos habitados; y no solamente habitados, sino portadores de la promesa de inteli gencia. Haban establecido planes para cada uno de ellos. Algunos de los planes haban fracasado. Haba una raza de peludos cuadrpedos en un planeta fro y sombro tan cerca de la nebulosa de Orion que su aura cubra el cielo; eran pequeas criaturas de patas tan rpidas como las de un mapache y ojos lemridos. Los Heechees pensaban que descubriran las herramientas algn da; y el fuego; y la labranza; y las ciudades; y la tecnologa y los viajes espaciales. Y as fue, lo descubrieron y lo utilizaron todo para envenenar su planeta y diezmar su raza. Haba otra raza, con seres que posean seis miembros y respiraban amonaco, muy prometedora, pero desgraciadamente demasiado cerca de una estrella que acab en supernova. Fin de los seres que respiraban amonaco. Estaban las fras, lentas y cenagosas criaturas que ocupaban un lugar muy especial en la historia de los Heechees. Ellos haban sido los portadores de las noticias que obligaron a los Heechees a esconderse, y aquello era suficiente como para hacerlos nicos. An ms, no es que prometiesen ser inteligentes, es que ya lo eran; no slo inteligentes, sino civilizados! La tecnologa era algo que ya estaba a su alcance. Pero se hallaban muy lejos de ser el summum de la Galaxia, pues su cenagoso metabolismo era sencillamente demasiado lento para competir con razas ms calientes y rpidas. Pero una raza, algn da, saldra al espacio y sobrevivira. O eso esperaban los Heechees. Y eso teman los Heechees tambin, puesto que saban, aunque hubiesen planeado su retirada, que una raza que pudiese igualarles podra superarles. Pero cmo poda semejante posibilidad aparecer tan pronto? Tan slo haban transcurrido sesenta aos terrestres desde el ltimo reconocimiento! Por aquel entonces, los monitores que orbitaban alrededor de Venus ya mostraron los bpedos sapiens que habitaban all, que excavaban los tneles Heechees abandonados y exploraban su pequeo sistema solar en naves espaciales propulsadas por reactores que consuman energa qumica. Crudo despreciable, por supuesto. Pero eran prometedores. Al cabo de un siglo o dos a lo sumo, dentro de cuatro o cinco siglos, pensaron los Heechees seguramente habran encontrado el asteroide Prtico. Y dos o tres siglos ms tarde, empezaran a comprender la tecnologa. Pero los acontecimientos se haban desarrollado tan velozmente! Los seres humanos haban encontrado las naves de Prtico y la Factora Alimentaria, inmenso y distante hbitat que los Heechees haban usado para encerrar especimenes de la raza ms prometedora de la Tierra, los australopitcidos. Todo haba empezado con los humanos, y las cosas no se acababan all.
Cabe aqu la posibilidad de que se produzca una pequea confusin que yo debera eliminar. Robinette ( y el resto de la raza humana) llamaban a aquellas gentes Heechee. Por supuesto, ellos no se lo llamaban a s mismos, del mismo modo que los nacidos en Amrica no se llaman Indios o las tribus africanas Khoi-San tampoco se autodenominan Hotentotes o Bosquimanos. El nombre que los Heechees se haban dado a s mismos era los inteligentes. Pero eso demuestra poca cosa. Homo Sapiens quiere decir lo mismo.

La tripulacin del Capitn estaba bien entrenada. Cuando los datos hubieron sido aceptados, y filtrados a travs de le antepasados, y tabulados, y resumidos, los especialistas prepararon sus informes. El navegante era Narizblanca. Era tare suya establecer la posicin en base a cuanta informacin se reciba y poner al da el archivo de localizacin de la nave Zapato era el oficial de comunicaciones, el ms ocupado d todos, a excepcin, tal vez, de Mestiza, la integradora, que volaba de tripulacin a tripulacin, insinundoles cosas a la mentes ancestrales, sugiriendo comprobaciones adicionales correlaciones. Ni Rfaga, el especialista en perforar agujere negros, ni la propia Dosveces, cuya habilidad consista en controlar a distancia el equipo, eran necesarios en aquellos momentos, as que apoyaban a los dems, al igual que el Capitn, que tena los msculos del rostro retorcidos como serpientes mientras esperaba los informes definitivos. A Mestiza tambin le gustaba mucho su Capitn, as que le entreg primero los menos alarmantes. En primer lugar, haba que considerar el hecho de que naves de Prtico haban sido descubiertas y usadas. Bueno, en realidad no haba nada malo en ello! Formaba parte del plan aunque era desconcertante que hubiese ocurrido tan pronto. En segundo, haba que tener en cuenta que la Factora Alimentaria se haba descubierto, as como el artefacto que le humanos llamaban Paraso Heechee. Aquellos eran mensaje antiguos, que tenan decenas de aos de antigedad. Tampoco eran demasiado importantes. Tambin eran desconcertantes, muy desconcertantes, porque el Paraso Heechee haba sido diseado para capturar todas las naves que se posasen sobre l y porque el que se hubiese establecido una comunicacin en ambos sentidos implicaba un grado de sofisticacin inesperado en aquellos bpedos insolentes. Tercero, haba un mensaje del equipo del velero, que hizo que los tendones del rostro del Capitn se tensasen an ms. Encontrar una nave en un sistema solar era una cosa, pero localizar una en el espacio interestelar era preocupantemente impresionante. Y cuarto... En cuarto lugar estaba el plano de Narizblanca del actual paradero de todos los navos Heechees conocidos y que ahora eran operados por seres humanos, y cuando el Capitn vio aquello grit con rabia y sorpresa. Confrontadlo con los mapas del espacio prohibido! orden. Y tan pronto como estuvieron dispuestos y aparecieron las imgenes combinadas, los tendones de sus mejillas temblaron como las tensas cuerdas de un arpa. Estn explorando agujeros negros dijo con un hilo de voz. Narizblanca asinti. An hay ms le dijo: Algunas de las naves llevan disruptores de orden. Pueden penetrar. Y Mestiza, la integradora, aadi: Y parece que no entienden las seales de peligro. El resto de la tripulacin, que ya haba presentado sus informes, esperaba educadamente. Aquello era problema del Capitn. Esperaban con todas sus fuerzas que fuese capaz de resolverlo. La hembra denominada Dosveces no estaba exactamente enamorada del Capitn, porque an no era el momento para ello, pero saba que lo estara. Muy pronto. Al cabo de unos das, lo ms probablemente. As, adems de su preocupacin por las sorprendentes y estremecedoras noticias, se senta preocupada por el Capitn. Era el que lo estaba pasando peor. Aunque an no haba llegado el momento, alarg su delgada mano y la coloc sobre la de l. El Capitn se hallaba tan profundamente absorto en sus pensamientos que ni siquiera s dio cuenta, y la acarici como

un autmata. Zapato lanz un sonido que era el equivalente Heechee para aclararse la garganta antes de hacer una pregunta: Quieres que establezcamos contacto con nuestros antepasados? Ahora no sise el Capitn, apoyando con fuerza el puo que le quedaba libre sobre sus costillas. Lo que verdaderamente deseaba era regresar a su agujero negro, en el corazn de la Galaxia, y sentir las estrellas sobre su cabeza. Pero aquello no era posible. Lo ms parecido que poda hacer era salir huyendo de regreso hacia aquel seguro amistoso centro e informar a los estamentos superiores. ste podran entonces tomar las decisiones. Seran ellos quienes tratasen con las mentes ancestrales de los antepasados, que estaran deseosos de intervenir. Podran decidir qu haba que hacer con todo aquello, a ser posible con otro capitn y otra tripulacin lanzados a aquel trepidante espacio para llevar cabo sus rdenes. Aqulla era una opcin posible, pero el Capitn estaba demasiado bien entrenado para permitirse a s mismo una salida tan fcil. No poda volverse atrs. Por lo tanto corresponda a l dar las primeras respuestas apresuradas. 5 estaban equivocados pobre Capitn! habra consecuencia Le apartaran del servicio, aunque aquello era slo por falte menores. Para las ms graves exista el equivalente de ser lanzado hacia arriba, y el Capitn no se senta impaciente pe unirse a la enorme masa de cerebros almacenados que era todos los de sus antepasados. Sise pensativamente y acab por decidirse: Informa a nuestros antepasados. Slo les inform?No pido recomendaciones? pregunt Zapato. Slo informa repuso con firmeza. Prepara un barrenado y enva a la base un duplicado de todos los datos esta iba dirigido a Dosveces, quien solt la mano del Capitn comenz la tarea de activar y programar una pequea nave mensajera. Por ltimo, el Capitn se dirigi a Narizblanca Dirige el rumbo de navegacin hacia el punto de intercepcin. No era una costumbre Heechee saludar al recibir una orden. Tampoco lo era discutirla, y el hecho de que Narizblana hiciese semejante pregunta proporcionaba una idea clara de la confusin que reinaba en la nave en aquellos momentos. Ests seguro de que eso es lo que debemos hacer? inquiri Narizblanca. Hacedlo dijo el Capitn, estremecindose irritado. En realidad, no es que se estremeciese. Fue una violenta contraccin de su abdomen, duro y esfrico. Dosveces se sorprendi a s misma contemplando fija y admirativamente aquella protuberancia y la manera en que las fuertes y largas bandas de tendones que iban desde el hombro a la mueca sobresalan por encima del propio brazo. Se sobresalt al darse cuenta de que su tiempo de amar estaba ms cerca de lo que ella crea. Qu inconveniencia! El Capitn se sentira tan molesto como ella, ya que haba hecho planes especiales para un da y medio. Dosveces abri la boca para decrselo, y la volvi a cerrar. No era momento de preocuparle con aquellas cosas; estaba completando los procesos mentales que tensaban los msculos de sus mejillas y le daban un aspecto enfurruado, y haba comenzado a dar rdenes. El Capitn tena muchos recursos de los que echar mano. Haba ms de un centenar de artefactos Heechees inteligentemente escondidos, esparcidos por la Galaxia. No se trataba de aquellos que se esperaba que tarde o temprano fuesen descu biertos, como Prtico; stos se hallaban ocultos bajo el aspecto exterior de asteroides poco prometedores en rbitas inaccesibles, o entre las estrellas, o entre montones de objetos envueltos en polvo o nubes de gas. Dosveces orden sin mirarla, activa una nave comando. Nos reuniremos con ella en el punto indicado. El Capitn se dio cuenta de que ella estaba contrariada. l lo senta, pero no le sorprenda. Ahora que lo pensaba, l tambin estaba contrariado! Regres a su asiento de mando, baj los huesos de su pelvis sobre los rebordes en forma de Y, y la bolsa que le haca de soporte vital encaj perfectamente en el ngulo que formaban. Y se dio cuenta de que su oficial de comunicaciones se inclinaba hacia l, con expresin preocupada en el rostro. S, Zapato? Qu hay? Los bceps de Zapato se flexionaron respetuosamente. Los... balbuce. Los... Los Asesinos.

El Capitn sinti una descarga elctrica de miedo. Los Asesinos? Creo que hay peligro de que sean molestados dijo Zapato con desmayo. Los aborgenes estn conversando por la radio de velocidad cero. Conversando? Quieres decir transmitiendo mensajes? De quin ests hablando? Por las grandes mentes! grit el Capitn, saltando de su asiento de nuevo. Quieres decir que los aborgenes estn mandando mensajes a distancias galcticas? Zapato baj la cabeza. Me temo que s, Capitn. Por supuesto todava no s lo que estn diciendo, pero hay un grave volumen de comunicacin. El Capitn sacudi sus puos dbilmente en seal de que no quera or ms. Enviando mensajes! A travs de la Galaxia! Donde cualquiera poda escuchar! Donde, en particular, determinados grupos que los Heechees no deseaban fuesen molestados para nada, podan estar escuchando. Y reaccionar de alguna forma. Establece matrices de traduccin con las mentes orden, y regres a su sitio apesadumbrado. La misin estaba gafada. El Capitn haba dejado de pensar en ella como en un crucero de placer, ya ni siquiera tena esperanzas de que cupiese la satisfaccin de haber realizado bien una tarea. El gran enigma que bulla en su mente era si sera capaz de soportar los das que le esperaban. De todas maneras, dentro de unos das transbordaran a la nave comando en forma de tiburn, la ms rpida de la flota Heechee, repleta de tecnologa. Entonces, sus opciones se ampliaran. La nave comando no era solamente ms grande y ms rpida; contaba con toda una serie de aparatos no integrados en su pequea nave barrenadora. Un TTP. Alineadores de tneles como los usados por sus antepasados para excavar el asteroide Prtico y los laberintos bajo la superficie de Venus. Un aparato para llegar al interior de los agujeros negros y ver qu se poda extraer de ellos. Por ms que aquel aparato complaciese a las mentes de sus ancestros, esperaba y crea que no tendran que usarlo. Pero contara con l. Y tambin con otros mil instrumentos ms. Todo eso pensando que la nave estuviese todava en funcionamiento y se reuniese con ellos en el punto de cita.
Los Heechees, en un estadio bastante temprano de su fase tecnolgica, aprendieron a almacenar las inteligencias de otros Heechees muertos o moribundos en sistemas inorgnicos. Fue as como los Difuntos llegaron a almacenarse, para que el muchacho Wan tuviese compaa, y fue una aplicacin de esa tecnologa lo que produjo las memorias ancestrales Heechees. Para los Heechees (si se me permite arriesgar una opinin que seguramente no ser imparcial) poda haber sido un error. Puesto que eran capaces de usar las mentes muertas de los antepasados Heechees para almacenar y procesar datos, no eran grandes conocedores de los verdaderos sistemas de inteligencia artificial, capaces de mucho ms poder y flexibilidad. Como..., bueno, como yo.

Los artefactos que los Heechees haban dejado a su paso eran potentes, resistentes y de larga duracin. Dejando aparte los accidentes, fueron construidos para durar por lo menos diez millones de aos. Pero no se podan prever todos los accidentes: Una supernova cercana, un componente

defectuoso, incluso una colisin casual con cualquier otro objeto. Se podan reforzar todos los artefactos para que resistiesen casi todo tipo de riesgos, pero el tiempo astronmicamente infinito de un casi todo es poco ms que ninguno. Qu pasara si la nave comando hubiese fallado? Y si no hubiera ninguna otra que Dosveces pudiese localizar y hacer acudir a la cita? El Capitn permiti que la depresin se aduease de su mente. Haba demasiados si. Y las consecuencias de cada uno de ellos eran demasiado desagradables como para afrontarlas. No era infrecuente en el Capitn, o en cualquier otro Heechee, estar deprimido. Y se lo haban ganado a pulso. Cuando el gran ejrcito de Napolen regresaba a rastras de Mosc, sus enemigos eran pequeas bandas hostiles de caballera, el invierno ruso, y la desesperacin. Cuando la Wehrmacht de Hitler repiti el mismo viaje trece dcadas ms tarde, las mayores amenazas eran los tanques soviticos y la artillera, el invierno ruso y, de nuevo, la desesperacin. Se retiraron con mayor orden y ms destruccin ante sus enemigos. Pero no con ms desesperacin, o menos. Cada retirada es como un cortejo fnebre, y lo que ha muerto es la confianza. Los Heechees haban esperado confiadamente en ganar una Galaxia. Cuando se dieron cuenta d que tenan que renunciar, y comenzar su inmensa retirada desde todas las estrellas hasta lo ms profundo, la magnitud d su derrota fue mayor que cualquiera de las que los humanos haban conocido, y la desesperacin se filtr a todas y cada una de sus almas. Los Heechees estaban jugando un juego muy complicado. Poda considerarse un deporte de equipo, slo que nicamente se les permita a unos pocos jugadores saber que formaban parte de un equipo. Las estrategias eran limitadas, pero la finalidad del juego estaba clara. Si conseguan sobrevivir come raza, ganaran. Pero haba que mover tantas piezas sobre aquel tablero! Y los Heechees tenan tan poco control... Podan empezar la partida. Despus, si intervenan directamente, se exponan. Y entonces el juego resultaba peligroso. Ahora le tocaba el turno de jugar al Capitn, y conoca bien los riesgos que corra. Poda ser el jugador que perdiese la partida para los Heechees de una vez por todas. Su primera tarea consista en mantener a salvo el lugar de escondite de los Heechees durante todo el tiempo que fuera posible. sta era la menor de sus preocupaciones, puesto que su segunda misin era la que contaba. La nave robada llevaba un equipo que poda penetrar incluso la piel que rodeaba el agujeroescondite de los Heechees. No poda llegar a entrar. Pero poda atisbar el interior, y aqulla no era una buena cosa. Peor todava, el mismo equipo poda penetrar cualquier horizonte eventual, incluso el que los propios Heechees no osaron franquear. Aqul por el que rezaban para que nunca se abriese, pues en su interior descansaba lo que ellos teman con ms fuerza. As pues, el Capitn se sent a los mandos de su nave, mientras la brillante nube de silicato que rodeaba el fondo de la galaxia centelleaba detrs de ellos. Mientras tanto, Dosveces comenz a dar seales de la tensin que la llevara poco despus hasta su propio lmite; y, mientras tanto, las fras gentes del velero sobrellevaban sus vidas largas y lentas; y mientras tanto, la nica nave tripulada por humanos en el universo que hubiese podido hacer algo se aproximaba, sin embargo, a otro agujero negro... Y mientras tanto, los otros jugadores de aquel tablero enorme, Audee Walthers y Janie Yeexing, aguardaban para jugar su partida privada.

11 ENCUENTRO EN ROTTERDAM
All se qued, aquel individuo con un rostro parecido a un aguacate tostado, bloquendome el paso. Identifiqu la expresin de su rostro antes incluso de reconocer sus rasgos. La expresin era de obstinacin, irritacin, fatiga. El rostro que la exhiba, el de Audee Walthers, Jr., quien (como me haba dicho muy bien mi programa-secretario) haba estado tratando de ponerse en contacto conmigo durante varios das. Hola Audee! le dije muy cordialmente estrechando su mano y saludando con la cabeza a la bella joven de aspecto oriental que le acompaaba. Me alegro de volver a verte. Te hospedas en este hotel? Magnfico! Escucha, he de darme prisa; pero podemos quedar para cenar; organzalo con el conserje, vale? Regresar dentro de unas horas y sonrindole a la joven y sonrindole a l, les dej all de pie. No pretendo decir que aquello fueran buenos modales, pero a decir verdad s que tena prisa, y adems mi intestino me estaba haciendo pasar un mal rato. Met a Essie en un taxi que iba en una direccin y cog otro para que me llevase al juzgado. Por supuesto, si yo entonces hubiese sabido lo que l tena que decirme, seguramente hubiese estado algo ms comunicativo con Walthers. Pero ignoraba de qu me estaba alejando. O lo que me esperaba, que es lo mismo. El ltimo tramo del camino lo hice a pie, porque el trfico estaba mucho peor que de costumbre. Haba un desfile a punto de comenzar, adems del jaleo cotidiano alrededor del Palacio Internacional de Justicia. El Palacio es un rascacielos de cuarenta plantas, hundido en cajones hidrulicos en el hmedo suelo de Rotterdam. Desde su exterior se domina media ciudad. Por dentro est enmoquetado y tapizado en escarlata y abunda el cristal; es el tpico tribunal internacional moderno. No es un sitio al que se vaya a discutir por una multa de circulacin. Es un lugar en el que no se toma en demasiada consideracin a las personas fsicas; y en realidad, y si yo tuviese algo de vanidad, que la tengo, me alabara a mi mismo por el hecho de que en el proceso en el que yo era tcnicamente uno de los defensores, haba catorce partes diferentes implicadas, de las cuales cuatro eran estados soberanos. Tena incluso una serie de oficinas reservadas para mi uso en el Palacio, puesto que todas las partes interesadas las tenan. Pero no me dirig all directamente. Eran casi las once en punto y por lo tanto caba la remota posibilidad de que el tribunal hubiese comenzado su sesin del da, as que sonre y me abr paso directamente hacia la sala de sesiones. Estaba llena a rebosar. Siempre lo estaba, puesto que se poda coincidir con celebridades en las vistas. En mi vanidad, yo crea que era una de ellas, y esperaba que se volveran las cabezas a mi paso. No se volvi nadie. Estaban todos mirando a un grupo de personas barbudas y huesudas que llevaban dashikis y sandalias, sentadas en el banquillo de los demandantes, al fondo de la sala, y bebiendo Coca-Cola y rindose entre ellos: los Primitivos. No se les vea todos los das. Los escudri como todo el mundo, hasta que alguien me toc el brazo y me volv para ver a Maitre Ijsinger, mi abogado de carne y hueso, que me estaba mirando reprobadoramente. Llega usted tarde, Mijnheer Broadhead susurr. El Tribunal habr notado su ausencia. Como el Tribunal estaba muy ocupado hablando en voz baja y discutiendo entre s acerca de, supona yo, la cuestin de si el diario de uno de los primeros prospectores que localiz un tnel Heechee en Venus deba admitirse como prueba, yo lo dudaba. Pero uno no le paga a un abogado lo que yo le pagaba a Maitre Ijsinger para discutir con l. Por supuesto, no haba ninguna razn legal para que yo le pagase en absoluto. Sobre todo porque el caso era sobre una mocin presentada por el Imperio de Japn para disolver la Corporacin de Prtico. Me vi metido en ello por ser poseedor de un buen nmero de acciones del negocio de chrters de la S. Ya., porque los bolivianos haban presentado una demanda para que se revocasen los chrters en base a que el hecho de financiar colonos comportaba un retorno a la esclavitud. A los colonos se les llam siervos contratados, y a m, entre otros, se me

llam perverso explotador de la miseria humana. Qu estaban haciendo all los Primitivos? Claro, eran parte interesada tambin, porque decan que la S. Ya. era propiedad suya: tanto ellos como sus antepasados haban vivido en ella durante cientos de miles de aos. Su situacin con respecto al Tribunal era un poco complicada. Eran guardias del gobierno de Tanza nia, porque all era donde se haba decretado que se hallaba su hogar ancestral, pero Tanzania no estaba representada en la vista ante el Tribunal. Tanzania haba declarado el boicot al Palacio de Justicia por una decisin desfavorable acerca de los misiles de su fondo marino el ao anterior, as que sus asuntos los representaba Paraguay, que estaba interesado en esto ms que nada por una disputa fronteriza con Brasil, quien a su vez estaba presente como invitado en las oficinas centrales de la Corporacin de Prtico. Pueden entender todo esto? Bueno, pues yo no poda, y por eso haba contratado los servicios de Maitre Ijsinger.
Los Heechees, creyendo que los australopitecos que haban descubierto cuando por primera vez visitaron la Tierra acabaran por desarrollar una civilizacin tecnolgica, decidieron preservar una colonia en una especie de zoo. Sus descendientes fueron los Primitivos. Desde luego, aqulla haba sido una previsin errnea por parte de los Heechees. Los australopitecos no alcanzaron nunca la inteligencia, sino slo la extincin. A los seres humanos les result tranquilizador descubrir que el llamado Paraso Heechee, rebautizado despus como S. Ya. Broadhead con mucho, la nave espacial mayor y ms sofisticada con que se hubiera tropezado la especie humana resultara ser tan slo una especie de jaula para monos.

Si dejara que me involucraran personalmente en cualquiera de los molestos pleitos en los que hay muchos millones de dlares de por medio, me pasara la vida en los tribunales. Tengo bastante que hacer el resto de mi vida como para malgastarlo de esa manera, as que de haber seguido las cosas su curso normal hubiera dejado que los abogados dilucidaran el asunto para as poder emplear mi tiempo de manera ms provechosa, charlando con Albert Einstein o paseando por la orilla del mar de Tappan con mi mujer. Sin embargo, haba razones especiales para que yo estuviera all. Vi a uno de ellos, medio dormido, sentado en una silla de cuero cerca de los Primitivos. Voy a ver si Joe Kwiatkowski quiere una taza de caf le dije a Ijsinger. Kwiatkowski era polaco, representante de la Comunidad Econmica de la Europa del Este, y uno de los demandantes en el caso. Ijsinger palideci. Pero si es un adversario. susurr. Es tambin un viejo amigo le dije, exagerando los hechos slo un poco. Haba sido prospector en Prtico, como yo, y nos habamos tomado alguna copa que otra a la salud de los viejos tiempos. No hay amigos cuando se trata de un pleito de esta magnitud me inform Ijsinger, pero yo me limit a sonrerle y me inclin hacia adelante para cuchichearle a Kwiatkowski, quien una vez despierto me acompa de bastante buena gana. No debera estar aqu contigo Robin mascull en cuanto llegamos a la planta decimoquinta. Y mucho menos para tomar caf Es que me vas a echar algo dentro? Bueno, s, algo tena. Slivovitz y por si fuera poco, de su destilera favorita de Cracovia. Y cigarros puros de Kampuchea, de la marca que le gustaba; y arenques salados y galletas para acompaarlos.

El tribunal haba sido construido sobre un pequeo canal a orillas del Ro Maas, y poda olerse el agua. Como haba conseguido que abrieran una ventana, poda orse a los botes atravesar el arco que haba bajo el edificio, y el ruido procedente del trfico que circulaba a travs del tnel por debajo del Maas a un cuarto de kilmetro de distancia. Abr un poco ms la ventana, por el humo del cigarro de Kwiatkowski, y vi las banderas y las bandas en las calles adyacentes. Por qu es el desfile de hoy? le pregunt. Me contest con una evasiva. Porque a los ejrcitos les gustan los desfiles gru. Venga, Robin, vamos al grano. S lo que te propones y es imposible. Lo que quiero dije es que la CEEE ayude a barrer a los terroristas junto con su nave, cosa que redunda en beneficio de todos. Me dices que es imposible. Bueno, te lo admito, pero, por qu es imposible? Porque no entiendes nada de poltica: Te crees que los de la CEEE podemos irles a los paraguayos y decirles: Escuchad, id y haced un trato con los brasileos; decidles que vais a ser ms flexibles en lo tocante al asunto de la frontera si unen su informacin con la de los americanos, de manera que pueda atraparse la nave de los terroristas. S, eso es exactamente lo que creo le dije. Y en eso te equivocas. No te haran ningn caso. La CEEE le dije con paciencia, pues mi sistema de actualizacin de datos, Albert, me haba aleccionado en ese sentido es el socio ms importante de Paraguay en asuntos comerciales. Harn lo que digis. En la mayora de los casos, s. En este caso, no. La clave de la situacin es la Repblica de Kampuchea. Tienen acuerdos privados con Paraguay. Con respecto a los cuales no puedo decirte nada excepto que han sido aprobados al ms alto nivel. Ms caf aadi, tendindome su taza , y ahora, por favor, chale menos caf. No le pregunt a Kwiatkowski cules eran los acuerdos privados, porque de haber querido decrmelo no les habra llamado privados. No me hizo falta. Eran de ndole militar. Todos los acuerdos privados que estaban negociando unos gobiernos con otros eran militares, y si no me hubiera preocupado el asunto de los terroristas, lo que me habra preocupado habra sido la forma inconsciente en que los gobiernos del mundo, por lo general previsores, se estaban comportando. Pero cada cosa a su tiempo. As que, siguiendo el consejo de Albert, llev a mi despacho privado de al lado a una abogado de Malasia, y despus de ella a un misionero de Canad, y luego a un general de las Fuerzas Areas de Albania y para todos tuve un cebo. Albert me advirti qu resortes tocar y qu collares de cuentas ofrecer a los nativos. Un aumento de pases para colonos a ste, una contribucin caritativa a aqul... A veces, todo lo que costaba era una sonrisa. Rotterdam era el lugar apropiado para hacerlo, porque desde que el tribunal se traslad de La Haya despus de que sta quedase colapsada del todo la ltima vez que a un gracioso le dio por jugar con un TTP se poda encontrar a cualquiera que se necesitase en Rotterdam. Todo tipo de gente. De todos los colores, de todos los sexos, vestidos de todas las maneras, desde abogadas ecuatorianas en minifalda a monopolizadores de la energa trmica de las Islas Marshall en sarong y con collares de dientes de tiburn. Si estaba haciendo algn progreso o no, era difcil decirlo, pero a las doce y media, al anunciarme mis tripas que iban a dolerme si no les echaba algo de comer, di por finalizada la maana. Me acord con nostalgia de la tranquila suite de nuestro hotel y de los sabrosos almuerzos que en ella me tomaba descalzo, pero haba prometido encontrarme con Essie en su lugar de trabajo. Por lo que le dije a Albert que preparara una valoracin aproximada de lo que haba conseguido hasta entonces y sugiriera qu deba hacerse a continuacin, y me abr paso hasta un taxi. No deben dejar de visitar alguna de las sucursales de la cadena de restaurantes de comida rpida de Essie. Los arcos de metal Heechee, de brillo azulado, se encuentran en cualquier pas del mundo. Puesto que era la Duea haba reservado para nosotros un espacio en el balcn; sali a mi encuentro en las escaleras y me recibi con un beso, un mohn y un dilema: Escucha, Robin! Quieren que se sirva mayonesa con las patatas fritas. Crees que debo permitirlo? Le devolv el beso, pero en realidad estaba espiando por encima de su hombro para ver qu

demonios estaban sirviendo en nuestras mesas. Eso es cosa tuya le dije. S, claro que es cosa ma. Pero es importante, Robin. Me he tomado muchas molestias para conseguir un duplicado perfecto de las autnticas patatas fritas francesas. Hay que ponerles mayonesa ahora? luego retrocedi y me examin ms detenidamente, y la expresin de su rostro cambi. Qu cansado se te ve! Qu cara traes, Robn! Cmo te encuentras? Le dediqu mi ms encantadora sonrisa. Simplemente, tengo hambre querida exclam mirando con falso entusiasmo a los platos que tena delante. Vaya! Qu pinta tiene eso! Qu es, taco? Es ciapatti dijo con orgullo. El taco es eso de ah. Tambin hay blini. Srvete lo que quieras. As que tuve que probarlo todo, por descontado, y no era en absoluto lo que peda mi estmago. El taco, el ciapatti, las bolas de arroz con salsa agria de pescado, y la cosa aquella que si tena sabor a algo, era a cebada hervida. No es que me volviese loco ninguno de aquellos platos, pero eran todos comestibles. Todos ellos eran, asimismo, regalo de los Heechees. El mayor descubrimiento que los Heechees nos haban legado era que la mayora de los tejidos orgnicos, incluidos los de ustedes y los mos, se componen bsicamente de cuatro elementos: carbono, hidrgeno, oxgeno y nitrgeno; C.H.O.N. Alimentos CHON. Puesto que es tambin de esto de lo que se compone la mayor parte de los gases cometarios, construyeron sus Factoras Alimentarias en la nube de Oort, all donde los cometas de nuestro sistema solar esperaban a que una estrella los disgregase y nos los enviara a lucirse en nuestro cielo. Pero el CHON no lo es todo. Se necesitan otros elementos. Tal vez el azufre sea el ms importante y despus tal vez el sodio, el magnesio, el fsforo, el cloro, el potasio, el calcio... por no mencionar ese extrao polvillo de cobalto necesario para producir vitamina B-12, el cromo necesario para la tolerancia a la glucosa, el yodo para las tiroides, y el litio, el flor y el arsnico, el selenio, el molibdeno, el cadmio y un pesadsimo y largo etctera. Probablemente hace falta una tabla peridica para nombrarlos a todos, por ms que la mayora de esos elementos est presente en cantidades tan pequeas que no necesita uno preocuparse por aadirlos al conjunto. Aparecen en forma de contaminantes se quiera o no. As que los qumicos alimentarios de Essie cocinaban con puados de azcar, especies y otras cosas buenas y producan as comida para todo el mundo, que no slo les mantendra vivos, sino que era tambin lo que la gente estaba deseosa de comer, como por ejemplo los ciapatti y las bolas de arroz. Puede hacerse de todo con la comida CHON siempre que se bata bien la masa. Entre algunas de las cosas que Essie haca con ella, estaba el dinero, y aqul era un juego que le encantaba. As que, cuando por fin acab con algo en el estmago que ste ya no pudo tolerar algo que pareca una hamburguesa y que saba a ensalada de aguacate y bacon, a la que Essie haba bautizado como Big Chon, Essie andaba de un lado para otro sin cesar. Controlaba la temperatura de las luces infrarrojas, buscaba grasa debajo de la mquina lavavajillas, probaba los postres, y lanzaba increpaciones porque los batidos estaban demasiado lquidos. Tena la palabra de Essie de que nada de lo que ofreca en sus establecimientos perjudicara a nadie, aunque mi estmago tena menos confianza en su palabra que yo. No me gustaba el ruido que haba fuera, en la calle; sera el desfile? Pero aparte de aquello estaba todo lo cmodo que poda estar en aquellos momentos. Lo bastante relajado como para apreciar un giro en nuestro status. Cuando Essie y yo salimos en pblico la gente nos mira, y generalmente se fijan en m. All no. En la cadena de restaurantes de comida rpida, Essie era la estrella. Las gentes de fuera pasaban mirando el desfile. Dentro, ningn empleado le prestaba la ms mnima atencin. Se dedicaban a cumplir con sus obligaciones con todos los msculos de la espalda tensos, y todas las miradas furtivas que lanzaban iban en la misma direccin, hacia la dama que lo diriga todo. Bueno, no demasiado como una dama, en realidad; Essie ha podido disponer del beneficio de estudiar ingls durante un cuarto de siglo con un experto, yo, pero cuando se pone nerviosa no puede evitar mezclarlo con su propio idioma... Me acerqu hasta la ventana de la segunda planta para ver el desfile. Bajaba por Weena, diez en fondo, con bandas, gritos y pancartas. Una molestia. Quizs incluso ms que eso. Al otro lado de la calle, frente a la estacin, hubo una pelea, con policas y pancartas, pacifistas contra partidarios de armar a los ejrcitos. Era imposible saber quines estaban de un lado o del otro, a juzgar por los palos que se daban mutuamente con las pancartas, y Essie, que se uni a m y tom su propio Big Chon, se los qued mirando moviendo la cabeza.

Qu tal el sandwich? pregunt. Bien respond yo, con la boca llena de carbono, hidrgeno, oxgeno y nitrgeno, y dems elementos. Me mir con expresin de no haberme odo bien. He dicho que est bueno chill. No poda orte con todo este ruido protest, relamindose. Le gustaba lo que venda. Inclin la cabeza para sealar hacia el desfile. No s si eso es tan bueno coment. Me parece que no agreg, mirando con desagrado a una compaa de lo que creo que llaman Zuavos, y que eran hombres de piel oscura, vestidos de uniforme. No poda ver los emblemas de sus pases, pero todos llevaban armas rpidas sobre el hombro y jugaban con ellas: las volteaban, haciendo rebotar la culata contra el suelo y consiguiendo que fuesen a parar de nuevo a sus manos, y todo sin romper el paso. Tal vez deberamos volver al juzgado le dije. Alarg la mano y cogi la ltima miga de mi sandwich. Algunas mujeres rusas acaban convertidas en bolas cuando pasan de los cuarenta, y algunas se encogen y se marchitan. Pero Essie, no. An tena el mismo tipo y la misma cintura estrecha que me llam la atencin la primera vez que la vi. Tal vez s dijo mientras miraba los programas de sus computadores.Vi demasiados uniformes durante mi niez y ahora no es que tenga mucho inters por ver todos stos. Qu sera un desfile sin uniformes? No slo los del desfile. Mira. En las aceras tambin los hay. Y era cierto. Uno de cada cuatro hombres o mujeres llevaba puesto algo que pareca un uniforme. Era un poco sorprendente, porque no lo esperaba. Por supuesto cada pas haba tenido siempre algn tipo de fuerzas armadas, pero que, de alguna manera, era como si estuviesen guardadas en el armario, como un extintor domstico. La gente nunca las vea. Pero entonces empezaban a dejarse ver ms y ms. En fin suspir mientras barra concienzudamente las migas de la mesa con un cepillo, debes de estar muy cansado y ser mejor que nos vayamos. Dame tu bandeja, por favor. La esper en la puerta, y lleg con el ceo fruncido. El contenedor de basuras estaba casi lleno. En el manual dice claramente que est vaco si se encuentra al sesenta por ciento. Qu van a hacer si un grupo grande se va enseguida? Debera regresar y darle instrucciones al encargado. Vaya! Me he dejado los programas y se fue por donde haba venido. Me qued en la puerta esperndola, con la mirada puesta en el desfile. Resultaba bastante desagradable. Lo que pasaba por delante mo eran armas de verdad, misiles antiareos y vehculos armados; y detrs de una banda de gaiteros vi una compaa de ametralladoras. Not que la puerta se mova detrs mo y sal de en medio justo en el momento en que Essie la empuj para abrirla. Los he encontrado, Robin me dijo sonriente, blandiendo el grueso paquete de programas hacia m, mientras yo me volva hacia ella. Y algo parecido a una avispa pas rozando mi oreja. No haba avispas en Rotterdam. Entonces vi a Essie caer de espaldas, y la puerta se cerr ante ella. No haba sido una avispa. Haba sido un disparo. Una de aquellas armas incontrolables llevaba una carga real y se le haba escapado. Casi perd a Essie en otra ocasin. Haca mucho tiempo, pero yo no lo haba olvidado. Todo aquel antiguo dolor rebrot de pronto al tiempo que yo empujaba aquella estpida puerta y me inclinaba sobre ella. Estaba echada sobre su espalda, con el paquete de programas sobre su rostro; al apartarlo vi que, a pesar de que su rostro estaba ensangrentado, tena los ojos abiertos y me miraba. Oye, Robin me dijo con un tono de voz que denotaba cierta sorpresa: No me habrs dado un puetazo, verdad? Claro que no. A santo de qu? una de las chicas que estaban en el mostrador lleg corriendo con un paquete de servilletas de papel. Se las arrebat y seal hacia la ambulan cia en cuya puerta poda leerse Poliklinische centrum y que estaba parada en un cruce de calles a causa del desfile: Oye! Trae esa ambulancia hasta aqu! Y a la polica tambin! Essie se incorpor y apart el brazo mientras policas y empleados del local se arremolinaban a nuestro alrededor. Por qu una ambulancia, Robin? me pregunt razonablemente. Slo es un poco de

sangre en la nariz, mira! y, a decir verdad, eso era todo lo que haba. Haba sido una bala, desde luego, pero se haba incrustado en el fajo de programas y no haba pasado de ah. Mis programas! Essie esper, casi pelendose con el polica que quera llevrselos para extraer la bala como prueba. Pero la verdad es que estaban totalmente estropeados. Y mi da tambin. Mientras Essie y yo tenamos nuestra pequea pelea con el destino, Audee Walthers estaba ensendole a su amiga la ciudad de Rotterdam. La falta de dinero redujo parte del encanto del paseo de Walthers y Yee-xing. A pesar de todo, tanto a l, que an conservaba en sus cabellos el heno del planeta Peggy, como a Yee-xing, que rara vez sala de la S. Ya. y sus lanzaderas, Rotterdam les pareci una metrpoli. No podan permitirse comprar nada, pero al menos podan mirar los escaparates. Broadhead haba aceptado verles finalmente y Walthers no dejaba de repetrselo; pero si se permita pensar en ello con cierta satisfaccin, su lado negativo responda con desprecio salvaje: Broadhead slo haba dicho que les recibira. Pero por todos los demonios que no pareca tener muchas ganas... Por qu sudo? pregunt Walthers en voz alta. Yee-xing desliz su mano hacia la de l para darle nimo. Todo ir bien le respondi ella indirectamente pase lo que pase. Audee Walthers baj la mirada hacia ella con agradecimiento. No es que l fuese particularmente alto, pero Janie Yeexing era diminuta; todo en ella era pequeo, excepto sus ojos, brillantes y negros, y eran resultado de una operacin, una tontera que hizo una vez que estuvo enamorada de un banquero suizo y pens que era el pliegue epicntico el que impeda que el sentimiento fuera recproco. Bien, te parece que entremos? Walthers no tena la menor idea de qu estaba hablando, y seguramente se le not en la cara; Yee-xing golpe con su cabeza el hombro de Walthers y le mostr el cartel que colgaba de la parte delantera de un establecimiento. Las plidas letras del rtulo decan: VIDA NUEVA Walthers lo examin y luego mir a la mujer de nuevo. Es un negocio de pompas fnebres aventur, y se puso a rer al creer adivinar la gracia de la broma. Pero no creo que estemos tan mal todava, Janie. No lo es repuso ella, o no exactamente. No reconoces el nombre? y en ese momento, por supuesto, lo reconoci: era uno de los muchos holdings que aparecan en la lista de las posesiones de Robn Broadhead. Desde luego, cuanto ms saba uno acerca de Broadhead, ms fcil era imaginarse qu cosas le haran acceder a llegar a un trato. Y por qu no? dijo Walthers con aprobacin, y la precedi al entrar a travs de la cortina de aire al fresco y oscuro recibidor del local. Si aquello no era una funeraria, por lo menos la decoracin haba sido encargada a los mismos profesionales. Haba una suave e inidentificable msica de fondo, y una fragancia a flores silvestres, aunque la nica presencia floral de todo el establecimiento era un simple ramo de rosas brillantes en un jarrn de cristal. Un hombre alto, maduro y atractivo apareci delante de ellos; Walthers no pudo decir si se haba levantado de uno de los sillones o se haba materializado como un holograma. La figura les sonri acogedoramente y trat de adivinar sus nacionalidades. Se equivoc: Guten tag le dijo a Walthers, y: Gor ho oyney a Janie Yee-xing. Los dos hablamos ingls dijo Walthers, y usted? Sus cosmopolitas cejas se arquearon. Por supuesto. Bienvenidos a Vida Nueva. Es que hay alguien allegado a ustedes que se encuentre prximo a morir? No que yo sepa contest Walthers. Ya. Por supuesto, podemos todava hacer una buena labor incluso en el caso de personas que se encuentren ya en estado de muerte metablica, aunque cuanto antes empecemos la transformacin, tanto mejor... O estn haciendo ustedes planes para el futuro, muy acertadamente? Ni lo uno, ni lo otro dijo Yee-xing; simplemente queremos conocer lo que ustedes ofrecen. Por supuesto. El hombre les sonri, al tiempo que les sealaba un cmodo sof. No dio la impresin de que hubiese hecho nada para que se operara ningn cambio, pero las luces subieron un tanto su intensidad y la msica se elev algunos decibelios. sta es mi tarjeta le

dijo a Walthers mostrndole una plaquita plstica con lo que contestaba la pregunta que a ambos les haba estado preocupando: la tarjeta era tangible, lo mismo que los dedos que la sujetaban. Djenme que les explique lo fundamental: eso nos ahorrar tiempo a la larga. Para empezar les dir que Vida Nueva no es una institucin religiosa y que no garantiza por lo tanto la salvacin. Lo que nosotros ofrecemos es un tipo de supervivencia. El que usted, el usted que se encuentra en esta habitacin en estos instantes, llegue a distinguir lo uno de lo otro, es cosa que estn todava discutiendo los metafsicos. Pero el registro de su personalidad, en caso de que se decidiera usted por ella, le garantiza la superacin del test de Turing, siempre y cuando podamos empezar la transferencia con el cerebro an en buenas condiciones, y en el caso de que la ambientacin elegida por el cliente sobreviviente sea alguna de las que facilita nuestra lista. Podemos ofrecer ms de doscientas ambientaciones, que van... Yee-xing chasque los dedos. Los Difuntos dijo, comprendiendo sbitamente. El encargado de ventas asinti, aunque su expresin se crisp un poco. S, as es como se llamaban los originales. Por lo que veo est usted familiarizada con el artefacto llamado Paraso Heechee, que ahora se utiliza como transporte de colonos... Soy el tercer oficial de ese transporte dijo Yee-xing, sin faltar a la verdad ms que por lo que haca a los tiempos verbales, y mi compaero aqu presente es el sptimo. Les envidio dijo el encargado de las ventas, y la expresin de su rostro sugera que lo deca de verdad. Pero la envidia no evit que dejara escapar su tono de vendedor y Audee sigui escuchndole con toda la atencin, sosteniendo entre sus manos la de Janie. Agradeci el calor de aquella mano; le ayudaba a no pensar en los Difuntos y en su protegido, Wan... o por lo menos, le ayudaba a no pensar en lo que Wan estara haciendo en aquellos momentos.
Cuando los programas y las bases de sustento de datos de los llamados Difuntos pudieron convertirse en objeto de estudio, mi creadora, S. Ya. Lavorovna-Broadhead, se interes, naturalmente, mucho en ellos. Se impuso a s misma la tarea de conseguir un duplicado. Lo ms difcil fue transcribir, claro est, los datos de base de un cerebro y un sistema nervioso que se encuentran registrados qumicamente y con numerosas repeticiones en un molinete de informacin Heechee. Lo hizo muy bien. No slo lo suficientemente bien como para asentar las bases de su cadena Vida Nueva, sino tan bien que fue capaz de crearme... El almacenaje Vida Nueva se basaba en sus primeros experimentos. Pasado algn tiempo, lo mejor mejor incluso el sistema de almacenaje Heechee ya que fue capaz de combinar ambas tcnicas y de crear las suyas propias. Los Difuntos jams fueron capaces de pasar un test de Turing. Los trabajos de Essie Broadhead s pudieron hacerlo al poco tiempo. Tambin yo.

Los Difuntos originales, continu instruyndoles el oficial de ventas, haban sido registrados bastante negligentemente, por desgracia; la transferencia de sus memorias y sus personalidades, desde el receptculo hmedo y gris de sus crneos a las cintas de datos cristalinos que los preservaron de la muerte, haba sido llevada a cabo por manos inexpertas,

que en primer lugar manejaban herramientas pensadas para una raza muy distinta. Por eso el almacenaje haba sido tan imperfecto. La mejor manera de imaginar lo ocurrido era pensar que aquella transferencia haba sido tan agitada en manos de gente tan inexperta que haba logrado enloquecer a los Difuntos. Pero aquello ya no ocurra. Los procedimientos de registro eran actualmente tan refinados que la mente de cualquier fallecido poda mantener una conversacin con sus descendientes tan hbilmente como cualquier persona viva. Ms, incluso! El paciente llevaba una vida activa en los bancos de datos. Poda experimentar tanto el Cielo de los Cristianos como el Paraso Musulmn o el de los cientlogos, redondeados, respectivamente, por la presencia de ngeles, la de bellos adolescentes yaciendo sobre la hierba como perlas o con la mismsima presencia de L. Ron Hubbard. Si sus inclinaciones no eran de tipo religioso, poda experimentar aventuras (alpinismo, buceo a pulmn libre, esqu, vuelo sin motor, cada libre, Tai-Chi; todos ellos se encontraban entre las secciones ms populares), o escuchar msica de todo tipo, y en la compaa por l elegida... y, claro est, (el vendedor, no pudiendo determinar el grado de la relacin entre Walthers y Yee-xing, dej caer la informacin sin matices) sexo. Todo tipo de relaciones sexuales. Sin parar. Qu aburrimiento dijo Walthers pensando en ello. Para usted y para m dio por sentado el vendedor, pero no para ellos. No recuerdan con demasiada claridad las experiencias programticas, sabe usted? Hay un sistema de aceleracin del olvido en lo tocante a esas actividades. Si usted habla hoy con alguien querido y vuelve dentro de un ao y retoma la conversacin en el punto en que la dejaron, l la recordar perfectamente. Pero las experiencias programadas se borran con rapidez de sus mentes; queda solamente el recuerdo de haber experimentado placer, entiende? Por eso quieren experimentarlo constantemente. Qu horrible dijo Yee-xing. Audee, creo que es hora de volver al hotel. Todava no, Janie. Qu deca usted de hablar con ellos? Los ojos del vendedor se iluminaron. Ciertamente. Algunos de ellos disfrutan hablando, hasta con extraos. Disponen de un momento? Es muy sencillo, de verdad. Mientras hablaba con ellos les gui hasta una consola de PV, consult un listn de tapas aterciopeladas y tecle una serie de nmeros. De hecho, he llegado a hacerme amigo de alguno de ellos dijo con recato. Cuando no hay demasiado trabajo, llamo a alguno en muchas ocasiones y pasamos un buen rato charlando... Ah, Rex! Cmo ests? Ah, pues muy bien le contest un seor maduro, bronceado y de buen aspecto que apareci en la pantalla de la PV. Me alegro de verte. Me parece que no conozco a tus amigos aadi, observando amistosamente a Walthers y a Yee-xing. Si existe un modo ideal de que un hombre pase de cierta edad, era el suyo; conservaba todo su pelo y pareca que conservaba tambin todos sus dientes; su rostro mostraba arrugas al rerse, pero por lo dems estaba terso, y sus ojos eran clidos y brillantes. Respondi con la mayor educacin a las preguntas y, cuando le preguntaron qu estaba haciendo, encogi los hombros con modestia: Bueno, voy a cantar las Catulli Carmina con la orquesta de Viena. Les gui un ojo. La soprano es muy linda, y me parece que esas letras tan sexy se le han metido en el cuerpo a base de ensayar. Interesante murmur Walthers, mirndole. Pero Janie Yee-xing estaba menos encantada. No es nuestra intencin mantenerle apartado de su msica dijo muy cortsmente. Creo que sera mejor que nos marchramos. Se quedarn declar con confianza Rex. Siempre acaban quedndose. Walthers estaba fascinado. Y dgame le pregunt, al hablar de compaa en su presente, eh, estado, es que puede elegir la compaa que desea? Incluso en el caso de que se trate de alguien vivo todava? La pregunta se la haba dirigido al encargado de las ventas, pero Rex se le adelant. Miraba con aire de inteligencia y con simpata a Walthers. Cualquiera que yo desee le dijo, asintiendo con la cabeza como si compartiera con l un secreto. Vivo, muerto o imaginario. Y, seor Walthers, hacen lo que uno quiere! La figura se ech a rer. Lo que siempre haba dicho aadi, que lo que llamamos vida no es ms que un entreacto antes de la vida real que a uno le dan aqu. Lo que no entiendo es cmo la gente lo pospone durante tanto tiempo!

De hecho, Vida Nueva era una de las empresas menores, cuya propiedad se me conociera, de las que yo estaba ms satisfecho, y no por el dinero que ganaba en ella. Cuando descubrimos que los Heechees eran capaces de almacenar memorias de personas fallecidas en mquinas, se encendi una lucecita. Bueno, le digo a mi buena esposa, si ellos pueden hacerlo, por qu nosotros no? Bueno, me contesta mi buena esposa, no hay razn por la que no podamos hacerlo, Robin, desde luego que no; dame algo de tiempo para que pueda descifrar su mtodo. Personalmente, no haba tomado yo ninguna decisin al respecto de si quera que se hiciera conmigo, ni cmo ni cuando. Sin embargo, estaba ms que seguro de que no quera que se hiciera con Essie, al menos no en aquellos precisos momentos, por lo que me alegr sobremanera de que la bala slo le hubiera golpeado la nariz. Bueno, algo ms tambin. Por culpa de eso entramos en contacto con la polica de Rotterdam. El sargento de uniforme nos llev hasta el brigadier, quien a su vez nos introdujo en su veloz coche y nos llev, con las sirenas a todo trapo, hasta las oficinas de la administracin de la polica, donde nos ofreci caf. A continuacin, el sargento Zuitz nos present a la inspectora Van Der Waal, una mujer de gran envergadura que llevaba puestas unas lentillas pasadas de moda que le hacan los ojos saltones. Su tarea se limit a un Cmo lo siento por usted, Mijnheer, y un Espero que la herida no sea demasiado dolorosa, Mevrouw, mientras nos conduca escaleras arriba escaleras! al despacho del Comisario Lutzlek, un individuo del todo diferente. Bajito, delgaducho, rubio, con cara de chaval, por ms que, para haber llegado a Comisario, deba de tener por lo menos cincuenta aos. Era de esas personas capaces de darse de cabeza contra un muro hasta que una de dos: o cede el muro o se le abre la cabeza, pero incapaz de darse por vencido. Gracias por haber venido a la Stationsplein por lo de este jaleo. El accidente dije yo. No. Desgraciadamente, nada de accidente. Si hubiera sido un accidente, habra sido asunto de la polica municipal y no nuestro. ste es el motivo del siguiente interrogatorio, para el que les pedimos la mxima colaboracin. Le dije, para ponerle en su sitio: Nuestro tiempo es demasiado valioso como para malgastarlo en estas cosas. No hubo manera. Su vida es ms valiosa todava. Por favor! A alguno de los soldados del desfile se le debe haber metido el dedo en el gatillo en plena demostracin de habilidades y eso es todo. Mijnheer Broadhead me dijo, a ningn soldado se le meti el dedo en el gatillo por error; adems, las armas no iban cargadas con balas de verdad, eso en primer lugar. En segundo lugar, los soldados no eran tales soldados; no son ms que estudiantes a los que se contrata para que salgan en los desfiles, lo mismo que los guardas del palacio de Buckingham. En tercer lugar, el disparo no proceda del desfile. Cmo lo sabe? Porque hemos encontrado el arma. Su aspecto era terrible. En una taquilla de la polica! Todo esto me resulta bastante violento, Mijnheer, como podr imaginarse. Haba muchos policas extra movilizados a causa del desfile, y utilizaron una camioneta para cambiarse. El polica que dispar el arma era un desconocido para todos los dems, pero es que la mayora procedan de unidades distintas. Al acabar el desfile, se apresur a desaparecer, se visti deprisa y al salir se dej la taquilla abierta. Dentro, lo nico que haba era un uniforme, robado por supuesto, y el arma, y una fotografa de usted, no de la Mevrouw. Suya. Se ech hacia atrs en su asiento y esper. Su rostro de adolescente estaba tranquilo. Yo no. Se tarda apenas un minuto en hacerse a la idea, cuando te dan la noticia de que hay alguien por ah con la firme intencin de matarte. Da miedo. No slo el hecho de que se trate de tu muerte, cosa que da miedo por definicin, y puedo dar testimonio del pnico que se siente cuando uno nota la muerte cercana, ya que en mi caso se trata de una experiencia repetida e inolvidable. Pero es que el asesinato no es una manera usual de morir. Sabe cmo me siento? le dije. Culpable! Quiero decir, algo habr hecho de malo para que alguien quiera matarme. Exactamente, Mijnheer Broadhead. Qu cree usted que puede haber sido? No tengo idea. Supongo que si dan con el hombre, darn con la respuesta. Me imagino que eso no debe ser tan difcil... Vamos, que habr huellas dactilares o algo parecido, no? Vi

cmaras de reportajes, quizs alguien le sacara incluso una fotografa... Suspir. Por favor, Mijnheer, no trate de ensearme a hacer mi trabajo. Todo eso se est teniendo presente, aparte de los densos interrogatorios a que se est sometiendo a quienes pudiesen haber visto al hombre, los anlisis de sudor de la ropa y todos los dems sistemas de identificacin. A mi entender, se trata de un profesional y, por consiguiente, dudo mucho que algo de lo que hagamos vaya a dar resultado. As que mejor ser enfocarlo desde otro ngulo. Quines son sus enemigos y qu est haciendo en Rotterdam? Creo que no tengo enemigos. Rivales en los negocios, tal vez, pero ellos no asesinan a la gente y como vi que segua esperando pacientemente, prosegu. En cuanto a qu estoy haciendo en Rotterdam, creo que es bien sabido. Entre mis intereses comerciales se hallan ciertas acciones que me permiten la explotacin de algunos artefactos Heechees. Eso ya se sabe me dijo algo menos tranquilo. Me encog de hombros. Por ello soy una de las partes en un proceso en el Palacio Internacional de Justicia. El comisario abri uno de los cajones de su escritorio, escudri algo en su interior, y lo cerr de golpe malhumorado. Mijnheer Broadhead dijo, ha tenido usted muchas reuniones aqu en Rotterdam no conectadas con ese proceso, sino, en cambio, con la cuestin del terrorismo. Al parecer, deseara usted que cesase. Eso lo queremos todos pero el malestar que sent en el vientre no era tan slo por mis problemas intestinales. Y yo que pensaba que lo haba llevado todo tan en secreto... Todos lo deseamos, pero usted est haciendo algo por ello, Mijnheer. Por lo tanto, creo que tiene usted enemigos en estos momentos. Los mismos enemigos que tenemos todos. Los terroristas se puso en pie y nos indic la puerta. En consecuencia, mientras se halle usted dentro de mi jurisdiccin, me encargar de que tenga proteccin policial. Despus de esto, slo me cabe rogarle precaucin, puesto que creo que se halla en peligro debido a ellos. Lo estamos todos dije. S, pero un tanto al azar. Mientras que usted es un caso particular en estos momentos. Nuestro hotel haba sido construido en la poca de las vacas gordas para turistas amigos de hacer grandes gastos y para la adinerada jet-set. Las mejores habitaciones las haban decorado de acuerdo con sus gustos. Que no siempre coincidan con los nuestros. Ni Essie ni yo mismo ramos partidarios de las yacijas de paja sobre tablas de madera, pero la direccin del hotel sac aquel mobiliario de nuestra habitacin y nos puso la cama como nosotros queramos. Grande y redonda. Estaba deseoso de sacarle un buen provecho. No as al vestbulo del hotel, que era de un tipo de arquitectura que yo odiaba: corredores de acceso con arcadas, ms fuentes que Versalles, con tantos espejos que cuando uno miraba hacia arriba tena la impresin de estar en el espacio exterior. Gracias al buen hacer del comisario, o en cualquier caso gracias al polica que nos asign para que nos escoltara, se nos ahorr todo aquello. Nos deslizaron a travs de una de las puertas de servicio hasta un acolchado ascensor que ola a la comida del servicio, y de ste a nuestra planta, en la que se haban producido cambios en la decoracin. Justo enfrente de la puerta de nuestra habitacin haba una Venus alada de mrmol, junto a la balaustrada. Ahora estaba en compaa de un individuo de aspecto perfectamente corriente bajo su traje azul, que deliberadamente evitaba mi mirada. Mir al polica que nos escoltaba. Me sonri con embarazo, Hizo un gesto de asentimiento a su colega de la balaustrada y cerr la puerta tras de nosotros. ramos un caso particular, de acuerdo. Me sent y mir a Essie. Su nariz estaba todava un poco hinchada, pero no pareca molestarle. Aun as: Tal vez deberas meterte en cama suger. Me mir con aire de tolerancia. Porque tengo la nariz hinchada, Robn? Qu bobo eres. O es que te traes algo ms interesante entre manos? Es un merecido tributo a mi esposa reconocer que, en cuanto hubo mencionado el asunto, sin que ni mi entristecido nimo ni mi colon se opusieran a ello, antes al contrario, una idea interesante surgi en mi mente. Es posible que piensen que despus de veinticinco aos de

matrimonio, hasta el sexo empezara ya a parecer aburrido. Mi procesador de datos y amigo, Albert, me haba enseado experimentos hechos con animales de laboratorio que mostraban que el proceso era inevitable. Se emparejaba a las ratas y se meda la frecuencia de sus apareamientos. Con el tiempo, se produca un acusado descenso de frecuencia. Aburrimiento. Entonces se llevaban a las hembras viejas y las cambiaban por otras. Las ratas se anima ban y se ponan manos a la obra con renovados deseos. Se trataba de un hecho cientfico slidamente fundado... para las ratas; pero me temo que, al menos en ese sentido, no soy una rata. De hecho, estaba disfrutando enormemente cuando, de pronto, alguien me clav una daga en el vientre. No pude evitarlo; grit. Essie me ech a un lado. Se incorpor rpidamente, llamando a Albert en ruso. Obediente, su programa se materializ. Me ech una ojeada y asinti. S dijo, por favor, seora Broadhead, apoye la mueca de Robin sobre el dispensario de la mesilla de noche. Yo estaba doblado por la mitad, abrazndome contra el dolor. Por un momento pens que iba a vomitar, pero lo que tena en el estmago era demasiado malo para arrojarlo tan fcilmente. Haz algo! grit Essie frentica, mientras me apretaba contra su pecho desnudo al presionar con mi brazo sobre la mesilla. Lo estoy haciendo, seora Broadhead dijo Albert, y lo cierto es que experiment la sbita sensacin de adormecimiento que se produjo cuando sus agujas introdujeron a la fuerza algo en mis venas. El dolor retrocedi y se hizo soportable. No hay necesidad de que te alarmes antes de tiempo, Robin dijo Albert con suavidad, ni usted tampoco, seora Broadhead. Hace horas que haba previsto este repentino ataque de dolor. No es ms que un sntoma. Maldito programa arrogante dijo Essie, que lo haba programado, sntoma de qu? Del inicio del final del proceso de rechazo, seora Broadhead. No es crtico todava, sobre todo teniendo en cuenta que le estoy administrando la medicacin junto con los analgsicos. No obstante propongo que la operacin se efecte maana. Me senta ya lo suficientemente bien como para sentarme al borde de la cama. Segu con la punta de mi pie el dibujo de unas flechas que sealaban a la Meca, que algn magnate del petrleo tiempo atrs desaparecido y amigo de la ostentacin haba hecho grabar en el pavimento, y dije: Qu hay del nuevo tejido que va a hacer falta? Ya est arreglado, Robin. Dej de contraer el estmago a modo de prueba; no explot. Tengo muchos compromisos para maana seal. Essie, que me haba estado acunando tiernamente, dej de hacerlo y suspir. Qu hombre tan obstinado! Por qu seguir posponindolo? Hace semanas que se te poda haber hecho el trasplante y toda esta situacin absurda no sera necesaria. No quera le expliqu, y adems, Albert me dijo que haba tiempo. Que haba tiempo! S, claro que haba tiempo. Te parece que sa es razn para andar tanteando con el tiempo hasta que, oh, vaya, lo siento, de repente pasa lo que nadie se esperaba y se acab el tiempo y te mueres? Me gustas clido y vivo, Robin, no convertido en un programa Vida Nueva! La roc con mi nariz y mi pecho. Qu hombre tan desagradable! Djame estar! me espet, pero lo cierto es que no se separ un milmetro. Te encuentras mejor ya? Mucho mejor. Lo bastante como para discutirlo con calma y hacer la reserva en el hospital? Susurr en su odo: Essie, te aseguro que lo har, pero no en este preciso instante, porque, si no recuerdo mal, t y yo tenemos un asunto pendiente. No con Albert. As que, por favor, desaparece, mi querido amigo. Desde luego, Robin. Sonri y desapareci. Sonri y desapareci. Pero Essie me mantuvo separado de ella, y me mir con detenimiento durante un buen rato antes de mover negativamente la cabeza. Robin dijo, es que quieres que te convierta en un programa Vida Nueva? En absoluto le contest, y, es ms, no es de eso de lo que quiero hablar en este preciso

instante. Hablar! se mof. Ya s yo cmo hablas... En fin, todo lo que quera decirte es que, si tengo que hacerlo, Robin, apuesta lo que quieras a que, como programa, te voy a hacer muy diferente a como eres.

Menudo da haba sido aqul. No es de extraar que por eso no recordara ciertos detalles de escasa importancia. Mi programa secretarial s los recordaba, y por esa razn, algunos de aquellos detalles me vinieron a la mente cuando se abri la puerta de servicio que daba con el gabinete del mayordomo y apareci una procesin de camareros con la comida. No para dos, sino para cuatro. Oh, Dios mo dijo essie, golpendose la frente con el dorso de la mano. Ese pobre amigo tuyo con cara de rana, Robin, lo habas invitado a comer! Mira qu aspecto tienes! Sentado descalzo y en calzoncillos! De lo ms nekulturny, Robin. Ve a vestirte inmediatamente! Me levant, porque no tena objeto discutir, pero discut de todas formas: Pues si yo estoy en calzoncillos, mira que eres t... me dirigi una mirada penetrante. La verdad es que no iab en paos menores; llevaba puesta una de esas cosas chinas que se abrochan a un lado. Lo mismo me pareca un vestido que una bata, y ella lo llevaba a veces como lo uno o a veces como lo otro. Siempre se considera adecuado lo que lleva puesto un premio Nobel me dijo en tono de reproche. Adems me he duchado, y tu no, as que dchate, porque hueles a actividad sexual y... aadi, prestando atencin a un ruido que se oy junto a la puerta: santo dios, me parece que ya estn aqu! Me dirig al bao mientras ella lo haca a la puerta, y me detuve lo justo para alcanzar a oir sonidos de voces que discutan. El menos experto de los camareros del servicio de habitaciones estaba escuchando, l tambien, con el ceo fruncido y la mano puesta automticamente sobre el bulto que su axila ocultaba. Suspir, dej el asunto en sus manos y me met en el bao. De hecho, no se trataba de un bao. l solito formaba una suite de bao. En la baera haba sitio de sobra para dos personas. A lo mejor caban tres o cuatro, pero yo no tena en mente un nmero superior a dos... aunque me hizo pensar en los gustos de los antiguos clientes rabes. En la baera haba luces semiocultas; a su alrededor, estatuas que vertan agua caliente o fra; sobre el suelo, a lo largo y ancho, una alfombra de fondoso rizo. Todas esas cosas vulgares como los lavabos estabn alojados en sus propios y decorados cubculos, aparte. Era raro, pero era agradable. Albert le llam mientras me pasaba una camisa por encima de la cabeza. S, Robin? No haba video en el bao, slo su voz. Le dije: Me gusta esto. Mira si puedes conseguir los planos para instalar uno parecido en la residencia del mar de Tappan. Por supuesto, Robn me dijo; pero, me permites recordarte que tus invitados te estn esperando? S que puedes, ya lo has hecho... Y tambin que te diga que no debes extralimitarte. La medicacin que te he suministrado tiene un efecto pasajero, as que... Desaparece le orden, y entr en el saln principal para recibir a mis invitados. Haban preparado una mesa con vajilla de porcelana y cristalera fina, con velas encendidas, el vino en la cubitera y los camareros esperando solcitos. Incluido el del bulto debajo del sobaco. Siento haberos hecho esperar les dije sonrindoles, pero ha sido un da duro. Ya se lo he dicho me inform Essie mientras le tenda un plato a la joven oriental. He tenido que hacerlo por culpa de ese estpido polica de la puerta que los haba tomado tambin por terroristas. He intentado hacrselo entender mascull Walthers, pero no hablaba una palabra de ingls. La seora Broadhead ha tenido que encargarse de l. Es una suerte que hable usted holands. Hablar holands, hablar holands dijo encogindose graciosamente de hombros, lo mismo da con tal de hablar bien alto. Adems continu informndonos, se trata slo de un

estado mental. Dgame, capitn Walthers, si usted le dice algo a alguien y no lo entiende, qu piensa usted? Bueno, pues que lo he dicho mal. Aja! Exactamente. Pues yo, lo que creo es que no me han entendido bien. sa es la regla de oro para aprender idiomas. Me acarici el estmago. Qu tal si comemos algo? dije, mientras los guiaba a la mesa. Pero no me haba pasado desapercibida la mirada de Essie, por lo que me esforc por parecer educado. Tenemos un aspecto ms bien tristn dije gentilmente, advirtiendo que Walthers llevaba el brazo vendado y el moretn del ojo de Yee-xing y la nariz todava enrojecida de Essie. Parece como si os hubieseis estado pegando, eh? Al final, aquel comentario result de un tacto ms bien escaso, al informarme Walthers al poco de que as haba sido, bajo la influencia del TTP de los terroristas. Nos pusimos a hablar de los terroristas durante un rato. Y a continuacin, del estado al que haba llegado la humanidad. No era una conversacin animada, sobre todo porque a Essie le dio por ponerse filosfica. Qu cosa tan despreciable es un ser humano sentenci, y acto seguido, rectific: No, soy injusta. Un ser humano puede ser muy agradable, como nosotros cuatro aqu sentados en estos momentos. No es perfecto. Pero sobre una base estadstica del, digamos, ciento por ciento, tan slo en un veinticinco por ciento de ocasiones en que poder hacerlo, se mostrara amable, altruista y honrado, en fin, todas esas virtudes que los humanos apreciamos tanto. Pero, y las naciones? Y los grupos polticos? Y los terroristas? Sacudi la cabeza. Sobre esa misma base estadstica, un cero por ciento. O tal vez en un uno por ciento, pero en ese caso, podis estar seguros, habr alguna carta escondida en la manga. Tengo la impresin de que la malicia es proporcional al nmero de individuos. Quizs haya tan slo un granito en cada ser humano. Pero elevad esa cantidad a, digamos, unos diez millones de seres humanos por cada nacin, y el resultado es una maldad suficiente como para echar el mundo a perder. Estoy listo para tomar el postre dije, haciendo una seal a los camareros. Cualquiera podra pensar que la indirecta era lo bastante clara, sobre todo si tenemos en cuenta que ya saban que habamos tenido un da especialmente duro, pero Walthers era testarudo. Sigui con lo mismo durante el postre, y entre una cosa y otra empezaba a encontrarme bastante incmodo, no slo a causa de mi estmago. Essie dice que no tengo paciencia con la gente. Tal vez sea cierto. Los amigos con los que mejor me encuentro suelen ser programas computerizados, ms que gente de carne y hueso, y no hay peligro de herir sus sentimientos... bueno, no estoy se guro de que eso sea cierto en el caso de Albert. Pero lo es, por ejemplo, en el caso de mi programa secretarial o en el de mi programa culinario. La verdad es que me estaba impacientando con Audee Walthers. Su vida era como un mal serial televisivo. Haba utilizado el equipo de la S. Ya. sin autorizacin, con la connivencia de Yee-xing, y haba logrado que la despidieran. Se haba quedado sin blanca al venir a Rotterdam; No especific la razn, pero estaba claro que tena que ver conmigo. Bueno, no es que me disguste prestar dinero a un amigo que est pasando una mala racha, pero, la verdad, no estaba de humor. No se trataba simplemente del susto de Essie ni de lo desastroso del da, ni tampoco la punzante preocupacin de que cualquier individuo armado pudiera querer matarme. Mi estmago me estaba incordiando. Finalmente les dije a los camareros que recogieran la mesa, por ms que Walthers anduviera por la cuarta taza de caf. Me dirig sbitamente a la mesa de los licores y los cigarros y me lo qued mirando mientras continuaba. De qu se trata, Audee? le dije ya sin ms miramientos. Dinero? Cunto necesitas? Menuda mirada me lanz! Vacil, mientras vea como el ltimo de los camareros desapareca por la puerta, y entonces me lo dijo: No se trata de lo que yo necesite dijo con voz trmula, sino de lo que usted quiera darme a cambio de algo que yo tengo y que usted quiere. Es un tipo con mucha pasta, Broadhead. Quiz le importe un comino la gente que pierde el culo por usted, pero he cometido ese error ya dos veces. No me gusta que se me recuerde que debo un favor, pero no tuve la oportunidad de decir nada. Janie Yee-xing puso delicadamente su mano sobre la mueca rota de l. Dile simplemente qu es lo que tenemos le orden. Que me diga el qu? pregunt, y el muy hijo de perra se encogi de hombros y me dijo de

la misma manera en que hubiera podido decirme que haba encontrado las llaves de mi coche sobre la alfombra: Bueno, lo que tengo que decirle es que he encontrado lo que creo que es un Heechee vivo y real.

12 DIOS Y LOS HEECHEES


He encontrado un Heechee... Tengo un fragmento de la Verdadera Cruz... Habl con Dios, literalmente, lo hice. Todas estas afirmaciones son del mismo estilo. Uno no las cree, pero le asustan. Y luego, si uno descubre que son verdad, o si no consigue estar seguro de que no lo son, entonces hay que recurrir al milagro y al terror hasta la muerte. Dios y los Hee chees. Cuando era pequeo apenas los diferenciaba e incluso cuando crec, la confusin persisti. Pasaba de medianoche cuando finalmente me decid a dejarles marchar. Pero para entonces les haba sacado bien el jugo. Tena en mi poder el panel de datos que ellos haban sustrado de la S. Ya. Haba invitado a Albert a intervenir en la conversacin para que hiciese cuantas preguntas pudiese inventar su frtil mente digital. Me senta bastante podrido y rado, y haca ya rato que haba pasado el efecto de la anestesia, pero no poda irme a dormir. Essie anunci firmemente que si estaba dispuesto a matarme con un exceso de ejercicio, al menos se quedara levantada para disfrutar del espectculo, y en cuanto se qued dormida sobre la cama, llam a Albert otra vez. Un detalle financiero le dije. Walthers ha dicho que haba rechazado un milln de dlares en bonos para darme esto a m, as que haz una transferencia de, ah, dos millones a su cuenta ahora mismo. Ahora mismo, Robin Albert Einstein nunca tiene sueo, pero cuando quiere indicar que es ms tarde que mi hora de acostarme, es perfectamente capaz de bostezar y desperezarse. Debera recordarte, sin embargo, que tu estado de salud... Le dije lo que poda hacer con mi estado de salud. Luego le dije lo que poda hacer con su idea de meterme en el hospital al da siguiente. Tendi sus manos con gracia. T eres el jefe, Robn dijo humildemente. Sin embargo, he estado pensando. No es cierto que Albert Einstein no pase tiempo pensando. Como se mueve a velocidades de partcula nuclear, el tiempo invertido no resulta perceptible para seres de carne y hueso como yo. A menos de que a l le interese que se note, para conseguir un efecto ms dramtico. Sultalo ya, Albert. Dilo de una vez. Se encogi de hombros. Es slo que, en tu precario estado de salud, no me gusta verte excitado sin justificacin. Justificacin! Por Dios, Albert! A veces actas como una mquina estpida. Qu mejor razn podra tener que haber encontrado un Heechee vivo? S dijo, fumando su pipa juiciosamente, y cambi de tema. Por las lecturas de sensores que estoy recibiendo, Robn, creo que debes estar sufriendo un dolor considerablemente agudo. Qu listo eres, Albert. La realidad de todo aquello era que a la batidora que tena en mi vientre se le haban alterado las marchas. En aquellos momentos una cuchilla afilada estaba haciendo pur mi intestino, y cada giro que haca me produca un nuevo dolor. He de despertar a la seora Broadhead e informarla? El mensaje estaba en clave. Si despertbamos a Essie para decirle algo semejante, el resultado sera que me echara sobre la cama, acudira a los programas mdicos y hara que se me aplicasen todas las curas y tratamientos que el Certificado Mdico Completo pudiese ofrecer. A decir verdad la idea empezaba a parecerme atractiva. El dolor me daba ms miedo que la muerte. La muerte era algo por encima de lo que se poda pasar, mientras que el dolor siempre me pareca interminable. Pero no en aquellos precisos momentos! De ninguna manera, Albert dije, por lo menos no hasta que me digas lo que te ests callando. Ests tratando de decirme que se me ha pasado algo por alto? De ser as, dime qu. Slo al nombrar, calificar, la percepcin de Audee Walthers como de Heechee contest, rascndose la mejilla con e mango de su pipa.

Me incorpor de golpe y hube de llevarme una mano a estmago, puesto que el repentino movimiento no haba sido una buena idea. Y puede saberse qu otra cosa podra ser, Albert. Albert contest solemnemente: Repasemos las evidencias. Walthers ha dicho que la inteligencia que percibi pareca estar frenada, casi parada. Esto concuerda con la hiptesis de que es Heechee, puesto que s cree que estn en un agujero negro, en los que el tiempo transcurre ms lentamente. Bien. Entonces, por qu...? Segundo. Los detect en el espacio interestelar. Esto tambin parece congruente, pues se sabe que los Heechees tienen esa habilidad. Albert! Por ltimo dijo con calma, haciendo caso omiso de tono de mi voz, se detect una forma de vida inteligente, j aparte de nosotros mismos me gui un ojo o, dira mejor aparte del gnero humano, los Heechees son la nica forma d vida inteligente que se conoce. Sin embargo dijo afablemente el duplicado del diario de vuelo que nos ha trado Walthers nos produce serias dudas. Acaba de una vez, maldito seas! Por supuesto, Robn. Deja que te muestre los datos se hizo a un lado dentro de su marco hologrfico, y apareci una carta de navegacin. En ella se vea una lejana y plida man cha, y a lo largo del margen derecho danzaban smbolos y cifras. Fjate en la velocidad, Robn. Mil ochocientos kilmetros por segundo. sa no es una velocidad imposible para algo natural, digamos una condensacin producida por las onda frontales de una supernova. Pero te parece normal en une nave Heechee? Por qu estara yendo tan despacio? Y tu crees verdaderamente que eso parece una nave Heechee? No parece nada en absoluto, por el amor de Dios! E. slo una cosa borrosa. Y adems est lejsimos. No puede decirse nada. La pequea figura de Albert asinti desde uno de los lados de la carta. No, a juzgar por lo que se ve admiti, no. Pero he conseguido ampliar la imagen. Hay, por supuesto, otro aspecto negativo. Si ciertamente el original est en un agujero negro... Qu? Fingi no haberme entendido. Estaba diciendo que la hiptesis de que la fuente o el origen se halle en un agujero negro no es compatible con la ausencia total de rayos gamma o X en aquella regin, pues presumiblemente los habra como consecuencia de la cada al interior de polvo y gas. Albert dije yo, a veces llegas demasiado lejos! Me dirigi una mirada de honda preocupacin. S bien que esas miradas o sus presuntos olvidos no son ms que pequeas contribuciones para lograr un mejor efecto. No reflejan ninguna realidad especfica, particularmente cuando me mira fijo a los ojos. Los hologrficos ojos de Albert no ven ms que los ojos de una fotografa. Si me siente, y seguramente puede hacerlo a la perfeccin, es a travs de lentes de cmaras, y de impulsos ultrasnicos y precisadores trmicos de imgenes, ninguno de los cuales se halla alojado en los ojos de la imagen de Albert. Pero hay momentos, a pesar de todo, en que esos ojos parecen llegar al fondo de mi alma. Quieres creer que son Heechees, verdad Robin? me pregunt suavemente. No es asunto tuyo! Mustrame la ampliacin de esa imagen! Muy bien. La imagen se mote... se vete... y se aclar; y me encontr mirando a una inmensa liblula. Casi era ms grande que la pantalla de Albert. Muchas de sus transparentes alas podan adivinarse tan slo por las muchas estrellas que oscurecan. Pero en el lugar donde se reunan todas las alas haba un objeto cilndrico con puntos de luz que brillaban en su superficie, y parte de aquella luz sala de las mismas alas. Es un velero! consegu articular. S. Un velero asinti Albert. Una nave espacial fotnica. Su nico sistema de propulsin es la presin de la luz sobre sus alas desplegadas. Pero Albert... Albert, con eso no se debe llegar nunca. Asinti. En trminos humanos, s, es una buena descripcin. A su velocidad estimada, un viaje desde, digamos, la Tierra a la estrella ms prxima, Alfa Centauro, durara unos seiscientos aos.

Dios mo! Seiscientos aos en esa cosa tan pequea? No es pequea, Robn me corrigi. Quizs est ms lejos de lo que t crees. Mis datos de situacin son slo aproximados, pero mi estimacin de la distancia entre punta y punta de ala es de como mnimo cien mil kilmetros. Sobre la cama de damascos Essie resopl, cambi de postura abri los ojos para mirarme y me dirigi la palabra en tono acusador: An despierto? y volvi a cerrar los ojos, sin haberse despertado por completo en ningn momento. Me recost, y la fatiga y el sudor se aduearon de m. Me gustara estar dormido dije. Necesito dejar madurar todo esto durante un tiempo antes de meterme de lleno en ello. Claro, Robn. Te dir lo que yo sugiero dijo Albert con aire astuto. No cenaste demasiado, as que por qu no te hago un poco de ese delicioso pur de guisantes, o quiz sopa de mariscos? Ya sabes qu es lo que me hace dormir a m, no? le dije casi rindome, feliz por haber conseguido que mis pensamientos regresasen a lo mundano. Por qu no? As pues, regres al comedor. Dej que Albert se encargase de prepararme un buen ron caliente, y el propio Albert apareci en el marco de la PV junto al aparador para hacerme compaa. Muy agradable le dije al acabarlo. Qu tal si tomamos otro antes de comer? Por supuesto, Robn dijo jugueteando con el mango de su pipa Robin? S? le contest, alargando la mano para alcanzar la copa. Robin tmidamente, tengo una idea. Estaba de buen nimo para escuchar ideas, as que arque un poco una de mis cejas como seal de que poda seguir hablando. Walthers me lo sugiri: Institucionaliza lo que hiciste por l. Otorga premios anuales. Como los premios Nobel, o las gratificaciones cientficas de Prtico. Seis premios al ao, cada uno de cien mil dlares, cada uno para alguien en un particular campo de la ciencia o el descubrimiento. He preparado un presupuesto se hizo a un lado y mir hacia un punto concreto del marco donde apareci un claro prospecto en el que muestro que para un desembolso simblico de seiscientos mil al ao, de los que casi todo se recuperara a travs del ahorro en los impuestos y la participacin de un tercero... Alto ah, Albert. No me hagas de contable. Limtate a ser mi asesor cientfico. Premios para qu? Para ayudar a resolver los enigmas del universo respondi simplemente. Me recost y me desperec, sintindome muy relajado y reconfortado. Oh, demonios, Albert. Claro que s. Contina. Todava no est esa sopa? Ahora mismsimo respondi prestamente, y as fue. Hund la cuchara en ella. Era sopa de marisco. Espesa. Blanca. Con mucha nata. De todas maneras no acabo de verle la finalidad prosegu. Informacin, Robn dijo l. Pero yo pensaba que t tenas todo ese tipo de informacin. Pues claro que s, en cuanto la publican. Tengo un programa de bsqueda y recopilacin de datos que funciona permanentemente, con ms de cuarenta y tres mil temas, y en cuanto algo sobre, por ejemplo, transcripcin de lenguaje Heechee aparece sea donde sea pasa a formar parte de mi archivo automticamente. Pero yo quiero todo eso antes de que se pu blique, e incluso si no se publica. Como el descubrimiento de Audee, entiendes? Los ganadores seran seleccionados por un jurado; me encantara ayudarte a seleccionar el jurado. Y he propuesto seis reas de investigacin. Asinti con la cabeza en direccin a la pantalla; el presupuesto desapareci y fue reemplazado por una clara tabulacin:

1. Traduccin de comunicacin Heechee. 1. Observaciones e interpretaciones de la Prdida de Masa. 2. Anlisis de tecnologa Heechee.

3. Mejora del terrorismo. 4. Mejora de tensiones internacionales. 5. Prolongacin de la vida con fines altruistas.

Todas parecen muy atrayentes le coment aprobadoramente. La sopa tambin est muy bien. S respondi, a los chefs se les da muy bien seguir instrucciones le mir algo somnoliento. Su voz pareca ms suave, no, la palabra quizs sea dulce, que antes. Bostec, intentando no cerrar los ojos. Sabes, Albert? le dije, no lo haba notado antes, pero te pareces un poco a mi madre. Baj un poco su pipa y me mir comprensivamente. No te preocupes por eso dijo. No hay nada por lo que debas preocuparte. Le mir con un placer somnoliento. Supongo que tienes razn conced. Tal vez no es a mi madre a quien te pareces; esas cejas... No importa, Robin dijo amablemente. No, verdad? convine yo. A lo mejor tendras que irte a dormir concluy l Y me pareci una idea tan buena que eso hice. No en seguida. Sin sobresaltos. Lenta y suavemente; me ech medio despierto y me sent absolutamente cmodo y absolutamente relajado, sin saber dnde comenzaba mi vigilia o mi somnolencia. Me senta en medio de una ensoacin, en ese estado en e que uno sabe que se est quedando dormido y no le importa, y el cerebro vaga en libertad. Oh, s, mi cerebro vag. Hasta muy lejos. Deambul por el universo con Wan, alcanzando y entrando en un agujero negro tras otro en busca de algo muy importante para l, y tambin muy importante para m, aunque yo no saba por qu. En todo aquello surga un rostro que no era el de Albert, ni el de mi madre, ni siquiera el de Essie, el rostro de una mujer de espesas cejas negras... Vaya, pens complacido por la sorpresa, el hijo de perra me ha drogado! Y mientras tanto, la enorme Galaxia giraba y diminutas partculas de materia orgnica empujaban a otras partculas de metal y cristales ligeramente menos pequeas por entre las estrellas, a travs del espacio; y los diminutos extremos de materia orgnica experimentaban dolor, desolacin, terror y gozo en todas su variadas formas; pero yo continu dormido sin que me importase lo ms mnimo. Entonces.

13 LAS PENAS DEL AMOR


Una pequea porcin de materia orgnica llamada Dolly Walthers estaba ocupada experimentando todos estos sentimientos todos menos el gozo y otros tales como el resentimiento y el aburrimiento en buena medida. En particular, el aburrimiento, excepto en aquellos momentos en que el sentimiento que dominaba su pequeo y apenado corazn era el terror. Ms que ninguna otra cosa, el interior de la nave de Wan era como una cmara de una fbrica totalmente automatizada en la que se hubiese dejado un espacio mnimo para que los seres humanos pudiesen arrastrarse hasta all para hacer reparaciones. Incluso la brillante espiral dorada que formaba parte del sistema Heechee de conduccin era apenas visible; Wan la haba rodeado de armarios para almacenar comida. Los enseres personales de Dolly, que consistan bsicamente en sus muecos y provisiones de tampones para seis meses, fueron amontonados en un armarito del pequeo aseo. El resto del espacio le perteneca a Wan. No haba mucho que hacer, ni sitio para hacerlo. Un posible modo de pasar el tiempo era leer. Las nicas cintas que posea Wan y que eran verdaderamente legibles eran casi todas historias para nios, grabadas para l, segn dijo, cuando era pequeo. A Dolly le resultaban extremadamente aburridas, aunque no tanto como el no hacer nada en absoluto. Incluso lavar y cocinar no era tan aburrido como estar sin hacer nada, pero las oportunidades eran limitadas. Algunos olores de guisos hacan salir corriendo a Wan hacia la plataforma de aterrizaje o, con mayor frecuencia, a enfadarse y tomarla con ella. Hacer la colada resultaba fcil, pues tan slo tenan que introducir sus prendas en una especie de olla a presin que haca pasar vapor caliente por ellas, pero cuando se secaban, aumentaba la humedad del aire y aquello tambin era motivo de nuevas rias y broncas. l nunca lleg a ponerle la mano encima bueno, sin contar lo que l seguramente consideraba parte del juego amoroso, pero la asustaba mucho. No la asustaba tanto como los agujeros negros que visita ban, uno tras otro. Tambin le daban miedo a Wan. Pero el miedo no le impeda continuar; simplemente le haca ms insoportable a nivel de convivencia. Cuando Dolly se dio cuenta de que toda aquella loca expedicin no era ms que una intil bsqueda del tiempo atrs desaparecido, y seguramente tiempo atrs fallecido, padre de Wan, sinti verdadera ternura por l. Deseaba que l le permi tiese expresarla. Haba veces en que, especialmente despus de mantener relaciones sexuales, especialmente en las raras ocasiones que l no se quedaba dormido de inmediato o en las que no la apartaba de su lado con algn comentario hiriente o imperdonable, haba ocasiones, como digo, en que al menos durante unos minutos permanecan abrazados el uno al otro en silencio. Entonces ella senta un gran deseo de poder establecer un contacto humano con l. Haba veces en que ella deseaba colocar sus labios junto al odo de Wan y susurrarle: Wan, ya s cmo te sientes con respecto a tu padre. Ojal pudiese ayudarte. Pero, por supuesto, nunca osaba hacerlo. La otra cosa que nunca se atreva a decirle era que, en su opinin, iba a matarles a los dos. Hasta que llegaron al octavo agujero y a ella no le qued eleccin. Incluso a dos das de distancia de l dos das viajando a mayor rapidez lumnica, casi a un ao luz de distancia pareca diferente. Por qu tiene ese aspecto? pregunt ella. Pero Wan, que ni siquiera se dign darse la vuelta mientras ella se colocaba delante de la pantalla, slo respondi lo que ella esperaba: Cllate y sigui parloteando con sus Hombres Muertos. Cuando se dio cuenta de que ella no saba hablar ni espaol ni chino, se dedic a hablar con ellos abiertamente delante de ella, pero en un idioma que ella no entenda. No, por favor, cario dijo sintiendo un extrao dolor en el estmago. Esto est todo equivocado!

No hubiese podido explicar por qu haba dicho equivocado. El objeto que se vea en la pantalla era muy pequeo. No apareca muy claro, y se mova en la pantalla. Pero no haba rastro de los rpidos destellos de energa que a veces se producan al caer materia en los agujeros negros y destruirse. Sin embargo, algo llamaba la atencin. Una radiacin azulada que desde luego no era negra. Pah dijo Wan, sudando; y, como l tambin estaba asustado, orden: Dile a la zorra lo que quiere saber. En ingls. Seora Walthers? la voz pareca dbil e insegura; claro que era la voz de una persona muerta, si era de una persona. Le estaba explicando a Wan que esto es lo que se llama una singularidad. Eso significa que no est rotando, por lo que no es exactamente negro. Wan? Lo has comparado con las cartas Heechees? Wan lanz un gruido. Claro que s, idiota, iba a hacerlo ahora. Pero le temblaba la voz cuando puso las manos sobre los mandos. Junto a la primera imagen, se form una ms. Era el objeto azulado y nebuloso. Y all, en la otra mitad de la pantalla, el mismo objeto, con un montn de brillantes y cortas lneas rojas y centelleantes crculos verdes. El Difunto habl con satisfaccin lgubre: Es un objeto de peligro, Wan. Los Heechees lo calificaron as. Maldito idiota! Todos los agujeros negros son peligrosos! le hizo un gesto con la mano a su interlocutor y se volvi hacia Dolly con rabia y desprecio. T tambin ests asustada! acus y sali a grandes zancadas hacia la plataforma de aterrizaje donde estaban todos aquellos chismes robados y espantosos. A Dolly no le sirvi de consuelo ver que l tambin estaba temblando. Se qued esperando, mirando intilmente a la pantalla, a que Wan regresase de su exploracin con el TTP. Tuvo que esperar bastante, porque el TTP no trabajaba a distancias interestelares; se qued dormida a ratos y luego se asom a la plataforma para ver a Wan inmvil, agazapado junto a la bri liante malla y la coraza de brillo diamantino, y se volvi a dormir. Estaba durmiendo cuando sus sueos fueron interrumpidos por el navajazo de la turbada mente de Wan a travs del TTP, y tan slo medio dormida cuando l mismo entr en la cabina y se plant frente a ella. Una persona! dijo precipitadamente, parpadeando por las gotas de sudor que le resbalaban por la frente y caan a sus ojos. Ahora tengo que conseguir entrar! Y mientras, yo estaba soando con un profundo agujero que gravitaba y un tesoro escondido en l. Mientras Wan estaba preparando sus artefactos, sudando de terror, yo sudaba por el dolor. Mientras Dolly miraba fijamente el fantasmagrico objeto azul de la pantalla yo estaba mirando el mismo objeto. Ella no lo haba visto nunca antes. Yo, s. Tena una foto suya sobre mi cama, y la haba tomado en un momento en que me senta ms dolorido y me encontraba ms desorientado. Intent incorporarme, pero la mano firme y suave de Essie me empuj hacia atrs. Todava sigues conectado a algunos monitores, Robin me rega. No debes moverte demasiado. Estaba en la pequea habitacin que habamos construido sobre la casa del mar de Tappan cuando empez a parecemos demasiado jaleo ir a alguna clnica cada vez que uno de nosotros necesitaba reparaciones. Cmo he llegado aqu? logr preguntar. En avin, cmo si no? se inclin sobre m para mirar algo en la pantalla que haba encima de mi cabeza y asinti. Me han operado deduje. Ese hijo de perra de Albert me dej fuera de combate. Y t me trajiste mientras an estaba bajo los efectos. Qu listo! S. Ya ha pasado todo. El doctor dice que te repondrs pronto, el dolor de estmago todava seguir durante un tiempo por los casi dos metros y medio de intestino nuevo. Ahora, come algo y luego duerme un poco. Me ech hacia atrs mientras Essie discuta con el programa culinario y mir fijamente a la grfica. Estaba all para recordarme, por ms desagradable que fuese cuanto me estuviesen haciendo para mantenerme con vida, que haban habido veces peores todava, pero no era aquello lo que me sugera. Lo que estaba recordndome era una mujer que yo haba perdido. No

dir que haca aos que no pensaba en ella, porque no sera cierto. Pensaba en ella a menudo, slo como un recuerdo algo remoto, pero en aquellos momentos me encontr pensando en ella como persona. Es la hora dijo Essie alegremente para tomar caldo de pescado. Y por Dios que no estaba bromeando: eso era, con un olor repugnante, pero, segn ella, con todas las cosas que me hacan falta y poda tolerar dadas mis circunstancias. Y mientras, Wan estaba pescando en el agujero negro con la sofisticada y complicada maquinaria Heechee; y mientras, acababa de ocurrrseme que la comida repugnante que yo estaba comiendo contena algo ms que medicinas; y mientras, la sofisticada maquinaria estaba llevando a cabo una tarea independiente de la que Wan no tena noticia; y mientras, yo me obligaba a m mismo a estar lo suficientemente despierto como para preguntarle a Essie cunto tiempo haba estado dormido, y cunto ms tiempo lo estara, y ella me responda Bastante en ambos casos, querido Robn y yo me quedaba dormido de nuevo. La tarea extra a realizar ahora era la notificacin, pues de todos los artefactos Heechees, el disruptor de orden de sistemas lineales era el que ms preocupaba a los Heechees. Si no se usaba correctamente, y eso era lo que les asustaba, poda alterar su propio orden de forma decisiva y desagradable, y por ello cada uno contaba con su propio sistema de alarma. Cuando tenemos miedo de que nos ataquen en la oscuridad, ponemos trampas; una hilera de latas que suenan al ser movidas, o algo que pueda caer sobre la cabeza del intruso, lo que sea. Y no hay mayor oscuridad que la que queda entre las estrellas, as que los Heechees colocaron sus propios centinelas para dar la voz de alarma. Las trampas que haban puesto eran numerosas, flexibles y muy, muy potentes. Cuando Wan despleg su disruptor, ste transmiti de inmediato, y de inmediato el oficial de comunicaciones lo puso en conocimiento del Capitn. El extrao lo ha hecho dijo el oficial contrayendo sus msculos. El Capitn lanz una exclamacin biolgica. No significara mucho traducida, puesto que se refera al acto de la copulacin sexual en un momento en que la hembra no estaba enamorada. El Capitn no lo dijo por su sentido tcnico. Lo dijo porque era violentamente obsceno, y era lo nico que poda aliviar sus sentimientos. Cuando vio que Dosveces se mova nerviosa al inclinarse sobre su panel de control remoto, se arrepinti instantneamente. El Capitn tena la mayor parte de las preocupaciones, porque era el Capitn, pero era a Dosveces a quien le corresponda la mayor parte del trabajo. Estaba operando tres obje tos a la vez: la nave comando a la que estaban a punto de transbordar, el carguero en el que iba a esconder su propia nave, y una nave especial en el sistema planetario de la Tierra, que tena por misin vigilar todas las transmisiones y localizar todos los artefactos. Y no estaba en las debidas condiciones para realizar nada de esto. Le haba llegado el momento de amar, corra por sus venas, el programa biolgico estaba en marcha, y su cuerpo haba madurado para aquello. No tan slo su cuerpo. La personalidad de Dosveces maduraba y se suavizaba. El esfuerzo que se vea obligada a realizar para guiar sus naves con un cuerpo y un sistema nervioso que slo estaban listos para una temporada de preocupante actividad sexual era una tortura. El Capitn se inclin hacia ella. Ests bien? pregunt. Ella no respondi, y eso ya era bastante respuesta. El Capitn suspir y se volvi hacia el siguiente problema: Y bien, Zapato? El oficial de comunicaciones tena un aspecto parecido al de Dosveces. Ha sido posible mantener una serie de intercambios conceptuales, pero el programa de traduccin dista mucho de ser completo, Capitn inform. El Capitn se pellizc las mejillas. Haba algo inesperado, ilgico, que pudiera salirles mal y que an no hubiera ocurrido? Aquellas comunicaciones no eran slo peligrosas por el mero hecho de existir, sino porque se hacan en varios idiomas. Varios! No slo en dos, como pareca lgico admitir en el esquema Heechee. No slo en el Lenguaje de los Actos y el Lenguaje de los Sentimientos, como hablaban los Heechees, sino en otras muchas lenguas que resultaban incomprensibles entre s. Su dolor se hubiese mitigado un tanto si, al menos, hubiese podido saber qu decan. Tantas preocupaciones y problemas! Y no slo ver que Dosveces se debilitaba cada hora que pasaba y estaba ms distrada, o saber que alguna criatura que no era Heechee esta ba

activando los mecanismos que perforaban los agujeros negros; la mayor preocupacin del Capitn en aquellos momentos era saber si sera capaz o no de resolver todos aquellos retos en cascada. Mientras, haba un trabajo pendiente. Localizaron el velero y establecieron contacto sin problemas. Enviaron un mensaje a su tripulacin, pero, inteligentemente, no esperaron respuesta. La nave comando, despertada de su largo sueo que haba durado milenios, apareci en el momento previsto. Se trasladaron, precinto a precinto, a la nave mayor y ms potente. Aquello se desarroll tambin sin prcticamente ningn contratiempo, aunque Dosveces, jadeando y gimiendo mientras corra de panel a panel, estuvo bastante lenta para asumir sus funciones con los controles remotos de la nueva nave. Aunque ello no caus ningn dao. Asimismo, la burbuja de la pesada nave de carga apareci donde y cuando se la esperaba. Todo el proceso dur sobre unas doce horas. Para Dosveces, fueron horas de trabajo interminables. El Capitn tena menos que hacer, lo que le dejaba bastante tiempo para fijarse en ella. Observ que su piel cobriza se volva de un tono purpreo por no haber satisfecho sus necesidades amorosas, incluso ahora, que comenzaba a oscurecerse a causa de la fatiga. Le preocupaba. Haban estado tan poco el uno por el otro con todos aquellos problemas! De haber sabido que iba a haber una emergencia, hubiese podido contar con otro operador de con trol remoto para que se repartiese el trabajo con Dosveces. Si se les hubiese pasado por la cabeza que poda ser necesario, hubiesen utilizado una nave comando desde un principio y se hubiesen evitado el esfuerzo de tener que cambiar de vehculo. Si lo hubiesen pensado... si lo hubiesen sospechado... Si al menos hubiesen tenido alguna oportunidad de intimar... Pero las cosas no haban sido as. Adems, cmo podan preverlo? Incluso en tiempo galctico, haban pasado unas pocas dcadas desde la ltima salida de inspeccin fuera del fondo del escondite, lo que en tiempo astronmico no era ms que un parpadeo, y cmo podan imaginarse que iban a ocurrir tantas cosas en ese mnimo lapso?
Los Heechees dejaron slo pequeas naves para que los humanos las descubriesen; tuvieron mucho cuidado para no dejar las naves que se reservaban con fines especiales donde pudiesen ser fcilmente localizables. Por ejemplo, el carguero en forma de burbuja. ste no era ms que una esfera metlica vaca capaz de viajar a mayor rapidez lumnica y con equipo de navegacin. Los Heechees la usaban aparentemente para transportar materiales pesados de un sitio a otro; la raza humana hubiese podido usarla a la perfeccin tambin. Cada carguero burbuja poda albergar el equivalente a mil S. Ya. Diez como ella hubiesen resuelto el problema de poblacin de la Tierra en una dcada.

El Capitn rebusc entre las bolsas de comida hasta encontrar las ms sabrosas y digeribles, y se las fue dando afectuosamente a Dosveces mientras ella segua en su puesto. Tena poco apetito. Sus movimientos eran ms lentos cada vez, ms inseguros, cada hora ms dura para ella. Pero consegua realizar todo el trabajo. Cuando finalmente las alas del velero fotnico estuvieron plegadas, la gran garganta de la nave burbuja abierta, y la cpsula con forma de mariposa que llevaba a los pasajeros se desliz hacia el interior de la burbuja, el Capitn comenz a respirar de nuevo libremente. Al menos para Dosveces, aqulla haba sido la parte ms dura de lo que tenan que hacer. Ahora tendra ocasin de descansar, incluso tal vez pudiese hacer con l lo que tanto su cuerpo como su alma estaban prestos a hacer. Puesto que la gente del velero haba respondido a su mensaje instantneamente para ellos fue instantneamente, su respuesta lleg justo antes de que la gran esfera brillante se cerrase sobre ellos. El oficial de comunicaciones, Zapato, manipul su pantalla y el mensaje apareci:

Aceptamos que no debemos completar nuestro viaje. Rogamos que nos lleven a un lugar en el que estemos seguros. Preguntamos: Han regresado los Asesinos? El Capitn se encogi de hombros con comprensin. Contest a Zapato: Transmteles esto: Les devolvemos a su sistema original durante un tiempo. Si es posible, les volveremos a traer aqu. El rostro de Zapato segua tenso y reflejaba una mezcla de emociones. Y qu hay de lo que desean saber acerca de los Asesinos? le pregunt al Capitn. ste sinti un repentino dolor en el abdomen. Diles que todava no contest. No era el temor hacia los otros lo que ocupaba la mente del Capitn, ni siquiera su preocupacin por Dosveces. Los Heechees compartan con los humanos un sorprendente nmero de rasgos: la curiosidad, el amor entre machos y hembras, la solidaridad familiar, amor por los hijos, y el placer por la manipulacin de smbolos. La magnitud de los rasgos que se compartan no era siempre la misma, sin embargo. Haba una caracterstica fsica que los Heechees posean en un grado mucho mayor que los humanos: La Conciencia. Los Heechees eran prcticamente incapaces de repudiar una obligacin o de dejar algo equivocado sin enmendar. Para los Heechees, los seres de la nave alada eran un caso especial. Los Heechees estaban en deuda con ellos. De ellos haban aprendido el hecho ms terrorfico con el que haban tenido que enfrentarse. Los Heechees y los del velero se haban conocido bien, pero no recientemente y no por mucho tiempo. La relacin haba empezado mal para aquellas gentes. Para los Heechees, acab todava peor. No era posible que se olvidasen jams los unos de los otros. En los lentos y gorgojeaantes cnticos de las gentes de la nave con alas, se deca cmo haban aparecido repentinamente los vehculos cnicos de aterrizaje de los Heechees, terriblemente duros y terriblemente veloces, en la dulce nieve fundida de sus hogares. Las naves Heechees estuvieron lanzando destellos alrededor de los restos arqueolgicos flotantes de aquellas gentes y haciendo aumentar sensiblemente la temperatura local. Murieron muchos. Se produjeron muchos daos antes de que los Heechees se diesen cuenta de que aquellos seres eran sensitivos e incluso civilizados, aunque lentos. Los Heechees se quedaron terriblemente sorprendidos al ver lo que haban hecho e intentaron enmendarlo. El primer paso fue la comunicacin, y result difcil. Les llev mucho tiempo realizar aquella tarea, o al menos eso les pareci a los Heechees, aunque el tiempo para aquellos habitantes del lodo fue sorprendentemente corto, hasta que un prisma octadrico, duro y caliente, se desliz con mucho cuidado hasta el centro de uno de aquellos restos arqueolgicos. Casi inmediatamente comenz a hablarles en una forma de su propio lenguaje, comprensible, pero llena de divertidos errores gramaticales. A partir de entonces, los acontecimientos se sucedieron a una velocidad espeluznante para los habitantes del fango. Para los Heechees, contemplarles en sus actividades diarias era como ver crecer lquenes. El propio Capitn haba visitado su gran planeta, un gigante gaseoso, cuando no era un capitn, sino lo que podra llamarse el muchacho para todo, joven, frivolo, amigo de la aventura, con aquel considerable, aunque precavido, optimismo Heechee por el futuro sin lmites que se les cay encima tan aterradoramente. El gigante de gas no fue el nico sitio maravilloso e interesante que visit el joven Heechee. Visit la Tierra y conoci a los Australopitcidos, ayud a localizar nubes de gas y qusares, transport tripulaciones a puestos exteriores y proyectos en construccin. Los aos haban pasado. Pasaron dcadas. El lento trabajo de traducir las comunicaciones con los habitantes del fango avanzaba paso a paso. Hubiese podido ir un poco ms rpido si los Heechees hubiesen puesto un poco ms de inters; pero no lo hicieron. Tampoco se hubiese avanzado demasiado porque los habitantes del fango no podan.
Robin no cuenta demasiado acerca de la gente del velero fotnico, principalmente porque entonces no saba demasiado. Es una pena, porque son interesantes. Su lenguaje estaba

formado por palabras de una slaba: una consonante y una vocal. Tenan unas cincuenta consonantes diferenciables, y catorce vocales y diptongos con los que combinar, por lo tanto tenan, para unidades de tres slabas, como los nombres, 3,43 x 108 combinaciones. Era suficiente, en particular para los nombres, porque eso era ms rdenes de magnitud masculinas de las que ellos tenan necesidad de nombrar, ya que no mencionaban las femeninas. Cuando un macho fecundaba a una hembra, produca una cra macho. Slo lo haca ocasionalmente, puesto que le supona un gran gasto de energa. Las hembras que no eran fecundadas, producan hembras, ms o menos rutinariamente. Parir machos, sin embargo, les costaba la vida. No lo saban. Tampoco es que supieran muchas cosas ms, la verdad. No hay canciones de amor entre los cnticos de las gentes de las naves fotnicas.

Pero era interesante, desde un punto de vista turstico y de contemplacin de antigedades, puesto que aquellos seres llevaban existiendo mucho tiempo. Su congelada bioqumica era tres o cuatro veces ms lenta que la de un Heechee o un humano. Los datos ms antiguos de la historia Heechee se situaban en torno a los cinco o seis milenios, ms o menos los mismos que la humanidad, en el mismo grado evolutivo. La historia de los habitantes del fango era trescientas veces ms antigua. Contaban con casi dos millones de aos de hechos histricos fechados consecutivamente. Las canciones populares y leyendas ms primitivas eran todava diez veces ms antiguas. No eran ms difciles de traducir que las ms recientes, dado que los habitantes del fango tampoco se movan muy rpidamente en la evolucin de su propia lengua, pero las mentes de los antepasados que las traducan no las juzgaban muy interesantes. As que fueron posponiendo el trabajo... hasta que vieron que dos de ellas hablaban de visitantes llegados del espacio. Cuando pienso en todos aquellos aos en que el gnero humano trabajaba bajo el molesto conocimiento de su inferioridad puesto que los Heechees haban hecho tantsimo ms que nosotros, y mucho antes me siento muy apesadumbrado. Lo que ms lamento es que no supiese ms acerca de las Dos Canciones. No me refiero a las canciones en s, pues slo nos hubiesen producido ms preocupaciones, aunque remotamente tranquilizadoras. Hablo del efecto que tuvieron sobre el estado de nimo de los Heechees. La primera cancin perteneca a los mismsimos orgenes de los habitantes del fango y era bastante ambigua. Era una visita de los dioses. Llegaron con tal resplandor que incluso los rudimentarios nervios pticos de los habitantes del fango pudieron distinguirlos; brillaban con tal turbulencia de energa que provocaron la ebullicin de algunos gases y murieron muchos. No hicieron nada ms, y, cuando se fueron, no regresaron nunca. La cancin tampoco significaba mucho por s misma. No haba detalles que los Heechees considerasen dignos de ser credos, y casi toda ella hablaba de un cierto habitante del fango que os desafiar a los visitantes y, convertido en hroe, lleg a gobernar una zona cenagosa de su planeta como recompensa. Pero la segunda cancin era ms concreta. Databa de millones de aos despus, casi del perodo prehistrico. Cantaba de nuevo a los visitantes de fuera del denso mundo que constitua su hogar, pero en esta ocasin no eran meros turistas. Ni tampoco conquistadores. Eran refugiados. Cayeron sobre la hmeda superficie, una nave llena de ellos, al parecer, y estaban

poco equipados para vivir en un medio que era un veneno denso y fro para ellos. Se escondieron all. Se quedaron mucho tiempo, en su opinin: ms de cien aos. El suficiente como para que los habitantes del fango los descubriesen y estableciesen un tipo de comunicacin con ellos. Haban sido atacados por asesinos de otro lugar que llameaban como el fuego y llevaban armas que aniquilaban y quemaban. Les arrasaron el planeta con fuego. Les haban perseguido y destruido todas las naves que posean en el espacio. Y entonces, cuando generaciones de refugiados haban logrado sobrevivir e incluso multiplicarse, todo se acab. Los llameantes Asesinos los encontraron e hirvieron una porcin enorme del fangoso mar de metano hasta que se sec y pudieron destruirlos. Los Heechees hubiesen podido tomar esta cancin por una fbula excepto por una palabra. El trmino no era fcil de traducir pues haba tenido que sobrevivir tanto a la incompleta comunicacin con los refugiados como al lapso de dos millones de aos. Pero haba sobrevivido. Fue la causa de que los Heechee paralizasen cuanto estaban haciendo y se concentrasen en una nica tarea: verificar el contenido de la antigua cancin. Rastrearon el hogar de los fugitivos y dieron con l, un planeta totalmente quemado por la explosin de un sol. Buscaron, y encontraron, artefactos de civilizaciones anteriores que hubiesen viajado al espacio. No muchos. Ninguno en buen estado. Slo unos cuarenta trozos de mquinas medio derretidas que gracias a los istopos pudieron datarse en dos pocas diferentes. Una de ellas coincida en el tiempo con los fugitivos que huyeron al planeta embarrado. La otra era muchos millones de aos ms antigua. Concluyeron que las historias eran verdad; aquella raza de Asesinos haba existido; haban barrido a su paso cualquier civilizacin con la que se haban encontrado, durante ms de veinte millones de aos. Y los Heechees quedaron convencidos de que todava estaban en alguna parte. Pues el trmino que resultaba tan difcil de traducir describa la expansin de los cielos y su cambio completo a manos de los lanzadores de llamas para que todas las estrellas y las galaxias chocasen entre ellas. Con una intencin. Y era imposible no creer que estos titanes, quienesquiera que fuesen, no asomaran para ver los resultados del proceso que haban iniciado. Y el bello sueo Heechee se vino abajo, y los habitantes del fango cantaron una nueva cancin: la cancin de los Heechees, quienes les visitaron, aprendieron a tener miedo, y salieron corriendo. As que los Heechees pusieron sus trampas, escondieron cuanto pudieron de las otras evidencias de su existencia, y se retiraron a su escondite en el fondo de la galaxia. De alguna manera, los habitantes del fango eran una trampa ms. LaDzhaRi lo saba; lo saban todos; por eso haba seguido el mandato ancestral y dado a conocer aquel primer contacto de otra mente con la suya. Esperaba una respuesta, aunque haban pasado aos, incluso medidos a lo LaDzhaRi, sin que hubiese habido una manifestacin Heechee de algn tipo; y, de pronto, el rpido roce de una inspeccin TTP rutinaria. Esperaba, asimismo, que cuando llegase la respuesta, no le gustara. Toda la batalla pica de construir y lanzar la nave interestelar, los siglos invertidos en aquel viaje suyo que duraba milenios, desperdiciados! Era cierto que un viaje de mil aos para LaDzhaRi no era ms que una salida normal y corriente para un capitn de ballenero de Nantucket; pero a un barco ballenero no le hubiese gustado ser recogido en medio del Pacfico y devuelto a casa vaco. Aquello haba molestado a toda la tripulacin. La excitacin surgida en la nave haba sido tal que parte de la tripulacin se activ en contra de su voluntad; el barro estaba tan revuelto que se formaron ampollas. Una de las hembras muri. Uno de los machos, TsuTsuNga, estaba tan desmoralizado que se dedic a manosear a las hembras supervivientes, y no precisamente para cenar. Por favor, no perdis el sentido rog LaDzhaRi. Pues que un macho fecundara a una hembra, como TsuTsuNga pareca dispuesto a hacer, conllevaba una prdida tal de energa que en ocasiones haca peligrar su vida. Para las hembras no supona ningn riesgo; se las mantena con vida para que pudiesen ser fertilizadas y tener descendencia. Pero por supuesto ellas lo ignoraban, como otras muchas cosas, la verdad. Sin embargo TsuTsuNga respondi con firmeza:
Robin no explica muy bien de qu tenan miedo los Heechees. Haban deducido que el propsito de conseguir que el universo se contrajese de nuevo era para devolverlo a su primitivo

estado de tomo, despus de lo cual volvera a explotar en un nuevo Big Bang y empezara un nuevo universo. Tambin dedujeron que, en ese caso, las leyes fsicas que regan el universo podan desarrollarse en otra direccin. Lo que les atemorizaba ms era pensar en seres que crean que seran ms felices en un universo que tuviese unas leyes fsicas diferentes.

No puedo llegar a ser inmortal viajando a otra estrella, as que al menos engendrar a mi propio hijo. No! Por favor! Piensa, amigo mo suplic LaDzhaRi, podemos ir a casa si lo deseamos. Podemos regresar como hroes a nuestros hogares, podemos entonar nuestras canciones para que todos nos oigan. Pues el barro de sus viviendas transportaba el sonido tan bien como el mar, y sus canciones llegaban tan lejos como las de las grandes ballenas. TsuTsuNga toc brevemente a LaDzhaRi, casi con desprecio. No somos hroes dijo. Mrchate de aqu y djame esa hembra. Y LaDzhaRi se alej a pesar de todo y escuch los decrecientes sonidos mientras se apartaba. Era cierto. Con suerte eran hroes fallidos. Los moradores del velero no estaban desprovistos de un rasgo tan humano como el orgullo. No les gustaba ser de los Heechees qu? Esclavos? No exactamente, porque lo nico que se les peda que hiciesen era transmitir informacin acerca de cualquier otro tipo de vida inteligente. Les complaca hacerlo por ellos mismos, ms que por los Heechees. Si no eran esclavos, entonces, qu? Slo caba describirlo con un trmino: mascotas. As que la psique racial de los habitantes del fango llevaba una impronta que no conseguan borrar. Saban que eran sus mascotas. No era la primera vez para ellos. Mucho antes de que llegasen los Heechees, haban sido enseres, casi de la misma manera, de seres diferentes a los Heechees, o a los humanos, o a ellos mismos; y cuando, generaciones atrs, sus juglares cantaron las antiguas canciones acerca de aquellos otros en el sistema de escucha Heechee, los habitantes del fango no dejaron de darse cuenta de que los Heechees haban salido corriendo. Ser la mascota de alguien no era lo peor que le poda pasar a uno, despus de todo. As que el amor y el odio existan por todo el universo. Por amor (o lo que se entenda entre los habitantes del fango por amor) TsuTsuNga perjudic su salud y arriesg su vida. Soando en el amor, yazgo en esta habitacin, despertndome menos de una hora al da mientras los injertos comprados para m se reconcilian con el resto de mi ser. Aterrorizado por amor, el Capitn vio como Dosveces adelgazaba y se oscureca. Pues Dosveces no mejor cuando la nave de carga estuvo en ruta. El descanso le haba llegado demasiado tarde. Lo ms parecido que tenan a un especialista en medicina era Rfaga, el operador de agujeros negros; pero incluso en casa, incluso con los mejores cuidados, pocas hembras podan sobrevivir a la falta de satisfaccin amorosa combinada con un esfuerzo terrible. No fue una sorpresa para el Capitn ver llegar a Rfaga apesadumbrado. Lo siento le dijo. Acaba de unirse a las mentes de nuestros antepasados. El amor no es algo fcil de conseguir. No resulta barato. Algunos de nosotros podemos llegar a tenerlo sin que se nos presente nunca una factura; slo si alguien la paga por nosotros.

14 EL NUEVO ALBERT
Todo el mundo conspiraba en mi contra, incluida la mujer de mi alma y mi procesador de datos de plena confianza. En los pocos momentos en que me permitan estar despierto, me hicieron una generosa oferta. Puedes ir al hospital para que te efecten un chequeo completo dijo Albert, chupando pensativamente su pipa. O puedes seguir dormidito sin dar la murga hasta que ests completamente restablecido propuso Essie. Aja! exclam. Lo saba! Me habis mantenido inconsciente, no es eso? Probablemente hace das que me pusisteis fuera de combate y dejasteis que me abrieran. Essie evit mi mirada. Yo aad magnnimo: No os culpo por ello, pero no os dais cuenta de que tengo ganas de salir y ver lo que Walthers detect? No podis entenderlo? Essie segua evitando mi mirada; con expresin ceuda, mir al holograma de Albert Einstein. Parece que est bastante animado, no? Te parece adecuado que dejemos despierto a este gamberro? La imagen de Albert carraspe: De hecho, seora Broadhead, el programa mdico aconseja evitar todo tipo de sedantes innecesarios a estas alturas. Ay, Dios! As que va a quedarse despierto molestndonos noche y da! Bueno, pues entonces no queda ms remedio, Robn; maana, a la clnica. Mientras me rea, mantuvo todo el rato su mano en mi nuca, acaricindome; las palabras pueden ser engaosas, pero se puede distinguir la caricia del amor. Por eso dije: Hagamos un trato: ir al hospital a que me hagan ese chequeo con la condicin de que si lo paso no me pongis ms inconvenientes para salir al espacio. Essie, en silencio, calculaba; en cambio, Albert me dijo arqueando una ceja: Eso puede ser una equivocacin, Robn. Para eso estamos los humanos, para cometer equivocaciones. Bueno, qu hay de comer? Lo cierto es que yo haba calculado que si mostraba un buen apetito, ellos lo tomaran como un buen sntoma, y tal vez as fue. Haba calculado, asimismo, que mi nueva nave no estara lista en bastante tiempo de todas formas, de modo que no haba prisa. Desde luego, lo que no iba a hacer era embarcarme en otra Cinco abarrotada y maloliente cuando mi propia nave de lujo me estaba esperando. Lo nico que no haba previsto era el odio que me producen los hospitales. Cuando Albert me examina, me toma la temperatura bolomtricamente, estudia mi iris en busca de manchas blancas y mi piel en busca de marcas externas tales como varices y derrames, ecografa mi torso para examinar mis rganos internos y analiza las muestras que deposito en los inodoros para el recuento de bacterias. Albert llama a estos procedimientos no agresivos. Yo los llamo delicados. Los procedimientos diagnosticales que utilizaron en la clnica no fueron en absoluto delicados. No es que resultaran dolorosos. Anestesiaron la epidermis antes de nada, y una vez por debajo de la epidermis, no hay demasiadas terminaciones nerviosas de las que preocuparse. Lo ms que se sent fueron cosquilleos, pellizcos y golpecitos. Pero a cientos, y adems, saba qu era lo que estaban haciendo. Sondas del grosor de un cabello estaban inspeccionando mis tripas. Pipetas afiladas como alfileres absorban muestras de tejidos para analizarlas. Haba sifones absorbiendo mis fluidos corporales; las suturas se comprobaban, las cicatrices se examinaban. Todo ello dur menos de una hora, pero pareci mucho ms y, sinceramente,

habra preferido estar en otro sitio. Cuando todo acab, me permitieron volverme a vestir y dejaron que me sentara en un silln bastante cmodo en presencia de un doctor de carne y hueso. Incluso dejaron a Essie entrar, pero a ella no le di opcin a decir palabra. Qu dice doctor? pregunt adelantndome. Cunto ms despus de la operacin tengo que esperar antes de salir al espacio? Nada de cohetes, desde luego, me refiero a un acelerador Lofstrom, que es tan peligroso como usar un ascensor. El acelerador Lofstrom lo nico que hace es deslizarte a largo de una cinta magntica y... Ya s lo que es un Lofstrom dijo el doctor detenindome con un gesto de su mano; el doctor era una especie de Papa Noel robusto, de ojos azules y una larga barba blanca de tres puntas. Me alegro. As, pues? Bien me dijo, lo normal despus de una operacin como la suya es un perodo de convalecencia de un mes, ms menos, pero... Oh, no! No, doctor! exclam. Por favor! No quiero estarme todo un mes cruzado de brazos! Me mir y mir a Essie; ella evit su mirada. El doctor sonri. Seor Broadhead me dijo, creo que hay dos cosa que debera saber. La primera de ellas es que generalmente suele procurarse que el paciente permanezca inconsciente durante la primera parte de la convalecencia. A travs de estmu los elctricos en los msculos, de masajes, de una dieta adecuada y de un cuidado atento, puede conseguirse, sin atrofiar ninguna funcin... Y adems, es mejor para el sistema nervioso del paciente. Y para el de todo el mundo. S, bueno le dije, muy poco interesado en lo que mi estaba diciendo. Qu era la otra cosa que tena que sabe. La otra cosa es que esta maana hace cuarenta y tres das que le operaron. Ahora ya puede hacer lo que le plazca. Hasta subirse a uno de esos aceleradores. Hubo un tiempo en que el camino a las estrellas pasaba travs de la Guayana o de Baikonur o de cabo Caaveral. En necesario quemar hidrgeno lquido por valor de un milln dlares para ponerse en rbita antes de poder transferirse otro aparato que le llevara a uno ms lejos. Ahora, tenamos los aceleradores de cpsulas Lofstrom situados a lo largo del ecuador, unas enormes estructuras en forma de tela de araa que eran casi invisibles hasta que uno se encontraba a su lado... Bueno, a unos veinte kilmetros de distancia, que era el lugar en que estaba emplazado el campo de aterrizaje del satlite. Lo observ con deleite y orgullo mientras descendamos en espiral antes de tocar tierra. En el asiento a mi lado, Essie murmuraba algo para s con expresin reconcentrada mientras trabajaba en un nuevo proyecto, tal vez un nuevo programa computeracional, quizs un plan de jubilacin para los empleados de sus cadenas de restaurantes de comida rpida; no lo s, porque lo que murmuraba lo murmuraba en ruso. En la consola plegable frente a m, Albert estaba ensendome mi nueva nave, e iba rotando lentamente la imagen al tiempo que recitaba los pormenores de su capacidad, sus accesorios, su masa y las comodidades que inclua. Puesto que haba invertido mis buenos millones y una parte considerable de mi tiempo en aquel jueguecito, la cosa me interesaba, pero no tanto como lo que se avecinaba. Ms tarde, Albert orden y, obediente, se esfum. Estir el cuello para seguir viendo el acelerador mientras recorramos los ltimos metros. No muy claramente, a lo largo de la parte superior del trampoln, poda ver varas cpsulas ganar una aceleracin de tres G para desaparecer, limpia y grcilmente, en la parte superior de la pendiente, antes de perderse en el azul. Lindo! Nada de qumica, nada de combustin, nada de perjuicios a la capa de ozono. Ni tan siquiera la prdida de energa de los despegues de las naves Heechees; incluso podamos hacer algunas cosas mejor que ellos. Hubo tambin un tiempo en que alcanzar la rbita era insuficiente, y se haca entonces necesario emprender el lento y largo trayecto Hohmann hasta el asteroide Prtico. Generalmente, muertos de miedo porque se saba que Prtico produca ms prospectores muertos que ricos; y tambin porque estaba uno harto de permanecer en aquella lata interestelar, apretujados, enfermos y condenados a seguir all dentro durante das y semanas antes de llegar al asteroide; y tambin, en gran medida, porque habas vendido todo lo que tenas o te habas empeado hasta las cejas para costearte el pasaje. Ahora, en cambio,

haba una nave Heechee Tres esperndonos en rbita baja a la que podramos transbordar, como quien dice, en mangas de camisa y antes de haber hecho la digestin de la ltima comida efectuada en Tierra; es decir, nosotros podramos, porque tenamos el dinero y los recursos para hacerlo. Hubo un tiempo en que saltar a esa nada interestelar era como jugar a la ruleta rusa. La nica diferencia era que, fuera lo que fuera lo que encontraras al final del viaje, podas hacerte ms rico de lo que caba imaginar, como me haba sucedido a m. Pero generalmente, lo que uno consegua era morirse. S, es mucho mejor ahora suspir Essie mientras descendamos del aparato para quedar cegados con la hiriente luz sudamericana. Pero bueno, se puede saber dnde est la maldita furgoneta que nos han prometido los responsables de ese desastre de hotel? No hice ningn comentario al hecho de que hubiera ledo mi pensamiento. Despus de los aos que llevbamos casados, ya me haba acostumbrado. De cualquier manera, no era telepata; era, ni ms ni menos, lo que cualquier ser humano habra pensado en idnticas circunstancias. Me gustara que Audee Walthers viniera con nosotros coment. Estaba mirando al acelerador de cpsulas; se hallaba an a bastantes kilmetros de distancia, en la lejana orilla del lago Tehigualpa. Poda ver al acelerador reflejarse en las aguas, azules en el centro del lago, de un amarillo verdoso cerca de la orilla, donde haban plantado algas comestibles; una vista bonita. Pues si le queras a tu lado, no haberle dado dos millones para que se pusiera a buscar a su esposa dijo Essie, muy pragmtica, y despus aadi, acercndoseme: Cmo te sientes? Absolutamente estupendo le contest, no muy lejos de la verdad. Deja de preocuparte por m. Cuando tienes el Certificado Mdico Completo Extra, no te dejan morir antes de que hayas cumplido los cien aos; si no, no resulta rentable. No s qu decirte dijo con preocupacin; cuando el cliente es un incurable forajido a la caza constante de Heechees imaginarios. En fin aadi con expresin ms animada, por ah viene la furgoneta para el transporte de ganado. Una vez dentro de la furgoneta me inclin hacia delante y le bes la nuca, lo que no me result difcil porque se haba sujetado la larga melena en una trenza que haba pasado alrededor de la frente a modo de diadema. Ella se recost sobre mi boca. Gamberro suspir, aunque no eres malo, despus de todo. El hotel no result, a fin de cuentas, tan malo. Nos haban asignado una cmoda suite en el piso ms alto, que daba al lago y desde donde se vea el acelerador. De todas maneras, no bamos a pasar all ms que unas pocas horas. Dej a Essie conectando sus programas a la pantalla de la PV del hotel y me dirig a la ventana, dicindome a m mismo, con indulgencia, que no era en verdad un gamberro. Aunque tal vez lo fuera, porque ciertamente no se esperaba de un adulto ya entrado en aos, adinerado y con una respetabilidad que observar, que se pusiera a hacer travesuras en el espacio tan slo por el glamour y la excitacin que de ello se derivaba. Se me ocurri en aquel momento que tal vez Essie no contemplara el asunto desde mi punto de vista. Quiz creyera que mis motivos eran muy otros, que buscaba algo distinto de la mera emocin. Pens entonces que tal vez fuera mi perspectiva la equivocada. Eran en realidad los Heechees lo que quera salir a buscar? Ciertamente, as era, o podra haber sido, porque todo el mundo se mora de curiosidad en todo lo relativo a los Heechees. Pero no todo el mundo haba perdido algo en el espacio. Era posible que en algn recndito lugar de mi mente, lo que me obligaba hacer todo aquello era la esperanza de que de algn modo, en algn lugar, podra recuperar aquel objeto perdido? Yo saba cul era aquel objeto. Y saba dnde lo haba perdido. Lo que no saba era qu iba a hacer con ello o mejor dicho, con ella si volva a encontrarla. Y entonces sent una especie de estremecimiento, casi dolor, en mis entraas. No tena nada que ver con los dos metros y tres cuartos de vsceras nuevas que me haban colocado. Con lo que tena que ver era con la esperanza o el miedo de que, de algn modo, Gelle-Klara Moynlin volviera a aparecer en mi vida. Haba en mi interior ms emociones al respecto de las que me haba imaginado que quedaran. Hizo que se me nublara la vista, porque la estructura reticular pareci desvanecerse ante mis propios ojos. Pero no haba lgrimas en mis ojos. Y aquello no era una ilusin ptica.

Dios mo! grit. Essie! Y vino a la carrera para situarse a mi lado a fin de ver e dbil resplandor de una cpsula mientras se deslizaba por el acelerador y el temblor, el estremecimiento de toda la estructura de frgiles soportes. Y a continuacin, el ruido: una nica y dbil explosin, como un caonazo distante; y despus, un crujido ms largo, ms bajo y ms lento de toda la estructura al venirse abajo. Dios mo! respir Essie a mi lado, apretndome e brazo. Terroristas? Acto seguido, ella misma se contest. Por supuesto dijo amargamente. Quin si no podra ser tan vil? Haba abierto la ventana para disfrutar de una buena vista del lago y del acelerador; fue una suerte, porque de esa manera evit que los cristales saltaran en pedazos hacia el interior de la habitacin. Otros en el hotel no tuvieron tanta suerte. El aeropuerto en s no sufri dao alguno, sin contar el avin que salt por los aires por no estar a cubierto. Pero los oficiales de aeropuerto estaban asustados. No saban si la destruccin de acelerador responda a un acto de sabotaje terrorista aislado si se trataba del inicio de una revuelta; en ningn caso, nadie dio la impresin de pensar que se tratara de un simple accidente. La cosa daba miedo, sa es la verdad. Hay una endiablad cantidad de energa cintica concentrada en un acelerador Lofstrom, ms unos veinte kilmetros de rampa de acero que pesa unas cinco toneladas movindose a una velocidad de unos doce kilmetros por segundo. Llevado por simple curiosidad, le pregunt a Albert qu cantidad de energa se necesita para mantener los veinte kilmetros de rampa en movimiento, y resulta ser de 3,6 x 1014 julios. Y cuando el acelerador queda colapsado todos esos julios salen a la vez, por un sitio u otro. Se lo pregunt a Albert ms tarde, claro est, porque ni pude ponerme en comunicacin entonces con l. Naturalmente lo primero que hice despus de la explosin fue intentar hablar con l, o con cualquier otro programa de actualizacin de datos o de simple informacin que me pusiera al corriente de lo que estaba pasando. Los circuitos de comunicacin estaban colapsados; nos habamos quedado sin energa. No obstante, el circuito local de PV estaba an en funcionamiento, por lo que me plant delante para contemplar la imagen del hongo de la explosin y la informacin que al respecto iban facilitando. Haba una nave en aceleracin en el momento en que la rampa se vino abajo; aqulla haba sido la primera explosin, tal vez porque la cpsula llevaba una bomba. Otras tres cpsulas se encontraban en el tnel de acceso. Ms de doscientos seres humanos eran ahora carne picada; eso sin tener en cuenta a los que no haban podido contar todava y que se encontraban trabajando en las instalaciones o en las freeshops o en los bares que haba debajo del acelerador, o los que estaban paseando por las cercanas. Ojal pudiera hablar con Albert le mascull a Essie. Por lo que a eso se refiere... empez vacilante. Pero no pudo acabar, pues llamaron a la puerta: Seran el seor y la seora tan amables de venir en seguida a la sala Bolvar, por favor, pues se trata de un asunto de la mxima importancia? El asunto de la mxima importancia result ser un control policial, y yo nunca haba visto semejante control de pasaportes. La sala Bolvar era una de esas habitaciones multiuso que se cierran en pequeos compartimentos cuando se celebran reuniones y que se abren del todo para dar cabida a banquetes, y uno de esos compartimentos estaba lleno de turistas como nosotros, la mayora sentados sobre sus maletas, todos con cara de enfado y de temor. A ellos les hicieron esperar. A nosotros no. El botones que haba ido a buscarnos llevaba las iniciales S.E.R. en un brazalete, y nos llev hasta el entarimado en que un teniente de la polica estudi nuestros pasaportes rpidamente y nos los devolvi. Seor Broadhead me dijo en un ingls impecable, con un ligero acento del Medio Oeste, se le ha ocurrido pensar que este acto "de violencia terrorista poda haber estado dirigido contra su persona? Me lo qued mirando con cara de tonto. Hasta este preciso momento, no consegu contestar. El asinti. No obstante continu, tocando con su pequea y elegante mano una copia de un informe , hemos recibido de la Interpol el informe de un atentado terrorista llevado a cabo en la persona de su esposa hace tan slo dos meses. Bastante bien organizado, por cierto. Los comisarios de Rotterdam coinciden en subrayar que no parece un acto casual, y que nuevos

atentados podran tener lugar. Yo no supe qu contestarle. Essie se inclin hacia e Teniente. Dgame, Teniente le dijo mirndole, es sa su teora? Ah, mi teora. Ojal tuviera una teora dijo con enfado. Terroristas? Sin duda. Atentando contra ustedes? Es posible. Atentando contra la estabilidad del gobierno? Es ms que probable, me temo, porque ha habido un malestar creciente en las zonas rurales; hasta circulan informes, y se lo digo a ttulo de confidencia, que hablan de la posibilidad de que un grupo de oficiales est preparando un golpe de mano. Cmo puede uno estar seguro? Por eso voy a hacerles las preguntas de rigor: Han visto a alguien cuya presencia les haya extraado por casual o sospechosa? No? Tienen alguna idea de quin pudo haber atentado contra ustedes en Rotterdam? Pueden arrojar alguna luz sobre este terrible incidente? Disparaba las preguntas a tanta velocidad que pareca que no esperara nuestras respuestas o que no quisiera escucharlas. Eso me inquiet tanto como la destruccin del acelerador; era un reflejo, en este lugar, de lo que haba estado viendo en otras partes del mundo. Una especie de desesperada resignacin, como si todo tuviera que ir a peor y no hubiera manera de hacer que mejorara. Me hizo sentirme angustiado. Nos gustara partir cuanto antes y dejarles el terreno libre le dije, de manera que si ha terminado con las preguntas... Se tom un instante antes de contestar, y empez a mirar me como alguien que tiene que empezar de nuevo la misma tarea. Tena la intencin de solicitarles un favor, seor Broadhead. Sera posible que pudiramos pedirle prestada su nave durante un par de das? Es para los heridos, porque nuestro hospital general se encontraba, desgraciadamente, en el mismo recinto del acelerador. Me avergenza reconocer que vacil antes de contestar, pero no as Essie. Por descontado que s, Teniente dijo, porque adems vamos a tener que hacer una nueva reserva en otro acelerador antes que decidamos adonde queremos ir. El Teniente sonri: Eso, mi estimada seora, podemos arreglarlo nosotros a travs de los servicios de comunicacin del ejrcito. Mi ms sincero agradecimiento por su generosidad. Todos los servicios de la ciudad estaban fuera de orden, pero cuando entramos en nuestra suite, encontramos flores en las mesas y una cesta de frutas y botellas de vino que no estaba all antes. Las ventanas haban sido cerradas. Al abrirlas de nuevo, descubr por qu. El lago Tehigualpa haba dejado de ser un lago. No era ms que el recalentado sumidero en el que estaba previsto que se precipitara la rampa en caso de tener lugar el accidente en el que nadie crea y que acababa de producirse. Ahora que haba ocurrido, el lago haba quedado reducido a un montn de cieno. Una neblina recubra lo que quedaba del acelerador, y haba un hedor de fango recocido que me hizo cerrar inmediatamente la ventana. Probamos con el servicio de habitaciones. Funcionaba. Nos sirvieron una comida francamente buena, y se disculparon por el hecho de que el mayordomo no pudiera estar presente para escanciarnos el clarete; perteneca a los Servicios de Emergencia de la Repblica, y haba sido llamado a servicio. As que nos atendieron las camareras del servicio de habitaciones y, aunque nos aseguraron que al cabo de una hora dispondramos de un camarero regular, mientras tanto esperaron formadas junto a las paredes de la antecmara. Soy muy rico, no lo niego, pero eso tampoco quiere decir que me haya mal acostumbrado. Pero me gusta el servicio eficiente, sobre todo el que me prestan los eficientsimos programas que Essie ha ido creando a lo largo de veinticinco aos para mi uso exclusivo. Echo de menos a Albert coment al tiempo que miraba a la nebulosa escena nocturna. No sabes qu hacer sin tus muecos, eh? se burl Essie, pero adivin que se traa algo entre manos. Bueno, tampoco en ese sentido me he mal acostumbrado, pero despus de tanto tiempo he llegado a la conclusin de que cuando Essie parece que se trae algo entre manos, suele ser que lo que quiere es hacer el amor, y de ah a que yo tambin quiera, hay tan slo un pequeo paso. No hago ms que recordarme, de cuando en cuando, que por lo que hace a la mayora de los seres humanos, personas de nuestra edad se habran mostrado mucho menos deseosas de hacer el amor y menos exuberantes en su actividad ertica, aunque se es su problema. Consideraciones de este estilo no me detenan. Sobre todo por ser Essie quien es. Adems de premio Nobel, Essie haba recibido otros galardones, entre los que se inclua el aparecer cada dos por tres en las listas de las diez mujeres mejor vesti das del mundo. El Nobel se lo mereca; lo de

ser de las mejor vestidas es, para m, injusto. El aspecto de Essie Broadhead no tena nada que ver con lo que llevaba puesto, sino con lo que haba debajo de lo que llevaba puesto. Lo que luca en aquel preciso momento era un ajustado vestido deportivo de lneas sobrias y de color azul celeste; un vestido como los hay a montones en los grandes almacenes, y aun as, habra vuelto a ganar el premio a la ms elegante. Por qu no te acercas, eh? le dije, recostado en el amplio y largo divn. Stiro! Bof! Pero fue un Bof! bastante permisivo. Vers prosegu, he pensado que, como no hay manera de ponerse en contacto con Albert y no tenemos nada que hacer... Oh, Robin dijo al par que mova la cabeza a lo desesperado. Pero sonrea. Junt los labios en un mohn de meditacin y aadi: Te dir lo que vamos a hacer. Vete a recoger mi maletn de viaje a la antecmara. Tengo un regalito para ti. Ya veremos entonces lo que hacemos. De la bolsa sali un paquetito envuelto en papel brillante que contena un molinete de oracin Heechee mayor de lo habitual. No era Heechee, desde luego; era demasiado grande. Era del tipo de los que Essie haba desarrollado para su uso exclusivo. Te acuerdas de los Difuntos y de Vida Nueva, verdad? me dijo. Software Heechee de muy buena calidad que decid quedarme. Con ello he reprogramado a tu antiguo programa de actualizacin de datos. Te garantizo que vas a tener un Albert Einstein real. Sopes el molinete en mis manos. Un Albert Einstein real? Ay, Robin, no seas tan literal! Real, real, no. No puedo resucitar a los muertos. Pero es real en lo concerniente a la personalidad, recuerdos, manera de pensar... casi es real, de todas formas. Program una actualizacin de datos de toda la informacin disponible acerca de Einstein: libros, papeles, correspondencia, biografas, entrevistas, fotografas... Todo. Hasta las pelculas del barco en el que fue hasta Nueva York en 1932, de Path Films. Est todo aqu dentro, o sea que, cuando t le hablas a Albert Einstein, es el propio Albert Einstein el que te contesta! Se inclin sobre mi cabeza y me bes la coronilla. Luego, para quedarme ms satisfecha se jact, le aad algunas habilidades que el Albert Einstein real no tuvo nunca: pilotaje de naves Heechees, reciclaje total en ciencias y tecnologas desde 1955, fecha del deceso de Einstein; hasta habilidades ms sencillas como cocina, secretariado, abogaca, medicina. No me qued sitio para Sigfrid von Shrink se dis culp , pero ya no necesitas ms psicoanlisis, eh, Robin? O tal vez slo para que te cure de ciertos inexplicables lapsus de memoria. Me estaba mirando con una expresin que haba logrado reconocer en las dos ltimas dcadas. Alargu la mano y la atraje hacia m. Venga, Essie, hagmoslo. Que hagamos el qu? Ests hablando de sexo otra vez, Robin? me pregunt, sentada con aire de inocencia en mi regazo. Venga ya! Oh, no es por nada... Yo ya te he dado mi regalo de plata. El qu, el programa? S, era cierto que iba envuelto en papel plateado... Entonces ca en la cuenta!. Ay, no, Dios! Se me ha olvidado que era nuestro veinticinco aniversario! no es eso? Cundo...? pero, pensando rpidamente, call pregunta. Cundo ha sido? concluy por m. Bueno, es aqu. Es ahora. Es hoy, cario. Felicidades, Robn, amor. Yo la bes, mucho ms para compensarla por el olvido que por otro motivo, he de admitirlo, y ella me devolvi el beso muy seria. Le dije, sintindome despreciable: Essie, cario, de veras que lo siento. Te prometo que cuando volvamos te har un regalo que har que se te ponga los pelos de punta. Pero ella presion su nariz contra mis labios para acallarme. No hace falta que me prometas nada, Robin, amorme susurr desde, ms o menos, la altura de mi nuez, porque durante estos veinticinco aos me has dado, cada da, esplndidos regalos. Sin contar los dos aos que estuvimos tonteando. Claro que aadi, levantando la mirada, ahora estamos los dos solos, y la cama est en la habitacin de al lado, hemos de pasar an varias horas ms aqu. As que, si de vera quieres que se me pongan los pelos de punta con un regalo acepto encantada. S que tienes algo para m. Y, adems, es di mi talla.

El hecho de que no quisiera tomar el desayuno puso todo; los sentidos de Essie en estado de mxima alerta, pero la tranquilic dicindole que me apeteca entretenerme con mi nuevo juguete. Era cierto. Como tambin lo era el hecho de que, a fi de cuentas, yo no siempre tomaba desayuno, y ambas razone; consiguieron que Essie bajase al comedor a desayunar sin m aunque la autntica razn que a mi estmago no le apetec en absoluto tomar nada era la que en realidad contaba. Conect al nuevo Albert en el procesador y se produjo un rpido y rosado relampagueo, y all apareci, sonrindome. Hola, Robin me dijo, y feliz aniversario. Fue ayer dije yo, un poco decepcionado. No esperaba pillar a Albert en descuidos tan tontos. l se restreg el extremo de la boquilla de su pipa por la nariz, al tiempo que parpadeaba por debajo de aquellas ceja suyas tan espesas. Segn el horario hawaiano, ahora son... djame ver y simul mirar la hora en un reloj de pulsera digital que asomaba de modo anacrnico por debajo de la manga de la chaqueta de su pijama a rayas. S, las once y cuarenta y dos minutos de la noche, as que a tu veinticinco aniversario le quedan an casi veinte minutos de existencia, Robn. Se inclin hacia adelante para rascarse el tobillo. Poseo un buen nmero de nuevas capacidades aadi con orgullo, que incluyen el manejo de todo tipo de sistemas horarios y la adaptabilidad a todo tipo de ambientes, y que funcionan lo mismo estando conectado como no. Tu mujer es una experta en este tipo de cosas, ya lo sabes. Ya, ya s que Albert no es ms que un programa computerizado, pero aun as fue como reencontrarme con un viejo amigo. Tienes un aspecto magnfico le felicit. De todas formas, no s si deberas llevar un reloj digital. No creo que tuvieras uno antes de morir, ya que por aquel entonces no existan este tipo de cosas. Puso cara de enfurruado, pero me devolvi el cumplido: Veo que ests muy fuerte en historia de la tecnologa, Robn. No obstante, aunque yo sea el redivivo Albert Einstein en la medida en que ello es posible, no me veo limitado por las capacidades del autntico Albert Einstein. La seora Broadhead ha introducido en mi programacin lo ltimo en materia de tecnologa Heechee, por ejemplo, y el Albert Einstein de carne y hueso no saba ni tan siquiera que los Heechees existieran. Adems, he asumido casi todas las atribuciones de los otros programas que poseas, as como sistemas de rastreo de informacin, que, por cierto, estn trabajando en estos momentos para conseguir establecer contacto con la red general de gigabits de informacin, si bien tengo que admitir aadi en son de disculpa que no he tenido en ello xito alguno, aunque me las estoy apaando con los servicios de informacin militares. Tu vuelo a Lagos, Nigeria, est confirmado para maana al medioda, y tu avin particular se te devolver a tiempo para que puedas enlazar los vuelos. Me mir ceudo. Pasa algo? No haba dedicado tanta atencin a lo que deca como a estudiarle a l. Essie haba realizado un trabajo excepcional. Ya no tenan lugar los antiguos lapsus en los que empezaba una conversacin pipa en mano y la acababa jugueteando con un trozo de tiza. Tienes una apariencia ms real, Albert. Gracias me contest, y presumi de su nueva apariencia abriendo un cajn de su escritorio para coger una cerilla con la que encender su pipa. En los viejos tiempos se hubiera limitado a materializar en su mano una caja de cerillas, sin ms. Te interesara saber algo ms de tu nueva nave, Robn? Me anim. Ha habido algn progreso desde que aterrizamos? Si lo ha habido se disculp, no puedo saberlo, pues como te he dicho, me ha resultado imposible enlazar con la red general. De todas formas, tengo una copia del certificado de la comisin de la Corporacin de Prtico en la que la catalogan como una Doce, o sea, que podra transportar doce pasajeros equipados para una misin convencional. Ya me imagino qu significa que la hayan catalogado como una Doce, Albert. S, claro. En cualquier caso, ha sido acondicionada para cuatro pasajeros con posibilidad de dar cabida a otros dos. Se llev a cabo un vuelo de prueba de ida y vuelta hasta Prtico Dos, y el comportamiento de la nave fue impecable. Buenos das, seora Broadhead. Ech un vistazo por encima de mi hombro; Essie haba terminado de desayunar y se uni a

nosotros. Se inclin sobre mi cabeza para estudiar mejor a su creacin. Qu buen programa se autohalag, y dijo: Albert! Quin demonios te ha enseado a hurgarte la nariz? Albert se sac un dedo del interior de uno de los agujeros de su nariz, con aire condescendiente. Lo he sacado de las cartas inditas de Enrico Fermi a un familiar; es autntico, se lo garantizo. Quieren saber algo ms? No hay ms preguntas? En ese caso, Robin, seora Broadhead concluy, me permito sugerirles que empiecen a hacer el equipaje, porque acabo de recibir la notificacin de la polica, a travs de sus sistemas de informacin, de que su avin acaba de aterrizar y lo estn poniendo a punto. Podrn salir dentro de dos horas.

As era, y as lo hicimos, bastante contentos... o casi. Los ltimos instantes fueron menos agradables. Estbamos subindonos al avin cuando se oy un ruido que llegaba desde la terminal de pasajeros, y nos volvimos a mirar. Oye dijo Essie pensativa, eso suena a tiros. Y los trastos grandes esos que hay en el aparcamiento retirando los coches, los ves? Uno acaba de cargarse una boca de incendio y el agua est saliendo a chorros. Se trata de lo que me imagino? La arrastr al interior del avin. Puede ser le dije, si de lo que me ests hablando es de carros blindados. Salgamos de aqu cuanto antes. As lo hicimos. No hubo problemas. Al menos no para nosotros, aunque Albert, que en aquel momento consigui enlazar con la red general recin recuperada, nos inform de que las peores predicciones del Teniente se haban hecho realidad, y de que una verdadera revuelta estaba teniendo lugar de manera cruenta por todas partes. No, no hubo entonces problema alguno para nosotros, aunque a lo largo y ancho del universo, al mismo tiempo que esto suceda, estaban ocurriendo cosas que iban a causarnos grandes problemas ms tarde, algunos de ellos muy, muy dolorosos.

15 AL OTRO LADO DE LA DISCONTINUIDAD DE SCHWARZSCHILD


Al despertar, Gelle-Klara Moynlin descubri que, al contrario de lo que decididamente haba credo, no estaba muerta. Se encontraba en el interior de una nave de exploracin Heechee. Por su aspecto, pareca una Cinco acorazada, pero por lo que recordaba no era la misma en la que se encontraba antes de despertar. Lo que recordaba era catico, atemorizante, sumido en el dolor y el terror. Lo recordaba muy bien. Sus recuerdos, empero, no incluan a aquel individuo flaco, cetrino, con expresin enfurruada que llevaba un taparrabos y un fular por toda vestimenta. Ni tampoco a la extraa muchacha rubia que se estaba daando los ojos a fuerza de llorar. Lo ltimo que Klara recordaba era gente llorando, s, y de qu manera! Gente que lloraba y gritaba y se orinaba encima, porque haban quedado atrapados en la barrera Schwarzschild de un agujero negro. Pero ninguna de aquellas personas era las que tena delante. La joven se inclin sobre ella con solicitud. Te encuentras bien, cario? Has sufrido una experiencia difcil, eh? Nada de lo que le haba dicho resultaba nuevo para Klara. Ella saba perfectamente hasta qu punto haba sido una experiencia difcil. La muchacha llam por sobre su hombro: Wan! Se ha despertado! l se acerc a zancadas, echando a un lado a la joven. No se tom la molestia de preguntar por el estado de salud de Klara. Tu nombre? Quiero tambin que me digas la rbita y el nmero de tu misin. Deprisa! Una vez se lo hubo dicho, a l no le result familiar su respuesta. Se limit a desaparecer y la joven volvi. Me llamo Dolly le inform. Siento el estado en que me encuentro, pero la verdad es que estaba muerta de miedo. De veras ests bien? Estabas fatal, y no es que tengamos un gran equipo mdico a bordo. Klara se sent y descubri que, en efecto, tena un aspecto horrible. Le dola todo, empezando por la cabeza, que se deba de haber golpeado contra algo. Ech un vistazo a su alrededor. Nunca haba estado en el interior de una nave tan llena de instrumentos y maquinaria, ni en ninguna que oliese tan acogedoramente a comida. Oye, dnde estoy? pregunt. Ests en su nave seal. Se llama Wan. Se ha dedicado a buscar agujeros negros y meterse dentro. Dio la impresin de que Dolly iba a echarse de nuevo a llorar, pero se pas la mano por la nariz y continu: Oye, yo... lo siento, pero todos los dems que estaban contigo han muerto. Eres la nica superviviente. Klara contuvo el aliento. Todos? Robin tambin? No s sus nombres se disculp la muchacha, y no le extra que su inesperada invitada volviera su magullado rostro a un lado y empezara a sollozar. Al otro lado de la habitacin, Wan reconvino a ambas mujeres con un gruido de impaciencia. Estaba sumido en sus propias preocupaciones. No se imaginaba qu hallazgo acababa de hacer, ni de qu manera ese hallazgo iba a complicarme la vida. Porque es bastante cierto que me cas con mi mujer, Essie, en parte a consecuencia de la prdida de Klara Moynlin. O al menos, a consecuencia de la renovacin de sentimientos que experiment cuando consegu deshacerme del sentimiento de culpabilidad al menos, de parte de ese sentimiento que me haba provocado la prdida de Klara.

Yo no pude conocer a Gelle-Klara Moynlin antes de su accidente en el agujero negro. En aquella poca, Robin no poda pagarse un sistema de actualizacin de datos tan sofisticado como yo. Pero desde luego, le o hablar de ella muchsimo a lo largo de los aos. Lo que ms veces me explic Robin era lo muy culpable que se senta a raz de su muerte. Ellos dos, en compaa de varios ms, haban salido en una misin cientfica para la Corporacin de Prtico, con el objetivo de investigar un agujero negro; prcticamente todas las naves de la Corporacin haban quedado all atrapadas; Robin consigui escapar. No haba una razn lgica por la que sentirse culpable, claro est. Adems, Gelle-Klara Moynlin, a pesar de ser una hembra humana de competencia normal, no era en absoluto irreemplazable. Robin la reemplaz, de hecho, con bastante rapidez con una serie de hembras, para acabar emparejndose durante un perodo de larga duracin, con S. Ya. Lavorovna, no slo una hembra de lo ms competente, sino justamente la persona que me ha creado. A pesar de que estoy muy bien informado a propsito de las conductas y las motivaciones de los seres humanos, hay cosas del comportamiento de los hombres que jams llegar a entender.

Cuando me enter de que Klara estaba de nuevo viva, sufr un terrible shock. Pero por Dios que nada, absolutamente nada, puede compararse al shock que debi sufrir ella. Incluso ahora y en las presentes circunstancias no puedo evitar el sentir lo que, de manera bastante incongruente, slo puedo definir como un dolor fsico cada vez que pienso en mi pobre y antao adorada Klara en el momento en que se encontr de vuelta de la muerte. No se trata slo de quin es, o de quin haba sido para m. Se mereca la compasin de cualquiera. Atrapada, aterrorizada, malherida, convencida de que iba a morir... y un momento despus, milagrosamente a salvo. Que Dios se apiade de la pobre! Sabe Dios que yo lo hago, y que las cosas tardaron en irle bien. Pas inconsciente gran parte del tiempo, ya que su cuerpo haba sufrido una terrible conmocin. Cuando despertaba, no siempre tena la certeza de estar despierta. Por el hormigueo y las oleadas de calor y el zumbido en los odos que sufra, supo que la haban atiborrado de analgsicos. Y aun as todo le dola terriblemente. Y no slo el cuerpo. Por lo que experimentaba, cada vez que se despertaba bien poda encontrarse bajo los efectos de una alucinacin, porque el psicpata de Wan y una muy desmoralizada Dolly no eran unas figuras muy slidas a las que aferrarse. Cuando haca preguntas, obtena respuestas de lo ms extrao. En una ocasin en que vio a Wan hablar con una mquina, le pregunt a Dolly qu estaba haciendo, y no pudo entender la respuesta de Dolly: Oh, sos son sus Difuntos. Les ha facilitado todos los datos de la misin y ahora les est haciendo preguntas sobre ti. Pero qu sentido poda tener aquello para alguien que no haba ni siquiera odo hablar de los Difuntos? Y qu poda experimentar al or, en cierta ocasin, que una voz fina y vaci lante hablaba de ella a travs de los altavoces de la nave? ...no, Wan, no hay nadie que se llame Schmitz en esa misin. En ninguna de las dos nave S.

Ya sabes que fueron dos las naves que salieron juntas y que... Me importa un comino cuntas naves salieron juntas! La voz qued en silencio. Luego, insegura: Wan? Pues claro que Wan! Quin te crees que tienes delante? Oh... Bueno, pues tampoco hay nadie que se ajuste a la descripcin de tu padre. Cmo dices que se llama la persona a la que has rescatado? Dice que se llama Gelle-Klara Moynlin. Una mujer. No demasiado guapa. Tendr unos cuarenta aos, ms o menos dijo Wan, sin molestarse en mirar a Klara para comprobar cuan equivocado estaba. Klara se puso tensa; luego pens que el duro trance la haca parecer sin duda mayor de lo que era. Moynlin susurr la voz... Moynlin... Gelle-Klara, s, estaba en la misin, aunque la edad no es la correcta, me parece. Klara asinti a medias, producindose al hacerlo una nueva punzada de dolor en la cabeza, mientras la voz prosegua: Djame ver... S, el nombre es el correcto. Pero naci hace sesenta y tres aos. La punzada aument su ritmo y su intensidad. Seguramente debi lanzar un gemido, porque la muchacha, Dolly, llam ; Wan y luego se le acerc solcita, dicindole: Te vas a poner bien, ya lo vers, pero ahora voy a pedirle a Henrietta que te vuelva a dormir, eh? Cuando te despiertes, estars mejor. Klara la mir sin comprender y a continuacin cerr los ojos. Sesenta y tres aos! Cuntos shocks puede soportar una persona sin venirse abajo? Klara no era precisamente una persona frgil; era una prospectora de Prtico con cuatro misiones sobre sus espaldas, todas ellas duras, cualquiera de ellas capaz de producirle pesadillas al ms pintado. Pero la cabeza le laceraba terriblemente al tratar de pensar. Dilatacin temporal? Era se el trmino que se utilizaba para describir lo que suceda en un agujero negro? Era posible que hubieran pasado veinte o treinta aos en el exterior mientras ella daba vueltas en torno del pozo ms profundo que existiese? Qu tal sugiri Dolly esperanzada si comes algo? Klara neg en silencio. Wan, chasqueando la lengua en son de menosprecio, levant la cabeza y dijo; Pero qu estpida! Mira que ofrecerle comida! Dale algo de beber. Wan no era precisamente del tipo de personas a las que a uno le gustara dar la satisfaccin de asentir cuando llevan razn, pero su idea era demasiado buena como para pasarla por alto. Acept que Dolly le trajera algo de beber, algo que pareca whisky puro y que la hizo toser y atragantarse, pero que la reconfort. Cario dijo Dolly con cautela, es que alguno de ellos, de los que han muerto, quiero decir, era alguien importante para ti? No haba razn para negarlo. Ms que especial. Vaya, que estbamos enamorados... creo. Habamos reido y rompimos, pero empezamos otra vez y entonces... Robin iba en una nave y yo en la otra... Robbie? No, Robin. Robin Broadhead. Su nombre era en realidad Robinette, pero a l no le gustaba que... se puede saber qu es lo que pasa? Robin Broadhead. Dios, claro! dijo Dolly, a la vez atnita e impresionada. El millonario! Wan se volvi y se acerc a su lado. Robin Broadhead, por supuesto, le conozco se jact. Que le conoce? La boca de Klara se qued de pronto seca. Claro que s, naturalmente! Hace aos que le conozco. S, desde luego dijo, recordando , haba odo decir que escap de un agujero negro hace aos. Qu curioso que tambin t estuvieras all. Somos socios, sabes? Recibo de l y de sus compaas casi dos sptimos de mi renta actual, incluidos los royalties que me pagan las empresas de su esposa. Su esposa? murmur Klara. S, su esposa, eso he dicho, es que no me escuchas cuando te hablo? Dolly, otra vez de lo ms atenta, terci: La he visto un par de veces en la PV. Cuando la eligieron entre las diez mujeres mejor vestidas del mundo y cuando le concedieron el premio Nobel. Es bastante guapa. Quieres otra

copa? Klara asinti, provocando con ello que le aumentase el dolor de cabeza, pero consigui hacer el suficiente acopio de fuerzas como para contestar: S, por favor. Otra copa... por lo menos. Durante dos das, casi, Wan decidi mostrarse benvolo con la primera amante de su antiguo socio. Dolly era amable y trataba de ser til. No haba ninguna fotografa de S. Ya. en sus limitados bancos de memoria, pero Dolly sac sus muecos para mostrarle a Klara cmo era, al menos, una caricatura de Essie; y cuando Wan, aburrido, le pidi a Dolly que representara una de sus funciones, consigui contestarle. Klara dispuso, pues, de tiempo de sobra para pensar. Por aturdida y magullada que estuviera, era an capaz de realizar sencillas operacio nes de aritmtica. Haba perdido ms de treinta aos de su vida. No, no slo de su vida; haba perdido treinta aos de vida, en general. Era apenas un da o dos ms vieja que cuando entr en la singularidad simple. El dorso de sus manos estaba cubierto de araazos y moretones, pero no mostraban esas manchas color canela producto de la edad. Tena la voz ronca por la fatiga y el sufrimiento, pero la suya no era la voz de una anciana. No era una anciana. Era Gelle-Klara Moynlin, no mucho mayor de treinta aos, a quien haba sucedido algo terrible. Al despertarse el segundo da, los agudizados dolores y los pinchazos bien localizados le advirtieron que no estaba ya bajo los efectos de los analgsicos. Sobre ella, el hosco rostro del capitn la observaba. Abre los ojos le espet. Ahora que ya ests bien, puedes empezar a pagarte el pasaje, me parece a m. Qu criatura tan desagradable! Y sin embargo, si ella estaba viva y, segn pareca, recuperndose, era gracias a l, y le deba gratitud. Me parece bastante razonable dijo Klara, sentndose. Que te parece razonable? Soy yo el que decide qu es razonable aqu, no t aclar Wan . Tienes un nico derecho a bordo de mi nave. Ese derecho era el derecho a ser rescatada, y eso hice. A partir de ahora, los derechos son todos mos. Sobre todo porque por tu culpa tenemos que regresar a Prtico. Cario intervino Dolly intentando apaciguarlo, eso no es del todo cierto; hay mucha comida a... No de la que me gusta, y cllate. Como te deca, Klara, tienes que compensarme por este contratiempo. Alarg la mano hacia atrs; Dolly entendi a la perfeccin lo que el gesto significaba, y le tendi un plato lleno de galletas de chocolate, del que l cogi una con los dedos. Qu grosero! Klara se apart el cabello de los ojos, estudindole framente. Cmo tengo que compensarte? Igual que ella? Por supuesto, como hace ella contest Wan masticando, ayudndola a mantener limpia la nave y... Oh, ja, ja, ja! Qu bueno! boque, escupiendo trocitos de galleta sobre Essie al rerse. En la cama, queras decir! Qu estpida eres, Klara. Yo no copulo con viejas feas. Klara se limpi el rostro de migas al tiempo que l alargaba la mano para coger otra. No dijo nervioso, me vas a ayudar de una manera ms til; quiero que me expliques todo lo que sepas de los agujeros negros. Intentando frenarle, ella dijo: Todo ocurri muy deprisa. No es mucho lo que pueda decirte. Dime lo poco que sepas, en ese caso! Y te lo advierto, no trates de engaarme! Dios mo, pens Klara, Cunto ms de esto voy a tener que soportar? Y esto significaba no solamente la insolencia de Wan, sino toda la desorientacin de su recin recuperada vida. La respuesta a cunto tiempo iba a tener que soportarlo fue once das. Tiempo suficiente para que los morados desaparecieran de la piel de sus manos y de sus brazos, tiempo sufi ciente para conocer mejor a Dolly Walthers y compadecerla y de conocer tambin mejor a Wan y despreciarlo. Pero no era suficiente para conjeturar qu iba a hacer con su vida.

Pero su vida no esper a que ella estuviera preparada. Lista o no, la nave de Wan aterriz en Prtico, con ella dentro. Hasta los olores de Prtico eran distintos. El volumen de los ruidos tambin haba cambiado: era bastante ms elevado. La gente era radicalmente distinta. De entre ellos, no pareca que hubiera ni una sola persona de las que haba conocido treinta aos antes; treinta aos o treinta das, segn los parmetros que se usasen para medirlos. Y, adems, estaba lleno de uniformes. Cosa que le result bastante novedoso a Klara, y en absoluto agradable. En los viejos tiempos independientemente de lo lejos que pudieran estar esos tiempos se vean a lo sumo uno o dos uniformes al da; miembros de la tripulacin de los cruceros de las cuatro potencias encargadas de la custodia del asteroide, que estaban de permiso. Por descontado que jams se vea a ninguno llevar armas. Todo aquello perteneca al pasado. Ahora se vean uniformes por todas partes, e iban armados. El sistema de evaluacin haba cambiado como todo lo dems. Siempre haba sido un fastidio. Volvas a Prtico sucio, exhausto y todava con el miedo en el cuerpo, porque hasta el ltimo momento no podas estar seguro de lograrlo, y entonces aparecan los de la Corporacin de Prtico y te sentaban frente a los interrogadores, los evaluadores y los contables. Qu era lo que habas encontrado? Qu tena de particular? Qu vala? Las Juntas de Evaluacin eran las encargadas de contestar a esas preguntas, y del resultado de su evaluacin de una mi sin dependa la diferencia entre el fracaso ms absoluto y ms raramente una riqueza de ensueo. Un prospector de Prtico necesitaba ciertas habilidades para, sencillamente, lograr sobrevivir una vez que se encerraba en una de aquellas impredecibles naves para salir a efectuar uno de tantos Cruceros A Saber Dios Dnde. Pero para prosperar haca falta algo ms que habilidades. Haca falta un informe favorable de la Junta de Evaluacin. La Junta de Evaluacin no era bienvenida, pero ahora era incluso peor. El equipo de interrogadores no pertenecan ya a la Corporacin de Prtico. Ahora haba cuatro equipos de interrogadores, uno por cada una de las potencias custodias. El lugar de la evaluacin haba sido trasladado al que fuera antiguo casino de juego y principal sala de fiestas del asteroide, el Infierno Azul, donde haba cuatro pequeas salas separadas, cada una con la correspondiente bandera en la puerta. Los brasileos se encargaron de Dolly. La Repblica Popular China secuestr a Wan. La polica militar de los Estados Unidos cogi a Klara por el brazo, y cuando el teniente que estaba apostado delante de la sala de interrogatorios de la Unin Sovitica palme la culata de su Kalashnikov con cara de pocos amigos, el americano le mir con idntica expresin y se llev la mano al Colt que penda de su cintura. Lo cierto es que no tena ninguna importancia, ya que tan pronto como los americanos acabaron con ella, fueron los brasileos quienes iniciaron su ronda de preguntas a Klara, y cuando un soldado joven te invita a que le sigas, poco importa si el arma que lleva es un Colt o una Paz. Mientras se diriga de los brasileos a los chinos, Klara se cruz por el camino con Wan, sudoroso e indignado, quien a su vez iba de los chinos a los rusos, y entonces Klara descubri que tena de qu alegrarse. Los interrogadores eran groseros, insoportables y rudos con ella, pero al parecer lo eran an ms con Wan. Por razones que ella desconoca, sus sesiones duraban el doble que las suyas, que eran de por s muy largas. Uno tras otro, todos los equipos de interrogadores subrayaron el hecho de que se supona que estaba muerta, que su saldo haca tiempo que haba revertido a los fondos de la Corporacin de Prtico, que no se le deba nada en concepto del vuelo de regreso a Prtico a bordo de la nave de Juan Henriquette Santos-Schmitz dado que la suya no era una misin autorizada por la Corporacin, y que por lo que haca a cualquier tipo de reembolso por su viaje hasta el agujero negro, bien, no haba vuelto en la misma nave, no? Con los americanos, se atrevi a reclamar al menos una bonificacin cientfica. Qu otra persona haba estado en el interior de un agujero negro? Le contestaron que tendran en cuenta su reclamacin. Los brasileos le respondieron que sa era materia para una negociacin cuatripartita. Los chinos le dijeron que todo dependa de la interpretacin que se diera a la recompensa que se le haba ofrecido a Robinette Broadhead, y a los rusos el asunto les trajo sin cuidado, pues todo lo que queran averiguar era si Wan haba manifes tado inclinaciones terroristas. La Junta de Evaluacin dur una eternidad, y a continuacin tuvo que pasar un control mdico que dur casi lo mismo. Los programas de diagnosis no se haban encontrado jams ante un ser humano que hubiera estado expuesto a la demoledora radiacin de una barrera

Schwarzschild, y no la dejaron marcharse hasta que hubieron examinado todos sus huesos y ligamentos y se hubieron servido a voluntad con muestras de todos sus fluidos corporales. Y entonces la pasaron a la seccin de contabilidad para informarla del estado de su cuenta. Le entregaron una tarjeta, y todo lo que deca, era: MOYNLIN, Gelle-Klara Saldo actual: O Bonificaciones debidas: sin evaluar Dolly Walthers estaba esperando frente a las oficinas de la contabilidad, preocupada y aburrida. Cmo ha ido, cario? le pregunt. Klara hizo una mueca. Cmo lo siento. Wan sigue dentro explic Dolly, porque le han retenido en la Junta de Evaluacin. Hace horas que estoy aqu sentada. Qu piensas hacer ahora? No lo s exactamente contest Klara con lentitud, pensando en lo limitadas que resultaban las opciones en Prtico para quien no tena dinero. Ya, a m me pasa igual suspir Dolly. Es que con Wan nunca se sabe. No puede estar demasiado tiempo en un mismo sitio porque empiezan a hacerle preguntas sobre el equipamiento de su nave y me da la sensacin de que no se hizo con ella de manera del todo legal. Trag saliva y dijo rpidamente: Mira, ah viene. Para sorpresa de Klara, cuando Wan levant la mirada de las tarjetas que estaba examinando, le sonri. Ah dijo, mi querida Gelle-Klara. Estaba estudiando tu situacin financiera. Es de lo ms prometedor, no te parece? Prometedor! Se lo qued mirando con considerable desprecio. Si te refieres a que es probable que me enven al espacio de una patada en el trasero en un plazo mximo de cuarenta y ocho horas en concepto de facturas impagadas, no, no me pa rece que mi situacin sea prometedora. l la mir y decidi tomarse su respuesta a broma. Qu sentido del humor tienes. Mira, como no ests acostumbrada a manejarte con sumas tan grandes, djame que te recomiende un amigo que tengo en el mundo de la banca y que es la mar de til... Ya vale, Wan. Esto no tiene ninguna gracia. Desde luego que no tiene ninguna gracia! La mir con ira como antes pero acto seguido su expresin cedi a la incredulidad: Es... es posible que no te hayan dicho lo del pleito? Qu pleito? Contra Robinette Broadhead. Mi programa legal dice que podran darte hasta el cincuenta por ciento de sus bienes. Qu tontera! dijo Klara, nerviosa. Nada de tontera! Tengo un programa legal muy bueno! Es la doctrina del ojo por ojo, no s si me entiendes. Tendras que haber recibido una participacin igual a la suya en los beneficios de la misin; ahora, a lo que tienes derecho es a la mitad del monto total, y tambin al capital que le ha aadido, porque procede de aquel otro capital. Pero... pero qu estupidez le espet, cmo quieres que le ponga un pleito? Pues claro que s! Cmo si no vas a conseguir que te den lo que es tuyo? Escucha, GelleKlara, yo pongo pleitos a centenares de personas a lo largo del ao. Y hay mucho dinero en juego. Sabes a cunto asciende el patrimonio de Broadhead? Es mucho, mucho mayor que el mo! Y, acto seguido, con la fraternal camaradera de un rico hacendado que se dirige a otro: Claro est que mientras deliberan al respecto, es posible que tengas que hacer frente a ciertas contingencias. Deja que introduzca una pequea cantidad de mi dinero en tu cuenta... un momento... hizo las necesarias operaciones con las tarjetas. S, aqu tienes. Y buena suerte! As se encontraba mi perdido amor, ms perdida de lo que nunca antes hubiera estado. Conoca Prtico bien. Pero el Prtico que ella conoca, haba desaparecido. Su vida se haba

saltado un paso, y todo aquello que estimaba o que le interesaba o que le preocupaba, haba sufrido los cambios de un tercio de siglo, mientras que ella, como la bella durmiente del bosque, haba pasado todo ese tiempo dormida. Buena suerte, le acababa de desear Wan, pero qu futuro poda aguardar a la princesa encantada cuyo prncipe se haba casado con otra? Una pequea cantidad, le haba dicho Wan, y tal era. Diez mil dlares. Lo justo para pagar las cuentas de unos pocos das... y luego, qu? Al menos, pens Klara, le quedaba la excitacin de conocer algunas de las respuestas a los enigmas por los que haban muerto tantos como ella. As, una vez que hubo encontrado una habitacin y despus de haber comido algo, se dirigi a la biblioteca. Ya no contena bobinas de cinta magntica. Todo estaba ahora registrado en una especie de molinete de oracin Heechee de segunda generacin (molinetes de oracin: As que servan para eso!), y se vio obligada a contratar los servicios de un ayudante para que le ensearan a utilizarlos. (Servicios de biblioteca @ $125/hora; $62.50 rezaba su tarjeta.) Haba valido realmente la pena? Para sorpresa de Klara, ms bien no. Tantas respuestas a tantas preguntas! Y, curiosamente, tan poca satisfaccin al saberlas. Cuando Klara era un prospector de Prtico como cualquier otro, las respuestas a esas preguntas eran literalmente cuestin de vida o muerte. Qu significaban los smbolos de los paneles de control de las naves Heechees? Qu destinos conducan a la muerte? Cules a la fortuna? Ahora, ah estaban las respuestas; quiz no todas, ya que segua abierta la cuestin ms importante, la de quines eran los Heechees, en primer lugar. Pero haba miles de problemas resueltos, hasta se tena la respuesta a preguntas que a nadie se le haba ocurrido hacer treinta aos antes. Pero las respuestas la satisfacieron poco. Los problemas pierden urgencia cuando se sabe que las soluciones estn al final del libro. La cuestin que ms le interesaba era, lo s, yo. Robinette Broadhead? Oh, s, sin duda. Se dispona de abundante informacin sobre l en los bancos de datos. S, estaba casado. S, segua vivo, y todava con salud. Imperdonablemente, mostraba todos los indicios de ser feliz. Y lo que era casi peor, era viejo. No que estuviera senil ni decrpito, eso no; su crneo conservaba todo su cabello y su rostro no estaba marcado por las arrugas, pero a fin de cuentas eso era producto del Certificado Mdico Completo, proveedor infalible de salud y juventud a aquellos que podan costerselo. Pero no dejaba de ser viejo. Haba una robusta solidez en su cuello y una seguridad en su sonrisa que emanaban de la imagen que le sonrea en la piezopantalla, y que no formaba parte del individuo confundido y amedrentado que le haba partido la boca y le haba jurado amarla por siempre. Ahora, pues, Klara dispona de una definicin aproximada de un trmino ms: Siempre. Significaba un perodo substancialmente menor a treinta aos. Despus de haberse deprimido lo suficiente en la biblioteca, deambul a travs de Prtico para comprobar qu cambios haban tenido lugar. El asteroide se haba vuelto ms impersonal y civilizado. Haba muchos comercios en Prtico ahora. Un supermercado, una sucursal de una cadena de restaurantes de comida rpida, un estereoteatro, un centro de salud fsica, hermosas y recientes pensiones para turistas, tiendas llenas de relucientes souvenirs. Haba gran variedad de actividades en Prtico. Pero no para Klara. La nica que verdaderamente atrajo su atencin fue el casino de juego instalado en la sala central en forma de huso que reemplazaba al antiguo Infierno Azul; pero no poda permitirse semejantes lujos.
No tuve oportunidad de conocer a Gelle-Klara Moynlin en la poca en que Robin estuvo sentimentalmente unido a ella. Por lo dems, tampoco entonces conoca a Robinette Broadhead, puesto que era demasiado pobre para poder costearse la compra de un programa tan sofisticado como lo soy yo. A pesar de que no puedo experimentar personalmente el arrojo fsico ya que no puedo experimentar fsicamente el temor, aprecio el de ambos en lo que vale. Y estimo como casi igualmente notable su ignorancia. No saban cmo manejar el sistema de navegacin MRL. No saban cmo funcionaban los controles. No saban interpretar las cartas de navegacin Heechees, ni tenan ninguna que interpretar, ya que no se descubrieron hasta una dcada despus de que Klara quedara atrapada en el agujero negro. Me sorprende la cantidad de acciones que pueden llevar a cabo las inteligencias biolgicas con tan poca informacin.

La verdad es que no poda permitirse semejantes lujos ni ningn otro, y estaba bastante deprimida. Las revistas para mujeres de la poca de su infancia estaban llenas de truquitos ocurrentes para combatir la depresin; les llamaban escapes. Ordenar la casa. Llamar a alguien por el piezfono. Lavarse el pelo. Pero ella no tena casa que limpiar y a quin poda llamar en Prtico? Despus de haberse lavado el pelo por tercera vez, empez a pensar de nuevo en el Infierno Azul. Unas pocas apuestas sin importancia no iban a perjudicarla demasiado, aunque perdiera. nicamente, se vera obligada a prescindir de algunos caprichos... Once vueltas de la ruleta ms tarde, estaba sin un cntimo. Un grupo de turistas gaboneses se alejaba, riendo y dando traspis, y detrs de ellos Klara vio a Dolly en la barra corta y estrecha. Fue directamente hacia ella y dijo: Me invitas a una copa? S, claro le contest Dolly sin gran entusiasmo, hacindole una sea al barman. Podras prestarme algn dinero? Dolly se ri sorprendida. Has perdido en la ruleta, eh? Pues has ido a dar con la persona menos indicada. No estara aqu bebiendo si no fuera porque algunos turistas me han regalado un par de fichas. Cuando les sirvieron el whisky, Dolly dividi el escaso cambio en dos mitades y le pas una a Klara . Podras intentar camelarte a Wan le dijo, pero no est de muy buen humor. Eso me suena a conocido contest Klara con la esperanza de que el whisky le subiera la moral. No fue as. Peor que de costumbre, quiero decir. Tengo la impresin de que se va a encontrar con el agua al cuello otra vez. Se le escap el hipo y puso cara de sorpresa. Qu pasa? le pregunt Klara sin demasiado inters. Saba que, en cuanto formulara la pregunta, la chica se lo contara sin dilacin, pero pens que sera una manera como otra cualquiera de compensarle por la parte del cambio que le haba cedido. Le van a poner las peras a cuarto antes o despus dijo Dolly echndose un trago al coleto . Qu imbcil, venir aqu cuando poda haberte dejado en cualquier otro sitio y comprar all su chocolate del demonio. En fin, yo prefiero estar aqu que en segn y dnde repuso Klara, preguntndose hasta qu punto era cierto. No seas boba. No lo hizo por ti. Lo hizo porque est convencido de que es capaz de salirse con la suya en cualquier situacin. Porque es un imbcil. Se qued mirando la botella enfurruada. Hasta hace el amor como un imbcil. Es torpe, no s si me entiendes. Incluso jodiendo es torpe. Se te acerca con esa expresin en la cara, como si intentara recordar la combinacin de la caja fuerte; me entiendes, no? Acto seguido me quita la ropa, y empieza. Un achuchn por aqu, una caricia por all, otro magreo por all. Creo que le voy a comprar un manual de instrucciones. El muy imbcil. Cuntas bebidas se tomaron a costa de las fichas de Dolly, es algo que Klara no pudo comprobar; muchas, en cualquier caso. Tiempo despus, Dolly record que tena que comprar las galletas y el chocolate al licor para Wan. Ms tarde an, dando tumbos en soledad, Klara se dio cuenta de que tena hambre. Lo que se lo record fue el olor a comida. Le quedaba an algo del cambio que le haba cedido Dolly. No era suficiente para tomarse una comida decente, y de todas formas, lo razonable hubiera sido volver a su cubculo para tomarse all algn plato precocinado: pero qu ms daba comportarse de manera razonable ya? Adems, el olor vena de cerca.

Atraves una especie de rea de metal Heechee, orden lo primero que le vino en mente y se sent lo ms cerca que pudo de una pared. Levant la rebanada superior del sandwich para saber qu haba pedido; era algo sinttico, pero desde luego no proceda ni de las minas de alimentos ni de las piscifactoras, como antao. No era malo. O, por lo menos, no del todo, aunque tena la impresin de que en aquellas circunstancias cualquier plato la habra dejado indiferente. Comi poco a poco, analizando cada bocado, no tanto porque la calidad de la comida lo justificase sino para posponer tanto como le fuera posible la siguiente cosa que iba a tener que hacer, esto es, decidir qu haca con su vida. Fue entonces cuando se apercibi del revuelo. La muchacha de la limpieza empez a barrer el suelo con el doble de diligencia, mirando de soslayo por encima del hombro a cada pasada de la escoba; los del mostrador estaban an ms tiesos que antes, y hablaban ms claramente. Alguien importante deba de haber llegado. Era una mujer, alta, madura y hermosa. Espesas mechas de pelo dorado le caan espalda abajo, y conversaba atentamente, pero con autoridad, lo mismo con clientes que con los empleados. Pas las manos por encima de las bandejas para comprobar que estuvieran limpias, prob algn bocado para comprobar su consistencia, se asegur de que los servilleteros estaban llenos y rehizo el lazo del delantal de la encargada de la limpieza. Klara se la qued mirando con un sentimiento de creciente reconocimiento que se pareca bastante al miedo. Era ella! Ella! La mujer cuya fotografa haba visto en tantos de los informes acerca de Robn Broadhead. S. Ya. Lavorovna-Broadhead inaugura cincuenta y cuatro sucursales de su cadena de restaurantes en el Golfo Prsico. S. Ya. Lavorovna-Broadhead bautiza con su nombre a un carguero interestelar. S. Ya. Lavorovna-Broadhead dirige los trabajos de programacin de las nuevas secciones de la red general de datos. A pesar de que slo le quedaba un ltimo bocado de sandwich, que era el ltimo que Klara poda costearse, no pudo obligarse a terminarlo. Se desliz furtivamente hacia la puerta, con el rostro vuelto, dej la bandeja en el contenedor de los residuos y desapareci. Le quedaba un nico sitio al que dirigirse. Cuando vio que Wan estaba solo all, pens que haba sido cosa de la divina providencia el que hubiese tomado aquella decisin. Dnde est Dolly? pregunt. Wan estaba tumbado en una hamaca, mordisqueando con enfado una papaya fresca comprada, sin duda, a un increble precio que Klara no era capaz de imaginar. Mira por donde a m tambin me gustara saberlo! le dijo Voy a decirle cuatro cosas cuando vuelva! Me he quedado sin dinero le dijo ella. l se encogi de hombros con indiferente desprecio. Y se invent sobre la marcha he venido a decirte que t tambin. Van a confiscarte la nave. Que me la van a confiscar? chill Los muy cerdos! Los muy hijos de puta! Oh, creme que cuando vea a Dolly... Seguro que ha sido ella la que les ha dicho lo del equipamiento especial! O t le espet Klara con brutalidad, porque seguro que te has ido de la lengua. Slo te queda una alternativa. Una alternativa? En el mejor de los casos, si eres lo suficientemente listo y no te falta el valor. Si soy lo bastante listo y no me falta el valor? Es que te has olvidado de que pas solo la primera parte de mi vida... No, no lo olvido dijo con reticencia ella, porque constantemente me lo repites. Lo que ahora importa es lo que tienes que hacer a continuacin. Lo tienes todo a bordo? Las provisiones tambin? Las provisiones? No, por supuesto que no. Acabo de decrtelo: las barras de helado s, pero las galletas y el chocolate al licor, todava no... A la porra con el chocolate! dijo Klara. Y ya que no est cuando se la necesita, a la porra con Dolly tambin. Si quieres conservar la nave, vete ahora. Ahora? Solo? Sin Dolly? Con una sustitua aventur Klara. Cocinera, amante, alguien a quien podrs gritarle... estoy a tu disposicin. Y s manejarme en la nave. A lo mejor no cocino tan bien como Dolly, pero s hacer mejor el amor. Por lo menos, ms a menudo. Y no te queda tiempo para pensrtelo

demasiado. l la mir con la boca desencajada durante unos instantes. Luego, sonri. Coge esas cajas del suelo le orden. Y tambin lo que hay debajo de la hamaca y... Espera le ataj ella. Hay un lmite para lo que soy capaz de llevar. Por lo que se refiere a tus limitaciones le dijo l, te aseguro que vamos a comprobar a su debido tiempo cules son. Ahora, no discutas. Recoge ese saco, llnalo y nos vamos; y mientras lo haces, te voy a contar un cuento que me explicaron los Difuntos hace mucho tiempo. rase una vez dos prospectores que encontraron un gran tesoro dentro de un agujero negro, y no saban cmo sacarlo fuera. Por fin, uno de ellos dijo: Ya s. Me he trado a mi pequins: le ataremos el tesoro al lomo y que tire hasta sacarlo. El segundo prospector le contest: Qu estupidez! Cmo quieres que un perro tan pequeo sea capaz de sacar un tesoro de un agujero negro?. Y el primer prospector le contest: El estpido eres t, por no creer que podr. Es que no ves que he trado tambin un ltigo?.

16 RETORNO A PRTICO
Prtico me proporcion mi inmensa fortuna, pero tambin los momentos ms angustiosos de mi vida. Volver a Prtico fue como retroceder en el tiempo para volver a encontrarme con migo mismo. Yo era en aquella poca un ser humano joven, sin un cntimo, asustado y desesperado, cuyas nicas posibilidades en la vida eran salir en una misin que poda significar la muerte, o bien pasar el resto de mis das en un lugar en el que nadie deseaba vivir. No haba cambiado demasiado, Prtico. Aun ahora nadie habra querido vivir, aunque la gente viva y los turistas no hacan ms que llegar o irse constantemente. Al menos ahora las misiones no eran tan temerariamente arriesgadas como acostumbraban a serlo. Mientras atracbamos, le dije a mi programa Albert Einstein que acababa de hacer un descubrimiento filosfico; a saber, que existe una ley de mutua compensacin. Prtico se haba convertido en un lugar ms seguro mientras que el planeta Tierra, nuestro hogar, se haba convertido en un lugar ms peligroso. A lo mejor es que hay una ley de conservacin de la miseria que asegura un mnimo de infelicidad para cada ser humano, y todo lo ms que puede hacerse es esparcirla en un sentido u otro. Cuando dices cosas como sas, Robin suspir, es cuando me pregunto si mis diagnsticos no son tan buenos como deberan. Ests seguro de que no es consecuencia de la operacin? Albert estaba, o as apareca, sentado en el borde de su asiento, guiando nuestra nave para aterrizar mientras me hablaba, pero yo saba que su pregunta era retrica. Tena mis constantes ininterrumpidamente monitorizadas. Tan pronto como la nave qued asegurada, desconect la cinta del programa de Albert y me la encaj debajo de la axila, encaminndome hacia mi nueva nave. No quieres echar un vistaso? me pregunt Essie, estudindome con una expresin casi idntica a la que me haba mostrado Albert. Entonces, quieres que vaya contigo? La verdad es que me muero por ver la nueva nave le dije; slo quiero acercarme para ver cmo es. Nos podemos encontrar all ms tarde. Yo saba que estaba ansiosa por ver cmo marchaba la nueva sede de su amadsima cadena de restaurantes de comida rpida en Prtico. Por descontado, yo ignoraba con quin iba a encontrarse. As que yo no pensaba en nada en concreto mientras me encaramaba por la escotilla de mi nave personal, construida por manos humanas, mi propio yate interestelar, y maldita sea si no result cierto que estaba tan excitado como le acababa de decir a Essie. Vaya, es que fue como ver convertidas en realidad mis fantasas de nio! Era de verdad. Y era enteramente ma, y tena de todo. O por lo menos, casi de todo. El camarote principal tena una cama anisoquintica maravillosamente ancha, y al otro lado de la puerta haba un genuino cuarto de aseo. Tena una despensa repleta hasta los topes y algo que se pareca muchsimo a una cocina de verdad. Tena tambin dos camarotes-despacho, uno para Essie y otro para m, que podan convertirse en sendos dormitorios extra en caso de que decidiramos estar en compaa de invitados. Posea el primer sistema de navegacin jams construido por seres humanos en una nave civil a mayor rapidez lumnica; bien, algunos de sus componentes eran Heechees, rescatados de naves de exploracin daadas, pero la mayora eran de factura humana. Y era potente, con un sistema de navegacin ms amplio y veloz. Inclua un cubculo para Albert, un receptculo para cintas de datos con su nombre grabado encima; deslic el rollo dentro, pero no lo activ porque quera gozar a solas de aquel espectculo. Haba cintas con msica o piezas de PV grabadas, obras de consulta y programas especializados capaces de llevar a cabo casi cualquier cosa que o bien Essie o bien yo les pidiramos que hicieran. La pantalla panormica era una copia de la del transporte S. Ya., cuyo tamao era diez veces superior al de las borrosas planchas de las naves

de exploracin. Tena todo lo que yo haba soado que pudiera haber en una nave, realmente, y lo nico que le faltaba era un nombre.
Uno de los descubrimientos de menor importancia realizados por los Heechees era el empuje anisoquintico: una sencilla herramienta que lograba convertir cualquier impacto en una fuerza igual a la recibida, fuera cual fuera el ngulo. La teora que lo sustentaba era a la vez profunda y elegante. El uso que le dio la gente, no tanto. El artefacto ms popular de los construidos con materiales anisoquinticos fue un colchn de cama elstico, cuya fuerza era vector ms que escalar, lo que produca un soporte titilante a la actividad sexual. Actividad sexual! La de tiempo que malgastan los seres humanos en semejante cosa!

Me sent al borde de la gran cama anisoquintica y sent el divertido empuje en mi trasero, porque empujaba mi cuerpo hacia arriba en vez de ser mi cuerpo el que empujaba el colchn hacia abajo para quedar hundido en l, como sucede en los colchones corrientes, y pens en el problema del nombre. Era un buen lugar para hacerlo, porque la persona que iba a compartir aquella cama conmigo era la persona con cuyo nombre quera bautizar a la nave. Sin embargo, ya le haba dado su nombre al transporte interestelar. Por supuesto, pens, haba muchas maneras de resolver el dilema. Poda ponerle Semya. O Essie. O, puestos a ello, Seora de Robinette Broadhead, aunque sonaba de lo ms estpido. El asunto era bastante urgente. Estaba todo preparado para partir. No haba nada que nos retuviera en Prtico, salvo el hecho de que yo no pudiera salir en una nave que careca de nombre. Me encontr a m mismo en la cabina de los controles, y me sent en el asiento del piloto. ste estaba diseado para un trasero humano, y, con slo eso, se haba logrado ya una inmensa mejora sobre el antiguo modelo. De nio, cuando viva en las minas de alimentos, sola sentarme en una silla de la cocina, frente al horno de microondas, y me imaginaba estar pilotando una nave de Prtico hacia los remotos confines de la galaxia. En aquel momento estaba haciendo lo mismo. Alargu la mano y toqu las ruedas que establecan el curso y me imagin que apretaba la teta de despegue y... y bueno, me puse a fantasear. Me imagin a m mismo cruzando el espacio de la misma manera despreocupada, aventurera y sin riesgos que haba soado de nio. Qusares arremolinados. A toda velocidad hacia las galaxias cercanas. Atravesando el velo de polvo de silicona del corazn de la galaxia. Encontrndome con un Heechee! Entrando en un agujero negro... La ensoacin qued colapsada entonces, porque era, para m, algo demasiado real, pero fue tambin entonces cuando me di cuenta de que tena un nombre para la nave. Se ajustaba a Essie perfectamente, pero sin duplicar la denominacin de laS. Ya.: nico Amor. Era el nombre perfecto! Mas, siendo as, por qu me dej vagamente melanclico, sentimental y suspirando de amor? sa era una cuestin que prefera no averiguar. Y ahora que haba decidido un nombre, haba varias cosas que hacer: haba que rectificar el registro, ultimar los documentos del seguro, notificar al mundo mi decisin. La manera de hacerlo era dicindole a Albert que se encargara de hacerlo. Sacud, pues, la cinta que lo contena para asegurarme de que estaba firmemente encajado y lo conect. No me haba acostumbrado todava al nuevo Albert, por lo que me di un buen susto cuando,

en lugar de aparecer dentro del proyector hologrfico, ni tan siquiera cerca de ste, se me apareci junto a la puerta del camarote principal. Se plant all con un codo apoyado en la palma de una mano, y la pipa en la mano que tena libre, mirando a su alrededor como si acabara de llegar. Una nave bonita, s seor juzg. Mi enhorabuena, Robn. No tena la menor idea de que pudieras pasearte as! Mi querido Robn, de hecho no me estoy paseando me corrigi amablemente. Es parte de mi actual programacin el dar la mxima sensacin de realismo. Aparecer como un genio que sale de la lmpara de Aladino no sera realista, verdad que no? Eres un programa la mar de listo reconoc, y l, sonriendo, me dijo: Y un programa alerta tambin, si es necesario, Robin. Por ejemplo, asegurara que tu encantadora esposa se est acercando en este preciso instante. Se hizo a un lado algo completamente innecesario! al entrar Essie, que trataba de recuperar el resuello y de no dar la impresin de que estaba triste. Qu pasa? le pregunt, sbitamente alarmado. No me contest directamente. Entonces, no te has enterado? dijo por fin. Enterado de qu? Puso cara a la vez de sorpresa y de alivio. Albert, no has establecido an la conexin con la red de informacin? Estaba a punto de hacerlo, seora Broadhead dijo amablemente. Pues no lo hagas! Hay... bueno, hay algunos reajustes que debo hacer por culpa de las condiciones de la Corporacin. Albert junt los labios pensativamente, pero no dijo nada. Yo no me mord la lengua: Essie, escpelo ya de una vez! Qu pasa? Se sent en el banco del comunicador, abanicndose. El canalla de Wan! dijo Est aqu! Es la comidilla de todo el asteroide. Me sorprende que no hayas odo nada. Buf! Qu carrern! Tena miedo de que te deprimieras. Le sonre comprensivo. Hace semanas que me operaron, Essie le record. No estoy tan delicado, ni voy a armar ningn revuelo por culpa de Wan si es eso lo que te preocupa. Ten un poco ms de confianza en m! Ella misma me mir fijamente y asinti. Es cierto admiti. Ha sido una bobada. Bien, yo me vuelvo al trabajo. Se puso en movimiento, se levant y se dirigi a la puerta. Pero recuerda, Albert: nada de conectar con la red principal hasta que yo vuelva! Espera! le grit. No has odo mis noticias. Ella se detuvo lo suficiente para dejarme decir lleno de orgullo: He encontrado un nombre para la nave. nico Amor. Qu te parece? Se tom mucho tiempo para pensrselo, y la expresin de su rostro fue mucho ms forzada y mucho menos complacida de lo que yo haba esperado. Entonces, me dijo: S, es muy buen nombre. Que Dios la bendiga y a todos los que viajan en ella, eh? Bien, ahora tengo que irme. Despus de veinticinco aos juntos, an no acabo de comprender a Essie. As se lo dije a Albert. Estaba sentado despreocupadamente en la banqueta frente al tocador de Essie, mirndose al espejo, y se encogi de hombros. Crees que no le ha gustado el nombre? le pregunt Es un buen nombre! A m me lo hubiera parecido dijo mientras experimentaba diferentes expresiones ante el espejo. Si ni siquiera daba la impresin de querer ver la nave! Pareca como si algo la preocupara asinti. Pero qu? Te lo juro repet, no siempre consigo entenderla. Te confieso que a veces a m me sucede lo mismo. Pero en mi caso dijo volvindose hacia m para guiarme un ojo, supongo que se debe a que soy yo una mquina y ella es humana. Me pregunto cul ser la causa en tu caso. Me lo qued mirando, un tanto preocupado, y entonces le sonre. Eres bastante ms divertido en tu nueva programacin, Albert le dije. Se puede saber

qu te propones al mirarte en un espejo cuando s perfectamente que no puedes ver nada? Puede saberse qu beneficio obtienes t al mirar a la nico Amor, Robn? Por qu siempre que te hago una pregunta me contestas con otra pregunta? le respond, y se ech a rer con fuertes carcajadas. Era una buena actuacin. Mientras tuve al antiguo programa Albert ste era capaz de rer e incluso de inventar chistes, pero siempre sabas que no era ms que una imagen sonriendo. Incluso podas creer que se trataba de la imagen de alguien, si as lo preferas; digmoslo sin ambages pues yo mismo lo haca a menudo, algo as como la imagen de alguien tal como aparece en la Piezovisin. Pero lo que no haba... cmo definirlo? Lo que no haba era presencia. Pero ahora s la haba. No es que se oliera. Pero yo poda sentir su presencia en la habitacin con ms sentidos que slo la vista y el odo. Cosa de temperatura, de sensacin de masa? No lo s. Se trataba de lo mismo que te dice que hay alguien a tu lado, sea lo que sea. La verdadera respuesta dijo presumiendo, es que este aspecto es mi propio equivalente a una nave nueva, o el equivalente al traje de los domingos, o la analoga que prefieras establecer. No hago ms que contemplarlo para comprobar hasta qu punto me gusta. Y a ti qu te parece?, que a fin de cuentas es lo que importa. No te hagas el humilde le dije; claro que me gusta. Pero preferira que estuvieras conectado a la red principal de informacin. Me gustara saber, por ejemplo, si alguna de las personas con quienes he estado trabajando ha hecho algo en relacin al asunto de los terroristas. Sabes que har cualquier cosa que me ordenes, pero la seora Broadhead fue bastante explcita me contest. No, no quiero que el conflicto te haga saltar en pedazos o afecte a tus auxiliares. Ya s qu es lo que voy a hacer le dije, levantndome con una lucecita encendida en mi cabeza. Voy a salir al pasillo y voy a establecer la comunicacin a travs de uno de los circuitos de comunicacin, si es que brome no he olvidado cmo hacerlo yo solo. S, claro, puedes hacerlo el tono de su voz era de preocupacin, por algn motivo, pero es innecesario, Robin. S, de acuerdo le dije mientras me detena en el umbral de la puerta, pero me pica la curiosidad, sabes? En lo referente a tu curiosidad repuso sonriendo mientras embuta el tabaco en la cazoleta de su pipa (aunque, pens, es una sonrisa forzada), en lo que a eso se refiere, tengo que recordarte que hasta que atracamos estuve en constante comunicacin con la red. No haba ninguna novedad digna de mencin. Aunque es posible, no obstante, que la misma ausen cia de noticias sea, en s misma, interesante. Por no decir tranquilizadora. No acababa de acostumbrarme al nuevo Albert. Volv a sentarme y me qued mirndole. Eres un jodido jeroglfico, doctor Einstein le dije. Slo cuando tengo que transmitir informacin de por s poco clara. Sonri. El general Manzbergen no recibe tus llamadas en este preciso momento. El senador dice que ha hecho todo cuanto le ha sido posible. Maitre Ijsinger dice que Kwiatkowski y nuestro amigo de Malasia no responden a los esfuerzos realizados por tu parte para contactar con ellos, y todo lo que ha conseguido de los albaneses es un mensaje que reza: No se preocupe. Pues entonces algo ha pasado! exclam, ponindome de nuevo en pie. Es posible que algo pueda pasar me corrigi, y en tal caso, de verdad, lo nico que podemos hacer es dejar que ocurra. En cualquier caso, Robn dijo con tono engatusador, preferira que no abandonaras la nave ahora. Hay una buena razn: Cmo puedes estar seguro de que ah fuera no hay alguien con una pistola y tu nombre en una lista? Un terrorista? Aqu? Aqu o en Rotterdam, qu te hace pensar que en un lugar es ms probable que en el otro? Permteme que te recuerde, Robin, que poseo alguna experiencia en ese terreno. En cierta ocasin los Nazis le pusieron a mi cabeza un precio de veinte mil marcos; puedes estar seguro de que no le dej a nadie hacerse con ella! Me detuve antes de cruzar el umbral. Los quines? Los Nazis, Robin. Un grupo de terroristas que ocup el poder en Alemania hace muchos aos, cuando yo estaba vivo. Cuando estabas qu? Quiero decir, claro est coment con indiferencia en la poca en la que el ser humano

cuyo nombre me habis dado estaba vivo; pero desde mi punto de vista, sa es una distincin poco importante. Distrado, se meti la pipa llena de tabaco en el bolsillo y se sent de manera tan natural, tan sin reservas, que automticamente yo tambin me sent.
Aunque es interesante verme desde el punto de vista de Robn, es poco agradable. La programacin que la seora Broadhead me haba asignado me constrea a hablar, comportarme, e incluso pensar, de la misma manera en que lo habra hecho el genuino Albert Einstein de haber vivido lo suficiente como para ocupar mi lugar. Robin cree que es grotesco. En cierto sentido tiene razn. Los seres humanos son grotescos.

Creo que no acabo de acostumbrarme a tu nueva personalidad, Albert. No hay mejor tiempo que el presente, Robin. Me sonri seductor. Todo l era ms slido. Los antiguos hologramas lo presentaban en una docena, ms o menos, de poses caractersticas: con un viejo jersey o en camiseta, con o sin calcetines, con bambas o en zapatillas, con la pipa o con un lpiz. Sin duda, en aquel momento llevaba una camiseta, pero encima de sta llevaba puesto un suter, de esos holgados que se abrochan por delante y llevan bolsillos, un cardign, que tanto se llevan en Europa. En la chaqueta haba una chapita que deca Dos por ciento, y alrededor de la barbilla se vea una barba rala blanca de dos das, que sugera que no se haba afeitado aquella maana. Bueno, claro que no se haba afeitado! Ni entonces ni nunca, por lo dems, ya que no era sino la proyeccin hologrfica de un proceso computerizado... Pero tan real, tan convincente, que estuve a punto de ofrecerle mi propia mquina de afeitar! Me ech a rer y sacud la cabeza. Qu es eso del dos por ciento? Ah dijo con reserva, un lema de mi juventud. Si el dos por ciento de la humanidad se negase a pelear, no habra guerras. Lo crees en estos momentos? Confo en ello, Robn me corrigi. Aunque las noticias no sean portadoras de mucha esperanza, tengo que admitirlo. Quieres conocer el resto de las noticias? Supongo que debera querer contest, y le observ dirigirse al tocador de Essie. Se sent en la banqueta frente al tocador y se puso a juguetear ociosamente con los frascos de perfume y con los objetos de decoracin femenina mientras me hablaba; tan normal, tan humano, que me distrajo de lo que me estaba diciendo. Afortunadamente, porque las noticias no podan ser peores. La destruccin del acelerador Lofstrom haba sido el primer movimiento de una insurreccin, y una pequea guerra sangrienta haba estallado en aquella parte de Sudamrica. Los terroristas haban vertido toxinas de botulismo en los abastecimientos de agua de Londres. Noticias as prefera no saberlas, y se lo dije. l suspir y asinti. Los tiempos eran mejores cuando yo era joven dijo nostlgico. Aunque no eran perfectos, desde luego. Hubiera podido llegar a ser presidente del estado de Israel, lo sabas, Robin? Pues s. Pero sent que no deba aceptar. Yo luchaba por la paz, siempre, y un estado en ocasiones debe declarar la guerra. Loeb me dijo una vez que todos los polticos son casos patolgicos, y me temo que as es. Se sent erguido y ms animado: Pero hay buenas noticias despus de todo, Robin! El Premio Broadhead a los Descubrimientos Cientficos... El qu? Acurdate, Robin dijo con impaciencia, el sistema de premios que me autorizaste a organizar justo antes de que te operaran. Ha empezado a dar frutos. Acaso has resuelto el Gran Misterio de los Heechees?

Ah, Robin, ya veo que me quieres tomar el pelo me reproch amablemente. Desde luego que por ahora no hay nada de tan vasto alcance. Pero hay un fsico en Laguna Beach, Beckfurt. Conoces su trabajo? Aquel con el que propona un sistema para llegar al espacio plano? No, ni siquiera s qu es el espacio plano. Bueno dijo, resignndose ante mi ignorancia, creo que eso no importa demasiado de momento; ahora est trabajando en un anlisis matemtico de la prdida de masa. Segn parece, se trata de un fenmeno bastante reciente, Robin! No se sabe cmo pero de alguna manera al universo se le ha estado aadiendo masa en los ltimos millones de aos! Vaya dije, haciendo ver que entenda lo que me deca. Pero no le enga. Sigui, paciente: Si te acuerdas, Robin, hace algunos aos aquella Difunta, o sea, la mujer registrada en lo que ahora es el transporte S. Ya. Broadhead, nos llev a pensar que el fenmeno de la prdida de masa tena que ver con una intervencin Heechee. Descartamos esa posibilidad entonces, porque no pareca haber razn alguna para que as fuera. Lo recuerdo dije, pero era verdad slo en parte. Recordaba, eso s, que por aquel entonces Albert haba concebido la absurda idea de que los Heechees haban colapsado la expansin del universo para conducirlo de nuevo al tomo primordial, para lograr de esta manera un nuevo Big Bang y, en consecuencia, un universo nuevo con leyes fsicas algo distintas. Pero entonces cambi de parecer. Sin duda, debi de explicarme sus razones, pero yo no las haba sabido retener. Mach? dije, tiene algo que ver con nuestro amigo Mach? Y con alguien que se llama Davies? Exactamente, Robin! aplaudi, sonrindome encantado. La Hiptesis sugiere una buena razn para haberlo hecho, pero la Paradoja de Davies convierte tal hiptesis en improbable. Bien, pues ahora Beckfurt ha demostrado analticamente que no es necesario aplicar la Paradoja de Davies si se parte del presupuesto que las expansiones y contracciones del universo son finitas! Se levant y se puso a pasear por la estancia, demasiado satisfecho consigo mismo como para seguir sentado y quieto. Yo no entenda qu era lo que le causaba aquel regocijo. Albert le pregunt, todava incierto, ests sugirindome que el universo entero se est estrechando alrededor de nuestras cabezas y que al final nos vamos a quedar todos apri sionados dentro del cmo lo llamas? phloem? Exactamente, mi querido muchacho! Y eso te pone contento. Naturalmente! Oh, bueno! dijo, detenindose junto a la puerta para mirarme. Ya veo qu es lo que te preocupa. No va a ocurrir pronto. Con toda seguridad, no antes de varios miles de millones de aos. Me arrellan en mi asiento, mirndole. Me iba a llevar algn tiempo acostumbrarme a este nuevo Albert. Todo le pareca estupendo; parloteaba y parloteaba sin cesar, satisfecho a ms no poder, de las teoras a medio cocer que le haban estado lloviendo encima desde que se haba instaurado el premio, y de las interesantsimas nociones que, a raz de las teoras, se le haban estado ocurriendo. Que se le haban estado ocurriendo? Un momento dije, con el entrecejo fruncido porque haba algo que no acababa de ver claro. Cundo? Cundo, qu, Robn? Cundo has podido reflexionar t sobre lo que acabamos de hablar si has estado desconectado todo el tiempo menos este rato que llevamos hablando? Exactamente, Robin. Cuando estaba desconectado, como t dices. Parpade. Ahora que la seora Broadhead me ha facilitado un circuito de informacin incorporado, no dejo de existir ni siquiera cuando me pides que me retire, sabes? No, no lo saba le contest. Y me proporciona un placer que no puedes ni hacerte idea! Pensar y nada ms! Es lo que ansi a lo largo de toda mi vida. Siendo joven suspiraba por la mera oportunidad de poderme sentar a pensar, para poder hacer cosas tales como reconstruir pruebas de conocidos teoremas fsicos y matemticos. Ahora puedo hacerlo muy a menudo, y mucho ms rpidamente que cuando estaba vivo! Le estoy muy agradecido a tu esposa por ello. Se tir del lbulo de la oreja . Y aqu viene de nuevo tu esposa, Robin. Seora Broadhead, acabo de recordar que debo expresarle mi gratitud por la nueva programacin.

Robin no entenda demasiado bien la Paradoja de Davies, pero es que ni siquiera acababa de entender la Paradoja de Olbers, que ya preocupaba a los astrnomos en el siglo diecinueve. Olbers predicaba que si el universo es infinito, debe comprender un nmero infinito de estrellas. Lo que significa que lo que nosotros debemos percibir no es estrellas aisladas sobre el fondo negro del espacio, sino una bveda de luz estelar slida, de un blanco deslumbrante. Y lo prob matemticamente. (Lo que l ignoraba es que las estrellas estn agrupadas en galaxias, lo que altera los clculos matemticos.) Un siglo despus, Paul Davies deca: Si es cierto que el universo es cclico y que se expande y contrae sin cesar, entonces, si es posible que un fragmento de materia o de energa atraviese sus lmites hasta alcanzar el siguiente universo, en un tiempo infinito, esa luz dejada escapar aumentar infinitamente y volveremos a tener un cielo como el descrito por Olbers. Lo que l ignoraba es que el nmero de oscilaciones que permite la fuga de un fragmento de energa no es infinito. Y nosotros nos encontrbamos nada menos que en la primera.

Ella le mir sorprendida y a continuacin hizo que no con la cabeza. Robin, cario me dijo, hay algo que debo decirte. Un momento. Se volvi hacia Albert y le espet tres o cuatro rpidas frases en ruso. l asinti, con expresin grave. A veces soy tan lento que me cuesta ver lo que tengo delante, pero en esta ocasin la cosa era demasiado obvia. Algo pasaba de lo que tena que ser informado. Venga ya, Essie le dije alarmado, y ms alarmado todava porque ignoraba de qu estaba receloso. Qu ha pasado? Qu es lo que ha hecho Wan esta vez? Wan ha abandonado Prtico, y no poda haberlo hecho en momento ms adecuado, porque est en aprietos con la gente de la Corporacin, y con un montn ms de gente, tambin. Pero no es de Wan de quien quiero hablarte. Es de una mujer que he visto en mi sucursal de Prtico. Se pareca muchsimo a la mujer de quien estabas enamorado antes de conocerme: Gelle-Klara Moynlin. Se pareca tanto que he pensado que se trataba tal vez de una hija suya. Me la qued mirando. Cmo? Y t cmo sabes qu aspecto tena Klara? Oh, Robin dijo con impaciencia, hace veinticinco aos que estamos casados, y yo soy especialista en la actualizacin de datos. No supondrs que no he podido aparmelas para enterarme, verdad? Lo s todo de ella, cada dato almacenado. Ya, pero... ella jams tuvo una hija, ya sabes. Me detuve, preguntndome sbitamente qu era lo que yo mismo saba. Haba amado mucho a Klara, pero no durante mucho tiempo. Era ms que probable que hubiera cosas en su vida que no me hubiera contado. Mira, de hecho dijo Essie en tono de disculpa, mi primera hiptesis es que fuera hija tuya. Slo en teora, ya me entiendes, pero era posible. Se volvi a Albert para preguntarle: Albert, has acabado las indagaciones?

S, seora Broadhead asinti con expresin grave. No hay nada en los informes de GelleKlara Moynlin que permita creer que tuvo una hija. Y? Busc la pipa y juguete con ella. No hay dudas en lo relativo a la identidad, seora Broadhead. Su nombre aparece en el registro, junto con el de Wan, con fecha de hace dos das. Essie suspir. Entonces dijo con valor, no hay duda. La mujer que he visto en la sucursal es la propia Klara. No se trata de una impostora. En aquel momento, mientras trataba de digerir lo que acababan de decirme, lo que ms dese en este mundo, o en cualquier caso lo que ms urgentemente necesitaba en aquel momento, fue la restablecedora y tranquilizadora presencia de mi programa psicoanaltico, Sigfrid von Shrink. Necesitaba ayuda. Klara? Viva? Aqu? Y en caso de que semejante imposibilidad resultara cierta, qu debera hacer yo al respecto? Al menos, era capaz de decirme a m mismo que no le deba nada a Klara que no le hubiera pagado ya. Le haba pagado ya con un prolongado perodo de luto y un amor permanente, con un sentimiento de prdida que tres dcadas no haban conseguido disipar del todo. Haba sido arrancada de mi lado, atrapada al otro lado de un mar que me era imposible atravesar, y lo nico que consegua hacrmelo ms llevadero era el haber llegado por fin a creer que No Era Culpa Ma. Pero el mar pareca haberse abierto solo, de un modo u otro. Ella estaba aqu! Tambin yo estaba aqu, felizmente casado desde haca muchos aos, con la vida perfectamente establecida, sin un lugar en ella para la mujer a la que haba jurado querer exclusivamente y para siempre. Pero hay ms dijo Essie, escrutando mi rostro. Yo estaba bastante ausente de la conversacin. S ? Digo que hay ms. Wan lleg con dos mujeres, no con una. La otra mujer es Dolly Walthers, la esposa infiel de la persona a quien vimos en Rotterdam, te acuerdas, no? Joven, estaba llorando, tena el rimel corrido... es bonita, aunque no est en el mejor estado psquico. Los de la polica militar americana la arrestaron cuando Wan se larg dejndola sin blanca, as que he ido a verla. Dolly Walthers? Oh, Robn, escchame por favor! S, Dolly Walthers. Pero de todos modos no ha podido decirme gran cosa, porque los de la polica militar tenan otros planes para ella. Los de los Estados Unidos queran llevrsela al Alto Pentgono. La polica militar brasilea quera impedirlo. Ha habido una buena discusin y al final los americanos se han salido con la suya. Asent para demostrar que entenda lo que me estaba diciendo. Essie me estudi con la mirada. Te encuentras bien, Robin? Desde luego que estoy bien. Slo estoy un poco preocupado porque si hay friccin entre americanos y brasileos, espero que ello no sea obstculo para que lleguen a un acuerdo en lo de los terroristas. Ah dijo Essie, asintiendo, ahora lo entiendo. Hubiera jurado que haba algo que te preocupaba pero no daba con el qu. Entonces se mordi el labio. Por favor, perdname Robin, creo que yo tambin estoy un poco triste. Se sent en el borde del colchn anisoquintico, y se crisp con irritacin cuando el colchn la empuj hacia arriba. Los asuntos prcticos en primer lugardijo concentrndose. Qu hacemos? Las alternativas son stas: uno, salir a investigar el objeto localizado por Walthers como habamos planeado; dos, intentar obtener ms informacin respecto a Gelle-Klara Moynlin; tres, comer algo y dormir bien antes de empezar a hacer nada, porque aadi en tono de reconvencin, no debemos olvidarnos de que ests todava convaleciente de una importante operacin intestinal. Yo personalmente me inclino ante la tercera alternativa, qu opinas t? Como yo estaba reflexionando sobre una cuestin tan importante, Albert se aclar la

garganta: Se me ocurre, seora Broadhead, que no resultara demasiado caro, tal vez unos cientos de miles de dlares, fletar una Uno para un servicio de unos pocos das y enviarla en un servicio de fotorreconocimiento. Le mir, intentando seguir su razonamiento. De esta manera explic, podramos hacer que la nave buscara ese objeto, que lo localizara y lo observara y nos trajera los informes. No hay una gran demanda de naves de un solo tripulante actualmente, segn tengo entendido, y en el peor de los casos aqu en Prtico hay muchas disponibles. Qu buena idea! exclam Essie. Est decidido entonces, no? Encrgate de arreglarlo, Albert, y prepranos algo delicioso para comer, en nuestra primera comida a bordo de la nueva nave, hum, s, nico Amor. Ya que yo no manifestaba ninguna objecin, eso fue lo que hicimos. No manifest ninguna objecin porque me hallaba en pleno shock. Lo peor del shock es que mientras lo padeces no te das cuenta de que ests bajo sus efectos. Cre estar perfectamente lcido y consciente. De modo que me com todo lo que me pusieron por delante, y no not nada extrao hasta que Essie me meti en la cama saltarina. No has dicho palabra le dije. Claro, porque las diez ltimas veces que te he dirigido la palabra no me has contestado me dijo, sin hacerme ningn reproche. Nos veremos maana por la maana. Comprend rpidamente lo que haba querido decir con aquello. Te vas a dormir al camarote de los invitados, no es eso? S, cario, pero no porque est enfadada o dolida. Slo para que puedas estar a solas esta noche, de acuerdo? Supongo que s. Quiero decir que s, claro, cario; es una buena idea, probablemente le contest. Empec a darme cuenta de que Essie estaba muy triste e incluso llegu a pensar que poda ser preocupante. Cog su mano y le bes la mueca antes de que la retirara, y me esforc por darle conversacin: Essie, habra debido consultarte antes de ponerle nombre a la nave? Apret los labios. nico Amor es un nombre juzg. Pero me dio la impresin de que tena alguna reserva, y yo no entenda por qu. Te lo habra consultado le expliqu, pero me pareci que hacerlo habra sido bastante torpe. Quiero decir, que preguntrselo a la persona en honor a la cual pones el nombre es como preguntarte qu quieres que te regale por tu cumpleaos en lugar de comprarte algo yo mismo. Ella me sonri, relajndose. Pero Robn, si siempre me haces ese tipo de preguntas. Pero de veras, no tiene importancia. Y, s, nico Amor es un nombre excelente, ahora que s que el amor que tenas en mente es el mo. Me temo que Albert estuvo manipulando de nuevo sus pociones mgicas para dormir, porque me qued fuera de combate al poco. Pero no dorm mucho. Tres o cuatro horas ms tarde yaca tumbado boca arriba en la cama anisoquintica completamente despierto, la mar de tranquilo y bastante perplejo. En el lugar en que se encuentran los fosos de amarre, en el permetro orbital de Prtico, hay algo de fuerza centrfuga que se debe a la velocidad de rotacin del asteroide. Las posiciones se invierten y arriba es abajo. Pero no en la nico Amor. Albert haba puesto en marcha la nave, y la misma fuerza que evitaba que flotramos en rbita estando en vuelo neutralizaba y a la vez inverta la fuerza del empuje del asteroide; yo me mantena delicadamente sujeto a la delicada cama. Poda sentir el dbil vibrar de los sistemas de acondicionamiento de la nave mientras renovaban el aire y mantenan estable la presin en las tuberas y efectuaban todas las dems pequeas operaciones que mantenan en marcha a la nave. Saba que, de mencionar su nombre, Albert aparecera ante m, y casi vala la pena hacerlo para ver si elegira hablarme desde el otro lado de la puerta o si saldra de debajo de mi cama para divertirme. Supongo que la comida y la bebida contenan tanto una droga para dormir como algn estimulante para mi estado de nimo, porque me encontraba bastante tranquilo frente a mis problemas, si bien con

la sensacin de que ninguno de ellos se resolva. Cules eran los problemas a resolver? se era el primer problema. Mis prioridades haban sido reordenadas tantas veces en las ltimas semanas que no saba cul de ellas colocar en primer lugar. Estaba el doloroso y duro problema de los terroristas, y haba ms razones que las mas personales por las que era de primer orden resolverlo; pero haba retrocedido en el escalafn despus de que Audee Walthers me anunciara en Rotterdam que tena un nuevo problema para m. Estaba el problema de mi salud, pero pareca pasajero, o al menos, a la espera. Y estaba el problema, nuevo e insoluble, de Klara. Con cualquiera de ellos poda enfrentarme, y con los cuatro a la vez posiblemente tambin, de un modo u otro, pero especficamente, cmo?, qu era lo que tena que hacer al da siguiente? No conoca la respuesta a la ltima pregunta, de manera que no me levant de la cama. Volv a dormirme, y cuando me despert de nuevo, no estaba solo. Buenos das, Essie la salud mientras me estiraba para cogerle la mano. Buenos das me contest ella, apretndome la mano contra su mejilla, como sola hacer. Pero el asunto que quera discutir no era en absoluto uno de los habituales. Te encuentras bien, Robin? Estupendo. He estado pensando en tu situacin. Ya lo veo. Poda sentirme a m mismo ponerme en tensin: la atmsfera relajada empezaba a disiparse. Y cul es esa situacin? Se trata del problema Klara Moynlin, desde luego me dijo. Ya s que te resulta difcil. Oh murmur vagamente, estas cosas pasan y ya est. No era aquel un problema que me apeteciera discutir con Essie, pero eso no iba a disuadirla de intentar discutirlo conmigo. Mi querido Robin me dijo, con la expresin tranquila y la voz calma, en la media luz de la habitacin, no tiene sentido que sigas guardndotelo en tu interior: si no descorchas la botella, explotar. Le apret la mano. Has estado tomando lecciones de Sigfrid von Shrink? Siempre sola decirme eso. Era un buen programa, Sigfrid. Por favor, creme, s cmo te sientes. S que lo sabes, lo que sucede... Lo que sucede asinti, es que resulta difcil hablar de esto conmigo ya que yo soy La Otra Mujer en cuestin. Sin la cual el problema no existira. Eso no es verdad, maldita sea! no era mi intencin gritar, pero tal vez era cierto que haba demasiado gas dentro de la botella. No, Robin, es verdad. Si yo no existiera, podras salir en busca de Klara, encontrarla sin ms problemas y decidir juntos qu hacer con esta nueva situacin. Podrais incluso volver a ser amantes. O quiz no; Klara es una mujer joven, y tal vez no se conformara con las piezas oxidadas y los remiendos de un viejo amante, eh? Me temo que hay que descartar esta hiptesis. Medit durante un instante para corregirse: No, no es cierto; no siento en absoluto que nos amemos los dos. Tengo nuestro amor en gran estima... pero el problema sigue ah. Pero, Robin, nadie tiene que sentirse culpable por ello! T no te mereces culpa alguna, yo no la acepto para m, por supuesto que Klara Moynlin no ha hecho nada para sentirse culpable. Toda la culpa, toda la preocupacin y todo el temor estn en tu interior. No, Robin, no me mal interpretes, s que lo que est en la cabeza puede afectar muchsimo a lo que hay en el corazn, sobre todo en el caso de personas con una autoconciencia tan desarrollada como t. Pero no es ms que un castillo de naipes, saldr por los aires si soplas. El problema no es la reaparicin de Klara, el problema es que t te sientes culpable. Era ms que evidente que yo no haba sido el nico que haba dormido poco aquella noche; era obvio que Essie haba estado preparando esta charla. Me sent en la cama y olfate el aire. Es caf lo que has trado contigo? Slo si te apetece de verdad. Me apetece. Medit durante unos instantes mientras me tenda el termo. Tienes razn. S que la tienes. Lo que no s, como sola decirme Sigfrid, es cmo integrar esta certeza en mi vida. Asinti. Veo que me he equivocado dijo. Hubiera debido incluir las capacidades de Sigfrid en la

programacin de Albert, en lugar de sus conocimientos de gastronoma, pongo por caso. He pensado en efectuar algunos cambios en la programacin de Albert, por ti, porque todo esto me pesa en la conciencia. Oh, cario, no es... Culpa ma, no. ste es el meollo del asunto, no? Essie se inclin hacia m para darme un beso rpido y a continuacin puso cara de preocupacin. Oh, Robn, espera, retiro ese beso, por lo que tengo que decirte: como t mismo me has explicado en las curas psicoanalticas, lo que importa no es el analista. Lo importante es lo que tiene lugar en la mente del paciente, en este caso, t. Por eso el psicoanalista puede ser una mquina, incluso una mquina muy rudimentaria, o un ser humano que tenga el ttulo de doctor.., o incluso yo misma. T?! Puso un gesto de disgusto. Te he odo tonos ms halageos se quej. Que vas a psicoanalizarme t? Se puso a la defensiva. S, yo, por qu no? Como amiga tuya. Como muy buena amiga tuya, inteligente, con ganas de escucharte, y te prometo que sin prejuicios. Te lo prometo, Robn, cario. Te dejar hablar, luchar, gritar, llorar incluso, si ello es necesario para que lo eches todo fuera, hasta que veas claro qu es lo que sientes y qu lo que necesitas. Me enterneci el corazn, pero lo que consegu decir fue: Ah, Essie... Me habra resultado sencillsimo echarme a llorar. Sin embargo, volv a remover el caf y negu con la cabeza. No funcionar le dije. Me senta pesaroso, y sa fue la sensacin que deba transmitir, pero tambin me senta... cmo definirlo? Tcnicamente interesado. Interesado en ello como problema que haba que resolver. Y por qu no ha de funcionar? me pregunt combativa. Escucha, Robin, he pensado en esto con cuidado. Recuerdo a la perfeccin lo que me has dicho al respecto, y te lo voy a repetir ahora: segn decas, lo mejor de las sesiones con Sigfrid se produca cuando ibas a verle, mientras ensayabas lo que l iba a preguntarte, lo que t ibas a contestarle. Yo te he dicho eso? Siempre me sorprenda la increble memoria de Essie en lo relativo a esas pequeas conversaciones casuales mantenidas a lo largo de veinticinco aos juntos. Exactamente eso contest autosatisfecha. As, pues, por qu no conmigo? Porque estoy implicada en el asunto. Bien, sin duda eso lo hara ms duro. Las cosas difciles se hacen inmediatamente repuso animosa, las imposibles llevan algo ms de tiempo. Dios te bendiga, pero pens durante unos instantes ...no es solamente cuestin de escuchar. Lo bueno de un programa psicoanaltico eficaz es que tambin le presta atencin a la parte no verbal. Entiendes lo que quiero decir? El yo que habla no siempre sabe qu es lo que intenta decir. Uno se bloquea, porque dar salida a todas esas cosas viejas implica dolor, y uno no quiere padecer dolor. Sostendr tu mano mientras dure el dolor, cario. S que lo haras. Pero seras capaz de entender la parte no verbal? Ese yo interno, que no habla, se comunica a travs de smbolos, de sueos, de deslices freudianos. Traduce aversiones inexplicables, temores, necesidades, o asfixia, o insomnio. No quiero decir que yo padezca todas esas cosas, no... Desde luego, no todas! ...pero son parte del vocabulario que Sigfrid era capaz de leer. Yo no puedo. Y t tampoco. Essie suspir y acept la derrota. Entonces habr que poner en marcha el plan dos dijo. Albert, enciende las luces y ven! Las luces de la habitacin se encendieron paulatinamente y Albert Einstein atraves la puerta. No puedo decir que se desperezase y bostezara, pero tena el aspecto de un viejo genio recin sacado de la cama, preparado para cualquier contingencia, pero todava somnoliento. Has enviado ya la nave para el fotorreconocimiento? le pregunt Essie. Ya est de camino, seora Broadhead le respondi. No estaba en absoluto seguro de haber dado mi conformidad para que lo hiciera, aunque

tal vez la hubiera dado. Y has despachado los mensajes como acordamos? Todos, seora Broadhead. Tal como me orden que lo hiciera. A todas las personas importantes en el escalafn militar o de la presidencia de los Estados Unidos que le deben algn favor a Robn, pidindoles que hagan todo lo posible para persuadir a los del pentgono de que nos dejen hablar con Dolly Walthers. Exacto. Eso te dije que hicieras corrobor Essie y a continuacin se volvi hacia m. Ves? Ahora slo podemos hacer una cosa. Encontrar a Dolly, encontrar a Wan despus, y por ltimo encontrar a Klara. Entonces dijo, hablando mucho ms rpidamente pero con una voz y una expresin sbitamente mucho menos segura y muy vulnerable, entonces veremos lo que haya que ver, y mucha suerte para todos. Estaba yendo mucho ms deprisa de lo que yo era capaz de seguir, y en direcciones a las que estaba seguro de no haber dado nunca mi conformidad. Mis ojos estaban abiertos por la estupefaccin. Essie! Qu ests tramando? Quin ha dicho...? He sido yo, cario, est claro. No es posible enfrentarse a Klara en forma de fantasma del subconsciente. Pero a lo mejor es posible enfrentarse a Klara viva, cara a cara. No te parece que es la nica manera? Essie! yo estaba terriblemente conmocionado. Has enviado todos esos mensajes? Has falsificado mi nombre? T...! No, Robn, no, espera! me contest, tambin bastante conmocionada. De qu falsificacin ests hablando? Los mensajes iban firmados Broadhead. se es mi nombre, al fin y al cabo, no? Tengo derecho a firmar los mensajes con mi nombre, no? La mir con frustracin, con terrible frustracin. Mujer le dije, eres demasiado lista para m, lo sabas? Por qu tengo la sensacin de que conocas de antemano cada palabra de esta conversacin, antes de que la empezra mos incluso? Soy una especialista en informacin me contest encogindose de hombros orgullosamente, como no he hecho ms que decirte. S qu hacer con la informacin, sobre todo cuando se trata de veinticinco aos de informacin acerca de alguien a quien quiero muchsimo y a quien slo deseo que sea feliz. Pues s, pens cuidadosamente qu es lo que poda hacerse y qu lo que t ibas a permitir que se hiciera, y he llegado a las inevitables conclusiones. Hara todava ms si ello fuera necesario, Robn concluy, levantndose y desperezndose. Har lo que sea mejor, incluyendo desaparecer seis meses para que t y Klara podis hablar de vuestras cosas. As, diez minutos despus, mientras Essie y yo nos lavbamos y vestamos, Albert recibi la conformidad de despegue y sac a la nico Amor de su anclaje, y nos pusimos de camino hacia el Alto Pentgono. Mi amada esposa Essie posee muchas virtudes. Una de ellas es un altruismo que a veces me deja sin aliento. Otra de sus virtudes es el sentido del humor, que en ocasiones contagiaba a sus programas. Albert se haba vestido para desempear las funciones de piloto temerario; llevaba puesto un casco de cuero y piel con orejeras y una bufanda blanca a lo Barn Rojo en torno al cuello, y se haba sentado en el puesto del piloto mirando ceudo los controles. Deshazte de todo eso le dije, y l se volvi hacia m con una tmida sonrisa de disculpa. Slo trataba de divertirte me dijo, quitndose el casco. Te aseguro que lo has conseguido. Era verdad que me haba hecho gracia. Yo me encontraba mejor en conjunto. La nica manera de combatir la aplastante depresin que producen los problemas con los que uno no ha querido enfrentarse, es enfrentndose a ellos de un modo u otro, y ciertamente aqulla era una manera de hacerlo tan buena como cualquier otra. Supe valorar el cuidado amoroso de mi esposa. Me gust como volaba mi nueva nave. Disfrut incluso con la manera en que la proyeccin hologrfica llamada Albert Einstein se desprenda de su casco y su bufanda hologrficos. No los hizo desaparecer como por arte de magia, truco demasiado vulgar. Lo que hizo fue enrollarlos y dejar ambas prendas entre sus pies, me imagino que a la espera de que nadie mirara para hacerlos desaparecer entonces. Te obliga el pilotaje de esta nave a poner en ello toda tu atencin, Albert? le pregunt. La verdad es que no, Robn admiti. En realidad la nave cuenta con su propio programa de autopilotaje total.

O sea, que el que ests ah no es ms que otra manera de divertirme, no? Bueno, y por qu no me diviertes de otra manera? Cuntame, hblame de todas esas cosas de las que tanto te gusta presumir. Ya sabes, cosmologa, los Heechees, el sentido de la vida, Dios... Si as lo deseas, Robin dijo en tono complaciente. Aunque tal vez prefieras antes echarle un vistazo a este mensaje que acaba de llegar. Essie, en el rincn donde estaba atendiendo la correspondencia de sus clientes, levant la vista hacia donde nos encontrbamos, en tanto que Albert borraba las imgenes que mostraba la pantalla central para reproducir el mensaje: Robinette, chaval, no hay nada imposible para el tipo que ha conseguido doblegar a los brasileos a su antojo. Los del Alto Pentgono estn avisados de tu visita y tienen orden de sacar a relucir sus mejores modales. El acuerdo es tuyo. Manzbergen Dios! exclam, sorprendido y contento. Lo han hecho! Se han puesto de acuerdo para combatir a los terroristas! Albert asinti: Eso parece, Robin. Creo que tienes una razn ms que buena para estar orgulloso de lo que has hecho. Essie se me acerc y me bes en la nuca. Ratifico lo que Albert acaba de decir ronrone. Excelente, Robin! Eres un hombre de gran influencia. Caray! dije sonriendo. No pude evitar la sonrisa. Si los brasileos haban accedido finalmente a facilitar a los americanos sus instrumentos de rastreo y localizacin, sin duda los americanos iban a poder utilizar a su vez sus propios instrumentos para encontrar de esta manera un modo de enfrentarse con los malditos terroristas del espacio y acabar de una vez con aquel TTP que nos estaba volviendo a todos locos. Sin duda, el General Manzbergen estaba encantado conmigo! Yo tambin lo estaba! Aquello me demostr que cuando los problemas parecen absolutamente insolubles y no sabes por cul de ellos empezar primero, basta con que empieces por uno cualquiera para que los dems empiecen a resolverse... Qu? Digo que si sigues interesado en que hablemos me pregunt Albert tmidamente. Pues, claro; claro que s. Essie estaba otra vez frente a su mesa de trabajo, pero mirando a Albert en lugar de a sus papeles. Entonces, si no te importa sugiri Albert tmidamente, me encantara hablarte no de cosmologa, escatologa o de la prdida de masa, sino de mi vida anterior. Essie, con el ceo fruncido, abri la boca para impedirlo, pero yo levant la mano para que lo dejara estar. Djale que hable, cario. De todas formas creo que en estos momentos no estoy para prdidas de masa. Y volamos, volamos rpida y apaciblemente hacia el Alto Pentgono mientras Albert, apoltronado en el asiento del piloto con las manos entrelazadas en torno del prominente estmago que ocultaba el viejo jersey nos explicaba cosas de su juventud, de la oficina de patentes en Suiza, y cmo la reina de Blgica sola acompaarle al piano cuando l tocaba el violn; y mientras tanto, a mi amiga de tercera mano Dolly Walthers la interrogaba la polica militar del Alto Pentgono con gran vigor; mientras tanto, mi an no amigo el Capitn estaba borrando los rastros de su intervencin y se dola por la prdida de su compaera; y mientras tanto, mi ms que amiga Klara Moynlin estaba... estaba... Yo ignoraba qu era lo que Klara estaba haciendo mientras tanto. No lo saba. De hecho, creo que tampoco hubiera querido saberlo con detalle.

17 BORRANDO LAS HUELLAS


La parte ms difcil de la nueva vida de Klara era mantener la boca cerrada. Klara tena un carcter combativo, estaba en su naturaleza, y con Wan era extremadamente fcil entrar en conflicto. Lo que Wan quera era comida, sexo, compaa y ayuda ocasional en la tarea de guiar la nave, pero slo cuando l lo peda y en ningn otro momento. Lo que quera Klara era tiempo para pensar. Quera meditar sobre aquel sorprendente cambio en su vida. A la posibilidad de morir haba sabido enfrentarse siempre, si no bravamente, al menos s decididamente. La posibilidad de que una desgracia del calibre de quedarse atrapada en el interior de un agujero negro, durante toda una generacin, mientras el mundo segua su marcha sin ella, jams se le haba pasado por la imaginacin. Necesitaba meditar en ello. Wan no senta el ms mnimo inters por las necesidades de Klara. Cuando la necesitaba para algo, la necesitaba a toda costa. Cuando no la necesitaba para nada, lo dejaba bien claro. No eran las necesidades sexuales de l lo que preocupaba a Klara. En general no representaban un problema mayor, o en cualquier caso no eran personalmente ms significativas, que ir al lavabo a hacer sus necesidades. El juego preliminar para Wan consista en quitarse los pantalones. El acto tena lugar a su ritmo, y su ritmo era rpido. No era tanto la utilizacin de su cuerpo como la distraccin que le supona lo que la molestaba. Para Klara, los mejores momentos tenan lugar cuando Wan estaba durmiendo. Solan durar poco. Wan tena el sueo ligero. Sola entonces acomodarse para conversar con los Difuntos, o aprovechaba para prepararse algo de comer que no gustara particularmente a Wan, o simplemente se sentaba a contemplar el espacio; algo que cobr un nuevo sentido, ya que el nico objeto al que poda contemplar a una distancia de ms de un brazo de longitud ms all de su cuerpo era a la misma pantalla que se asomaba al espacio. Y justo entonces, cuando consegua relajarse, le llegaba de nuevo la voz aguda y burlona: Otra vez de brazos cruzados, Klara? Mira que eres perezosa! Dolly ya me habra preparado algn pastel. O peor an si se despertaba juguetn; entonces hacan su aparicin los paquetitos con envoltorio de papel, los frascos y las cajitas plateadas con pldoras rosadas y prpuras. Wan haba descubierto las drogas. Quera compartir su descubrimiento con Klara. Y a veces, llevada por el aburrimiento y el desprecio, se dejaba arrastrar. No se inyectaba ni esnifaba ni ingera nada que no fuera capaz de identificar, razn por la que rechaz muchas de las cosas que le ofreci Wan. Pero acept otras muchas. La embriaguez, la euforia, no duraban mucho, pero eran una bendita distraccin del vaco de una vida que agonizaba y mora e intentaba recomenzar una vez ms. Ser golpeada por Wan o hacer el amor con l era mejor que intentar evadir las preguntas que Wan le haca y que ella, honestamente, prefera no contestar: Klara, sinceramente, crees que encontrar a mi padre? No hay la ms mnima esperanza, Wan; el viejo hace tiempo que debe de estar muerto. Y realmente, el viejo deba de estar muerto. El hombre que engendr a Wan dej Prtico en misin individual en la misma poca en que su madre empezaba a preguntarse si no habra perdido ya el primer perodo. Los informes lo dieron por desaparecido. Por supuesto, pudo haberse tratado de que un agujero negro le hubiera atrapado. Poda seguir all, congelado en el tiempo, como la propia Klara lo haba estado. Pero las probabilidades eran mnimas. Una de las cosas que ms perpleja dejaba a Klara una de las muchas cosas surgidas de aquellos treinta aos que la hacan quedarse perpleja era la facilidad con que Wan desentraaba las cartas de navegacin Heechees. En un momento de buen humor un autntico rcord, ya que haba durado ms de un cuarto de hora le haba enseado las cartas de navegacin y le haba sealado los lugares que haba visitado incluido el agujero negro de donde la haba sacado. Cuando el buen humor se esfum y Wan se retir furioso a dormir en plena rabieta, Klara interrog a los Difuntos al respecto. No poda decirse que los Difuntos

entendieran las cartas de navegacin, pero lo poco que saban era mucho ms de lo que los contemporneos de Klara haban podido averiguar. Algunas de las normas cartogrficas eran bastante simples, incluso obvias, una vez que sabas qu queran decir, lo mismo que el huevo de Coln. A los Difuntos les encant ensearle a Klara su significado. El nico problema fue conseguir que no siguieran explicndole y explicndole cosas hasta marearla. Qu quera decir el color de los objetos? Nada ms sencillo, dijeron los Difuntos: Cuanto ms azules, ms alejados estaban; cuanto ms colorados, ms cercanos eran. Eso demuestra dijo el ms pedante de los Difuntos, que result ser una mujer, que los Heechees conocan la ley de Hubble-Humason. Por favor, abstente de explicarme en qu consiste la ley de Hubble-Humason repuso Klara . Y qu me dices de las otras marcas? sas que parecen cruces con barras de ms. Son instalaciones de gran tamao susurr la Difunta. Como Prtico, o como Prtico Dos, o como la Factora Alimentaria, o... Y sas que parecen barras de cheques? Wan las llama signos de interrogacin murmur la dbil voz. Realmente parecan signos de interrogacin invertidos, de los utilizados al final de una pregunta. La mayora son agujeros negros. Si cambias el rumbo a veintitrs ochenta y cuatro... Silencio, por favor! grit Wan, saliendo de su litera despeinado e irritado. Es imposible dormir con este ruido infernal! No estbamos gritando, Wan contest Klara en tono conciliador. No estbamos gritando! grit. Ja! Se dirigi a zancadas hacia el asiento del piloto y se sent, con los puos apretados sobre los muslos y los hombros hundidos. Qu te parece si te pido ahora que me prepares algo para comer? inquiri. Me lo vas a pedir? Neg con la cabeza. Y si quiero hacer el amor? Quieres? Quieres, quieres! Siempre la misma cancin contigo! Y encima no eres gran cosa cocinando, y en la cama eres bastante menos interesante de lo que dijiste que eras. Dolly era mejor. Klara se encontr conteniendo el aliento, y lo dej escapar lentamente y sin hacer ruido. Pero no consigui forzar una sonrisa. Wan s sonri, al ver que haba logrado molestarla. Te acuerdas de Dolly? prosigui jovialmente. T me dijiste que la abandonara en Prtico. All tienen por norma que quien no paga, no tiene derecho al aire que respira. Me pregunto si sigue viva. Sigue viva dijo Klara apretando los dientes, con la esperanza de que fuera cierto. Dolly sabra siempre encontrar la manera de pagar sus facturas. Desesperada por cambiar de terna antes de que empeoraran las cosas, le pregunt: Qu significan los destellos amarillos de la pantalla? Los Difuntos no parecen saberlo. Nadie lo sabe. Si los Difuntos lo ignoran, no te parece tonto pensar que yo pueda saberlo? A veces eres muy tonta se quej. Y justo a tiempo, en el preciso instante en que Klara estaba alcanzando el punto de ebullicin, se oy la aguda y dbil voz de la Difunta: Curso veintitrs, ochenta y cuatro, noventa y siete, ocho, catorce. Qu? exclam Klara sorprendida. Curso veintitrs... la voz repiti los nmeros. Qu es eso pregunt Klara, y fue Wan quien se encarg de contestarle; no haba cambiado de posicin, pero la expresin de su rostro era distinta, menos hostil, ms tensa, ms atemorizada. Son las coordenadas de un objetivo, est claro dijo. De qu destino? l desvi la mirada: Establcelo y avergualo orden. A Klara le resultaba difcil manipular las ruedas dentadas, porque en su experiencia previa

hacerlo equivala a un suicidio seguro: en aquella poca no se conoca todava el mecanismo de eleccin de rumbo, y una variacin en el rumbo significaba casi invariablemente un cambio de curso impredecible y generalmente fatal. Pero todo lo que ocurri fue que las imgenes de la pantalla parpadearon, se difuminaron y volvieron a tomar forma para mostrar... qu? una estrella? un agujero negro? Fuera lo que fuera, apareca en la pantalla de color amarillo cadmio, y a su alrededor parpadeaban no menos de cinco de los signos de interrogacin invertidos. Qu es? pregunt. Wan se volvi para mirar. Es muy grande dijo, y est muy lejos, y ah es donde vamos a ir. Todo nimo pendenciero haba desaparecido de su rostro ahora. Klara casi dese que volviera a l, porque lo que su expresin revelaba era miedo puro y simple. Y mientras tanto... Mientras tanto, la misin del Capitn y su tripulacin se acercaba a la consecucin de su primera fase, aunque no les produjo a ninguno de ellos la menor alegra El Capitn estaba todava apenado por la muerte de Dosveces. Su cuerpo delgado, amarillento, brillante, privado ahora de su personalidad, haba sido ya eliminado. En su hogar, habra ido a reunirse con los dems desechos contenidos en los receptculos para tal fin, porque los Heechees no eran en absoluto sentimentales con los cadveres. Pero a bordo de la nave se careca de contenedores a tal fin, por lo que su cuerpo hubo de ser arrojado al espacio. Lo que quedaba de Dosveces estaba almacenado con el resto de las mentes de sus antepasados, y mientras el Capitn deambulaba por su nueva nave desconocida, palpaba el recipiente en que ella estaba guardada sin darse cuenta de que lo haca. No era nicamente la prdida personal. Dosveces era la encargada de las maniobras y sin ella era difcil llevar a trmino la operacin de desensamblaje. Mestiza haca todo lo que poda, pero no era su funcin principal la de ocuparse de ello. El Capitn, de pie detrs de ella, no era de mucha ayuda: No ahogues la aceleracin todava, esa rbita no es estable! sise nervioso. Espero que esa pobre gente sea inmune al mareo, porque les ests dando unas buenas sacudidas. Mestiza apret los msculos de sus mandbulas, pero no dijo nada. Ella era consciente de lo apenado y tenso que estaba el Capitn. Pero al fin se mostr satisfecho con su trabajo y le palme el hombro para darle a entender que poda soltar el carguero. La gran burbuja sali dando bandazos y revueltas. De pronto, una banda de oscuridad apareci de extremo a extremo y se abri como una flor. Mestiza, siseando satisfecha por fin, solt al ajado velero y dej que se deslizara en libertad. Les espera un viaje duro coment el oficial de comunicaciones, situndose detrs de su capitn. El Capitn repleg su abdomen, en un gesto equivalente al humano encogerse de hombros. El velero estaba ya bastante alejado de la esfera abierta y Mestiza empez a cerrar el enorme hemisferio. Qu hay de lo tuyo, Zapato? Siguen los humanos de palique? Ms que nunca, me temo. Por las mentes de nuestros antepasados! Has hecho algn progreso en la traduccin de lo que dicen? Las mentes trabajan en ello. El Capitn asinti tristemente y alarg la mano hacia el medalln de ocho caras que estaba sujeto al saco que colgaba entre sus piernas. Se detuvo justo a tiempo. La satisfaccin que le iba a producir el preguntarles a las mentes cmo iba la traduccin no le compensara del dolor de or a Dosveces entre ellas. Ms tarde o ms temprano iba a tener que orla. Pero todava no. Expuls aire a travs de los agujeros de su nariz, y se dirigi a Mestiza: Desconecta, desacelera y deja que flote libre. No podemos hacer nada ms de momento. Zapato! Transmteles un mensaje. Diles que sentimos no poder proporcionarles nada mejor, pero que haremos todo lo posible por volver. Narizblanca! Mustrame la posicin de todas las naves. El navegante asinti, volvi a sus instrumentos y en un momento, la pantalla se llen con una rebullente masa de cometas de cola amarilla. El color del ncleo indicaba la distancia; la

longitud de la cola, su velocidad. Quin es ese loco que gira como un torbellino? pregunt el Capitn. La pantalla contrajo su campo para mostrar un cometa en particular. El Capitn sise sorprendido. Aquella nave la ltima vez que la haba visto estaba felizmente amarrada en su sistema solar. Ahora estaba viajando a gran velocidad y haba dejado su lugar de origen muy atrs. Adonde se dirige? pregunt el Capitn. Me llevar un minuto averiguarlo contest Narizblanca tensando los msculos nudosos de su rostro. Bien, pues hazlo ya. En otras circunstancias, el tono del Capitn habra ofendido a Narizblanca. Los Heechees no acostumbraban a hablarse de modo desconsiderado los unos a los otros. Pero no podan olvidarse las presentes circunstancias. El hecho de que esos advenedizos humanos poseyeran el mecanismo que permita atravesar los agujeros negros era de por s bastante intranquilizador. Pero constatar que estaban llenando el aire con sus alocadas comunicaciones era todava peor. Qu haran despus de eso? Y la muerte de un compaero de tripulacin haba sido la gota que colmara el vaso, la que haba convertido aquel viaje en peor que los efectuados en los viejos tiempos, anteriores al nacimiento de Narizblanca, la poca en que haban descubierto la existencia de los otros... No lo entiendo dijo Narizblanca. No puedo ver nada en el rumbo que siguen. El Capitn mir ceudo a los crpticos signos de la pantalla. Su lectura era tarea de especialistas, pero como capitn, l tena que poseer un poco de los conocimientos y las habilidades de todos, y as pudo comprobar que nada haba, en el trazado geodsico, que sealara la existencia de objeto alguno en una distancia razonable. Qu hay de ese racimo globular? pregunt. No lo creo, Capitn. No est en su lnea de vuelo, y adems no hay nada ah. Nada de nada hasta el extremo de la galaxia. Por las mentes! se oy una voz detrs de ellos. Capitn se volvi. Rfaga, el rastreador de agujeros negros, estaba de pie, y todos sus msculos temblaban alocadamente. Antes incluso de que se dirigiera al Capitn, haba conseguido transmitirle todo su miedo. Ampliad el geodsico Narizblanca le mir sin comprender. Amplalo, ms all del extremo de la galaxia! El navegante iba a hacer una objecin cuando comprendi lo que quera darle a entender. Sus propios msculos empezaron a tensarse mientras obedeca. La pantalla parpade. La borrosa lnea amarilla se alarg. Atraves regiones, en la pantalla, en las que no haba ms que un vaco y oscuro espacio negro. Aunque tal vez no estuviera tan vaco. Un objeto de color azul oscuro surgi de las profundidades de la pantalla, palideciendo y amarilleando. Mostraba un quntuple pabelln. Todos los miembros de la tripulacin dejaron escapar un siseo mientras la nave se acercaba, se detena y la lnea amarilla del trazado geodsico la alcanzaba. Los Heechees se miraron unos a otros, y ninguno supo qu decir. La nave que ms dao poda hacer estaba de camino al lugar en que ms destrozos poda causar.

18 EN EL ALTO PENTGONO
El Alto Pentgono no es exactamente un satlite en rbita geosttica. Se trata de cinco satlites en rbita geosttica. Las rbitas no son exactamente iguales, de tal manera que las cinco carcasas metlicas, blindadas y de corazn endurecido, danzan las unas en torno a las otras. Primero es Alfa la que est en el extremo ms distante y Delta la que ms cerca de la Tierra; a continuacin se van desplazando y es Epsiln la que queda por fuera y Gamma la de dentro, cambio de parejas, do-si-do; y as constantemente. Uno se pregunta: por qu lo han hecho as en lugar de construir un nico artefacto? Claro, se contesta uno mismo, cinco satlites son cinco veces ms difciles de alcanzar que uno solo. Tambin, creo yo, porque tanto la estacin orbital sovitica Tiuratam como el puesto de mando de la Repblica Popular China son estructuras simples y, naturalmente, los Estados Unidos de Amrica tenan que demostrar que eran capaces de hacerlo ms difcil todava. O ms diferente, por lo menos. Todas databan de la poca de las guerras. Se deca que por aquel entonces haban sido la ltima palabra en materia de defensa. Se deca que sus potentsimos lseres eran capaces de interceptar cualquier tipo de misil enemigo a una distancia de ms de cincuenta mil kilmetros. Probablemente, era cierto que podan hacerlo al menos, cuando fueron construidos y que fueron lo ms moderno por lo menos durante tres meses, hasta que el enemigo empez a utilizar los mismos sistemas de rastreo y de lser, y vuelta a empezar. Pero sa es otra historia. Por eso, no veamos nunca cuatro quintos del Alto Pentgono ms que en nuestra pantalla. El satlite hacia el que nos dirigan era el que albergaba los cuarteles de la dotacin, la administracin... y tambin los calabozos. Se trataba de Gamma, sesenta mil toneladas de carne y metal, del tamao de la gran pirmide y con una forma bastante parecida. Descubrimos que por ms atento que el general Manzbergen hubiera estado con nosotros desde la Tierra, all en las alturas ramos tan bien recibidos como un mal catarro. Por ejemplo, nos tuvieron un buen rato a la espera de concedernos permiso para desembarcar. Supongo que habrn tenido problemas despus del ltimo ataque de locura especul Essie, mientras observaba con expresin ceuda la pantalla, que no mostraba nada ms que el flanco metlico de Gamma. No es excusa dije yo, y Albert hizo or su opinin: No es porque hayan tenido problemas serios con el ltimo ataque del TTP, sino porque los podan haber causado ellos, y ms graves, me temo; no me gustan estas cosas, he visto ya muchas guerras. Se estaba toqueteando la chapita del Dos Por Ciento, de manera bastante nerviosa para ser un holograma. Llevaba mucha razn en lo que deca. Un par de semanas antes, durante la ltima emisin que los terroristas haban lanzado al mundo desde el espacio con su TTP, la estacin orbital entera se haba vuelto loca durante un minuto. Literalmente durante un minuto, no haba durado ms. Por fortuna no haba durado ms, porque en aquel minuto, ocho de las once estaciones de servicio cuyos rayos de fotones apuntaban a varias ciudades terrestres estaban al completo de sus dotaciones. Y las dotaciones estaban ansiosas por entrar en accin. Pero no era eso lo que preocupaba a Essie. Albert le dijo, no juegues a cosas que me ponen nerviosa. Jams en tu vida has visto una guerra. No eres ms que un holograma. l se inclin hacia delante. Como usted diga, seora Broadhead. A propsito, acabo de recibir el visto bueno para su desembarco pueden entrar en el satlite. Y as lo hicimos, mientras Essie miraba pensativa por encima de su hombro al programa que habamos dejado atrs. El alfrez que nos estaba esperando no pareca muy entusiasma do. Pas el pulgar por encima de la tarjeta de nuestra nave como para estar seguro de que la tinta magntica no desapareca.

S dijo, hemos recibido rdenes en relacin a ustedes. Pero me temo que el brigadier no va a poder verles de momento, seor. No es al brigadier a quien queremos ver dijo Essie suavemente, sino simplemente a la seora Dolly Walthers, a quien ustedes retienen aqu. S, ya, seora; pero el brigadier Cassata es quien ha de firmar su pase, y como le he dicho est muy ocupado en estos momentos. Se disculp mientras mascullaba algo a travs de su comunicador y luego, con expresin ms relajada: Si tienen la bondad de acompaarme, seor, seora dijo, y nos sac por fin de la zona de embarques. Si no se practica, se pierde la costumbre de caminar en atmsferas de gravedad baja o cero, y yo haca un montn de tiempo que no practicaba. Adems, estaba muerto de curiosi dad. Todo me resultaba nuevo. Prtico es un asteroide que los Heechees llenaron de tneles hace mucho tiempo, tneles cuya cara interna ellos recubrieron con su metal favorito azul bri llante. La Factora Alimentaria, el Paraso Heechee y todas las dems estructuras de gran tamao que yo haba visitado en el espacio, eran construcciones Heechees. Me resultaba extrao encontrarme por primera vez en un artefacto espacial de gran tamao construido enteramente por humanos. Resultaba ms aliengena que cualquiera de las construcciones de los Heechees. Nada del familiar brillo azul, tan slo acero pintado. Nada de salas principales en el corazn del artefacto en forma de huso. Nada de prospectores con aire aterrorizado o triunfante, nada de museos con colecciones de fragmentos y piezas de tecnologa Heechee hallados aqu y all a lo largo y ancho de toda la galaxia. De lo que s haba mucho all era personal de la polica militar, embutidos en trajes apretados y, por alguna misteriosa razn, con los cascos puestos. Lo ms curioso de todo era que, aunque todos llevaban cartucheras, ninguna de stas albergaba un arma. Disminu mi marcha para hacrselo notar a Essie. Parece como si no se fiaran de su propia gente le coment. Ella me asi por el cuello y me hizo seguir adelante, en direccin al lugar en que nos esperaba el alfrez. No hables mal de tus anfitriones, al menos no hasta que desaparezcan de tu vista. Supongo que debe ser aqu. No pudo ser ms oportunamente, pues el ejercicio de caminar a lo largo de un pasillo de gravedad cero me estaba dejando sin resuello. Pasen dentro, seor, seora dijo el alfrez invitndonos a entrar, y, claro est, hicimos como nos indic. Pero lo nico que haba en el interior de la habitacin eran cuatro paredes desnudas y una doble fila de asientos en torno a las paredes, y nada ms. Dnde est el brigadier? pregunt. Seor, ya le he dicho que estamos bastante ocupados en estos momentos. Les atender tan pronto como le sea posible. Y con una sonrisa de tiburn nos cerr la puerta en las narices; y lo bueno del caso, de lo que nos percatamos inmediatamente, era que aquella puerta careca de pomo en la parte de dentro. Como todo el mundo, alguna vez me haba imaginado mi propio arresto. Tu vida transcurre apaciblemente, llevando los libros de cuentas de alguien, o escribiendo una nueva sinfona, cuando de pronto llaman a tu puerta. Sganos sin ofrecer resistencia, te dicen. Te colocan las esposas y te leen tus derechos, y acto seguido te encuentras en un lugar como aqul. Essie tembl: tambin ella deba haberlo imaginado, aunque, si hay alguien inocente, es ella. Qu tontera dijo, ms para s que a m. Lstima que no haya una cama, podramos aprovechar el tiempo. Le acarici el dorso de la mano; saba que intentaba subirme la moral. Nos han dicho que estaban atareados le record. Esperamos. Media hora despus, sin advertencia previa, sent como Essie se pona rgida bajo el brazo que le haba pasado por encima del hombro, y su expresin cambi sbitamente a una de ira y de locura; yo mismo sent una rpida sacudida enfermiza y furibunda en mi interior. Desapareci casi instantneamente y nos miramos el uno al otro. Haba durado apenas unos segundos. Lo suficiente como para que adivinramos qu les haba mantenido tan ocupado: y por qu no llevaban armas en las cartucheras. Los terroristas haban vuelto a golpear, pero slo un instante. Cuando al fin regres, el alfrez estaba de buen humor. No quiero decir con ello que su actitud

fuera amistosa. Los civiles seguamos sin gustarle. Estaba lo suficientemente contento como para mostrar una enorme sonrisa, pero segua lo suficientemente hostil como para no explicarnos el porqu de aquella sonrisa. Haba transcurrido un buen rato. No se disculp por ello, tan slo nos condujo al despacho del comandante, sin dejar de sonrer. Y llegamos al final de nuestro recorrido: paredes de acero pintadas con colores pastel en las que se vea e aguilucho de la academia de West Point y los purificadores ambientales que trataban de acabar con el humo del cigarro del brigadier Cassata, quien tambin sonrea. Las posibles y buenas explicaciones para tanta ntima jovialidad eran pocas, de modo que, dando palos de ciego aventur una de ellas: Enhorabuena, brigadier dije educadamente por la captura de los terroristas. Su sonrisa vacil, pero aflor de nuevo. Cassata era un hombre de talla menuda, y algo ms rechoncho de lo que habran preferido los mdicos del ejrcito; sus muslos asomaban al final de las perneras de sus pantalones cortos color aceituna sentado como estaba en el borde de su mesa al saludarnos. Segn tengo entendido, seor Broadhead me dijo, su propsito aqu es el de entrevistar a la seora Dolly Walthers cosa que va a poder hacer, est tranquilo, teniendo en cuenta las instrucciones que al respecto me han sido dadas, pero no puedo contestarle sus preguntas en lo referente a asuntos de alta seguridad. No le he hecho ninguna pregunta seal. Entonces, sin dejar de sentir la hiriente mirada de Essie en mi cogote que quera decir Por qu te enfrentas con este gusano?, aad: Sea como sea, es muy amable por su parte el dejarnos hacerlo. l asinti, sin duda alguna convencido de que estaba siendo realmente muy amable. Sin embargo, hay una pregunta que quisiera hacerle: por qu quieren verla? Si es que no le importa que se lo pregunte. La mirada de Essie segua escocindome en el cogote, por lo que me abstuve de contestarle que s me importaba. En absoluto ment. La seora Walthers ha pasado algn tiempo en compaa de cierta persona muy allegada a m y a quien estoy ansioso por volver a ver. Esperamos que la seora Walthers nos diga cmo ponernos en contacto con, esto, con esa persona. Era absurdo tratar de ocultar el sexo revelador de la identidad de aquella persona. Sin duda alguna haban interrogado a fondo a la pobre Dolly Walthers y deban ya de saber que tan slo eran dos las personas a quienes poda referirme, y era muy poco probable que de esas dos considerase a Wan como un allegado. Me mir con extraeza, y despus a Essie, y luego dijo: La seora Walthers es muy popular aqu. No les entretengo ms. Y nos hizo seguir al alfrez encargado de guiarnos. Como gua turstico, el alfrez era un rotundo fracaso. No contest ni una sola de nuestras preguntas y no nos facilit espontneamente informacin alguna. Y eso que haba mucho de que sorprenderse, puesto que el Pentgono mostraba seales de recientes disturbios. No se trataba de daos materiales, no hasta ese extremo, pero las celdas haban resultado daadas en el ltimo ataque de locura que haba durado un minuto. El cierre automtico haba sido destrozado por los guardas de servicio, y haba sido una suerte que hubiera quedado abierto; de lo contrario, unos cuantos esqueletos lastimosos habran perecido de inanicin all dentro. Me di cuenta de ello al pasar frente a una hilera de celdas y al poder comprobar que todas estaban abiertas, con miembros de la polica militar apostados enfrente con cara de aburrimiento para asegurarse de que quienes tenan que estar all dentro, dentro seguan. El alfrez se detuvo para intercambiar unas breves frases con el oficial de la guardia y, mientras esperbamos, Essie me susurr: Si no han cazado a los terroristas, por qu estaba el brigadier tan risueo? Buena pregunta le contest. Ah va otra. Qu ha querido decir con lo de que la seora Walthers es muy popular aqu? Nuestra charla escandaliz al alfrez. Abrevi la suya con el teniente de la polica militar y nos hizo avanzar por un pasillo hasta una celda igual a las dems, con la puerta abierta. Seal a su interior: Ah tienen a su prisionero dijo. Pueden preguntarle todo lo que gusten, pero no sabe gran cosa. Me lo imagino contest, porque de no ser as, a buen seguro que no nos la dejaban ver, me equivoco?

Cac al vuelo una de las hirientes miradas de Essie despus de decir aquello. Tena razn. Si no le hubiera molestado, el alfrez habra tenido la mnima decencia de retroceder unos pasos para que pudiramos hablar con Dolly Walthers en privado, en lugar de plantarse firmes a la puerta. O tal vez no... Me inclino por esto ltimo. Dolly Walthers era una mujer del tamao de una nia, tena una voz chillona de nia y una fea dentadura. No estaba en su mejor momento. Estaba asustada, fatigada, hambrienta y triste. Y yo no me encontraba mucho mejor. Era absoluta y desconcertantemente consciente de que aquella mujer que tena delante acababa de pasar dos semanas en compaa del amor de mi vida, o de uno de los amores de mi vida, o de uno de los dos grandes amores de mi vida. Decirlo es sencillo. Sentirlo no lo era. No saba qu hacer, ni qu decir, tampoco. Saldala, Robn me indic Essie. Hola, seora Walthers obedec. Soy Robin Broadhead. Todava le quedaban buenos modales. Alarg la mano como una nia bien educada. Lo s, seor Broadhead, esto sin contar con que conoc a su esposa el otro da. Nos dimos la mano ceremoniosamente y por su cara cruz el fantasma de una triste sonrisa. No fue hasta algn tiempo despus, al ver su marioneta que me representaba, cuando supe por qu haba sonredo. Pero a la vez pareca sorprendida. Cre que eran cuatro las personas que me haban dicho que queran verme. Slo somos nosotros dos dijo Essie, y esper que yo dijera algo. Pero no abr la boca. No saba qu decir. No saba qu preguntarle. Si solamente hubiera estado Essie presente, quiz habra sido capaz de explicarle a Dolly Walthers lo que Klara significaba para m y pedirle ayuda, de cualquier clase. O si slo hubiera estado presente el alfrez, tal vez habra conseguido ignorarle como si se tratara de una pieza del mobiliario. O al menos eso pensaba yo... pero all estaban los dos, y me qued con la lengua trabada en tanto que Dolly Walthers me miraba con curiosidad y Essie con expectacin; incluso el alfrez se volvi para mirar. Essie suspir, con un suspiro lleno de exasperacin y compasin y se decidi. Tom impulso. Se volvi haca Dolly Walthers. Dolly dijo animosa, tienes que perdonar a mi marido. Es muy traumtico para l, por razones demasiado complejas para exponerlas ahora. Tienes que perdonarme a m tambin por dejar que te llevara la polica militar; tambin es para m traumtico por razones relacionadas con esto. Lo importante es lo que tenemos que hacer ahora, que va a ser lo siguiente: en primer lugar nos vamos a asegurar de que abandonas este sitio; en segundo lugar requerimos tu compaa y tu ayuda en un viaje en el que debemos localizar a Wan y a Gelle-Klara Moynlin. Ests de acuerdo? Tambin para Dolly Walthers estaba todo sucediendo demasiado deprisa. Bueno dijo, yo... Bien! dijo Essie, asintiendo. Hay que arreglar esto. Usted, alfrez! Llvenos a nuestra nave inmediatamente. Es la nico Amor. El alfrez abri la boca escandalizado, pero me adelant: Essie, no crees que deberamos consultrselo al brigadier? Ella me apret la mano y me mir. La mirada era compasiva. El apretn, una advertencia tipo Robn, cllate la boca, so tonto! que casi me deshizo los nudillos. Pobrecillo le dijo al oficial en tono de disculpa, hace poco sufri una grave operacin. Est desconcertado. Rpido, hay que ir a la nave a por su medicina! Cuando mi esposa Essie ha decidido hacer algo, lo mejor que puede hacerse es dejar que haga lo que tena decidido. Yo ignoraba qu se propona, pero saba perfectamente qu era lo que esperaba que yo hiciera. Asum el comportamiento de un hombre mayor aturdido por los efectos de una operacin reciente, y la dej que me guiara pasillo adelante a travs del Pentgono en pos del alfrez. No avanzbamos muy deprisa porque los pasillos del Pentgono estaban abarrotados de gente. El alfrez nos detuvo al llegar a una interseccin mientras un grupo de prisioneros pasaba ante nosotros. Por alguna razn, estaban desalojando todo un bloque de celdas. Essie me dio un codazo y me seal los monitores de las paredes. De stos, unos cuantos no eran ms

que carteles indicadores Comisariado 7, Personal Autorizado, Letrinas, Muelle V, pero en otro... En otro se vea la zona de atraque, y haba un objeto de gran tamao acercndose. Era grande, pesado, construido por seres humanos; a primera vista poda decirse que haba sido construido en la Tierra y que no era Heechee. No era tan slo cuestin de lneas, ni tampoco el que estuviera hecho de acero gris en lugar del habitual metal Heechee azul brillante. La prueba radicaba en los misiles de feroz aspecto que asomaban sus narices al delicado exterior. Yo saba que el Pentgono haba perdido seis de esas naves, una detrs de otra, en el intento de adaptar el sistema de navegacin MRL Heechee a naves de factura humana. No poda reprocharles semejante derroche, porque el diseo de mi nico Amor se haba beneficiado de sus errores. Pero las armas eran poco agradables de ver. Nunca se ven armas en una nave Heechee. Venga! nos espet el alfrez, mirndonos. Se supone que no tendran que estar aqu. Sigamos. Empez a caminar por un pasillo realmente despoblado, pero Essie le hizo aflojar la marcha. Por aqu se llega antes dijo sealando el indicador que deca Muelles. Est fuera de mi jurisdiccin! exclam el alfrez. No cuando un buen amigo del Pentgono se encuentra mal le respondi ella y, cogindome del brazo, hizo que nos dirigiramos haca el lugar en que ms gente haba. Los secretos de Essie a veces guardan otros secretos, pero en esta ocasin el misterio qued pronto desvelado. La conmocin la haba causado los terroristas capturados, que el acorazado haba trado, y Essie quera echarles un vistazo. El acorazado haba interceptado la nave robada por los terroristas en el momento en que abandonaba la MRL. La sacudieron a base de bien. Al parecer, los terroristas a bordo de la nave eran ocho. Ocho en una nave Heechee que cinco personas abarrotaban! De los ocho, slo tres haban sobrevivido para convertirse en prisioneros. Uno estaba en coma. Al otro le faltaba una pierna, pero estaba consciente. El tercero se haba vuelto loco. Era el terrorista loco el que ms llamaba la atencin. Era una joven negra de Sierra Leona, decan, y no paraba de gritar. Llevaba puesta una camisa de fuerza. Por el aspecto que ofreca la camisa de fuerza, deba hacer rato que la joven estaba dentro, porque estaba sucia y grasienta y ella tena el pelo revuelto y las facciones demacradas. Alguien gritaba mi nombre, pero me abr paso con Essie para ver mejor. Est hablando en ruso me explic Essie, ceuda, pero no lo habla muy bien. Tiene acento de Georgia, muy marcado. Dice que nos odia. Ya me lo figuraba le contest. Yo ya haba tenido bastante. Cuando el alfrez lleg, gritndole rdenes a la gente para que se alejaran de all, le dej que me obligara a retroceder a empellones, y de nuevo o que alguien me llamaba. O sea, que no era el alfrez. De hecho, no era la voz de un hombre la que se oa. Proceda del grupo de prisioneros al que se estaba desalojando, y pude ver de quin era la voz. Era la joven china. Janie nosequ. Dios bendito! le dije al alfrez. Por qu la han arrestado? Carraspe. se es un asunto estrictamente militar que no le concierne, Broadhead. Sgame, no tendra usted que estar aqu! Es intil discutir con alguien que ya ha tomado una decisin, de manera que no se lo volv a preguntar. Me fui directamente a la fila de prisioneros para preguntrselo a la propia Janie. El resto de los prisioneros eran mujeres tambin, todas ellas personal militar, arrestadas sin duda por haberse tomado ms das de permiso que los debidos o por haberle cerrado la boca de un puetazo a alguien parecido al alfrez; buena gente, desde luego. Estaban todas quietas, calladas, escuchando. Audee se empe en venir porque tenan aqu a su mujer me explic, como si hubiera querido decir su caso de sfilis incurable, as que tomamos un transbordador y en cuanto llegamos nos metieron entre rejas. Ahora mismo, Broadhead me grit el alfrez, va a venir conmigo, bajo arresto usted tambin! Y su mano descansaba en la cartuchera, que esta vez contena un arma. Essie terci, conciliadora: Alfrez, no tiene usted de qu preocuparse ya, porque la nico Amor est ah esperndonos. As que no nos perdamos en nimiedades. Queda solamente hacer venir al brigadier aqu para discutir un par de asuntos pendientes.

El alfrez se ech a rer. Pero, seora, usted no puede hacer venir aqu al brigadier! tartamude. Ya lo creo que puedo! Mi marido necesita atencin mdica, luego es aqu donde vamos a recibirle. El brigadier Cassata es un hombre corts, no?, de West Point, no? Entonces, seguro que ha recibido muchos cursillos de protocolo y buenos modales, que incluyen hasta cmo estornudar en pblico. Ah, y por favor dgale al brigadier que aqu, donde mi pobre marido va a tener asistencia mdica, tenemos un bourbon excelente a su disposicin. El alfrez se alej dando tumbos desesperado. Essie me mir y yo a ella. Y ahora, qu? le pregunt. Ella sonri y me palme la cabeza. Lo primero es darle instrucciones a Albert para lo del bourbon... y lo dems dijo, mientras se volva para decir un par de frases en ruso. Y una vez hecho esto, a esperar que aparezca el brigadier. El brigadier no tard mucho en presentarse, pero cuando lleg, yo casi me haba olvidado de l. Essie estaba conversando animadamente con el guardia que el alfrez nos haba dejado, y yo estaba pensando. Para variar, en lo que ms estaba pensando no era en Klara, sino en la africana demente y en sus compaeros que casi lo eran tambin. Me daban miedo. Los terroristas me lo daban. Tiempo atrs haba habido un PLO y un IRA, nacionalistas puertorriqueos y secesionistas servios, y jvenes americanos, italianos y alemanes que manifestaban su desprecio por sus ricos progenitores, pero estaban todos separados. Era el hecho de que hubieran unido sus fuerzas lo que me asustaba. Los pobres y los furiosos haban unido sus odios y sus recursos, y no haba duda de que iban a conseguir que el mundo les prestase atencin. El haber capturado una de sus naves no iba a detenerles; slo iba a hacer sus maquinaciones soportables durante algn tiempo... o casi soportables. Pero para solucionar sus problemas, para aliviar su odio y satisfacer sus necesidades, era necesario mucho ms. La colonizacin de planetas como Peggy era la mejor y quizs la nica solucin, pero era lenta. Los transportes podan llevar tres mil ochocientas de esas pobres gentes cada mes hacia una vida mejor. Pero cada mes nacan alrededor de un cuarto de milln de nuevos pobres, y la terrible operacin aritmtica era fcil de efectuar:

250.000 - 3.800

246.200 sa era la cantidad de nueva gente pobre con la que haba que vrselas cada mes. La nica esperanza eran cientos y cientos de nuevos y ms grandes transportes. Un centenar nos de jara con el actual nivel de miseria. Un millar solventara el problema de una vez y para siempre. Pero de dnde iban a salir esos mil nuevos transportes? Se haba tardado ocho meses en construir la nico Amor y haba costado ms dinero del que yo hubiera querido gastarme. Cunto costara construir algo mil veces ms grande? La voz del brigadier me distrajo de mis pensamientos. Eso es del todo imposible! estaba diciendo Les he dejado que la vieran porque se me ha pedido que lo hiciera, pero que la deje ir con ustedes est fuera de toda discusin! Me mir con ira cuando me un a ellos y le di la mano a Essie. Est tambin la cuestin de Walthers y de la joven china le dijo Essie. Queremos que vengan con nosotros. Ah, s? le pregunt, pero el brigadier no me prestaba la menor atencin. Y qu ms, por amor de Dios? pregunt. Quieren tambin que le d la vuelta a mi seccin del Pentgono o que les facilite un par de acorazados? Essie neg cortsmente con la cabeza. No, gracias, nuestra nave es ms confortable. Jess! Cassata se sec la frente y permiti que Essie le llevara al saln principal de la nave para tomar el bourbon prometido. Bien, no hay ningn cargo serio en contra de Walthers y Yee-xing. No tenan ningn derecho a venir aqu sin autorizacin, pero si los llevan con ustedes podemos hacer la vista gorda. Esplndido! exclam Essie. Ahora slo queda la cuestin de la otra Walthers.

Me es imposible asumir esa responsabilidad empez, pero Essie no le dej acabar: Claro que no! Lo entendemos perfectamente. Por eso vamos a dirigirnos a sus superiores, verdad que s, Robin? Llama al general Manzbergen. Hazlo desde aqu, para que no haya ninguna posibilidad de que alguna grabacin vaya a comprometernos, eh? Es intil discutir con Essie cuando algo se le mete en la cabeza y adems yo tena curiosidad por ver qu estaba tramando. Albert dije, ya has odo, por favor. Desde luego, Robin se oy su voz sumisa. Y un instante despus la pantalla se encenda y all estaba el general Manzbergen sentado frente a su mesa de trabajo. Buenos das, Robin, Essie nos salud de manera original. Vaya, veo que est con vosotros Perry Cassata; mi enhorabuena a todos. Gracias, Jimmy dijo Essie mirando de soslayo al brigadier, pero no te hemos llamado por eso. Ah, no? Frunci el entrecejo. Pues sea lo que sea, rpido, eh? Tengo que estar en una reunin importantsima dentro de minuto y medio. Te va a llevar mucho menos tiempo, mi querido general. Slo queremos que le des al brigadier Cassata las rdenes oportunas para que nos deje a Dolly Walthers. Manzbergen puso cara de sorpresa. Para qu? Para que nos ayude a localizar a Wan, mi querido general. Lleva un TTP, ya sabes. Es en inters de todos por lo que hay que obligarle a devolverlo. l sonri cariosamente. Un minuto, querida dijo, y se inclin hacia un comunicador privado. El brigadier poda estar preocupado, pero no se le escapaba una. Y esa pausa? seal. No es sa una radio de velocidad cero? Se trata de comunicacin concentrada momentnea le minti Essie. Pero nuestra nave es pequea y no tiene demasiada energa, de manera que hay que ahorrar mientras la comunicacin est interrumpida volvi a mentirle. Ah, ah est el general otra vez. El general se dirigi a Cassata. Est autorizado ladr. Podemos confiar en ellos, y adems, les debemos un favor. Puede que nos ahorren muchos problemas en el futuro. Dles a quien le pidan, bajo mi entera responsabilidad. Y ahora, por amor de Dios, djenme que me vaya a la reunin... Y no volvis a llamarme a menos que estalle la cuarta guerra mundial! El brigadier se march, desesperado; al poco rato, la polica militar trajo a Janie Yee-xing. un minuto despus a Audee Walthers, y bastante ms tarde, a Dolly Walthers. Me alegro de volver a veros les dijo Essie dndoles la bienvenida a bordo. Me imagino que tenis mucho de que hablar entre vosotros, pero antes, alejmonos de este condenado lugar. Albert. en marcha! Desde luego. seora Broadhead cant Albert. No se torn la molestia de materializarse sbitamente en el puesto del piloto, sino que apareci en la puerta, apoyado en el dintel y sonrindonos. Las presentaciones protocolarias las dejaremos para ms tarde dijo Essie. Este buen amigo es un programa computerizado. Albert, estamos ya lo bastante lejos del Pentgono? l asinti guiando un ojo. Entonces, ante mis propias narices dej de ser el anciano con una pipa y un suter usado para convertirse en el General James P. Manzbergen, ms alto, ms delgado, uniformado y cubierto de medallas: Desde luego que lo estamos, querida exclam. Y ahora, pongamos nuestros traseros en MRL antes de que descubran que les hemos engaado!

19 LAS PERMUTACIONES DEL AMOR


Quin duerme con quin? Ah, sa era la cuestin! Los pasajeros eran cinco, y slo haba tres camarotes en que acomodarlos. La nico Amor no haba sido pensada para dar cabida a muchos pasajeros, menos an si venan desparejados. Haba que acomodar a Audee con su mujer, Dolly? O con su ms reciente compaera de cama, Janie Yee-xing? Sera mejor poner a Audee solo en un cuarto y a ambas mujeres juntas? Qu se haran la una a la otra si as lo hacamos? Aunque no era tanto el que ambas mujeres se mostraran hostiles mutuamente, sino que Audee se mostraba inexplicablemente hostil hacia ambas. No sabe con cul de las dos sincerarse dijo Essie con razn, y si hay en este mundo alguien que quiera ser sincero con una mujer, se es Audee. Yo entenda perfectamente ese problema, y saba que ms de uno de los pasajeros a bordo lo sufra. Aunque hay una palabra en esa aseveracin que yo no me autoaplicara, y se trata de la palabra sufrir. Ya ven, yo no estaba sufriendo. Estaba disfrutando. Y estaba disfrutando con Essie, pues la manera como resolvimos el problema de acomodar a nuestros invitados fue huyendo del problema. Nos metimos en el camarote del capitn y nos encerramos con llave. Nos dijimos a nosotros mismos que la razn por la que actubamos as sera porque era mejor que nuestros invitados resolvieran ellos solos sus problemas. Era una buena razn. Dios sabe que necesitaban tiempo para hacerlo, porque la tensin acumulada en sus relaciones interpersonales era suficiente para hacer explotar una estrella; pero tenamos otras razones, adems, y la ms importante era que queramos hacer el amor. Y lo hicimos. Con entusiasmo. Con mucho placer. Se pensar que despus de un cuarto de siglo, a nuestra avanzada edad por no mencionar la familiaridad y el aburrimiento, y el hecho de que, despus de todo, haya un determinado nmero de superficies mucosas que acariciar con un relativamente escaso nmero de extremidades con que hacerlo estaramos muy poco motivados para ello. Pues no. Estbamos condenadamente motivados. Tal vez a causa del apiamiento a bordo de la nico Amor. El estar encerrados en nuestro camarote con nuestro colchn anisoquintico le daba al asunto un aire de refocilo juvenil en el porche de casa, pap y mam al otro lado de la ventana. Nos remos a base de bien mientras el colchn nos empujaba en direcciones impensadas. Sufrir? Nada de nada. No me haba olvidado de Klara. Se asomaba constantemente a mis pensamientos, a menudo en momentos muy ntimos. Pero era Essie quien estaba conmigo en la cama, no Klara. Por eso, all tumbado, apretaba de vez en cuando el colchn para sentir cmo ste devolva la presin, para sentir cmo haca rebotar a Essie, abrazada muy fuerte junto a m, y tambin ella empujaba un tanto era como jugar al billar, no a tres bandas sino a tres cojines, y con piezas mucho ms interesantes, y pensaba, tranquilo y feliz, en Klara. En aquellos momentos sent la certeza de que todo se resolvera con bien. Qu estaba mal, a fin de cuentas? El amor. Tan slo el hecho de que las personas se amen. Y no hay nada de malo en ello! Era una complicacin, desde luego, el que de dos personas que se queran, una, o sea yo, formara parte de otra pareja que tambin se amaba. Pero las complicaciones pueden resolverse, de un modo u otro, o no? El amor es lo que hace que el universo se mueva. El amor era lo que me haca retozar con Essie en el camarote del capitn. El amor era lo que haba hecho que Audee siguiera a Dolly hasta el Alto Pentgono; y cierta clase de amor era lo que haba hecho que Janie fuera con l; y otra clase de amor, o tal vez la misma, era la responsable de que Dolly se hubiera casado con Audee, puesto que una de las funciones del amor es, sin duda, darle a una persona otra persona en torno a la cual organizar su vida. Y en el otro extremo de aquellos eriales de polvo, gases y estrellas (aunque yo entonces no lo supiera), el Capitn estaba de luto por amor; hasta Wan, que jams haba querido a nadie con excepcin de a s mismo, estaba

buscando a alguien hacia quien dirigir su amor. Ven ahora lo que quiero decir? El amor es el agente desencadenante. Robin me susurr Essie junto al cuello, has estado muy bien. Mi enhorabuena. Por supuesto, tambin ella hablaba del amor, aunque en aquel momento yo prefer interpretarlo como un cumplido por mi manera de demostrarlo. Gracias contest. Aunque me pregunto continu, echndose a un lado para poder verme si ests del todo recuperado. Te encuentras bien? No tienes molestias? Los dos metros y medio de vsceras nuevas estn funcionando al unsono con las antiguas? Qu dicen los informes de Albert? Me encuentro bien le dije, y de hecho, as era, y me inclin sobre ella para besarle la oreja . Tan slo me pregunto si al resto del universo le va tan bien. Ella bostez y se desperez. Si te refieres a la nave, Albert es perfectamente capaz de ocuparse del pilotaje. Eso lo s, pero lo que no s es si se las arregla tan bien con los invitados. Ella rod soolienta sobre la cama. Pregntaselo me dijo. As lo hice. Albert, ven, queremos hablarte. Me volv hacia la puerta, curioso por ver cmo se las arreglara esta vez para aparecer a travs de una puerta de verdad que daba la casualidad de estar cerrada. Me enga. Se oy el sonido, a modo de disculpa, de la voz de Albert al aclararse la garganta, y cuando me di la vuelta, lo vi sentado frente al tocador de Essie con la mirada recatadamente apartada. Essie se qued boquiabierta y agarr la colcha para cubrir con ella sus lindos y pequeos senos. Algo ciertamente curioso. Nunca antes se haba molestado Essie en taparse delante de sus otros programas. Y lo ms curioso del caso es que ese gesto no pareci fuera de lugar en aquel momento. Siento interrumpiros, mis queridos amigos dijo Albert, pero me habis llamado vosotros. S, s dijo Essie, sentndose para mirarle mejor... pero con la colcha apretada contra su cuerpo. Tal vez ya en ese momento su propia reaccin le hubiera chocado a ella misma por lo rara, pero aun as lo nico que dijo fue: Bueno, qu tal nuestros invitados? La verdad es que muy bien dijo Albert con tono serio. Mantienen una tranquila conversacin a tres voces en la cocina. El capitn Walthers est preparando unos sandwiches y las dos mujeres le ayudan. Nada de peleas? No hay ojos morados? pregunt. Nada de nada. La verdad es que estn de lo ms educado, no se oye ms que perdona, por favor y gracias. Aunque aadi, satisfecho consigo mismo ha llegado un mensaje acerca del velero. Queris orlo ahora? O tal vez prefers, se me acaba de ocurrir uniros a vuestros invitados y escucharlo en su compaa? Mi primer impulso fue de quererlo escuchar inmediatamente, pero Essie me mir y me dijo: Slo por cortesa, Robin. Y yo asent. Esplndido! exclam. Lo encontraris extremadamente interesante, estoy seguro. Como a m mismo me lo ha parecido. Continu su perorata: Cuando cumpl los cincuenta, el Berliner Handelsgesellschaft me regal un velero tan bonito... que se perdi, por desgracia, cuando tuve que abandonar Alemania por culpa de esos malditos nazis. Mi querida seora Broadhead, le debo a usted tanto! Poseo ahora tantos ntidos recuerdos que no posea antes! Recuerdo mi pequea casa cerca de Ostende, en la playa por la cual sola pasear con Alberto... o sea nos gui un ojo, con el prncipe Alberto de Blgica. Acostumbrbamos a hablar de vela, y por las tardes su mujer me acompaaba al piano cuando tocaba mi violn. Y todo esto puedo recordarlo nicamente gracias a usted! Mientras dur la charla, Essie permaneci sentada a mi lado, rgida, observando a su criatura con un rostro como la piedra. Entonces, intent sofocar la risa y, al fin, estall en carcajadas. Payaso de programa! exclam mientras alargaba la mano para coger la almohada. No me importa que hayas entrado, pero ahora vete, por favor! Eres tan humano, con tantos recuerdos y ancdotas tediosas, que no me puedo permitir que me veas desvestida!

Tom impulso y le arroj la almohada, que se estrell blandamente y sin consecuencias en los cosmticos que haba detrs de l. Albert se limit a desviar la mirada mientras Essie y yo, abrazados, nos reamos. Bueno, y ahora a vestirse orden Essie por fin, a ver si podemos presentarnos a escuchar lo del velero de manera satisfactoria para nuestro programa. Qu gran medicina es la risa, verdad? As que no temas por tu salud, que un cuerpo que se lo pasa tan bien tiene que durar siempre. Nos dirigimos a la ducha, an sofocando carcajadas, sin darnos cuenta de que en mi caso, siempre, equivala en aquel momento a once das, nueve horas y veintin minutos. Nunca haba habido en la nico Amor un escritorio para Albert Einstein, y menos an uno con su pipa sealando el lugar en que haba interrumpido su lectura, una botella de Skrip junto a su tabaquera de piel y una pizarra detrs emborronada con numerosas ecuaciones. Pero all estaba el escritorio, y all estaba l, entreteniendo a nuestros invitados con ancdotas de su vida. Cuando estaba en Princeton explic, contrataron a un hombre para que me siguiera con un cuaderno en ristre, de manera que si yo escriba algo en una pizarra, l pudiera copiarlo. No lo hacan por m, sino en beneficio suyo. Es decir, teman borrar las pizarras. Sonri a nuestros invitados y nos salud con la cabeza a Essie y a m, que estbamos de pie en la puerta, cogidos de la mano. Les estaba explicando, seor y seora Broadhead, cosas de mi vida a estos seores, pues tal vez no hayan odo hablar de m, aunque he de reconocer que yo era bastante famoso. Saban, por ejemplo, que como no me gustaba la lluvia, la administracin de Princeton hizo construir una galera cubierta, que an puede verse, para que pudiera visitar a mis amigos sin necesidad de salir al exterior? Por lo menos, no llevaba puesto el foulard de seda blanca a lo Barn Rojo ni mostraba la cara del general, pero me puso igual de nervioso. Sent la necesidad de disculparme delante de Audee y sus dos seoras, pero en su lugar, dije: Essie, no te parece que todos estos recuerdos se estn haciendo un poco pesados? Es posible me contest pensativa. Quieres que lo suprima? Que lo suprimas, no. Es un programa mucho ms interesante ahora, pero si intentaras al menos disminuir el incremento de personalidad individual de su banco de datos base, o aflojar el potencimetro de la nostalgia de sus circuitos... Qu bobo eres, cario me sonri ella condescendiente. Acto seguido, orden: Albert, corta el comadreo, que a Robin no le gusta. Por supuesto, mi querida Semya dijo muy corts. Sin duda, querrn or lo del velero, al menos eso s. Se puso de pie detrs de su escritorio; quiero decir, su imagen hologrfica carente de existencia fsica se alz por detrs de su asimismo inexistente escritorio. Me vea obligado a recordar ese detalle constantemente. Tom el borrador y empez a borrar los trazos de tiza y despus se qued meditando. Mirando a Essie en son de disculpa, apret un botn del escritorio y dej de borrar. La pizarra se desvaneci. En su lugar apareci la familiar superficie granulosa y gris de la pantalla de navegacin Heechee. Entonces apret otro botn y el granulado gris desapareci, siendo reemplazado esta vez por una carta de navegacin astral. Tambin sta pareca real; lo nico que se necesitaba para convertir una pantalla de navegacin Heechee en una simple pantalla multiuso era un sencillo mecanismo que se conectaba a sus circuitos (aunque un millar de exploradores haba muerto sin apercibirse de ello). Lo que veis dijo muy cordial es el lugar en el que el capitn Walthers localiz el velero y, como podis ver, ah no hay nada. Walthers haba permanecido sentado delante del hogar de imitacin tan lejos de Dolly como de Janie, y cada una de ellas estaba tan lejos de la otra como le resultaba posible, sentada las dos tan tranquilas como Walthers mismo. Pero en ese momento Walthers explot, sublevado: Imposible! El registro era muy preciso! Disponis de los datos! Por supuesto que era preciso repuso Albert conciliador, pero cuando lleg all la nave de exploracin, el velen haba desaparecido ya. Pues no puede haberse ido muy lejos si su nico carburante es la radiacin estelar! No, no puede estar muy lejos, pero el caso es que ya no estaba all. Sin embargo prosigui

Albert sonriendo alegre mente, yo ya haba previsto semejante contingencia. Si le recuerdan, mi reputacin (en mi anterior vida, quiero decir descansaba sobre la asuncin de que la velocidad de la luz es una constante fundamental, aspecto dijo mientras parpadeaba displicentemente en torno suyo que hemos aprendido de los Heechees en cierto sentido. En fin, la velocidad es constan te, casi trescientos mil kilmetros por segundo. Razn por la cual di instrucciones a la nave de exploracin de desplazarse a una velocidad de trescientos kilmetros por segundo por cada segundo pasado desde el avistamiento, en caso de que no encontrara el velero en el lugar previsto. Bendito programa eglatra le dijo Essie cariosamente. Qu piloto tan experimentado has debido de alquilar para la nave, eh? Albert carraspe. Bien, es una nave un tanto especial se excus, ya que prev ciertas necesidades. Me temo que el coste va a ser muy elevado. No obstante, cuando la nave hubo cubierto la distancia adecuada, esto es lo que vio. Y movi una mano y la pantalla mostr el entramado de alas mltiples. No se vea con nitidez, pues se estaba replegando y contrayendo ante nuestros propios ojos. Albert aceler las imgenes, siempre desde la perspectiva de la nave de exploracin, y vimos como las grandes alas se encogan... y desaparecan. Bien, lo que vimos acaban de leerlo. Lo que les concede una ventaja sobre nosotros es que ustedes saben qu era lo que vimos. All estbamos los cinco: Walthers, su harn, Essie y yo. Habamos abandonado el enigmtico mundo de los hombres para ir en pos de un enigmtico misterio, y all estbamos, contemplando cmo algo se coma al objeto que estbamos viendo! As pareci a nuestros desconcertados y poco preparados ojos. Nos quedamos sentados, congelados, mirando las alas plegadas y la enorme esfera azul brillante que haba surgido de la nada para tragrselas. Me di cuenta de que alguien se estaba carcajeando sofocadamente, y me qued petrificado por segunda vez al ver de quin se trataba. Era Albert, sentado ahora en el borde de su mesa y secndose una lgrima de regocijo. Os pido mil perdones dijo, pero es que si os pudierais ver las caras... Maldito programa eglatra murmur Essie apretando los dientes, sin un pice de cario en sus palabras. Corta inmediatamente tu risa de mierda. Albert mir a mi mujer. No pude descifrar enteramente su expresin: la mirada era a la vez cariosa, y condescendiente, y otras muchsimas cosas que no pude asociar a una imagen computerizada, ni siquiera con la de Albert. Pero era tambin una mirada incmoda. Mi querida seora Broadhead le dijo, si no deseaba que tuviera sentido del humor, hubiera debido programarme sin l. Si la he molestado, lo siento. Cete a las instrucciones! ladr Essie, desconcertada. Est bien. Lo que acabis de ver explic, desviando decididamente su mirada de Essie para seguir ilustrando al grupo es lo que yo considero el primer ejemplo de una ope racin realizada por tripulantes Heechees en tiempo real. O sea, que el velero ha sido raptado. Notad esta nave ms pequea. Movi una mano con indolencia y la imagen se debilit y parpade, ampliando la escena. La ampliacin superaba las posibilidades reales de los objetivos de la nave de exploracin, razn por la cual la silueta de la esfera se torn granulosa y difusa. Pero haba algo detrs. Haba algo detrs de la esfera que iba eclipsndose lentamente. Justo en el instante en que iba a desaparecer, Albert congel la imagen, y nos encontramos contemplando un objeto de pequeo tamao, mal enfocado, difuminado y con forma de pez. Una nave Heechee dijo Albert. Al menos, sa es la nica explicacin que le encuentro. Janie Yee-xing produjo un sonido de sofoco: Ests seguro? No, por descontado que no dijo Albert. De momento no es ms que una teora. Uno nunca le da el s a una teora, seorita Yee-xing, ya que seguramente tarde o temprano aparecer una mejor que la que ha parecido buena hasta el momento, y habr que darle un no. Por eso a las teoras slo se les concede un tal vez. Pero mi teora sostiene que los Heechees han decidido raptar el velero. Ah era nada! Heechees! De verdad, de lo que daba fe el sistema de actualizacin de datos ms inteligente jams construido. Me haba pasado dos tercios de siglo buscando a los Heechees, de un modo u otro, desesperado por dar con ellos y muerto de miedo ante la posibilidad de

encontrrmelos. Y cuando sucedi, lo que ms reclam mi atencin no fueron los Heechees sino el sistema de actualizacin de datos. Le dije: Albert, por qu te ests comportando de manera tan cmica? l me mir respetuosamente, dndose golpecitos en los dientes con la boquilla de su pipa. Cmico en qu sentido, Robn? me pregunt. Maldita sea, venga ya! Tu manera de comportarte! Es que...? dud, tratando de decirlo de manera suave. Es que no te das cuenta de que eres un programa computerizado? Me sonri tristemente. No necesito que se me recuerde eso, Robin. No soy real, no es eso? Y sin embargo, la realidad en la que ests inmerso no me interesa en lo ms mnimo. Albert! grit, pero l levant una mano para hacerme callar. Deja que te diga esto sigui: Para m, la realidad es, lo s, un determinado y elevado nmero de conexiones de procesado paralelo en conformacin heurstica. Si lo analizas, no es ms que una especie de truco llevado a cabo ante el pblico. Pero, y en tu caso, Robin? Es la realidad muy distinta para una inteligencia orgnica? O no es ms que cierto nmero de transacciones qumicas que tienen lugar en un rgano amorfo de un kilo de peso que carece de vista, de odo y de rganos sexuales? Todo lo que sabe, lo sabe de odas, porque previamente algn sistema de percepcin le ha facilitado la informacin. Cada una de las sensaciones que experimenta le ha llegado a travs de la red nerviosa. Somos de verdad tan diferentes, Robin? Albert! Neg con la cabeza. S, ya s dijo con amargura. En mi caso, el truco no puede embaucarte porque conoces al prestidigitador; est entre nosotros. Pero acaso no te engaa tu propio truco? Es que no me merezco la misma estima y la misma tolerancia? Yo era un hombre bastante importante, Robin. Mucha gente de relieve me tena en gran aprecio! Reyes. Reinas. Grandes cientficos. Todos ellos magnficas personas. Cuando cumpl los setenta aos, me dieron una fiesta de cumpleaos; Robertson y Wigner, Kurt Goedel, Rab, Oppenheimer... Se sec una lgrima. Y hasta ah estaba Essie dispuesta a dejarle desbarrar. Se puso en pie. Mis queridos amigos y esposo, est claro que se trata de serias disfunciones. Os pido que me disculpis. Debo efectuar un exhaustivo examen de sus circuitos. Me disculpis, no es cierto? No es culpa tuya, Essie dije tan amablemente como me fue posible, pero ella se lo tom a mal. Me mir como no me haba vuelto a mirar desde que habamos empezado a vernos, cuando yo le explicaba las bromas que sola gastarle a mi programa psicoanaltico, Sigfrid von Shrink. Robin dijo framente, aqu se est hablando demasiado de culpas y culpabilidades. Lo discutiremos ms tarde. Amigos, tengo que retirarme a mi cuarto de trabajo durante algn tiempo. Albert! Presntate all de inmediato!

Una de las servidumbres de ser rico y famoso estriba en el hecho de que mucha gente te hace el honor de invitarte con la esperanza de ser invitados por ti ms tarde. No se cuenta entre mis virtudes la de ser un buen anfitrin. A Essie, por el contrario, le encanta, por lo que a lo largo de los aos hemos encontrado una buena manera de atender satisfactoriamente a nues tros invitados. Yo me dejo ver mientras estoy a gusto, lo que puede variar entre varias horas o cinco minutos. Entonces desaparezco en mi estudio y le dejo la tarea a Essie. Disfruto particularmente hacindolo cuando el ambiente entre los invitados es especialmente tenso. Y funciona muy bien... sobre todo para m. Pero en ciertas ocasiones la cosa deja de funcionar y es entonces cuando me toca a m hacer de anfitrin. sta era una de esas ocasiones. No poda pasrselos a Essie, porque Essie estaba ocupada. Tampoco quera dejarlos solos porque ya lo habamos hecho durante demasiado rato. As que all estaba yo, tratando de recordar cmo parecer ocurrente ya que no me quedaba otra opcin. Os apetece beber algo? pregunt encantador. Queris comer alguna cosa? Hay algunos programas interesantes para ver, si es que Essie no ha acabado con todos para poder vrselas con Albert...

Janie Yee-xing me interrumpi. Adonde vamos, seor Broadhead? Bien dije, sonriendo jovial, tal como se esperara de un buen anfitrin, tratando de conseguir que los invitados se sintieran cmodos, aun en el caso de que te hayan hecho una buena pregunta que no sabes cmo contestar porque has tenido en mente demasiadas otras cosas mucho ms urgentes como para pararte a pensar en ello. Supongo que la pregunta es, ms bien, adonde queris ir? Quiero decir que no parece tener demasiado objeto salir en pos del velero. No admiti Janie Yee-xing. En ese caso me temo que es cosa vuestra. Supuse que lo que no querais era seguir entre rejas y as les record que les haba hecho un favor, a fin de cuentas. No volvi a asentir Janie Yee-xing. Volvemos a la Tierra, pues? Podramos dejaros en cualquiera de los puntos de enlace. O en Prtico, si lo prefers. O, qu s yo, t eres de Venus, verdad, Audee? Quieres regresar all? Esta vez le lleg a Walthers el turno de decir No. No aadi nada ms. Yo pens que era muy poco considerado por parte de mis invitados no ofrecerme ms que negativas cuando yo estaba tratando de serles hospitalario. Dolly Walthers me sac del apuro. Levant su mano derecha, en la que llevaba puesto uno de sus muecos, el que se supona que representaba a un Heechee. El problema, seor Broadhead dijo con una voz susurrante y edulcorada, sin despegar los labios, es que ninguno de nosotros tiene adonde ir. Puesto que aquello era obviamente cierto, nadie sinti la necesidad de aadir nada al respecto. Entonces Audee se levant. Me tomar ahora esa copa, Broadhead mascull. Dolly? Janie? Obviamente, era la mejor idea que haba tenido alguien desde haca un buen rato. Todos aceptamos, como invitados que llegan demasiado pronto a una fiesta y encuentran algo con que entretenerse para no mostrar tan a las claras que no estn haciendo nada. Haba muchas cosas que hacer, ciertamente, pero la ms candente en mi cabeza no era la de seguir mostrndome cordial a mis acompaantes. Lo ms importante para m en aquellos instantes no era ni tan siquiera el tratar de asimilar el que tal vez hubiramos visto una nave Heechee de verdad tripulada por Heechees de verdad. Eran mis vsceras lo que ocupaba mis pensamientos. Los doctores haban dicho que poda llevar una vida normal. Pero no haban dicho nada al respecto de una anormal como estaba resultando aqulla, y yo senta el peso de mis aos y mi fragilidad. Me alegr poder tomarme mi ginebra con soda sentado cerca del hogar ficticio de llamas ficticias, y me puse a esperar que alguien recogiera el guante. Ese alguien result ser Audee Walthers. Broadhead, le estoy muy reconocido por habernos sacado de chirona, y s que tiene cosas que hacer. Creo que lo mejor para usted es dejarnos a los tres en el lugar que le venga ms a mano y solucionar sus propios asuntos. Bien, pero hay muchos sitios, Audee. No hay ninguno que prefiris? Lo que preferira me contest, lo que creo que todos preferiramos, es una oportunidad para poder averiguar cada cual por su cuenta qu es lo que queremos hacer. Supongo que habr notado que hay ciertos problemas personales entre nosotros que necesitan solucionarse. No es sta una afirmacin a la que a uno le guste asentir, y como tampoco poda negarla, me limit a rer. As es que lo que necesitamos es salir de aqu y estar solos para poder hablar de ello. Ah dije, entonces es que no os dejamos tiempo suficiente cuando Essie y yo nos retiramos a nuestro camarote, ya veo. Ustedes s. Fue su amigo Albert el que no nos dej en paz. Albert? No se me haba pasado por la imaginacin que l mismo fuera capaz de presentarse a los huspedes, sobre todo si nadie le haba invitado a hacerlo. Ni un minuto, Broadhead dijo Walthers con amargura. Estaba sentado justo donde est usted ahora. No hizo otra cosa que hacerle preguntas a Dolly. Sacud la cabeza con desesperacin y alargu mi vaso para que me lo llenaran otra vez. Probablemente, no era una buena idea, pero no se me ocurra ni una sola idea que me pareciera buena. Cuando, en mi juventud, mi madre agonizaba porque no tenamos bastante dinero para procurarnos medicamentos a ambos y, culpa, culpa, culpa, decidi que los cuidados mdicos fueran para m lleg un momento en que dej de reconocerme, de recordar mi nombre, y empez a hablarme como si yo fuera su jefe, o el casero o alguno de los muchachos con los que

haba salido antes de conocer a mi padre. Algo terrible. Era peor verla en aquel estado que hacerse a la idea de que se estaba muriendo: era una slida figura que se desmoronaba delante de m. De la misma manera que se desmoronaba Albert. Qu clase de preguntas haca? pregunt mirando a Dolly. Oh, acerca de Wan dijo jugueteando con uno de los muecos pero hablando con su propia voz, aunque sin despegar los labios prcticamente. Me pregunt adonde se diriga, qu haca. Sobre todo quera que le mostrara en las cartas de navegacin los objetos por los que Wan se interesaba. Ensamelos le dije. No s hacer funcionar la cosa esa dijo de mal humor, pero antes de que terminara de hablar, Janie Yee-xing se haba levantado e instalado frente a los controles. Palp el teclado de la pantalla, frunci el entrecejo, tecle una combinacin e hizo un mohn y se volvi hacia nosotros. Su esposa debe de haberlo bloqueado al sacar al piloto del circuito dijo. De todas maneras dijo Dolly, se trataba de agujeros negros, de todas clases. Cre que no haba ms que una clase dije, y ella se encogi de hombros. Estbamos todos apiados alrededor del asiento del piloto, mirando la pantalla de navegacin que no mostraba otra cosa ms que estrellas. Y desde detrs nos lleg la voz de Albert, que dijo framente: Lo siento si te he molestado, Robn. Nos volvimos todos a la vez como las figuras de esos relojes mecnicos que hay en los campanarios alemanes. Estaba sentado en el borde del asiento que yo acababa de dejar vacante, estudindonos. Tena un aspecto distinto. Ms joven. Menos seguro en s mismo. Tena un cigarro puro entre los dedos un cigarro puro, no su pipa y su expresin era sombra. Cre que Essie estaba trabajando en ti le dije, estoy seguro que con irritacin. Ya ha acabado, Robin. Es ms, viene hacia ac en estos instantes. Creo que puedo decir con satisfaccin que no ha encontrado nada que estuviera mal, no es as, seora Broadhead? Essie lleg hasta la puerta y se detuvo. Tena los puos apoyados en las caderas, y la vista fija en Albert. Ni tan siquiera me miraba. Es cierto, programa declar tristemente. No he encontrado ningn error en tu programacin. Me alegra or eso, seora Broadhead. Pues no te alegres tanto! El caso es que eres un programa en mal estado. As que, dime, programa inteligente sin errores de programacin, qu va a pasar ahora? El holograma se pas la punta de la lengua por los labios, nervioso. Bueno dijo vacilante, supongo que querr echarle un vistazo al hardware. Precisamente dijo Essie mientras se dispona a sacar la cinta de su receptculo. Jurara que vi pasar una sombra de pnico por el rostro de Albert; la suya fue la mirada de un anciano al que anestesian antes de someterlo a una operacin grave. A continuacin, desapareci junto con el resto de Albert. Seguid hablando orden Essie acercndose una lupa al ojo y empezando a examinar la superficie del rollo de la cinta. Pero hablar, de qu? La miramos mientras segua escrutando cada una de las estras del rollo. La seguimos con la mirada cuando, con el ceo fruncido, se llev la cinta a su cuarto de trabajo y la observamos en silencio mientras la tocaba con calibradores y sondas, introduca el rollo en un receptculo de prueba, apretaba botones, giraba los nonios y lea los resultados. Yo la contemplaba acaricindome el estmago, que haba empezado a producirme molestias de nuevo, y Audee me susurr: Qu es lo que est buscando? Pero yo no lo saba. Una muesca, un araazo, corrosin, cualquier cosa; y fuera lo que fuera, no daba con ello. Se puso en pie con un suspiro. Aqu no hay nada anunci. Buena cosa dije yo. S, buena cosa admiti porque si se tratara de algo grave no podra arreglarlo aqu. Pero tambin es mala cosa, Robn, porque lo que est claro es que ese jodido programa est completamente jodido. Esto ha sido una autntica leccin de humildad.

Dolly terci: Est usted segura de que est cascado, seora Broadhead? Mientras estuvieron ustedes en la otra habitacin, pareca bastante coherente. Quizs un poco raro. Un poco raro? Dolly, querida, cada vez que lo he puesto a prueba, sabes de qu me hablaba? De la Hiptesis de Mach. De la prdida de masa. De agujeros negros ms negros de lo normal. Hubiera hecho falta un autntico Albert Einstein para... Pero, cmo... es que estuvo hablando con vosotros? Y despus de haber odo la confirmacin de boca de los otros, se sent con los labios apretados, meditando un buen rato. Luego, sacudiendo la cabeza, dijo con desnimo: Demonios, es intil seguir conjeturando cul es el problema; si hay alguien que sepa qu es lo que le pasa a Albert, se es el propio Albert. Y si Albert no quiere decrtelo? le pregunt. se no es el problema me contest, volviendo a conectar la cinta. El problema es: Y si no puede? Albert pareca estar en perfectas condiciones, o casi en perfectas condiciones. Estaba sentado en su silln favorito jugueteando con su cigarro. Daba la casualidad de que aqul era tambin mi silln favorito, pero en aquel momento no estaba dispuesto a discutirlo con l. Bueno, Albert le dijo Essie con voz amable pero firme, sabes que tu funcionamiento no es correcto, verdad? S, creo que me estoy comportando de manera un tanto aberrante dijo l en son de disculpa. Aberrante del todo, me temo! Bien, Albert, esto es lo que vamos a hacer. En primer lugar, te voy a formular unas cuantas preguntas meramente factuales, nada de motivaciones, nada de cuestiones tcnicas complejas, slo preguntas que puedas contestar a partir de hechos objetivos. Entiendes lo que te digo, Albert? Desde luego que la entiendo, seora Broadhead. Bien. En primer lugar: es cierto que estuviste hablando con nuestros invitados mientras Robn y yo estbamos en el camarote del capitn? Es cierto, seora Broadhead. Essie apret los labios. Me sorprende un comportamiento tan poco usual en ti, a ti no? Les estabas haciendo preguntas. Dime, por favor, cules eran esas preguntas y las respuestas. Albert cambi de postura, incmodo. Me interesaban sobremanera los objetos que Wan estaba investigando, seora Broadhead. La seora Walthers tuvo la amabilidad de sealrmelos en las cartas de navegacin. Seal a la pantalla, y cuando nos volvimos a mirar, sta iba mostrando, una tras otra, distintas cartas de navegacin. Si las observan con atencin dijo Albert, apuntando con su cigarro an por encender, se darn cuenta que hay una clara progresin. Sus primeros objetivos eran simples agujeros negros, que en las cartas de navegacin Heechees vienen sealados con esos smbolos que parecen anzuelos. Esos smbolos significan peligro, segn la cartografa Heechee. Cmo lo sabes? inquiri Essie, y acto seguido: No, borra esa pregunta. Supongo que tienes tus buenas razones para haber llegado a semejante conclusin. Las tengo, seora Broadhead. Tal vez no he sido lo bastante comunicativo al respecto, me temo. Bueno, parece que estamos llegando a alguna parte! Sigue. S, seora Broadhead. Cada uno de los agujeros negros normales tiene dos de esas seales. A continuacin, Wan investig una singularidad simple: un agujero negro carente de rotacin; de hecho, se trata del mismo en el que Robin sufri aquella experiencia tan terrible hace aos. Fue all donde Wan rescat a Gelle-Klara Moynlin. La imagen vacil y mostr el fantasma azul antes de volver a desplegar las cartas de navegacin. ste en particular posea tres marcas, lo que significa ms peligro. Finalmente movi la mano, y la fotografa cambi para mostrar otra seccin del mapa estelar Heechee, aqu est el que la seora Walthers identific como el siguiente objetivo de Wan. Yo no he dicho eso! objet Dolly.

No, seora Walthers admiti Albert, pero usted dijo que lo estudiaba con frecuencia, que lo discuta a menudo con los Difuntos y que le daba miedo. Creo que es a ste al que se dirige ahora. Muy bien! aplaudi Essie. Has pasado la primera parte de la prueba admirablemente bien, Albert. Vamos ahora a por la siguiente, pero esta vez, sin participacin del pblico aadi, mirando a Dolly. Lo que usted diga, seora Broadhead. Desde luego que lo que yo diga. Seguimos con las preguntas objetivas. Qu se entiende por el trmino prdida de masa ? Albert dio muestras de sentirse incmodo, pero respondi con bastante rapidez: La llamada prdida de masa es aquella cantidad de masa sobrante, que jams ha sido observada, que ha escapado siempre a nuestras comprobaciones y que explicara la causa de ciertas rbitas galcticas. Excelente! Y ahora explcame qu es la Hiptesis de Mach. Albert se humedeci los labios. Seora Broadhead, no me siento en absoluto a gusto hablando de especulaciones cunticas. Me cuesta creer que Dios se dedique a jugar a los dados con el universo. No te he preguntado qu es lo que crees! Cete a las reglas del juego, Albert. Solamente te pido la definicin usual de ese trmino cientfico. l suspir y cambi de postura. Muy bien, seora Broadhead, pero permtame explicarlo en trminos sencillos. Hay razones para creer que se est produciendo un desarreglo a gran escala en el movimiento de expansin y contraccin del universo. La expansin est siendo invertida. Se est procediendo hacia la contraccin, hacia un nico punto que, por lo que parece, es el mismo que precedi al Big Bang. Y qu es eso? pregunt Essie. l arrastr los pies. Sinceramente, me estoy poniendo muy nervioso, seora Broadhead. Puedes contestarme a lo que te pregunto en trminos de lo que es opinin general. Opinin general, cundo, seora Broadhead? Lo que es opinin general ahora, o lo que se crea en la poca de Hawking y los dems tericos de la fsica cuntica? Hay una teora definitiva respecto del universo en su primer momento, pero es de tipo religioso. Albert dijo Essie en tono de advertencia. l sonri dbilmente. Quisiera nicamente citar a San Agustn de Hipona. Cuando le preguntaron qu era lo que Dios estaba haciendo antes de crear el universo, respondi diciendo que estaba creando el infierno para aquellos que hacan semejante pregunta. Albert! Oh, est bien, est bien! dijo irritado. S, dicen que con anterioridad a un momento muy temprano, la teora de la relatividad no sirve para explicar ciertas leyes fsicas del uni verso y que es necesario efectuar ciertas correcciones cunticas. Empiezo a cansarme de este examen para escolares, seora Broadhead. He visto pocas veces a Essie anonadada. Albert!, le volvi a gritar, pero en un tono del todo distinto. No era amenazador, sino sorprendido y lleno de desconcierto. S, Albert prosigui l con brutalidad. As me cre y as soy. Terminemos con esto de una vez, por favor. Tenga la bondad de escuchar. No s qu es lo que ocurri antes del Big Bang! Lo nico que s es que hay alguien por ah que est convencido de que lo sabe y de que puede controlarlo. Y me da mucho miedo, seora Broadhead. Que te da mucho miedo? se qued boquiabierta. Y quin te ha programado para que sientas miedo? Usted, seora Broadhead. No puedo vivir con ello. Y no pienso discutirlo ni un minuto ms. Y se desvaneci. No hubo necesidad de que hiciera aquello. Hubiera podido ahorrarnos la escena sin herir nuestros sentidos ni nuestros sentimientos. Hubiera podido simular que sala atravesando la puerta, o desaparecer en un momento en que nadie le mirase. Pero no hizo ninguna de ambas cosas. Simplemente, desapareci. Fue como si se hubiera tratado de un ser humano real, enfadado de tal manera que hubiese puesto fin a una discusin cerrando la puerta tras de s de un golpe. Estaba demasiado airado como para pensar en las apariencias. Se supone que no debera perder los estribos coment Essie desesperada.

Pero el caso era que los haba perdido; y la impresin que ello nos produjo no fue ni la mitad de grande que la que nos caus el descubrir que ni la pantalla de navegacin ni los controles del piloto obedecan nuestras rdenes. Albert los haba bloqueado. Nos estbamos moviendo con una aceleracin constante haca un objetivo que ignorbamos.

20 ENCUENTRO NO DESEADO
El telfono sonaba en la nave de Wan. Bueno, no era un telfono exactamente, y ciertamente, no estaba sonando; pero se haba encendido la seal que indicaba que alguien estaba enviando un mensaje a la nave a travs de la radio MRL. Cuelga! grit Wan indignado, despertndose. No quiero hablar con nadie! Y entonces, un tanto ms despierto, su expresin no fue slo de enfado, sino tambin de sorpresa: Pues ha colgado dijo mirando a la radio MRL, y su mirada recorri todo el espectro del miedo. Lo que hace que Wan me resulte menos odioso, eso creo, era esa lcera de temor que lo devoraba a todas horas. El cielo sabe que era bruto; que era un ladrn; nada le importaba aparte de s mismo. Pero eso slo significa que era todava lo que todos los dems habamos sido ya, aunque a nosotros nos educaban padres, compaeros de juego, escuelas y polica. Nadie jams haba de civilizar a Wan; as pues, continuaba siendo un nio. No quiero hablar con nadie! grit, y despert a Klara. Puedo ver a Klara tal como estaba entonces, puesto que puedo ver ahora muchas cosas que estaban ocultas. Estaba cansada, estaba irritable, y haba soportado a Wan ms de lo que cualquier ser humano habra podido aguantar. Ms vale que contestes le dijo, y Wan la mir como si estuviera loca. Que conteste? Te aseguro que no pienso hacerlo! En el mejor de los casos ser un burcrata entrometido que querr quejarse porque no he seguido los procedimientos de rigor... Que querr quejarse porque has robado la nave le corrigi Klara con suavidad mientras se diriga a la radio MRL. Cmo haces para contestar? le pregunt. No seas idiota! le grit l. Espera! Quieta! Pero qu haces? Es esta palanca? le pregunt ella. Su grito fue respuesta suficiente. Se precipit a travs de la estrecha cabina, pero ella era ms grande y ms fuerte. Le desvi. El tintineo de la radio ces; la luz dorada se apag; y Wan, de pronto relajado, se ri a carcajadas: Ja, ja, qu idiota eres! No hay nadie... grit. Pero se equivocaba. Durante un breve instante se oy un sonido siseante, acto continuo palabras inteligibles, o bastante inteligibles, al menos. Una voz aguda y extraamente tensa dijo: Nos voy...ahacer...danio... A Klara le cost un considerable esfuerzo entender el sentido de aquellas palabras, y una vez que las hubo comprendido, no alcanzaron el objetivo que las haba guiado. Sonaban a lo que deca? Haba algn ser extrao, con un considerable defecto al hablar, que deca: No os voy a hacer dao. Y por qu habra de decir eso? Para tranquilizarle a uno en un momento en el que no hay razn para creer que hay motivos para no estar tranquilo. Lo cual es poco tranquilizador. Wan frunca el ceo. Qu es eso? chill. Quin hay ah? Qu es lo que quiere? sigui gritando con voz aguda mientras empezaba a sudar. No hubo respuesta. Y la razn de que no hubiera respuesta era que el Capitn haba agotado su vocabulario y estaba ensayando su prxima frase; no obstante, para Wan y Klara, el silencio fue ms significativo que las palabras. La pantalla! exclam Wan. Mujer estpida, conecta la pantalla! Averigua qu es! A Klara le llev algn tiempo hacerse con los controles; el uso de la pantalla de navegacin Heechee era un conocimiento que haba empezado a adquirir durante aquel viaje, ya que nadie de su tiempo haba sabido cmo manejarla. Se aclar para mostrar una nave de gran

tamao. Era la ms grande que haba visto Klara, mayor an que las Cinco que se utilizaban en Prtico en su poca. Qu... qu... qu gimote Wan, y slo en el cuarto intento consigui acabar la frase... qu es eso? Klara, ni trat de contestar. No lo saba. Pero le daba miedo. Tema que se tratara de lo que todo prospector de Prtico tema y esperaba a la vez, y cuando el Capitn acab de ensayar su nueva frase y la pronunci, no le cupieron dudas: Voy...asubir...a bordo. Iba a subir a bordo! Klara saba que no era imposible que una nave abordara a otra en movimiento; se haba hecho. Pero ningn piloto humano posea tanta prctica. No le dejes subir! chill Wan. Corre, escndete! Haz algo! Mir a Klara muerto de miedo, y entonces, arremeti contra los controles. No hagas locuras! grit ella al tiempo que intentaba cortarle el camino. Klara era una mujer fuerte, pero en aquel momento fue ms de lo que pudieron sus fuerzas. El miedo le haba dado nimos a Wan. La ech a un lado y ella sali dando tumbos, en tanto que Wan, llorando, se abalanzaba sobre los controles. Aun en medio del terror de aquel encuentro inesperado, Klara experiment un terror todava ms profundo. Todo lo que le haban enseado a propsito de las naves Heechees insista en que jams, jams deba intentar variarse el rumbo una vez establecido. La adquisicin de nuevos conocimientos haba hecho posible que pudiera hacerse, y ella lo saba; pero tambin saba que no deba hacerse a la ligera, sino solamente despus de haberlo calculado y planeado cuidadosamente, y Wan no estaba en condiciones de hacer bien ninguna de ambas cosas. Y aun as no cambi nada. La enorme nave en forma de escualo segua acercndose. Muy a su pesar, Klara contempl con admiracin cmo el piloto de la otra nave igualaba el cambio de curso y el incremento de velocidad sin dificultad. Era un proceso tcnicamen te fascinante. Wan se qued helado en los controles, mirndolo, con la boca abierta y cayndole la baba. Entonces, al aumentar de tamao la otra nave y desaparecer de la vista de los scanners, y al orse un chirriante gemido que proceda de la escotilla del mdulo, grit de puro miedo y sali corriendo en direccin al lavabo. Klara se encontr sola en el momento en que la escotilla del mdulo se abri; y fue as como Gelle-Klara Moynlin fue el primer ser humano que estuvo en presencia de un Heechee. Emergi de la escotilla, se qued de pie y enfrent su mirada. Era ms bajo que ella. Apestaba a amonaco. Sus ojos eran redondos ya que ste es el mejor diseo para un rgano que ha de rotar en todas direcciones pero no eran ojos humanos. No haba un crculo de color concntrico en torno a una pupila central. No haba pupila, sino nicamente una mancha oscura en forma de cruz en el centro de un mrmol rosado que la miraba. Su pelvis era ancha. Colgando por debajo de la pelvis, entre lo que habran sido sus muslos si sus piernas se hubieran articulado de manera similar a la humana, haba una cpsula de brillante metal azul. A lo que ms se pareca un Heechee era a un beb con los paales sucios. La idea atraves el terror de Klara y lo alivi, un poco, muy brevemente, pero no lo suficiente. Al moverse la criatura hacia delante, Klara se ech atrs. Al moverse Klara, el Heechee se movi a su vez. Empez a hacerlo cuando se abri de nuevo la escotilla y emergi de sta una nueva criatura. Por la tensin y la vacilacin de sus movimientos, Klara intuy que estaba tan atemorizado como ella misma, por lo que dijo, no con la esperanza de que la entendiera, sino porque le resultaba imposible seguir sin decir nada: Hola. La criatura la estudi. Una lengua bfida de color negro humedeci las arrugas de su rostro. Produjo un sonido extrao, ronroneante, como si estuviera pensando. Entonces, en algo que se pareca a un ingls inteligible, dijo: Soy Hitchi. No...te...voy ahacer...danio. Observ con fascinacin y repugnancia a Klara; murmur apresuradamente algo al otro ser, quien empez a registrar la nave. No les cost gran trabajo encontrar a Wan, ni les cost demasiado conducir a ambos, a Klara y a Wan, a travs de la escotilla y a travs de los mdulos ensamblados, al interior de la nave Heechee. Klara oy el chasquido de las escotillas al cerrarse, y un instante despus, not la sacudida que significaba que la nave de Wan haba sido lanzada al espacio. Se encontraba prisionera de los Heechees, en una autntica nave Heechee. No le hicieron ningn dao. Si tenan intencin de hacrselo, por lo menos no tenan ninguna

prisa. Eran cinco, y estaban todos muy atareados. Klara no poda saber qu era lo que les mantena tan atareados, y aparentemente, el nico que posea aquel vocabulario ingls tan reducido, estaba demasiado ocupado como para tomarse la trabajosa molestia de explicrselo. Lo que de verdad queran ellos de Klara en aquel momento, era que no estorbara. No tuvieron ningn problema a la hora de hacrselo entender. La tomaron con pocos miramientos del brazo, con una garra dolorosa, y la arrastraron al lugar donde queran que se quedara. Wan no dio trabajo alguno. Se qued tumbado hecho un ovillo en un rincn, con los ojos fuertemente cerrados. Cuando descubri que Klara estaba a su lado, la mir con un solo ojo y le dio un golpe en la espinilla para llamar su atencin, y le susurr: T crees que lo decan de verdad, eso de que no queran hacernos dao? Ella se encogi de hombros. l solloz casi imperceptiblemente, y acto seguido volvi a su posicin fetal. Klara observ con asco como un hilillo de saliva se le escapaba de la boca. Estaba casi catatnico. Si alguien iba a echarle una mano, desde luego no iba a ser Wan. Tendra que enfrentarse a los Heechees sola... fuera lo que fuese lo que tenan intencin de hacer con ellos. Pero lo que estaba teniendo lugar era fascinante. Tantas cosas le resultaban nuevas a Klara! Haba pasado las dcadas de vertiginoso incremento del saber acerca del fenmeno Heechee dando vueltas alrededor del ncleo del agujero negro casi a la velocidad de la luz. Su conocimiento de las naves Heechees se limitaba a los modelos antiguos que ella, yo y los dems prospectores de Prtico habamos manejado. Pero esto era distinto. Era mucho mayor que una Cinco. Por lo que haca al equipamiento, eclipsaba incluso a la nave de Wan. No tena un nico panel de control: tena tres; claro est que Klara ignoraba que los otros dos estaban destinados a otras funciones que las del mero pilotaje de la nave. Esos dos posean instrumentos que ella no haba visto antes. No era nicamente que tuviera un volumen ocho o diez veces superior al de una Cinco, sino que, comparativamente, la instrumentacin ocupaba menos espacio. Poda uno moverse con bastante libertad! Inclua los artilugios acostumbrados: el aparato con forma de gusano que se iluminaba mientras se viajaba a MRL, los asientos en forma de V, y todo lo dems. Pero tena tambin cajas de metal brillante que zumbaban, parpadeaban y se iluminaban, y otro aparato en forma de gusano se lo dijo Wan aterrorizado que serva para penetrar en los agujeros negros. Y, por encima de todo, la nave llevaba Heechees. Heechees! Los casi mticos, sorprendentes, semidivinos Heechees! Jams un ser humano haba visto uno, ni siquiera una fotografa. Y all estaba Gelle-Klara Moynlin, con no menos de cinco a su alrededor, todos refunfuando, bisbiseando y desprendiendo un olor bastante extrao. Tambin su aspecto era extrao. Eran de talla ms pequea que la humana, y sus caderas desmesuradamente anchas les hacan caminar como a esqueletos. Su piel era suave como el plstico y casi toda ella oscura, aunque presentaba manchas y dibujos de color dorado y escarlata que parecan las pinturas de guerra de un indio. Su fisonoma no era meramente magra. Era famlica. Apenas si haba carne en aquellos dedos y miembros giles y fuertes. A pesar de que sus rostros parecan esculpidos en plstico brillante, eran lo suficientemente elsticos como para mostrar expresiones faciales... por ms que Klara no pudiera estar segura de lo que aquellas expresiones significaran. Y balancendose entre las piernas de todos ellos, lo mismo machos que hembras, colgaba un gran cono. En un principio, Klara pens que formaba parte de sus cuerpos, pero cuando uno de ellos se retir a lo que a todas luces pareca un lavabo, el cono le molest y se lo quit. Era una especie de mochila? De libro de bolsillo? Una bolsa colgante en la que llevar lpices, papel y una fiambrera para el almuerzo? Fuera lo que fuera, podan quitrselo a voluntad, y cuando lo llevaban puesto, explicaba uno de los grandes misterios de la anatoma Heechee, a saber: cmo hacan para sentarse en aquellos incomodsimos asientos en forma de V. Eran los conos colgantes lo que llenaban el hueco en forma de V. El Heechee propiamente dicho se encaramaba cmodamente sobre ste. Klara sacudi la cabeza con incredulidad... con tantos chistes y lucubraciones como se haban hecho al respecto en Prtico, y que a nadie se le hubiese ocurrido aquello.
Durante dcadas, los Molinetes de Oracin Heechees constituyeron un misterio. No

sabamos que eran de hecho el equivalente a libros y bancos de memoria, dado que las mejores mentes del momento (incluida la ma) no encontraban el modo de leerlos, ni tan siquiera la menor indicacin que permitiera conjeturar que contenan algo para ser ledo. La razn estribaba en que. aunque su desciframiento era bastante sencillo, slo poda tener lugar en presencia de un fondo de microondas determinado. Los Heechees no tenan ese problema, ya que sus conos emitan constantemente la radiacin precisa de microondas. puesto que estaban en constante contacto con los bancos de datos que contenan las memorias de sus antepasados, que estaban en sus conos. Es excusable que a los seres humanos no se les ocurriera que los Heechees llevaran datos entre sus piernas, ya que su fisiologa no lo permite. (Que sea excusable en mi caso, es mas discutible.)

Sinti el caliente aliento de Wan contra su nuca. Qu estn haciendo? le pregunt. Casi se haba olvidado de que estaba all. Casi haba olvidado estar atemorizada, tan fascinante era lo que estaba viendo. No era prudente. Quin poda estar seguro de lo que iban a hacer aquellos monstruos con sus prisioneros humanos? Por lo dems, quin poda saber qu era lo que estaban haciendo en aquel momento? Estaban todos gorjeando y murmurando con nerviosismo, los cuatro de mayor tamao apia dos en torno al no, definitivamente a la de menor volumen, que llevaba marcas azules y amarillas en sus extremidades superiores. Ninguno de los cinco prestaba la menor atencin a los prisioneros humanos. Estaban concentrados frente a uno de los paneles, que mostraba una carta astral que a Klara le result vagamente familiar. Un grupo de estrellas con alrededor una nube de marcas de atencin. No haba mostrado esa misma carta la pantalla de la nave de Wan? Tengo hambre mascull Wan junto a su odo. Hambre! Klara se alej decididamente de l, con tanta perplejidad como repugnancia. Hambre! Ella estaba mareada, con el estmago revuelto por culpa del miedo y la preocupacin y tambin, se dio cuenta, por culpa de un olor peculiar, entre amonaco y madera podrida que pareca proceder de los propios Heechees. Adems, necesitaba ir al lavabo... Y a este otro monstruo slo se le ocurra decir que tena hambre! Por favor, cllate le dijo Klara medio volviendo el rostro, provocando as la fcil ira de Wan. Cmo? Qu me calle? le pregunt. No, ms bien cllate t, estpida mujer! Estuvo a punto de erguirse, pero no fue ms all de estar en cuclillas, volviendo rpidamente a tenderse sobre el suelo, porque uno de los Heechees se volvi a mirarles y se dirigi hacia ellos. Se plant delante suyo durante un instante, mientras ensayaba lo que tena que decirles con su boca grande de labios finos. Sed buenos dijo claramente, y movi un brazo delgado hacia la pantalla. Klara ahog nerviosamente la risa que pugnaba por escaprsele de la garganta. Que fueran buenos! Con quin? Por qu? Sed buenos repiti, porque...esosson...losAsesinos.

All estaba mi Klara, mi nico y verdadero amor. En cuestin de semanas haba padecido el terror del agujero negro, el shock de haber perdido dcadas de su vida, las miserias de Wan, el insoportable trauma de ser capturada por los Heechees. Y mientras tanto... Y mientras tanto, yo tena mis propios problemas. An no haba sido ampliado y no saba dnde estaba ella; no o la advertencia de guardarse de los Asesinos; ni siquiera saba entonces que existieran los Asesinos. No poda acudir a su lado para confortarla, no slo porque no lo supiera, sino porque yo mismo estaba lleno de temores. Y el peor de todos ellos no tena nada que ver con Klara o con los Heechees; ni siquiera con mi aberrante programa Albert Einstein; eran mis vsceras.

21 ABANDONADOS POR ALBERT


Nada funcionaba. Lo probamos todo. Essie sac el rollo que contena a Albert de su receptculo, pero haba bloqueado los controles de tal modo que aun sin l no podamos cambiar nada. Essie prepar otro programa para el pilotaje y trat de insertarlo; segua el bloqueo. Llamamos a Albert, le reimos y le rogamos que apareciese. Todo en vano. Durante das que parecieron semanas seguimos viajando, guiados por las invisibles manos de mi inoperante sistema de actualizacin de datos, Albert Einstein. Y mientras tanto, el loco de Wan y la dama de mis sueos estaban en la nave de los Heechees y a nuestras espaldas el mundo rebulla y bramaba en medio de una violencia demasiado grande ya para ser aliviada. Pero no era todo esto lo que ocupaba nuestras mentes. Nuestras preocupaciones eran ms inmediatas. Comida, agua, aire. Habamos aprovisionado a la nico Amor para un largo viaje, mucho ms largo que aqul. Pero no para cinco personas. No estbamos cruzados de brazos. Hacamos todo lo que se nos ocurra que poda intentarse. Walthers y Yee-xing arreglaron por su cuenta varios programas de pilotaje, los probaron, y no consiguieron atravesar el bloqueo de Albert. Essie haca ms que cualquiera de nosotros, ya que Albert era su creacin y no quera aceptar la derrota. Comprob y volvi a comprobar; redact pruebas para los programas y vio como le eran devueltos en blanco; casi no dorma. Rehizo todo el programa de Albert y lo introdujo en un rollo sobrante, con la esperanza de que el fallo fuera mecnico. Pero si as era, ese mismo fallo se haba producido de nuevo. Dolly Walthers, sin una sola queja, nos daba de comer, procuraba no estorbar en los momentos que creamos haber dado con algo (a pesar de que no dbamos con nada) y escuchaba nuestras ideas en los momentos en que nos sentamos confundidos (cosa que suceda a menudo). Y a m me toc el trabajo ms pesado de todos. Albert era mi programa, me explic Essie, de manera que, de querer escuchar a alguien, sera a m. As, pues, me sent y hable con l. Le hable a las paredes, en realidad, porque no tuve el menor indicio de que me escuchara mientras razonaba con l, hablaba con l, le llamaba, le gritaba y le peda disculpas. l no contest, no dijo ni media slaba. Al hacer una pausa para comer, Essie se puso detrs de m, de pie, y me masaje los hombros. Le agradec el detalle, si bien lo que de verdad me dola era la garganta. Por lo menos dijo vacilante, dirigindose ms al aire que a m, debe de saber lo que est haciendo, digo yo. Ser consciente de que las provisiones son limitadas. Tiene que prever el retorno a la civilizacin por causa nuestra, porque Albert no puede dejarnos morir... La frase era una afirmacin. Pero su tono no era afirmativo. Estoy seguro de ello le dije yo, pero no me volv para que no viera mi rostro. Yo tambin dijo con una voz triste, mientras yo apartaba mi plato; y Dolly, por cambiar de tema, me pregunt en tono maternal: Es que no te gusta cmo cocino? Los dedos de Essie dejaron de masajearme los hombros y se clavaron en ellos. Robbie! No comes nada! Y se me quedaron mirando todos. A m me divirti aquello. All estbamos, en mitad de ningn sitio, sin saber cmo volver a casa, y los cuatro me miraban porque no coma. Haba sido Essie, cmo no, parloteando en las primeras etapas del viaje, antes de que Albert enmudeciera. Ahora se daban cuenta los dems de que quiz no me encontrase bien. Y de hecho no lo estaba. Me fatigaba con rapidez. Me hormigueaban los brazos, como si se me hubieran quedado dormidos. No tena apetito; apenas haba probado bocado en los ltimos das, y si haba burlado su atencin era porque picbamos apresuradamente cuando

tenamos un momento. Ayuda a economizar las provisiones sonre, pero nadie me devolvi la sonrisa. No digas estupideces susurr Essie, y sus dedos abandonaron mis hombros para palparme la frente, en busca de seales de fiebre. Pero no iba a encontrarlas, porque haba estado tragando aspirinas ltimamente. Asum una expresin de paciencia. Estoy bien, Essie le dije. No era exactamente una mentira; tal vez estuviera formulando un deseo, pero es que tampoco tena la certeza de estar mal. Supongo que hubiera debido hacerme un chequeo, pero con Albert fuera de servicio... Para un chequeo? Albert? Y quin le necesita? Retorc el cuello, sorprendido para mirar a Essie. Para el chequeo se necesita solamente el programa mdico auxiliar. Auxiliar? Ella dio un taconazo en el suelo. Programa mdico, programa legal, programa secretarial... estn todos asumidos por Albert, pero se puede acceder a ellos por separado. Haz el favor de llamar al programa mdico! Me la qued mirando boquiabierto. Durante unos instantes no pude hablar, mientras mi pensamiento volaba. Haz lo que te digo! chill, y yo por fin di con mi voz. El programa mdico, no! grit. Hay alguien mejor para esto! Me volv y bram a voz en cuello: Sigfrid von Shrink! Te necesito desesperadamente! Durante el ao que dur mi psicoanlisis, hubo un tiempo en que esperar a que Sigfrid apareciera era un autntico suplicio. A veces la espera era real, ya que por aquel entonces, Sigfrid no era ms que un amasijo de circuitos Heechees y software humano, y el software no era de mi querida Essie. Essie era muy buena en su campo. Los milisegundos de respuesta se convirtieron en nano, pico, etc, hasta que Albert fue capaz de responder con tanta rapidez como un ser humano... Bueno, no, ms deprisa que un ser humano! De manera que cuando Sigfrid no apareci, sent lo mismo que cuando uno enciende el interruptor de la luz y todo contina a oscuras porque el cable est quemado. Uno no pierde el tiempo dndole al interruptor en un sentido y en otro. Sabes que no se encender. No pierdas el tiempo dijo Essie por encima de mi cabeza. Si las voces pueden ser plidas, la suya lo era. Me volv y le sonre sin demasiada confianza. Me temo que las cosas estn peor de lo que creamos dije, y vi que su rostro estaba plido. Puse mi mano sobre la suya. Coment como al acaso, para no tener que seguir prestndole atencin a lo delicado de nuestra situacin: Recuerdo que cuando me psicoanalizaba con Sigfrid, esperar a que apareciera era la peor parte. Sola ponerme de mal humor y... S, la verdad era que estaba divagando, y hubiera podido seguir hacindolo durante varias horas ms si no hubiera visto en los ojos de Essie que era mejor abstenerse. Me volv y o su voz al tiempo. Siento que las cosas te resultaran tan difciles, Robin dijo Sigfrid von Shrink. Incluso teniendo en cuenta que se trataba de una proyeccin hologrfica, el aspecto que ofreca era de lo ms pobre. Estaba incmodamente sentado en el aire con las manos entrelazadas sobre su regazo. El programa no se haba tomado la molestia de rodearse de mobiliario; ni una silla. Nada. Tan slo Sigfrid, con un aspecto, por lo que yo recuerdo de l, de lo ms intranquilo. Ech un vistazo a su alrededor, mirndonos a los cinco que le mirbamos a l y dej escapar un suspiro antes de volver a dirigirse a m: Bueno, Robin, te importa decirme qu es lo que te preocupa? Pude or cmo Audee Walthers tomaba aliento para contestarle, y a Janie chasquear la lengua para detenerle, porque Essie movi la cabeza en sentido negativo. No mir a ninguno de ellos. Dije: Sigfrid, viejo mago de hojalata, tengo un problema que es de tu exclusiva competencia. l me observ por debajo de sus cejas. S, Robin? Es un caso de evasin. Grave?

Incapacitante le dije. Asinti como si hubiera dicho lo que l esperaba. Prefiero que no utilices terminologa tcnica, Robin suspir, pero sus dedos se entrelazaban y desentrelazaban en su regazo. Y dime, es por ti por quien pides ayuda? No, la verdad admit. Toda la maniobra estuvo a punto de irse al traste en aquel momento. Creo que casi se fue al traste. Guard silencio durante unos instantes, pero no dejaba de estar inquieto; sus dedos seguan serpenteando unos alrededor de los otros, y se produjo un resplandor azulado alrededor de su silueta cuando movi su cuerpo. Le dije: Se trata de un amigo mo, Sigfrid, tal vez mi mejor amigo, y lo est pasando francamente mal. Ya veo me contest como si as fuera, y yo quise creer que s. Supongo que sabes mencion de pasada que no puedo ayudar a tu amigo si no est presente. Est presente, Sigfrid le dije con suavidad. S, por lo menos, creo que lo estaba. Los dedos descansaban ahora quietos, y se reclin como si hubiera a su espalda un asiento contra el que reclinarse. Y por qu no me cuentas, Robin? Y esta vez... me dijo, con una sonrisa que es la ms reconfortante que recuerdo haber visto, esta vez puedes utilizar trminos cientficos si lo deseas, Robin. Detrs de m o a Essie exhalar dbilmente, y entonces me di cuenta de que ambos habamos estado conteniendo el aliento. Alargu mi mano hacia atrs en busca de la suya. Sigfrid empec con esperanza, segn tengo entendido, el trmino amnesia designa un escape de la realidad. Si una persona se encuentra en una situacin de frustracin recproca; perdn, quiero decir que si una persona se encuentra en una situacin en que cada uno de sus instintos ms poderosos entra en conflicto con los dems, de manera que tal conflicto le resulta insostenible... le vuelve la espalda. Huye. Simula que no existe. S que estoy mezclando las teoras de varias escuelas de psicoanlisis, pero he captado la idea? S, bastante bien, Robin. Por lo menos puedo entender lo que intentas decirme. Un ejemplo podra ser... vacil tal vez alguien profundamente enamorado de su esposa que descubre que sta le ha engaado con su mejor amigo. Sent la mano de Essie apretarse contra la ma. No porque hubiera herido sus senti mientos, sino porque me animaba a seguir. Ests confundiendo impulsos y emociones, Robn, aunque da lo mismo. Adonde nos lleva todo esto? No dej que me metiera prisas. Otro ejemplo prosegu, podra ser de tipo religioso. Alguien con una fe a toda prueba que descubre que Dios no existe. Me sigues, Sigfrid? Se trata de un dogma de fe para l, pero descubre que hay muchas personas inteligentes que no piensan como l... y poco a poco, encuentra ms y ms razones que sustentan la teora de los dems hasta que se le hace insoportable... l asinti cortsmente, pero sus dedos haban empezado de nuevo a dar vueltas. De modo que, finalmente, acepta creer en la mecnica cuntica dije. sa fue la segunda vez que cre que todo haba terminado. Creo que falt muy poco. El holograma parpade de mala manera un momento, y la expresin de la cara de Sigfrid cambi. No puedo decir en qu sentido lo hizo. No era nada que pudiera detectar; era como si despus de haber vacilado, la imagen se hubiese desdibujado. Pero cuando volvi a hablar, su voz era firme. Al hablar de impulsos y amnesias, Robn me dijo, ests hablando de seres humanos. Suponte que el paciente en el que ests interesado no es humano. Vacil y aadi a continuacin: No del todo. Yo dej escapar un sonido de corroboracin, aunque no saba cmo continuar a partir de aquel punto. O sea, supongamos que esas emociones y esos impulsos se los han, eh, programado, pongamos por caso, pero nicamente de la misma manera que un ser humano est programado para hacer ciertas cosas, como hablar un idioma, una vez que ha alcanzado la madurez. El conocimiento lo posee, pero lo ha asimilado mal. Queda el acento. Se detuvo. Luego, aadi: No somos humanos. La mano de Essie apret la ma. Una advertencia. Albert est programado con una personalidad humana le dije.

S, en la medida en que ello es posible. Casi lo es admiti Sigfrid, pero su mirada era sera . Albert sigue sin ser humano, porque ningn programa computerizado lo es. Te mencionar simplemente el hecho de que ninguno de nosotros puede experimentar, por ejemplo, el TTP. Cuando la humanidad entera se vuelve loca por culpa de la locura de alguien, nosotros no experimentamos nada. Estbamos pisando un terreno muy delicado en aquellos momentos. Una corteza de hielo sobre aguas pantanosas, y si pisaba con demasiada fuerza, a dnde iba a caer? Essie sujetaba mi mano con fuerza; los dems apenas se atrevan a respirar. Dije: Sigfrid, tambin los seres humanos son diferentes entre s. Pero t solas decirme que eso no importaba gran cosa. Solas decirme que los problemas de la cabeza estn en la cabeza, y que la solucin a esos problemas est tambin en la cabeza. Lo que t hacas era ayudar a tus pacientes a llevar esos problemas a la superficie, donde podan enfrentarse a ellos, en lugar de dejarlos escondidos, porque ah podan causar obsesiones y neurosis y... y amnesias. Es cierto que te lo he dicho, Robin. Le dabas unos golpecitos a la vieja maquinaria para desincrustarla, no es eso, eh, Sigfrid? S, supongo que s. Sonri dbilmente, pero sonri a fin de cuentas. Muy bien. Pues ahora deja que pruebe una teora contigo. Digamos que este amigo... no me atrev a decir su nombre todava, que este amigo mo sufre un conflicto que no sabe cmo resolver. Es muy inteligente y est muy, muy bien informado. Tiene acceso a los mejores y ms modernos conocimientos cientficos, en particular... Bueno, de todas clases, en particular fsica, astrofsica y astronoma y todo eso. Dado que la mecnica cuntica est en la base de todo ello, l la acepta como vlida. De hecho, no podra realizar las tareas que le han sido programadas sin aceptarla. Es una condicin bsica de su, eh, programacin. En este punto, casi se me escap personalidad. Su sonrisa era ms de dolor que de regocijo, pero segua escuchndome. Pero al mismo tiempo, Sigfrid, tiene otra condicionante inserta en su programacin. Ha sido programado para pensar y comportarse, bueno, de hecho para ser, si ello es posible, como una persona muy inteligente y sabia que vivi hace un montn de tiempo y que, da la casualidad, pensaba sinceramente que la mecnica cuntica era un error. No s si esto bastara para crearle un conflicto a un ser humano, pero puede causarle muchos problemas a un, eh, programa computerizado. La frente de Sigfrid, en aquel punto, estaba perlada de gotitas de sudor. Asinti en silencio, y en aquel instante un recuerdo acudi a mi mente: el modo en que Sigfrid me miraba, no era idntico al mo cuando l me psicoanalizaba, hace ahora tantsimo tiempo? Es posible? le pregunt. S, es una dicotoma muy seria susurr. Y ah me qued atascado. El hielo se haba roto y yo estaba con el agua hasta las rodillas. No me hunda todava, pero estaba all atascado; no saba cmo seguir adelante. Mi concentracin se rompi. Mir a mi alrededor en busca de ayuda, con la sensacin de estar muy viejo y muy cansado... y tambin muy mal. Haba estado tan envuelto en el problema tcnico de psicoanalizar a mi psicoanalista, que me haba olvidado del dolor de mis vsceras y del adormecimiento de mis brazos; pero en aquel momento los sent otra vez. La cosa no funcionaba. No saba lo suficiente. Estaba seguro de haber dejado al descubierto el problema que haba producido el conflicto de Albert... Y no haba conseguido ningn resultado! No s cunto tiempo hubiera seguido sentado como un tonto si no llegan a echarme una mano. Dos personas a la vez. Sigue me susurr Essie con urgencia al odo, y al mismo tiempo Janie Yee-xing, haciendo un esfuerzo, pregunt: Pero no tendra que haber habido un incidente desencadenante? La cara de Sigfrid empalideci. Le haba dado de lleno. Un buen golpe. Cul ha sido ese incidente, Sigfrid? le pregunt. No hubo respuesta. Venga, Sigfrid, mi vieja computadora psicoanalista, escpelo. Qu fue lo que caus el conflicto de Albert? Me miraba directamente a los ojos, y sin embargo me resultaba imposible descifrar su expresin, porque su rostro se haba desdibujado. Era como cuando hay una imagen en la pantalla y por dentro los circuitos empiezan a quemarse con lo que la imagen empieza a desvanecerse. A desvanecerse o a huir?

Sigfrid! grit. Por favor! Dinos qu es lo que hizo huir a Albert! Y si no puedes, al menos haz que vuelva para que nos lo explique l mismo! Las interferencias aumentaron. Ya ni siquiera estaba seguro de que me estuviese mirando. Dinoslo! le orden, y desde la nube borrosa de la proyeccin hologrfica me lleg una respuesta: El kugelblitz. El qu? Qu es un kugelblitz? Mir a mi alrededor con frustracin. Maldita sea, que venga l y que nos lo explique en persona. Aqu est me susurr Essie al odo. La imagen volvi a hacerse ntida, pero no se trataba ya de Sigfrid. El elegante rostro de Freud se haba suavizado y ampliado hasta convertirse en el rostro afable y bonachn de director de orquesta alemn, y el cabello blanco coronaba los ojos del mejor de mis amigos. Aqu estoy, Robn dijo Albert Einstein avergonzado. Te agradezco tu ayuda. Pero no estoy seguro de que vayas a devolverme las gracias. En eso, Albert llevaba razn. No se las devolv. Al mismo tiempo, se equivocaba al respecto, o tena razn, pero por dos distintos motivos, ya que la razn por la que no le devolv las gracias no fue nicamente porque lo que dijo a continuacin fuera tan espantoso, tan aterradoramente incomprensible, sino porque, adems, cuando termin no me hallaba en condiciones de hacerlo. Mi situacin no era mucho mejor cuando empez, porque el bajn que sufr al reaparecer l no me dej ya recuperarme. Me haba quedado seco. Exhausto. Me dije a m mismo que era perfectamente comprensible que estuviese exhausto, porque sabe Dios que toda aquella tensin haba sido de lo peor con lo que haba tenido que enfrentarse, pero me senta peor que simplemente exhausto. Me senta acabado. No era slo mi es tmago, mis brazos o mi cabeza; era como si me estuviera quedando sin bateras, y me fue necesario hacer acopio de toda la concentracin que fui capaz de reunir para prestar atencin a lo que deca. Ni haba huido ni sufra evasin ni bloqueos, como t has dicho dijo, dndole vueltas a la pipa apagada entre sus dedos. No se molestaba en aparentar buen humor. Llevaba una camiseta y pantalones cortos, pero calzaba zapatos con los cordones atados. Es cierto que la dicotoma exista, y que me haca vulnerable... espero que se d cuenta, seora Broadhead, una falla en mi programacin; estaba desorientado. Aunque, como usted me hizo homeosttico, haba otra urgencia; reparar la disfuncin. Essie asinti dolida. Homeostasis, de acuerdo, pero para autorrepararte era necesario un autoanlisis, Albert. Hubieras debido consultarme! Opino que no, seora Broadhead dijo. Con todos mis respetos, la disfuncin estaba en reas en las que yo estoy mejor equipado que usted. Cosmologa, ya! Me esforc por hablar; no me resultaba fcil, porque el letargo era considerable. Albert, te importara limitarte a decir qu es lo que hiciste? Lo que hice es fcil, Robn dijo lentamente, trat de resolver esos problemas. S que resultan ms importantes para m de lo que resultan para vosotros; vosotros podis vivir felices sin plantearos problemas cosmolgicos, pero yo no. Dediqu ms y ms de mis capacidades a estudiar. Como tal vez ignoris, introduje gran cantidad de molinetes de oracin Heechees en los bancos de datos de la nave, algunos de los cuales no haban sido analizados totalmente con anterioridad. Era una tarea muy difcil, y al mismo tiempo me dedicaba a hacer observaciones por mi cuenta. Limtate a lo que hiciste. le rogu. Pero es que esto es lo que hice. En los molinetes Heechees encontr muchas referencias a lo que llamamos prdida de masa. Lo recuerdas, no? Es esa cantidad de masa que tendra que tener el universo para explicar ciertos comportamientos gravitacionales que manifiesta, pero que ningn astrnomo ha sido capaz de hallar... Lo recuerdo! S. Bueno, pues tal vez yo haya dado con ella. Se arrellan en su silln. No obstante, con ello no resolv mi problema. Ms bien lo empeor. Si no habis sido capaces de resolverlo gracias al ingenioso truquito de convocar a mi programa psicoanaltico auxiliar, tal vez siga an

desvariando. Que has encontrado qu? grit. El flujo de adrenalina casi consigui, pero no, hacerme olvidar el dolor con el que mi organismo trataba de avisarme sobre mi estado. Movi su mano en direccin a la pantalla, y vi que haba algo. Lo que vi en aquella primera ojeada no tena sentido. Y cuando le ech una segunda mirada, ms atenta, lo que me dej helado y boquiabierto no fue lo que de veras importaba. La pantalla prcticamente no mostraba nada. En uno de los ngulos se vea un remolino de luz, una galaxia, claro est; pens que pareca la M-31 de Andrmeda, ms que cualquier otra, aunque no soy un experto en galaxias. Sobre todo cuando las veo sin las salpicaduras de las estrellas, y no haba ninguna salpicadura all. Haba algo que se pareca a estrellas. Aqu y all, pequeos puntos de luz. Pero no eran estrellas, porque se encendan y apagaban como las bombillas de un rbol de navidad. Imagnense a unas dos docenas de lucirnagas en una noche fra, de manera que apenas dejan ver su reclamo, y a demasiada distancia para verlas con claridad. Ese era el aspecto que ofreca aquello. Lo ms sospechoso del conjunto, y aun as, no era demasiado conspicuo, era algo que se pareca al enorme agujero negro no rotante en cuyo interior yo haba perdido a Klara, pero no era ni tan grande ni tan amenazador. Todo aquello era muy raro, pero no fue eso lo que me dej sin habla. O lo que los dems decan. Es... es una nave! dijo Dolly con nerviosismo. Y eso es lo que era. As lo dijo Albert. Se volvi, con expresin grave. Es una nave, s, seora Walthers dijo. De hecho, se trata de la nave Heechee que habamos visto, estoy casi seguro. Me he estado preguntando si sera posible establecer comunicacin con ella. Comunicacin! Con los Heechees! Albert le grit, ya s que ests loco, pero, te das cuenta de lo peligroso que es eso? Si hablamos de miedo, te dir que me preocupa mucho ms el kugelblitz dijo sombramente. El kugelblitz? perd los estribos completamente. Albert, pedazo de imbcil, ni s lo que es eso ni me importa un pimiento. Lo nico que me importa es que has sido tan mal nacido que has estado a punto de matarnos y... Me call, porque Essie me tap la boca con la mano. Cllate, Robn! Es que quieres que desaparezca otra vez? Aadi con ms calma: Bueno, Albert, explcanos por favor qu es un kugelblitz. Se parece a un agujero negro, no? l se pas una mano por la frente. El objeto central, quiere decir. S, bien, es un tipo de agujero negro. Pero no hay un agujero negro ah; hay muchos. No he podido contar cuntos, ya que no es posible detectarlos a menos que haya una absorcin de materia que les obligue a producir radiacin, y no es que haya demasiada materia aqu entre galaxias... Entre galaxias?!. grit Walthers, pero se call al recibir la mirada de Essie. Por favor, Albert, contina le anim. No s cuntos agujeros negros estn presentes. Ms de diez. Probablemente, ms de diez al cuadrado, en total. Me mir como pidindome disculpas. Robn, te das cuenta de lo extrao que es eso? Cmo puede uno explicarlo?
Le haba explicado a Robn miles de veces lo que era un kugelblitz: un agujero negro causado por la condensacin de una enorme cantidad de energa en lugar de materia. Pero como nadie haba visto jams ninguno, no me prest atencin. Tambin le haba hablado del estado general del espacio intergalctico: mnimas cantidades de materia o energa en estado libre, con excepcin de escasos flujos de fotones procedentes de ga laxias lejanas y, claro est, la radiacin universal 3.7K. Eso es lo que convierte al espacio intergalctico en el lugar ideal para poner un kugelblitz si no quieres que le caigan cosas adentro.

No s cmo explicarlo. Ni siquiera s qu demonios es un kugelblitz. Por amor de Dios, Robin dijo con exasperacin lo hemos discutido un montn de veces con anterioridad. Un agujero, negro se produce por el agrupamiento de una enorme cantidad de materia en una densidad formidable. John Wheeler fue el primero en postular la existencia de otro tipo de agujero negro, de un tipo que no contiene materia sino energa... tanta energa, tan densamente concentrada, que su propia masa absorbe la materia circundante. Eso es un kugelblitz! Suspir y aadi, acto seguido: Tengo dos hiptesis. La primera es que toda esa construccin es un artefacto. El kugelblitz est rodeado de agujeros negros; creo que con el fin de atraer toda materia libre (de la que no hay mucha por aqu en primer lugar) para evitar as que la absorba el propio kugelblitz. La segunda teora es que creo que estamos contemplando la masa perdida... Salt. Albert grit, sabes lo que ests diciendo?! Intentas decir que eso es obra de alguien? Intentas decir...? Pero no pude acabar la segunda frase. No pude acabar la frase porque me result imposible. En parte, la razn fue que haba demasiados conceptos aterrorizadores en mi cabeza; ya que, si alguien haba construido el kugelblitz, y el kugelblitz era parte de la masa que faltaba en el universo, entonces la conclusin lgica es que alguien estaba jugando con las leyes del universo, intentando invertir el movimiento de expansin de ste, por motivos que (entonces) se me escapaban. La segunda razn por la que no pude acabar de hablar fue que me ca. Y me ca porque, por no s qu causa, mis piernas se negaron a sostenerme. Senta un insoportable dolor en la cabeza, justo encima del odo. Todo se torn gris e indistinto. O la voz de Albert gritar: Oh, Robn, no le he prestado atencin a tu estado de salud! Mi qu? pregunt, o intent preguntarlo. La frase no sali muy clara. Mis labios parecan negarse a formar correctamente las palabras, y de pronto sent una gran somnolencia. Esta primera explosin de dolor haba hecho acto de presencia y haba desaparecido, pero haba un distante estado de alerta en previsin de nuevos dolores. Oh, s, nuevos dolores, ms fuertes y acercndose a pasos agigantados. Dicen que hay un mecanismo de memoria selectiva respecto del dolor. Uno no recuerda esa experiencia carnal sino en forma de un vago recuerdo de haberlo pasado condenadamente mal; de no ser por esto, dicen, ninguna mujer querra tener ms de un hijo. Eso debe de ser cierto para la mayora de la gente, supongo, y lo fue para m durante muchos aos. Pero ya no lo es. Ahora lo recuerdo perfectamente, y no sin ciertas dosis de afectuoso humor. Lo que acababa de ocurrir en mi cabeza produjo su propia anestesia, y lo que experimentaba era poco claro. Pero recuerdo aquella falta de claridad de manera s muy clara. Recuerdo las voces llenas de miedo, y que me arrastraron a un sof; recuerdo largos dilogos y las agujas que Albert me clavaba para suministrarme los medicamentos y para tomarme muestras. Y recuerdo el sollozo de Essie. Acunaba mi cabeza en su regazo. A pesar de que le hablaba a Albert, y casi todo lo deca en ruso, mencion mi nombre suficientes veces como para que me diese cuenta de que estaba hablando de m, e intent alargar la mano para acariciarle la mejilla. Me muero le dije, o intent decrselo. Me entendi. Se inclin sobre m, pasndome su larga cabellera por la cara. Mi querido Robn dijo a media voz, s, es verdad, te ests muriendo, tu cuerpo se muere; pero eso no significa tu fin. Durante las dcadas que habamos pasado juntos hablamos alguna vez de religin. Conoca sus creencias. Conoca incluso las mas. Essie quise decirle, nunca me has mentido, as que no es necesario que lo hagas ahora para aliviar mi muerte. Eso es lo que quise decirle. Y esto es lo que dije:

S, s. Algunas lgrimas cayeron sobre mi rostro mientras me meca y susurraba: No, de veras que no, Robin, mi amor; queda una oportunidad, una oportunidad muy buena... Tuve que hacer un esfuerzo tremendo: No... hay... otra... vida dije, con fuerza, espaciando las palabras tanto como me fue posible. Quiz no resultara claro, pero ella me entendi. Se inclin hacia delante y me bes la frente. Sent sus labios moverse contra mi piel mientras murmuraba: S, ahora s hay una nueva vida. Aunque tal vez lo que dijo fue: Una Vida Nueva.

22 HAY VIDA DESPUS DE LA MUERTE?


Y las estrellas seguan pasando. Pareca que no les importara lo que le estaba sucediendo a un mamfero bpedo inteligente bueno, semiinteligente simplemente porque se trataba de m. Siempre he subscrito la visin egocntrica del mundo. Yo estoy en el centro y todo lo dems se dispone a mi lado o al lado de otra persona; normal es lo que yo soy; importante es lo que est prximo a m; relevante es lo que yo percibo como importante. se era el punto de vista que yo subscriba, pero que no comparta el resto del universo. Todo segua igual como si yo no tuviera ninguna importancia. La verdad es que, entonces, yo no tena la menor importancia ni siquiera para m mismo, porque estaba fuera del curso del universo. A muchos aos luz a nuestras espaldas, en la Tierra, el general Manzbergen estaba dando caza a otro grupo de terroristas que haban secuestrado una nave espacial, y los comisarios detenan a la persona que haba atentado contra mi vida en Rotterdam; no tena ni la ms remota idea, y de haberla tenido no me habra importado en absoluto. Mucho ms cerca, y aun as tan lejos como Antares lo est de la Tierra, Gelle-Klara Moynlin estaba tratando de entender lo que le decan los Heechees; tampoco de eso tena yo noticia. Mucho ms cerca, mi mujer, Essie, estaba tratando de hacer algo que no haba hecho nunca antes aunque ella haba inventado el proceso con la ayuda de Albert, que tena todo el proceso almacenado en sus bancos de datos pero que careca de manos para efectuarlo. En cuanto a esto, de haber sabido lo que se traan entre manos, me habra preocupado bastante. Pero, claro est, no poda saberlo, dado que estaba muerto. Aunque no permanec en tal estado demasiado tiempo. De pequeo, mi madre sola leerme historias. Haba una sobre un hombre cuyos sentidos haban quedado algo daados despus de una operacin de cerebro. No recuerdo quin era el autor; Verne, tal vez, o Wells, o cualquiera de los grandes maestros de la Edad de Oro, no s. Lo que recuerdo es la trama. El individuo sale de la operacin viendo sonidos, oyendo el tacto, y al final de la historia acaba preguntndose Qu huele a prpura? sa era la historia que mi mam me contaba de pequeo. Ahora, yo era ya un adulto. Y ya no era una historia. Era una pesadilla. Estaba siendo bombardeado por impresiones sensoriales y no senta lo que eran. Actualmente, no soy capaz de describir lo que senta mejor de lo que pueda describir... esmerglich. Saben lo que es un esmerglich? No. Y yo tampoco, porque acabo de inventarme la palabra. No es ms que una palabra. No tiene ningn significado hasta que se le d uno, como tampoco lo tenan los millones de unidades de impresin que todos aquellos colores, sonidos, presiones, escalofros, tirones, pellizcos, picores, retorcimientos, quemazones y ahogos ejercan sobre el pobre de m. No poda reconocer su significado. Ni lo que eran. Ni aquello de lo que advertan. Ni tan siquiera saba con qu compararlos. Tal vez nacer sea algo parecido. Lo dudo. Si as fuera, no creo que ninguno de nosotros sobreviviera. Sin embargo, sobreviv. Sobreviv por una nica razn. No me era posible no sobrevivir. Esa es la ltima regla del libro: No puedes pegarle a ana mujer embarazada, ni tampoco matar a alguien que ya ;est muerto. Sobreviv porque toda partcula de mi persona que poda morir, estaba muerta. Son capaces de imaginrselo? Intntenlo. Agredido. Descuartizado. Y por encima de todo, consciente de que estaba muerto. Entre las historias que mi madre sola leerme estaba el Infierno de Dante, y a veces me pregunto si Dante pudo prever cmo sera para m. Si no, de dnde sac su descrip cin del

Infierno? Lo que pudo durar todo esto, no lo s, pero me pareci eterno. De pronto, todo disminuy. Las luces penetrantes se alejaron y empalidecieron. Los inquietantes sonidos se aquietaron. Los pellizcos, los apretones y las turbulencias disminuyeron. Durante un rato no hubo nada, como en las Carlsbad Caverns, en ese aterrador instante en el que apagan las luces para que veas lo que es la oscuridad. No haba luz. No haba nada ms que un murmullo distante y confuso que muy bien poda haber sido la circulacin sangunea al pasar a travs del yunque y el martillo de mi odo interno. De haber tenido odo interno. Y poco a poco, de entre el murmullo se fue aclarando una voz, y palabras, y, a mucha distancia, la voz de Albert Einstein: Intent recordar cmo se hablaba. Robn? Robn, mi querido amigo, me oyes? S! grit, no s muy bien cmo. Estoy aqu! Como si hubiera sabido dnde era aqu. Hubo una larga pausa. A continuacin, de nuevo la voz de Albert, todava dbil pero acercndose. Robin dijo, espaciando las palabras como si le hablara a un nio pequeo; escucha, Robin, ests a salvo. A salvo? Ests a salvo repiti. No le contest. No saba qu decir. Te voy a ensear, Robin me dijo, poco a poco. Ten paciencia, Robin. Dentro de poco sers capaz de ver y de or y de comprender. Que tuviera paciencia? Y qu otro remedio tena? No tena ms opcin que la de soportar pacientemente mientras me enseaba. Yo confiaba en el bueno de Albert, incluso entonces. Acept su palabra de que poda ensear a ver a los ciegos y a or a los sordos. Pero poda ensear a vivir a los muertos?

No me apetece especialmente revivir la pequea eternidad que vino a continuacin. Segn el tiempo de Albert y el de los relojes de celsio que concertaban los territorios humanos de la galaxia, no dur ms de ochenta y cuatro horas y un poquito ms. Eso, segn su tiempo. No segn el mo: fue interminable. Aunque lo recuerdo muy bien, algunas cosas slo las recuerdo vagamente. No por incapacidad. Sino porque no quiero, y por el factor velocidad, tambin. Voy a aclarar esto ltimo. El rapidsimo intercambio de bits en el interior de un banco de datos es mucho ms veloz que el mundo orgnico que acababa de dejar atrs. El pasado queda desdibujado al incrementarse los estratos de nueva informacin. Y, saben una cosa?, tanto mejor de esta manera, porque cuanto ms alejado est aquel perodo de transicin de mi presente, tanto mejor. A pesar de mi reticencia a rememorar algunas de las partes ms tempranas de aquella informacin, la primera que voy a traer a colacin es de las importantes. Que cunto de importante? No lo s. Mucho. Albert dice que tiendo a antropomorfizar. Probablemente sea cierto. Qu hay de malo en ello? Pas la mayor parte de mi vida con la forma de un hombre, y los hbitos contrados en la infancia son difciles de erradicar. As que una vez que Albert me hubo estabilizado y yo me encontr creo que sta es la nica palabra ampliado, era en forma de un individuo antropomrfico como yo me vea a m mismo. Teniendo presente, por supuesto, que ese ser era ms grande que las galaxias, ms viejo que las estrellas y tan sabio como ha aprendido a serlo la humanidad entera a lo largo de toda su historia. Contemplaba el Grupo Local nuestra galaxia y sus vecinos ms prximos como si se tratara de un salpicn en un mar cuajado de masa y energa. Poda verlo todo. Pero lo que miraba ms atentamente era nuestro hogar, la galaxia madre y M-31 a su lado, con las Nubes de Magallanes mecindose muy cerquita y el resto de pequeas nubes, glbulos, tufos y retufos de gas veteado y luz de estrellas. Y sta es la parte antropomrfica del asunto alcanc a tocarlas y a sostenerlas en mis manos y a pasar los dedos a su alrededor, como si fuera Dios.

La verdad es que no era Dios, ni siquiera lo suficientemente divinomrfico como para poder tocar de verdad ninguna galaxia. No poda tocar ninguna cosa en absoluto, dado que careca de con qu tocarlas. No era sino una ilusin ptica, como Albert y su pipa. All no hay nada. Ni Albert ni pipa. Ni yo. No del todo. No era capaz de operar a la manera de un Dios, puesto que careca de existencia tangible. No poda crear ni cielos ni tierra, ni destruirlos. No poda afectarles en lo ms mnimo de una manera fsica. Pero poda contemplar esplndidamente. Desde dentro, desde fuera. Poda estar en el corazn de mi galaxia madre y ver, ms all de Masei 1 y 2, los millones y billones de otros grupos y galaxias alargarse en una inmensidad espejeante hasta los lmites visibles del universo, all donde flotan racimos de estrellas a tal velocidad que la luz no puede volver a ellos para mostrarlos a la vista... y ms all incluso, si bien lo que poda yo ver ms all del lmite ptico no era muy distinto... ni era ms, me deca Albert, que una mera hiptesis almacenada en los molinetes de datos Heechees entre los que me estaba moviendo. Porque, por supuesto, eso era todo. No se trataba de que el viejo Robn se hubiese vuelto de pronto inmenso. No era ms que los escasos restos de Robinette Broadhead quien, en ese punto, no era ms que un amasijo de bits de memoria encadenados nadando en el ocano de datos de los rollos y molinetes de informacin de la nico Amor. Una voz desgarr mi inmenso y eterno ensueo; era la voz de Albert: Robn, ests bien? No quise engaarle. No. Ni bien ni nada que se le parezca. Vers como todo se arregla, Robin. Eso espero le contest... Albert? S ? No te culpo por haber perdido el juicio dije, si es que era con esto con lo que tenas que vrtelas. Hubo un silencio momentneo, y a continuacin, una risa sofocada. Robin me dijo, an no has visto qu es lo que me ha vuelto loco.

No me es posible decir cunto dur todo aquello. Ni tampoco qu significa el concepto tiempo, ya que a nivel electrnico, que es donde me encontraba, los parmetros temporales no se ajustan demasiado bien a nada real. Se malgasta mucho tiempo. Las inteligencias electrnicamente almacenadas no operan tan eficientemente como la maquinaria con la que todos nacemos: un algoritmo no es un buen sustituto de la sinapsis. Por otra parte, todo se mueve mucho ms rpidamente en el mundo de las subpartculas, donde los femtosegundos son unidades que pueden sentirse. Si se hace la media entre las demoras y el tiempo que se gana, resulta que yo me encontraba en algn punto en el que el tiempo era entre diez y diez mil veces ms rpido del que yo estaba acostumbrado. Por descontado que hay patrones objetivos para medir el tiempo real, y cuando digo real quiero decir el tiempo a bordo de la nico Amor. Essie marcaba los minutos muy cuidadosamente. Preparar un cadver para el delicado semialmacenaje que efectan en su sociedad Vida Nueva, lleva bastante tiempo. Preparar ese fiambre en particular que era yo para el almacenaje, incluso un poco ms sofisticado, que era capaz de realizar en sus cintas un almacenaje igual al de Albert, llev an ms tiempo. Cuando su parte del trabajo termin, se sent con una copa en la mano a esperar. Copa que no se bebi, ni contest a los esfuerzos de Audee y Janie por iniciar una conversacin, aunque a veces tampoco ellos oyeron lo que ella les deca. No era aqul un grupo alegre, el que esperaba a bordo de la nico Amor para ver si era posible acceder a alguna parte de lo que quedaba de Robinette Broadhead, y la espera dur ms de tres das y medio. Para m, encerrado en aquel mundo de aturdimiento y encanto y color y rbitas prohibidas al que se me haba llevado a habitar, la cosa dur... bien, digamos que eternamente. Al menos, as lo sent yo. Lo que tienes que hacer me orden Albert, es aprender a usar tus inputs y tus outputs. Vaya, fantstico! grit con agradecimiento. Y nada ms? Joder, pero si est chupado!

Un suspiro. Me alegro de que conserves tu sentido del humor me dijo, lo que significaba: Porque te va a hacer ms falta de la que te imaginas. Ahora te va a tocar trabajar, me temo. No me resulta fcil seguir encapsulndote de esta manera... Encapsuqu ? Protegerte, Robin dijo con impaciencia. Estoy limitando tus accesos para que no padezcas demasiada confusin ni desorientacin. Albert, has perdido el juicio? le dije. Pero si ya he visto el universo entero! No has visto nada ms que lo que yo te he permitido que vieras, Robin. Pero con esto no basta. No puedo seguir controlando tus accesos para siempre. Tienes que aprender a hacerlo por ti mismo. As que voy a bajar la guardia, en cuanto ests preparado. Me prepar. Estoy listo. Pero no me haba preparado lo suficiente. No podran imaginar lo doloroso que es. Las voces gorjeantes, agudas, quejosas, suplicantes de todos los inputs me asaltaron... bueno, asaltaron esos lugares carentes de geometra espacial que yo segua empeado en considerar como mis odos. Fue una tortura. Fue tan horrible como mi primera exposicin inerme a todas aquellas sensaciones nuevas? No. Fue todava peor. En la primera y terrible explosin de sensaciones algo haba jugado a mi favor. Todava no haba aprendido a identificar los ruidos con el sentido, el dolor como dolor. Ahora s saba hacerlo. Distingua el dolor como dolor cuando lo senta. Por favor, Albert! aull. Qu es eso? No es ms que los molinetes y las cintas de informacin a los que tienes acceso, Robin dijo con nimo tranquilizador. Slo los que estn a bordo de la nico Amor, ms telemetra y ms algunos sensores de la nave y de los propios pasajeros. Pralo. No puedo. El tono de su voz era autnticamente compasivo, si bien no haba ninguna voz all, realmente. Tienes que hacerlo, Robin. Escoge uno cualquiera y bloquea todos los dems. Qu? exclam, ms confundido que nunca. Que elijas uno, Robin dijo paciente. Algunos de sos son nuestros propios bancos de datos, otros son molinetes con informacin Heechee. Y tambin hay alguna que otra cosa. Tienes que aprender a interceptarlos, Robin. Interceptarlos ? A consultarlos, Robin, como si fueran libros de consulta de una biblioteca. Como si se tratara de libros sobre un estante. Pero los libros no le gritan a uno! Y esas cosas me estn gritando! Claro. Es su manera de reclamar tu atencin... de la misma manera que los libros que hay sobre un estante son perceptibles a tus ojos. Pero basta que mires al que quieres consultar. Hay uno en particular que creo que te lo va a hacer ms fcil. Mira si puedes dar con l. Que intente dar con l? Y cmo lo busco? Se oy algo as como un suspiro. Bueno, hay una estratagema que puedes probar, Robin. No puedo decirte ni arriba ni abajo ni a ese lado, porque me imagino que no cuentas todava con puntos de referencia... Condenadamente cierto! Ya. Pero existe un viejo truco que usan los domadores de fieras para conseguir que los animales ejecuten maniobras complicadas que no entienden. Incluso hubo un mago que sola hacer bajar un perro hasta los espectadores, elegir una persona cualquiera a la que extraa un objeto cualquiera y... Albert le rogu, no es ste el momento de que me cuentes ancdotas largas y fuera de lugar! No, no se trata de una ancdota. Es un experimento psicolgico. Con perros funciona bien... Que yo sepa no ha sido jams probado en seres humanos adultos, pero vamos a ver. Esto es lo que vas a hacer. Empieza a moverte en cualquier direccin. Si es una buena direccin, ya te dir yo que sigas. Cuando deje de decrtelo, dejas de hacer lo que ests haciendo. Busca. Prueba cosas diferentes. Cuando lo que ests haciendo, o la direccin que hayas tomado, sea lo correcto, te lo har saber. Puedes hacer lo que te digo? Y me dars una galleta cuando lo haga bien, Albert? le pregunt. Una risa sofocada.

Una galleta no, pero su equivalente electrnico puede que s, Robin. Ahora, ponte a buscar. Que empezara a buscar! Pero cmo? Claro que no tena sentido hacerse semejante pregunta, ya que si Albert hubiera sido capaz de darme un Cmo, no habra tenido necesidad de intentar conmigo un truco de amaestrador de perros. As que empec... a buscar cosas. No s decir con exactitud qu es lo que estuve haciendo. En todo caso, lo que puedo hacer es facilitar una analoga. Cuando iba a la escuela, en la clase de ciencias nos ensearon un scanner de electroencefalogramas, y nos ensearon como todos nuestros cerebros emiten ondas Alfa. Segn decan, era posible conseguir que las ondas se hicieran mayores y ms veloces aumentar su frecuencia y su amplitud pero no haba manera de decir cmo. Lo hicimos por turnos, ramos todos cros, y todos logramos acelerar el sinuoso trazo de la pantalla, pero no hubo dos que para lograrlo hubieran hecho la misma cosa. Uno dijo que haba contenido la respiracin; otro, que haba tensado los msculos; otro dijo que haba pensado en comida, y otro que haba hecho como si gritara pero sin abrir la boca. Ninguno haba hecho nada de todo aquello. Y sin embargo, haba funcionado; lo que yo estaba haciendo tampoco era real, porque no tena nada real con que hacerlo. Pero me mov. No s cmo, pero me mov. Y todo el rato la voz de Albert iba diciendo: No, no, no, no, no, as no, no, no... Y de pronto: S! S, Robn, sigue as! Estoy siguiendo! No hables, Robn. Limtate a seguir. Sigue. Siguesiguesiguesigue... No! Prate! No. No. No. No. S! Siguesiguesiguesigue! No!... S! Sigue. Prate! Es ah, Robn. Ese es el volumen que debes abrir. Aqu? Eso de ah? Pero esa voz parece... Me detuve. No pude continuar. Bien, yo ya haba aceptado el hecho de que estaba muerto, que no era nada ms que electrones en una cinta de datos, capaz de comunicarme nicamente con el almacenaje mecnico de datos o con personalidades no vivas como Albert. Abre el volumen! me orden Deja que te hable! Pero ella no necesitaba su permiso. Hola, Robn, cario dijo la voz no viviente de mi querida esposa Essie, extraa, forzada, pero no caba la menor duda de que era su voz. Te gusta el sitio en el que ests ahora? Estoy convencido de que nada, ni siquiera la aceptacin de mi propia muerte, me ha producido un shock semejante al de encontrar a Essie entre los difuntos. Essie! exclam Qu te ha pasado? E, inmediatamente, la voz de Albert, solcita, a mi lado: Se encuentra perfectamente, Robin, no est muerta. Pero... Tiene que estarlo! Est aqu! No, mi querido muchacho, en realidad no est aqu me explic Albert. Su libro est aqu porque ella misma se registr parcialmente como parte de los experimentos del proyecto Vida Nueva. Y en parte, tambin, de los experimentos que han conducido a mi estado actual. Bastardo, me habas dejado creer que haba muerto! Robin me dijo con gentileza, tienes que acabar de una vez con esa obsesin humana por la biologa. Crees que realmente importa el que su metabolismo siga operando a nivel orgnico, adems de la versin que hay de ella registrada aqu dentro? Aquella extraa voz de Essie terci en aquel momento: Ten paciencia, Robin, mi amor. Ten calma. Todo se va a arreglar. Lo dudo muy seriamente dije con amargura. Confa en m, Robin me susurr. Escucha a Albert. l te dir lo que tienes que hacer. Lo ms duro ha pasado ya me tranquiliz Albert. Espero que me perdones todos los traumas por los que te he hecho pasar, pero eran necesarios... eso creo. As que eso crees, eh? S, Robin, slo lo creo, porque esto no se haba hecho antes y estamos dando muchos

palos de ciego. S que ha sido una impresin para ti encontrarte con el anlogo de la seora Broadhead registrado aqu dentro, pero eso va a prepararte para cuando te encuentres con ella en carne y hueso. Si hubiera tenido un cuerpo con que hacerlo, me hubiera sentido tentado de darle un puetazo... De haber tenido Albert algo donde ser golpeado. Ests an ms loco que yo! le grit. Una risa ahogada. Ms loco, no, Robin. Tan slo igual de loco. Vas a poder verla y hablar con ella, de la misma manera que t lo hacas conmigo mientras estuviste... vivo. Te lo prometo, Robin, va a funcionar... eso creo. Pues yo no! Una pausa. No es fcil concedi, pero mralo as: yo puedo. O es que no crees que vas a poder hacerlo mejor que un simple programa computerizado como yo? No intentes provocarme, Albert! Comprendo lo que me dices. Crees que voy a poder manifestarme yo mismo como un holograma y comunicarme con personas vivas en el tiempo real. Pero es que no s cmo! No, todava no, Robin, ya que esas capacidades an no estn incluidas en tu programa. Pero puedo ensearte cmo hacerlo. Te manifestars, quiz no con la agilidad y la gracia con que yo lo hago se jact, pero al menos se te reconocer. Listo para aprender? Y la voz de Essie, o mejor dicho, esa copia degradada de la voz de Essie, susurr: Hazlo, por favor, Robin, porque te estoy esperando impaciente. Qu agotador es nacer! Agotador para el recin nacido, y ms agotador todava para el estudiante en prcticas que no experimenta el parto pero que tiene que soportar todos los lamentos. Lamentos que eran interminables y que espoleaban las constantes recomendaciones de mis dos comadronas. Puedes hacerlo prometa la copia de Essie a uno de mis lados (admitamos de momento que yo tuviera lados). Es ms fcil de lo que parece confirmaba, al otro lado, la voz de Albert. No haba en todo el universo dos personas cuyas palabras creyera yo ms a pie juntillas. Pero haba echado mano de toda mi capacidad de confiar; no me quedaba ya ms, y estaba muerto de miedo. Que era fcil? Ms bien era absurdo. Porque me encontr viendo el camarote tal y como lo haba estado viendo Albert todo el rato. Careca de la perspectiva de dos ojos con los que enfocar mi visin y de dos odos localizados en dos lugares concretos del espacio. Lo vea y lo oa todo a un tiempo. Hace mucho, el pintor aquel, Picasso, pint cuadros as, con los elementos dispuestos en un orden aleatorio. Estaban todos, pero esparcidos y combinados de tal modo que no haba una forma principal que se distinguiera, sino una especie de mosaico de piezas medio escondidas. Haba recorrido junto a Essie la Tate y el Metropolitan para ver esas pinturas, y llegu a encontrar placer al verlas; algunas me parecieron hasta interesantes. Pero ver el mundo real descoyuntado de semejante manera, como piezas en una cadena de ensamblaje... eso no era interesante en absoluto. Djame que te ayude me susurr el anlogo de Essie. Me ves all, Robin? Dormida en la cama? He estado sin dormir muchos das, Robin, transfiriendo tu antiguo receptculo corporal en tu nuevo molinete, y claro, ahora estoy agotada; mira, acabo de rascarme la nariz con la mano. Ves la mano? Ves la nariz? Me reconoces? A continuacin, una carcajada sofocada. Claro que me reconoces, Robin, porque sa de ah soy yo.

23 FUERA DEL ESCONDITE HEECHEE


Haba tambin que pensar en Klara, de haber estado entonces en condiciones de pensar en ella sin ms, y no slo en Klara sino tambin en Wan (aunque, francamente, ste apenas lo mereca), y tambin en el Capitn y sus Heechees, quienes se merecan, realmente, tanta atencin como uno pudiera dedicarles. Pero en aquellos momentos, ni eso saba. Me haba ampliado, de acuerdo, pero no era mucho ms inteligente. Y, por lo dems, tena mis propios problemas en los que pensar, aunque si el Capitn y yo nos hubiramos conocido ya y hubisemos podido comparar, habra resultado interesante ver de quin eran los problemas ms graves. Seguramente habra habido un empate. Los problemas de ambos estaban, simple y sencillamente, fuera de escala, eran demasiado grandes como para resolverlos. La proximidad fsica de sus dos cautivos humanos era uno de los problemas del Capitn. Para su olfato, hedan. Fsicamente, eran repelentes. La lnea de sus figuras quedaba estropeada por la grasa, fofa o compacta, vibrante, y por la carne acombada. Los nicos Heechees que haban llegado a ofrecer un aspecto tan desagradable, haban sido los pocos que haban muerto de una de las enfermedades degenerativas ms horrendas que su raza haba conocido nunca. Pero ni siquiera en esos casos el hedor haba resultado tan insoportable. El aliento humano ola al rancio de los alimentos en putrefaccin. Las voces humanas rascaban como las sierras elctricas. Al Capitn le produjo dolor de garganta el tratar de pronunciar las gruentes y zumbo nas slabas de su pobre lengua. Desde el punto de vista del Capitn, sus cautivos eran desagradables sin ms, y no solamente porque se negaran, simple y llanamente, a entender la mayor parte de las cosas que l intentaba decirles. Cuando intent darles a entender lo cerca que haban estado de poner en peligro sus vidas por no mencionar las vidas de los Heechees all en su escondrijo la primera pregunta que se les ocurri plantearle fue: Sois Heechees? A pesar de todos sus problemas, al Capitn le qued espacio para irritarse al or aquello. (De hecho, se trataba de la misma irritacin que haban experimentado la gente del velero al enterarse de que los Heechees les llamaban los habitantes del fango. El Capitn lo saba, pero no pens en ellos). Heechees! gru, y a continuacin encogi su abdomen con indiferencia. S. Da igual. Permaneced en silencio. Estaos quietos. Puf! mascull Narizblanca, refirindose a ms cosas que al simple hedor fsico. El Capitn le mir y despus se volvi a Rfaga. Has dispuesto ya de su nave? le pregunt. Por supuesto contest Rfaga. Est de camino hacia un puerto de espera, pero y el kugelblitz? (Por descontado, l no lo llam kugelblitz.) El Capitn arrug su abdomen con morosidad. Estaba cansado. Todos estaban cansados. Llevaban varios das operando al lmite de sus capacidades y empezaban a evidenciar los efectos. El Capitn intent poner sus pensamientos en orden. El velero haba sido puesto ya fuera de la vista. A los dos errabundos seres humanos haban conseguido sacarlos de las proximidades de aquel el ms terrible de los peligros, el kugelblitz, y su nave, en conduccin automtica, haba sido puesta a buen recaudo. Hasta ese punto, lo saba con certeza, haba hecho tanto como se hubiera podido esperar de l. Y no haba sido sin pagar por ello, pens, acordndose con pena de Dosveces; le resultaba incluso difcil de creer que, de haber seguido las cosas el curso normal, hubiera podido llegar a disfrutar de su amor anual. Pero con slo aquello no bastaba. Era completamente posible, reflexion, que, llegados a aquel punto, ya nada de nada resultara bastante; poda muy bien ser demasiado tarde para que l o la entera raza Heechee pudieran ya hacer algo. Pero eso, l no poda aceptarlo. Mientras quedara alguna esperanza,

tena que actuar. Pasadme las cartas de navegacin de su nave orden, y se volvi una vez ms a los descarnados y toscos corpachones balbuceantes que haba capturado. Habindoles como si fueran dos nios, les dijo: Mirad esta carta. Era una de las preocupaciones menos importantes en la situacin en que el Capitn se encontraba, el que el individuo ms delgado, y por tanto menos fsicamente repulsivo, fuera tambin el ms desagradable. Estte quieto, t orden mostrndole a Wan un fino puo; sus delirios haban casi llegado a desatarse ms que los de la hembra. T! Sabes lo que es esto? Por lo menos, la hembra tena el buen juicio de hablar despacio. Slo fueron necesarias unas pocas repeticiones antes de que l entendiera la respuesta de Klara: Es el agujero negro que bamos a visitar. El Capitn se estremeci. S, exactamente dijo, tratando de articular las consonantes poco familiares. Rfaga les iba traduciendo a los dems, y poda ver cmo se les crispaban los tendones a causa de la impresin. El Capitn escogi cuidadosamente sus palabras, detenindose para comprobarlas con las mentes de sus ancestros, para estar seguro de que eran las adecuadas. Escuchad con atencin les dijo. Esto es muy peligroso. Hace mucho, mucho tiempo, descubrimos que una raza de Asesinos haba destruido todas las civilizaciones tecnolgicamente avanzadas del universo... al menos, las de nuestra galaxia y las de las galaxias ms prximas... Bueno, la cosa no fue tan deprisa. El Capitn tuvo que repetir y repetir, en ocasiones, hasta una docena de veces una misma palabra, antes de que las balbucientes criaturas dieran seales de haber cogido la idea de lo que quera darles a entender. Mucho antes de que acabara, la garganta le arda, y el resto de su tripulacin, a pesar de saber tan bien como l la gravedad de los peligros en cuestin, dormitaba abiertamente. Pero l no se detuvo. La carta de navegacin de la pantalla, con sus vrtices de energa arracimados y su quntuple seal de peligro, no le permiti la menor dilacin.
Puesto que Robin estaba, de manera ms que comprensible, preocupado por otras cuestiones, no fue posible entonces hablar del asunto del kugelblitz tan detalladamente como habra sido mi deseo. Las estadsticas eran interesantes. Calcul que su temperatura rondaba los tres millones de grados Kelvin, pero eso no me preocupaba. Lo que me intranquilizaba era la densidad de la energa condensada. La densidad de energa de la radiacin de un cuerpo negro es igual al cubo de su temperatura sa es la vieja ley de Stefan Bolzmann pero el nmero de fotones aumenta linealmente junto con la temperatura, de manera que hay un aumento de a la cuarta potencia en el interior del kugelblitz. A una temperatura de un grado Kelvin, hay 4,72 electronesvoltios por litro. A una temperatura de tres millones de grados Kelvin, elevado a la cuarta, son, digamos unos 382.320.000.000.000.000.000.000.000 electrones-voltios por litro. Qu se desprende de ello? Que toda esa energa significa inteligencias organizadas. Asesinos. Todo un universo de Asesinos, concentrados en un nico kugelblitz, esperando a que madurasen sus planes y a que el universo se les ajustara a medida.

Los Asesinos haban llevado a cabo su matanza varios milenios antes de que los Heechees aparecieran en escena. En un principio, los Heechees creyeron que se trataba de monstruos primordiales, algo as como el equivalente Heechee de un Tiranosaurio. Fue entonces cuando descubrieron el kugelblitz. Al llegar a ese punto, el Capitn vacil, y mir en derredor a su tripulacin. Lo que segua era duro decirlo, puesto que conduca a una inevitable conclusin. Con los tendones tensos, arremeti hasta el final. Eran los Asesinos dijo. Se haban retirado a un agujero negro... a un agujero negro de una clase especial, que se compone de energa y no de materia, puesto que ellos mismos estaban constituidos de energa, de pura energa, sin materia. En el interior de su agujero negro ellos existen nicamente como en forma de una ola estancada en un mar de energa. Lo haba repetido ya varias veces, de varias maneras, y constat que algunas preguntas empezaban a tornar cuerpo; pero la lgica deduccin que l tema no estaba entre ellas. La pregunta se la hizo la hembra, y fue tan slo: Cmo puede sobrevivir un ser compuesto nicamente de materia? Bien, sa era un pregunta fcil de responder. La respuesta era No lo s. Haba teoras, eso lo saba el Capitn; teoras que decan que los Asesinos haban sido en tiempos remotos criaturas de cuerpos fsicos de los que haban conseguido liberarse. Pero el que las teoras se ajustasen o no a los hechos, era algo que ni la ms antigua de las mentes de los antepasados poda decir. Pero era la dificultad que tienen para sobrevivir los seres que son pura energa. Continu explicando el Capitn, lo que conduca, precisamente, al ltimo y ms terrible punto en relacin a los Asesinos. El universo no les resultaba hospitalario. As pues, haban decidido cambiar el universo. Hicieron algo para crear una gran cantidad de masa adicional en l. Origina ron la inversin del proceso de expansin del universo. Se ocultaron en su kugelblitz... y esperaron. He odo hablar de esa masa extra a menudo dijo el macho cautivo con impaciencia. Los Difuntos me hablaban a menudo de ella cuando era nio, pero claro, como estaban locos... La hembra le detuvo. Por qu? pregunt. Por qu querran hacer una cosa as? El Capitn se tom una pausa, estaba agotado por el esfuerzo que le supona el tratar de comunicarse con aquellos peligrosos primitivos. Una vez ms, la respuesta mejor fue No lo s, pero existan hiptesis. Las mentes de nuestros antepasados creen dijo lentamente que las leyes fsicas del universo quedaron determinadas por las fluctuaciones casuales en la distribucin de materia y energa en el primer instante posterior al Big Bang. Es posi ble que los Asesinos intenten intervenir en ese proceso. Una vez que hayas colapsado el universo y ste haya empezado a contraerse, podran empezar a cambiar esas leyes bsicas la relacin entre las masas del electrn, el nmero que relaciona la fuerza gravitacional con la electromagntica y de esta manera conseguir un universo en el que podran vivir ms cmodamente... pero en el que no podramos vivir ni vosotros ni yo... Al macho cada vez le iba resultando menos y menos fcil contenerse, y finalmente estall en unos sonidos hirientes que slo poco a poco se fueron convirtiendo en palabras inteligibles. Jo, jo! exclam Wan, secndose una lgrima. Menudos cobardes estis hechos! Les tenis miedo a unas criaturas que se esconden en un agujero negro para hacer no s qu que no ocurrir hasta dentro de millones de aos! Y a nosotros qu nos importa? Pero la hembra haba captado el sentido de las palabras del Capitn. Cllate, Wan dijo tensando los msculos del rostro casi en una expresin Heechee. Lo que tratas de decirnos es que esos Asesinos no piensan dejar ningn cabo suelto. Ya salieron una vez para acabar con todo aquel que diera muestras de ser lo suficientemente civilizado como para interferir en sus propsitos. Y podran hacerlo otra vez! Precisamente! exclam el Capitn encantado. Lo acabas de decir tal cual es! Y el peligro radica en que vosotros los brbaros... vosotros los humanos, quiero decir se corrigi a s mismo, estis haciendo todo lo posible para que vuelvan. Usando la radio, metindose en agujeros negros, volando arriba y abajo por el universo, hasta llegar a los mismsimos

kugelblitses! Seguro que dejaron sistemas de vigilancia para que les advirtieran en caso de que surgiesen nuevas civilizaciones tecnolgicas... si no les habis despertado ya, deben estar a punto de hacerlo! Y cuando, por fin, los prisioneros lo hubieron entendido; Wan, temblando de miedo, y Klara, plida y agitada; despus de que les fueron dados paquetes de comida y de que se les obligara a descansar; cuando la tripulacin estuvo apiada en torno suyo para saber por cul motivo los tendones de su rostro temblaban como serpientes, lo nico que el Capitn consigui decir, fue: Es increble. Conseguir que aquellos torpes cautivos le comprendiesen haba sido difcil; entenderlos l a ellos, imposible. Aadi: Dicen que no pueden hacer que los suyos se detengan. Pero tienen que hacerlo! exclam Narizblanca espantado. Es que no son inteligentes? S que lo son admiti el Capitn, pues de lo contrario no utilizaran nuestras naves con tanta facilidad. Pero su sometimiento a las leyes no es total. Tiene que serlo! exclam Rfaga sin poder darle crdito Ninguna sociedad puede vivir sin someterse a las leyes! Su ley es la compulsin dijo el Capitn con tristeza. Si uno de ellos se encuentra all donde los agentes del orden no pueden dar con l, puede actuar como guste. Entonces, obligumosles a acatarla! Acorralemos todas sus naves y hagamos que cese! Qu atolondrado eres, Narizblanca dijo el Capitn negando con la cabeza. Medita lo que has dicho. Perseguirles. Combatirles. Luchar contra ellos en el espacio. Se te ocurre algn estrpito mayor? Acaso crees que los Asesinos no iban a notarlo? Y entonces, qu? Entonces dijo el Capitn, tendremos que darnos a conocer. Levant una mano para indicar que daba por terminada la discusin y se puso a dar rdenes. Fueron rdenes que su tripulacin jams haba pensado que recibira, pero todos eran conscientes de que el Capitn llevaba razn. Los mensajes partieron. En una docena de lugares de la galaxia, naves que aguardaban en silencio desde haca mucho recibieron sus esperadas rdenes por control remoto y volvieron a la vida. Un largo despacho fue enviado a los monitores que estaban cerca del corazn del agujero negro en que habitaban los Heechees; en aquellos momentos la primera advertencia deba de haber atravesado la barrera Schwarzschild y los primeros refuerzos deban estar saliendo. Era una labor herclea para la reducida tripulacin, y la ausencia de Dosveces fue sentida ms profundamente que nunca. Pero por fin qued concluida, y la nave del Capitn retorn a su curso normal para el encuentro. Mientras se acurrucaba para dormir, el Capitn se encontr a s mismo sonriendo. No era una sonrisa de contento. Era el rictus de una paradoja, demasiado dolorosa como para soportarla de otra manera. A lo largo de la conversacin mantenida con ambos cautivos, haba estado temiendo que llegaran a una incmoda conclusin: una vez que supieran que los Asesinos se escondan en el interior de un agujero negro, fcilmente podran sospechar que los Heechees haban hecho otro tanto, por lo que el mayor secreto de la entera raza Heechee quedara al descubierto. En realidad, mucho ms que al descubierto! Y todo ello lo haba hecho l por cuenta propia, sin una instancia superior que lo aprobara o lo prohibiera; haba despertado a las flotas dormidas y haba mandado venir refuerzos desde el otro lado del horizonte eventual. El secreto haba dejado de ser un secreto. Despus de medio milln de aos, los Heechees volvan a aparecer en escena.

24 LA GEOGRAFA DEL CIELO


Realmente, dnde me encontraba? Me llev mucho tiempo contestar a esa pregunta por m mismo, entre otras razones y no la menor, por cierto porque mi mentor, Albert, la reputaba de tonta. La pregunta dnde no es ms que una estpida preocupacin humana, Robn gru. Concntrate! Aprende a cmo actuar y cmo sentir! Deja la filosofa y la metafsica para las tardes largas con una buena pipa y una buena cerveza. Cerveza, Albert? Un suspiro. El anlogo electrnico de la cerveza dijo de mal humor, es lo bastante real para el anlogo electrnico de un ser humano. Ahora presta atencin, por favor, a los inputs que te estoy ofreciendo, que son grabaciones de vdeo del interior de la cabina de mando de la nico Amor. Hice como me deca, por descontado. Estaba como mnimo tan ansioso como el propio Albert de terminar mi entrenamiento para poder hacer... para poder hacer lo que fuera que me resultase posible en aquel mi nuevo y atemorizante estado. Pero en mis extraos femtosegundos no pude dejar de darle vueltas en la cabeza a aquella pregunta, y finalmente di con la respuesta. Dnde me encontraba, exactamente? Estaba en el Cielo. Pinsenlo. Cumple con casi todos los requisitos: mis vsceras haban dejado de molestarme, haba dejado de tener vsceras. Mi servidumbre en relacin a la muerte haba termina do, porque si se trataba de pagar con la propia muerte, la cuenta haba quedado ya saldada para siempre. Si no era enteramente la eternidad lo que me aguardaba, era algo bastante parecido. El almacenaje de datos en los molinetes Heechees que conocamos, vala para medio milln de aos por lo menos sin graves deterioros ya que los molinetes originales seguan funcionando, lo cual da un elevado nmero de femtosegundos. Nada de preocupaciones mundanas; nada de preocupaciones en absoluto, salvo aquellas que yo decidiera buscarme. S, era el Cielo. Es probable que no lo crean, porque se negarn a aceptar que la existencia en forma de amasijo incorpreo de bits de informacin tenga nada de celestial. Lo s porque a m mis mo me cost aceptarlo. Y sin embargo, la realidad es es realmente una nocin subjetiva. Nosotros, las criaturas de carne y hueso, percibimos la realidad tan slo de segunda o tercera mano, como una analoga pintada por nuestros rganos sensoriales en las sinapsis de nuestros cerebros. Eso mismo me haba dicho siempre Albert. Era cierto, o casi cierto; o no, ms que cierto, en un sentido, ya que nosotros, los incorpreos amasijos de bits poseemos un abanico de posibilidades ms amplio que ustedes los vivos. Pero si aun as se niegan a creerme, no puedo reprochrselo. A pesar de las muchas veces que intent convencerme de que as era, tampoco yo lo encontraba demasiado celestial. Nunca antes se me haba ocurrido pensar en lo terriblemente inconveniente que era financiera, legalmente y de otras muchas maneras, por no decir maritalmente estar muerto.

O sea, volviendo de nuevo a la pregunta: dnde estaba? Bueno, pues estaba en casa. Despus de que me hube en fin muerto, Albert, llevado por el remordimiento, hizo dar media vuelta a la nave. Nos llev bastante estar de vuelta, pero no tena nada especial que hacer. Ni ms ni menos que aprender a simular que estaba vivo cuando, de hecho, estaba muerto. Hacer mis primeros pinitos en eso solamente, ocup casi todo el viaje de vuelta, puesto que era mucho ms duro nacer a una cinta de almacenaje de datos que nacer al mundo de la antigua manera

biolgica; tena que participar activamente, si me entienden. Casi todo en m era ahora muchsimo ms vasto. En parte, me encontraba limitado a un molinete o cinta de informacin del tipo Heechee de una capacidad no muy superior a los mil centmetros cbicos, y en ese sentido, se me poda desenchufar de mi receptculo y se me poda pasar por las aduanas camino de casa con la misma facilidad con que se pasa una caja de zapatos. Pero por otra parte era ms vasto que las galaxias, ya que tena a m disposicin todos los rollos de almacenaje de datos para jugar con ellos. Ms veloz que una bala, rpido como una centella, poda ir a cualquier lugar de los que haban visitado los sistemas de almacenaje de datos humanos o Heechees, lo que era ms de lo que yo haba odo hablar. Escuch las canciones de los habitantes del fango y sal de patrulla con el primer grupo de exploracin que capturara a los australopitcidos; convers con los Difuntos del Paraso Heechee (pobres despojos inarticulados que recordaban an lo que significaba estar vivo, no obstante haber sido tan mal registrados, con tanta precipitacin y por manos tan inexpertas). Bueno, lo mismo da que sepan o no todos los lugares que visit; no hay tiempo suficiente para que lo oigan. Y todo ello era tan fcil... Los asuntos humanos eran ms complejos. Para cuando estuvimos de regreso en el mar de Tappan, Esse haba podido descansar algo y yo adquirir la prctica de reconocer lo que vea, y ambos habamos superado ya parte del trauma que nos haba supuesto mi muerte. No digo que lo hubiramos superado del todo, pero al menos podamos hablarnos. Al principio, fue slo hablar, porque me daba vergenza mostrarme en forma de holograma ante mi querida esposa. Hasta que Essie me imprec: Oh, Robn! Ya no lo aguanto ms, esto de hablarte como por telfono! Ven que te vea! S, hazlo! me orden la otra Essie, la que estaba registrada como yo, y Albert terci: Simplemente reljate y deja que suceda, Robn. Tus auxiliares estn en su sitio. A pesar de ambos, tuve que hacer acopio de todo mi valor antes de aparecer, y cuando lo hice, mi esposa, Essie, me mir de arriba abajo y dijo: Oh, Robn, qu mal aspecto tienes! S, ya s que no suena muy carioso, pero entend lo que intentaba decirme. No estaba criticando mi aspecto, se estaba compadeciendo de l, al tiempo que trataba de no echarse a llorar. Ya mejorar, cario le dije, deseando poder tocarla. Desde luego que s, seora Broadhead dijo Albert muy en serio, lo que me hizo percatarme de que estaba sentado a mi lado. De momento, estoy tratando de ayudarle, y el esfuerzo de proyectar dos imgenes a la vez est resultando arduo. Creo que las dos deben aparecer deterioradas. Bueno, pues desaparece! le sugiri ella, pero l dijo que no con un gesto de la cabeza. Est tambin la necesidad que tiene Robin de practicar... y creo que usted misma querr efectuar ciertos reajustes en su programacin. La decoracin, por ejemplo. No puedo facilitarle a Robin un fondo si no lo comparto con l. Se necesita tambin mejorar la animacin global de la imagen, la consistencia entre secuencias... S, s gru Essie, y se puso manos a la obra en su despacho. Todos nos pusimos manos a la obra. Haba mucho que hacer, sobre todo en mi caso. En mi tiempo, me haban preocupado muchas cosas, generalmente, eran las que menos lo merecan. La preocupacin de mi propia muerte haba estado revoloteando en la periferia de mis preocupaciones durante casi toda mi vida, igual que sucede con ustedes. Lo que ms me angustiaba era la extincin en s. Pero no me extingu; me gan un buen nmero de nuevos problemas. Un hombre muerto, ya saben, carece de derechos. No puede tener propiedades. No puede disponer de sus propiedades. No puede votar; no ya en las elecciones generales a la presidencia; ni siquiera puede votar en las decisiones de las compaas que posee y que l mismo ha creado. Cuando la votacin es en una compaa en la que sus intereses son menores, por ms que poderosos, como lo eran, pongo por caso, los que tena en el sistema de transporte de colonos al mundo de Peggy, ni tan siquiera entonces consigue hacer or su voz. Muy bien podra decirse que est ms que muerto. Y a m no me gustaba la idea de estar tan muerto. No era por avaricia. Como inteligencia registrada tena muy pocas necesidades; no haba riesgo de que me cortaran el suministro energtico por no pagar la luz. Se trataba de una

urgencia ms apremiante. Los terroristas no haban desaparecido porque el Pentgono hubiera capturado su nave espacial. Cada da se producan atentados, secuestros y tiroteos. Otros dos aceleradores haban sido atacados y uno de ellos haba resultado daado; un tanque de pesticida haba sido deliberadamente volcado en la costa de Queensland, por lo que ms de mil kilmetros del cinturn de arrecifes coralferos estaba muriendo. Se sostenan combates en frica, en Amrica Central y en Oriente Prximo; sobre la olla a presin, la tapadera a duras penas consegua mantenerse cerrada. Lo que haca falta era un millar de nuevos transportes como el S. Ya., y quin iba a construirlos si yo me mantena en silencio? Por eso mentimos. Empez a circular el cuento de que Robinette Broadhead haba sufrido una conmocin cerebrovascular hasta ah, de acuerdo, pero la mentira consista en que se deca que estaba mejorando de manera notable. Bien, y as era. Pero no en ese sentido, naturalmente. Casi tan pronto como llegamos a casa, era ya capaz de hablar sin imgenes con el general Manzbergen y con algunas de las personalidades de Rotterdam; una semana despus me dejaba ver, de vez en cuando, envuelto en una bata que me haba facilitado la frtil imaginacin de Albert; un mes ms tarde, dej que un equipo de filmacin PV me hiciera unas tomas en las que apareca bronceado y en forma, si bien un poco ms delgado, navegando en nuestra pequea embarcacin. Por descontado que el equipo de filmacin era el mo, y las imgenes que salieron por la PV eran ms habilidad que reportaje, e incluso como habilidad eran de calidad. No poda mantener todava confrontaciones cara a cara. Pero tampoco lo necesitaba. As que, a fin de cuentas, ya ven que no estaba acabado. Diriga mis negocios. Haca planes, y los llevaba a cabo, para aliviar el fermento que nutra a los terroristas, no lo bastante como para acabar con el problema, pero s para mantener un rato ms la tapadera de la olla en su sitio. Tena tiempo para dedicarlo a escuchar los temores de Albert en relacin a ese curioso objeto llamado kugelblitz, y si por aquel entonces no alcanzamos a comprender qu significaba creo que, probablemente, fue mejor as. Lo nico que me faltaba era un cuerpo, y cuando me quejaba de ello, Essie me deca con energa: Por Dios, Robin, que no se acaba el mundo por eso! La de gente que se ha encontrado con el mismo problema! Verse reducidos a una cinta de almacenaje de datos? Me temo que ms bien pocos. Pero si el problema es el mismo insisti. Pinsalo! Un joven rebosante de salud que salta del trampoln en unas pistas de esqu y se cae y se parte la columna. Parapljico! No tienes un cuerpo que demande responsabilidades como darle de comer, cuidarlo, lavarlo... Te has ahorrado todo eso, Robin, pero te queda la parte ms importante de ti mismo. S, claro le dije. No aad lo que Essie, menos que nadie en este mundo, necesitaba que aadiera, y es que en mi definicin de importante haba algunas partes accesorias a las que tena gran apego. Pero incluso en ese punto haba ganancias que compensaban de las prdidas. Al no tener, pongamos por caso, rganos sexuales, no haba en consecuencia ms problemas en lo tocante a mi vida sexual tan repentinamente complicada. No haba necesidad de decir nada de todo aquello. Lo que, en cambio dijo Essie, fue: Anmate, Robin! No te olvides que de momento eres slo un primer paso hacia un producto final mucho ms elaborado. Qu intentas decirme con eso? inquir. Hubo graves problemas, Robin! El almacenaje Vida Nueva era bastante imperfecto, lo he de admitir. Gracias al nuevo Albert que te procur he aprendido mucho. Nunca antes haba intentado registrar la personalidad entera de alguien tan importante desaparecido tan prematuramente. Los problemas tcnicos... Ya me imagino que hubo problemas tcnicos la interrump. No me apeteca escuchar, no de momento, los detalles de la compleja, arriesgada y sofisticada operacin que haba consistido en sacarme a m del receptculo en putrefaccin que era mi cabeza, para meterme en la lata de conservas de una matriz de almacenaje. S, claro. Bueno, ahora dispones de ms tiempo libre. Ahora puedes resolver mejor tus problemas. Confa en m, Robn, podemos hacer todava muchas cosas. En m? Pues claro que en ti! Y tambin me dijo, guindome un ojo en esa copia tan inadecuada de m misma. Tengo buenas razones para creer que, por eso mismo, te va a resultar

mucho ms interesante. Oh! dije. Vaya! Y en aquel momento dese ms que nunca que me devolvieran algunas de las partes de mi cuerpo, porque deseaba ms que ninguna otra cosa de este mundo pasarle a mi amada esposa los brazos alrededor de la cintura. Y mientras tanto, mientras tanto, otros mundos seguan su curso. Incluidos los minsculos mundos de Audee Walthers y sus complicados amoros. Vistos desde dentro, todos los mundos tienen el mismo tamao. El de Audee no le pareca a l pequeo. De uno de sus problemas me encargu rpidamente. Les di a cada uno de ellos diez mil participaciones en los cargamentos del transporte al mundo de Peggy, el S. Ya., y en sus empresas dependientes. Janie Yee-xing no tendra que volverse a preocupar de despidos; si lo deseaba, poda contratarse de nuevo como piloto o simplemente viajar a bordo del S. Ya. como pasajero. Lo mismo poda hacer Audee o, si lo deseaba, poda regresar al mundo de Peggy y convertirse en jefe de sus antiguos jefes en el campo petrolfero; o nada de lo anterior y dedicarse a la vida de ocio regalado para el resto de sus das; y lo mismo Dolly. Pero, por descontado, eso no solucionaba su problema. Los tres deambularon por las habitaciones de los invitados hasta que Essie sugiri que les prestramos la nico Amor para que salieran de crucero sin un destino determinado y pudieran as aclarar sus ideas, y as se hizo. Ninguno de los tres era tonto; como cualquier otro, se comportaban estpidamente de tanto en cuando. Pero saban reconocer un soborno cuando se encontraban con uno. Saban perfectamente que lo que quera de ellos era que mantuvieran la boca cerrada con relacin a mi nuevo estado incorpreo. Pero tambin supieron apreciar hasta qu punto se trataba del regalo de un buen amigo, y tambin haba algo de ello en nuestro intercambio. Y qu es lo que hicieron, los tres juntitos, en la nico Amor? Creo que prefiero no decirlo. En conjunto no es asunto de nadie ms que de ellos. Medtenlo. Hay momentos en la vida de cada cual lo que incluye con seguridad la de ustedes, y, sin duda alguna, la ma en los cuales lo que uno hace o dice no es ni bonito ni interesante. Se sofocan los retortijones del estmago, se tienen ideas fugaces y sorprendentes, se escapan eructos, se cuentan mentiras. Nada de todo eso importa gran cosa. Pero uno prefiere no dar publicidad a esos momentos de la propia existencia en que uno da la impresin de ser ridculo, despreciable o rastrero. Generalmente pasan desapercibidos porque no hay nadie que pueda verlos... pero desde que me ampliaron, hay siempre alguien que s puede verlos, y ese alguien soy yo. Tal vez no constantemente, pero a medida que las memorias de todos se van aadiendo a la red bsica, los misterios individuales van dejando de existir. Es en esa medida en la que voy a hablar de los problemas de Audee Walthers. Lo que motivaba sus actos y alimentaba sus preocupaciones era ese sentimiento admirable y deseable, el amor. Era asimismo el amor lo que frustraba su capacidad de amar. Amaba a su esposa, Dolly, porque haba aprendido a amarla mientras haban estado juntos... sa era su concepcin de cmo tena que ser un matrimonio. Por otra parte, Dolly le haba abandonado por otro hombre (si bien ste es un trmino inexacto en el caso de Wan), y Janie Yee-xing haba aparecido para consolarle. Ambas eran personas muy atractivas. Pero eran demasiadas. Audee era tan mongamo como yo mismo. Si decida hacer las paces con Dolly, Janie estaba de por medio; ella haba sido amable, le deba algn tipo de compensacin, llammosle amor. Pero entre l y Janie estaba Dolly: ellos dos haban planeado su vida en comn y no era la intencin de l cambiar de planes, y tambin a eso podemos llamarle amor. Complicado por el sentimiento de que tena pendiente algn tipo de castigo con Dolly por haberle abandonado, y cierto tipo de resentimiento que experimentaba hacia Janie por ser la tercera en discordia... recuerden que les dije que haba sentimientos ridculos y despreciables. Todo ello complicado an ms por los propios sentimientos de Dolly y Janie... Estoy por decir que les result un alivio cuando, en perezosa rbita alrededor de una amplia elipse cometaria que les empujaba a los asteroides en ngulo con su plano de la eclptica, la discusin que estaban manteniendo en ese preciso momento, fuese cual fuese, qued interrumpida por el asombro de Dolly y un grito sofocado de Janie. y Audee Walthers se volvi hacia la pantalla para ver en ella un enorme conjunto de naves, todas ellas ms grandes, mucho ms, y ms numerosas que todas las que hubiera podido haber visto con anterioridad cualquier ser

humano en el sistema solar. Estaban muertos de miedo, de eso no cabe la menor duda. Pero no ms que el resto de nosotros. A lo largo y ancho de toda la Tierra y en todos los lugares en el espacio en que hubiera seres humanos y medios de comunicacin para transmitir las palabras, hubo sobresalto y terror. Era la peor pesadilla padecida por la humanidad en la ltima centuria ms o menos. Los Heechees volvan. No estaban va ocultos. All estaban... Y eran tantos! Las cmaras de las estaciones orbitales enfocaron ms de cincuenta naves... Y qu naves! Haba doce o catorce tan grandes como el S. Ya. Otra docena de mayor tamao, estructuras globulares como la que se haba tragado el velero. Haba Treces y Cincos, y otras naves de tamao intermedio que en el Alto Pentgono dieron la conspicua impresin de tratarse de acorazados, y todas ellas venan a nuestro encuentro en lnea recta desde Vega. Podra decir que sorprendieron a las defensas terrestres desprevenidas, pero sa iba a ser una mentira descarada. Lo cierto es que la Tierra no contaba con defensa que valga la pena mencionar. Haba naves de patrulla, si, claro. Pero las haban construido seres humanos para enfrentarse a las de otros seres humanos. Nadie las haba construido con la intencin de lanzarlas contra los semimticos Heechees. Entonces, nos hablaron. El mensaje era en ingls, y fue breve. Deca: Los Heechees no pueden permitir navegacin interestelar ni comunicaciones de ese tipo por ms tiempo, excepto en determinadas circunstancias que ellos determinarn y supervisarn. Todo lo dems tiene que cesar inmediatamente. Han venido dispuestos a que cese. Eso fue todo lo que se oy antes de que el portavoz, con una impotente sacudida de su cabeza, se retirara. Se pareca mucho a una declaracin de guerra. Y as fue como lo interpretaron. En el Alto Pentgono, en los dems fortines orbitales de las otras potencias, en los consejos de poder de todo el mundo, se produjeron repentinas reuniones, conferencias y tomas de decisiones; se congregaba a las naves para su rearme, mientras que a otras se les cambiaba de objetivo y se las diriga contra la flota Heechee; las defensas orbitales que llevaban varias dcadas en silencio se revisaron y pusieron a punto; tal vez fueran tan intiles como ballestas, pero era todo de cuanto se dispona para luchar, y con ellas se luchara. La confusin y el susto sacudieron al mundo. Y en ningn otro lugar se dejaron sentir tan vivamente el asombro y el estupor como entre la gente que alegraba mi existencia; y es que a la persona que haba comunicado el ultimtum de los Heechees la haba reconocido Albert de inmediato, y Essie un instante despus, y tambin yo sin necesidad de ver su cara; era Gelle-Klara Moynlin.

25 REGRESO A LA TIERRA
Gelle-Klara Moynlin, mi amor, mi amor perdido. All estaba, mirndome al otro lado de la pantalla de la PV, mostrando un aspecto en modo alguno mayor que el de la ltima vez que la haba visto, tantas y tantas dcadas atrs... pero sin que tampoco esta vez su aspecto fuera mejor, ya que en ambas ocasiones haba sido tan duramente zarandeada por los acontecimientos como pueda serlo una persona. Sin mencionar el hecho de que la ltima paliza se la haba propinado yo. Pero a pesar de haberlas pasado muy negras y de evidenciarlo, a mi Klara le quedaban an muchas reservas. Le dio la espalda a la pantalla desde la que haba transmitido su mensa je a la raza humana y asinti a lo que el Capitn le pregunt. Se lo has dicho ya? le pregunt con ansiedad. Les has dado las instrucciones tal y como te dije? Exactamente igual le contest Klara, y aadi: Tu ingls es mucho mejor, por qu no lo has transmitido t mismo? Es un asunto demasiado importante como para correr riesgos dijo el Capitn apresuradamente mientras daba media vuelta. La mitad de los tendones de su cuerpo estaban ahora crispados y serpenteaban, y no era el nico. El resto de su leal tripulacin estaba tan agitada como l mismo, y en las panta llas de comunicacin que mantenan su nave en contacto con las dems de la gran flota poda ver los rostros de los otros capitanes. Era una gran flota, pens el Capitn, observndola en las imgenes que la mostraban en orgullosa formacin; pero, por qu era aqulla su flota? No necesitaba preguntrselo. Conoca la respuesta. Los refuerzos que le haban sido enviados desde el corazn del agujero negro sumaban ms de cien Heechees, y al menos una docena de entre ellos estaban en posicin de darse a s mismos el ttulo de superiores suyos si as lo deseaban. Fcilmente habran podido afirmarse en el control de la flota. Pero no lo haban hecho. Haban permitido que aqulla fuera su flota porque de ese modo era tambin suya la responsabilidad, y suya sera tambin la esencia que ira a reunirse con las mentes de sus antepasados si las cosas iban mal. Qu insensatos son mascull, y los msculos de su comunicador se crisparon al asentir. Voy a ordenarles que mantengan el orden ms cuidadosamente dijo, si es a eso a lo que te refieres. Desde luego, Zapato. El Capitn suspir mientras observaba como su comunicador disparaba las instrucciones a los dems capitanes y comunicadores. La silueta de la armada volvi a reorganizarse len tamente mientras los grandes cargueros, capaces de dar cabida a mil metros cbicos de carcasa metlica en forma de esfera y de llevarlos a cualquier lugar, retrocedan hasta situarse detrs de los transportes y de las naves ms pequeas. Hembra humana Klara la llam, por qu no contestan? Ella se encogi de hombros con rebelda. Lo estarn discutiendo. Discutiendo! Trat de advertrselo le dijo ella con resentimiento. Hay ms de una docena de estados mayores que deben ponerse de acuerdo, sin contar los centenares de estados ms pequeos. Centenares de estados ms pequeos gru el Capitn, intentando imaginarse semejante cosa. No pudo... Bien. Todo eso sucedi hace mucho tiempo, sobre todo si lo medimos en femtosegundos. Han sucedido tantas cosas desde entonces! Tanto que, a pesar de estar ampliado, me resulta difcil abarcarlo todo a la vez. Es incluso ms difcil (tanto si es con mi propia memoria como si es con la de algn otro) recordar cada detalle de cada uno de los sucesos que tuvieron lugar,

aunque, como puede verse, puedo recordar bastantes cuando me pongo a ello. Pero aquella imagen no me ha abandonado. All estaba Klara, con sus espesas cejas negras fijas en los Heechees que temblaban de miedo y de angustia; tambin estaba all Wan, al borde del coma, olvidado por todos en un rincn de la cabina. All estaba la tripulacin Heechee, temblorosa y murmurndose cosas los unos a los otros; y all estaba el Capitn, contemplando con orgullo y temor la armada que haba resucitado al convocarla l para su misin. Se lo estaba jugando todo a una sola carta. Ignoraba qu poda ser lo que ocurriera a continuacin; se esperaba cualquier cosa y se tema todo, pero crea que nada de lo que pudiera ocurrir podra sorprenderle... hasta que sucedi algo que le sorprendi muchsimo. Capitn! grit Mestiza, la integradora. Hay ms naves! El Capitn se anim. Ah! aplaudi. Por fin responden! Era curioso que los humanos lo hicieran fsicamente en lugar de por radio, pero ya de entrada, los humanos eran bien extraos. Intentan comunicarse con nosotros, Zapato? pregunt, y el comunicador retorci sus tendones dando a entender que no. El Capitn suspir: Hay que tener paciencia dijo mientras estudiaba las imgenes. Desde luego, las naves humanas se estaban acercando sin orden ni concierto. De hecho, daba la impresin de que las hubieran apartado de lo que quiera que fuese que estaban haciendo y las hubieran precipitado al encuentro de los Heechees, a toda prisa, sin el menor cuidado... casi frenticamente. Una de ellas estaba a distancia lo suficientemente breve como para comunicar por radio; haba otras dos un poco ms lejos, y una de esas dos iba a una velocidad desenfrenada en la direccin equivocada. El Capitn sise sorprendido. Hembra humana! orden. Ven aqu y dales la orden de que tengan ms cuidado! Mira lo que estn haciendo! De la nave ms cercana haba salido un objeto, un artefacto primitivo a propulsin qumica, demasiado pequeo como para dar cabida ni tan siquiera a una sola persona. Iba acele rndose a medida que se acercaba al corazn de la formacin Heechee, y el Capitn hizo un gesto de asentimiento a Narizblanca, quien rpidamente orden un movimiento brusco que apart a los cargueros ms cercanos del peligro. Han de tener ms cuidado! grit con severidad. Podran colisionar con nosotros! No por casualidad le contest ella en tono grave. Cmo? Creo que no te entiendo. Eso de ah son misiles dijo Klara, y llevan cabezas nucleares con fines blicos. sa es su respuesta. No esperan a que t les ataques, te estn atacando ellos primero! Lo ven ahora? Son capaces de ver al Capitn all de pie con los tendones enloquecidos y la boca abierta, mirando incrdulamente a Klara? Se mordi su labio inferior duro y delgado y le ech rpidas ojeadas a la pantalla. All estaba su flota, la enorme caravana de cargueros y transportes, despertada tras medio milln de aos de estar oculta para que l con serias dudas, con grave riesgo para su persona pudiera ofrecer a la raza humana, en turnos de dos millones, una manera generosa de alejarse de los Asesinos y un refugio seguro en el que esconderse de stos en el mismo lugar en que se escondan los propios Heechees. Que nos estn disparando? repiti sin darle crdito. Para hacemos dao? Para matarnos si les es posible? Exactamente respondi Klara con ferocidad. Qu esperabas? Si quieres guerra, ah la tienes. El Capitn cerr los ojos, escuchando a medias el horrorizado siseo y el zumbido que produca su tripulacin a medida que Narizblanca les iba traduciendo. Guerra musit sin poder crerselo, y por primera vez en su vida dese unirse a las mentes de sus antepasados sin miedo y casi con alivio, ya que, por malo que fuese, cmo iba a ser peor que aquello?

Y mientras tanto... Y mientras tanto todo ocurri demasiado deprisa, o casi, pero por suerte para todos, no del todo. El misil de la nave brasilea era demasiado lento para acertarle a la nave Heechee, que

esquiv el tiro. Cuando estuvieron en disposicin de volver a abrir fuego mucho antes de que cualquier otra nave humana estuviera lo bastante cerca el Capitn haba conseguid' que Klara le comprendiera, y sta estaba de nuevo frente a la radio, y el nuevo mensaje sali. No se trataba de una flota; invasora. Ni siquiera un comando de castigo. Se trataba de un; misin de rescate... y de una advertencia de lo que haba hecho que los Heechees corrieran a esconderse y que era ahora, tambin, nuestra preocupacin.

26 AQUELLO A LO QUE TEMAN LOS HEECHEES


Ampliado como estoy ahora, puedo sonrer ante aquellos viejos temores y aprensiones dignos de lstima. Tal vez entonces no, pero ahora, vaya si me sonro. Todo es a una escala mucho mayor, y mucho ms interesante tambin. Slo fuera de su agujero negro hay diez mil difuntos Heechees registrados, y puedo leerlos todos. Ya casi lo he hecho. Y sigo leyndolos segn me parece, tan pronto como descubro algo que me apetece estudiar ms de cerca. Libros en el estante de una biblioteca? Son mucho ms que eso. Ni tampoco es que los lea, exactamente. Es algo mucho ms parecido a recordarlos. Cuando abro uno de ellos, lo abro de un extremo al otro; lo leo de dentro afuera, como si fuese parte de m. No era nada fcil hacerlo, aunque, por lo que a dificultad se refiere, nada de lo que he aprendido a hacer desde que he sido ampliado ha resul tado fcil. Pero con la ayuda de Albert y con textos sencillos en los que iniciarme, he aprendido a hacerlo. Las primeras cintas de datos a las que tuve acceso no eran ms que eso, cintas de datos; ms o menos como consultar unas tablas de logaritmos. Despus, pude acceder a los viejos Difuntos, registrados por los Heechees mucho tiempo atrs, y a algunos de los primeros casos de Essie para su compaa Vida Nueva, y lo cierto es que no estaban demasiado bien registrados. En ningn caso tuve duda alguna acerca de cul de las partes pensantes era la ma. Pero una vez que conseguimos deshacer el malentendido con el Capitn, se me permiti acceder a sus propios bancos de almacenaje de registros, y todo march mejor. Entre ellos estaba el ltimo amor del Capitn, la hembra Heechee que llevaba por nombre Dosveces. Acceder a ella fue algo as como despertarse en la oscuridad y ponerse un montn de ropa encima que no puede verse... y que no es de tu talla. No se trataba slo del hecho de que ella fuera hembra, aunque resultase bastante incongruente. Tampoco el que ella fuera Heechee y yo humano. Se trataba de lo que ella saba y haba sabido siempre, algo que ni yo ni ningn otro ser humano habamos sido probablemente nunca capaces de imaginar. Tal vez Albert s, y tal vez fuera eso lo que le haba hecho enloquecer. Pero ni tan siquiera sus conjeturas le haban presentado la imagen de una raza de Asesinos errabundos que haba decidido hibernarse en un kugelblitz a la espera del nacimiento de un nuevo y para ellos, mejor universo. Pero una vez superada la primera impresin, Dosveces se convirti en mi amiga. Es una persona realmente encantadora, una vez que te has repuesto de la primera extraeza, y tenemos un montn de intereses en comn. La biblioteca Heechee de registros de inteligencias no es nicamente Heechee o humana. All estn las enmohecidas voces quejumbrosas que una vez pertenecieron a una raza de seres alados que habitaba en un planeta de Antares, y las de los habitantes de mrbidos cuerpos de cierto racimo de estrellas. Y, por supuesto, tambin los habitantes del fango. Dosveces y yo hemos dedicado muchas horas a estudiarles a ellos y a su historia. El tiempo es una de las cosas que me sobran, gracias a mis sinapsis de femtosegundos. Tengo casi tanto tiempo como para querer visitar su agujero negro, y quizs lo haga algn da. Pero no para estarme all mucho tiempo. Mientras tanto, Audee y Janie Yee-xing ya han ido, ayudando a conducir all una misin que se quedar durante seis o siete meses... o, tal como solemos medir el tiempo, unos pocos siglos. Para cuando regresen, la presencia de Dolly ya no ser un problema, estando encantada como est con su xito en la PV. Y Essie me concede la gracia de no estar demasiado contenta, faltndole como le falta mi dulce persona, pero parece que de todas formas ha encontrado con qu sustituirme. Lo que ms le gusta (despus de m) es su trabajo; y tiene ms del que quiere, mejorando los sistemas de Vida Nue va, utilizando los mismos elementos CHON de su cadena c restaurantes para producir elementos orgnicos ms importantes... como, por ejemplo y ella espera que para dentro de n mucho, rganos y miembros de repuesto para aquellas personas que los necesiten, sin necesidad de que nadie nunca ms tenga que quitrselos a otra persona... Y as es que, cuando un se para a pensarlo, casi todo el mundo est bastante contente Ahora que hemos conseguido prestada la flota

Heechee y que podemos llevar a un milln de personas por mes con todos si efectos personales a cualquiera de los cincuenta planetas ideales que nos estaban esperando. Se repeta la historia de h caravanas de pioneros, y a todos les esperaba un futuro prometedor. Incluyndome a m. Y quedaba Klara. Al fin nos encontramos, naturalmente. Yo habra insisti de todas formas, y a la larga, tampoco habra podido ella mantenerse alejada de m. Essie tom una lanzadera espacial par recibirla en rbita y escoltarla personalmente, en nuestra propia nave, hasta nuestra residencia en el mar de Tappan. Cos que debi crear no pocos problemas de etiqueta, estoy segn Pero de lo contrario, Klara se habra visto atrapada entre gente de la prensa, empeada en saber cmo se senta una cautiva de los Heechees o raptada por Wan, el nio-lobo o cualquiera de las muchas frasecitas ocurrentes que decidieran manejar... y, de hecho, creo que ella y Essie se llevaron c maravilla. No pareca en absoluto que fueran a disputrseme Por lo dems, yo ya no exista como para que se me disputase] As que anduve practicando mis mejores sonrisas y disee mi mejor entorno hologrfico para la ocasin mientras la esperaba. Lleg ella sola al gran atrio donde la estaba esperando Essie debi de tener el suficiente tacto como para ensearle camino y desaparecer. Y cuando Klara atraves la puerta, pude adivinar, por su modo de detenerse y mirar boquiabierta, que se esperaba que tuviera un aspecto mucho ms cadavrico Hola, Klara le dije. Ya s que no es la quintaesencia c la retrica, pero qu es lo ms oportuno en estas ocasiones? ella dijo: Hola, Robin. Tampoco ella pareca capaz de pensar en nada mejor que aadir. Se qued de pie mirndome hasta que se me ocurri pedirle que tomara asiento. Y, desde luego, tambin yo me hart de mirarla a ella, de todas las multifases maneras que tenemos para hacerlo nosotros las inteligencias electrnicas; pero la mirara como la mirara, de todas formas, tena un aspecto condenadamente bueno. Cansada, quizs. Haba pasado momentos terribles. Y la belleza de mi querida Klara no era del tipo clsico, no con esas espesas cejas negras y ese cuerpo suyo tan musculoso y fuerte... pero s, su aspecto era bueno. Me imagino que aquel examen tan prolongado la puso algo nerviosa, porque se aclar la garganta y me dijo: Tengo entendido que vas a hacerme rica. Yo no, Klara. nicamente te voy a dar tu parte de lo que nos ganamos juntos. Ya, pero parece que el total se ha multiplicado bastante me sonri. Tu... esto, t mujer dice que puedo disponer de cincuenta millones en efectivo. Puedes disponer de ms an. No, no. De todas formas, hay ms... Por lo que parece tengo muchas participaciones en un montn de compaas. Gracias, Robin. No se merecen. Se produjo otro silencio, y entonces se lo pueden creer? las siguientes palabras que salieron de mi boca, fueron: Klara, tengo que saberlo! Me has estado odiando durante todo este tiempo? Al fin y al cabo era la pregunta que haba estado en mi mente durante ms de treinta aos. Aun as, la pregunta me sorprendi por lo incongruente. Hasta qu punto sorprendi a Klara, no lo s, pero se qued sentada un momento con la boca abierta, trag saliva y a continuacin neg con la cabeza. Y entonces, empez a rerse. Ri con fuertes carcajadas acompandose con todo el cuerpo, y cuando acab de rerse se sec una lgrima de la comisura del ojo, y sofocando los ltimos accesos de risa, dijo: Gracias a Dios, Robin, que por lo menos algo no ha cambiado! Has fallecido, te llora tu viuda, el mundo est al borde de la mayor oportunidad que haya tenido nunca, y t... t... ests muerto. Y lo que te preocupa son tus malditos sentimientos de culpabilidad! Y yo me re tambin. Por primera vez en, Santo Dios, ms de la mitad de ir vida, el ltimo y ms mnimo vestigio de culpabilidad desapareci. Era difcil de definir lo que sent entonces; haba pasad tanto tiempo desde que sintiera tal sensacin de liberacin, contest, rindome, tambin yo, todava: Ya s que parece bastante estpido, Klara, pero para m ha pasado mucho tiempo, y durante todo ese tiempo he saba que estabas en aquel agujero negro con el tiempo ralentizada casi

suspendido... y no poda saber qu era lo que estaba pensando. Cre que, tal vez, no s... que me estaras acusando de haberte abandonado... Pero cmo podra haberlo hecho, Robin? No saba que haba pasado contigo. Quieres saber cmo me senta realmente? Estaba aterrorizada y paralizada, porque saba que te habas ido, y cre que estaras muerto. Y le sonre, has vuelto, y mira cmo me has encontrado! Pude comprobar que era ms sensible a los chistes acere de ese tema que yo mismo. Todo marcha bien segu dicindole, de veras, todo marcha bien. Yo estoy bien y lo mismo el resto del mundo Y de veras que lo estaba. Dese poder tocarla, por descontado, pero se era un deseo que pareca empezar a formar parte de una remota infancia ya superada; el presente consista e que ella estaba all, y a salvo, y el universo se abra ante nosotros. Al decrselo, se qued de nuevo sorprendida. Qu optimista te veo! me reproch. A m s que me sorprendi aquello. Y por qu no habra de estarlo? Los Asesinos! Llegarn un da u otro, y qu haremos entonces? Si a los Heechees les dan miedo, imagnate a mi. Ah, Klara le dije, comprendindola al fin, ya veo que es lo que te preocupa. Quieres decir que es como cuando en lo viejos tiempos sabamos que los Heechees haban estado por ah y que podan volver, y sabamos que haban sido capaces de hacer cosas que nosotros no podamos ni imaginar... Exacto! No estamos tampoco a la par con los Asesinos. No le dije sonriendo, no lo estamos por ahora. Tampoco estbamos a la par con los Heechees entonces. Pero en el momento que han aparecido, s lo estbamos. Sin necesidad de que la suerte est de nuestra parte, tenemos tiempo de sobra para enfrentarnos a los Asesinos. Y qu? No dejarn de ser nuestros enemigos! Negu con la cabeza. Enemigos no, Klara dije. Simplemente, otro recurso.