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BARBARA TAYLOR BRADFORD

UnAmorSecreto
ASecretAffair(1996)

A AR RG GU UM ME EN NT TO O::
A sus treinta y tres aos, Bill Fitzgerald,viudo y padre de una pequea, se ha convertido en un prestigioso corresponsal de una cadena de televisin estadounidense. Sus terriblesvivenciasenel conflicto armado de Bosnia lo llevan a tomarse un descanso en Venecia, donde se rene con un viejo amigo y corresponsal deguerra. All, Bill conoce a Vanessa Stewart, una joven de veintisiete aos que volver a despertar en l el deseo de amar. Infelizmente casada con un abogado, VanessaesunadiseadoradeobjetosdecristalqueseencuentraenVeneciaparatrabajarconlos sopladoresdevidriodeMurano. BillyVanessaacabanenamorndose,peroeldifcilmatrimoniodeellalosobligaamantenersu relacinensecreto.Acuerdanencontrarsecuantasveceslesseaposible,sinembargounodeellos no acude a la tercera cita. Las dudas que surgen entonces sobre la sinceridad de los sentimientos darnpasoalaterriblecertidumbredelamuerte. Convertido en espectador excepcional del nacimiento de una apasionada historia de amor, el lector viajar desde las bulliciosas calles de Nueva York hasta los dorados canales de Venecia. En Un amor secreto, Barbara Taylor Bradford vuelve a tratar esos temas que conmueven el corazn desuslectores:elamorincondicionalylaentrega,lalealtadylaprdidadelseramado.

S SO OB BR RE EL LA AA AU UT TO OR RA A::
BarbaraTaylorBradfordnacienLeeds,Inglaterra.Alosdiecisisaos fue reportera del Yorkshire Evening Post y a los veinte ya era redactora y columnista en Londres. Escribi su primera novela en 1979, y desde entonceshacosechadogranxitodecrticaypblicocontodassusobras. De sus libros se han vendido ms de cincuenta y cinco millones de ejemplaresenmsdeochentayochopases,ysehantraducidoatreinta y ocho idiomas. Entre sus xitos se cuenta Otro amor, otra ciudad, publicado en esta misma coleccin. En la actualidad vive entre Nueva YorkyConnecticut,yestcasadaconelproductordecineRobertBradford.

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Sarajevo,agostode1995. Estabacerrandoelpequeocandadodesupetatecuandounaexplosinensordecedoralehizo levantar la cabeza al instante. Aguz el odo, con la prctica de la costumbre, esperando or la detonacindeotrabomba.Peronoseoynada.Slosilencio. BillFitzgerald,elcorresponsalenelextranjeromsprestigiosodelaCNS,lacadenainformativa de televisin por cable norteamericana, se puso el chaleco antibalas y sali rpidamente de la habitacin. Baj corriendo la escalera, cruz el espacioso prtico y sali del Holiday Inn por una puerta trasera. La entrada principal, que daba a la avenida popularmente denominada de los Francotiradores,nosehabautilizadodesdeelcomienzodelaguerra.Erademasiadopeligrosa. Bill levant la vista y escudri el cielo. Estaba de un suave azul cerleo, repleto de plcidas nubesblancas,peroporlodems,vaco.Nosedivisabanavionesdecombate. Un Land Rover blindado enfil la calle a toda velocidad y se detuvo con un chirrido de frenos juntoal.Elconductoreraunperiodistabritnico,GeoffreyJackson,unviejoamigoquetrabajaba paraelDailyMail. La explosin ha sido por all dijo Geoffrey. En esa direccin. Seal hacia adelante con ungestodebarbillaylepregunt:Quieresquetelleve? Desdeluegoques;gracias,GeoffrepusoBillsubindosedeunsaltoalLandRover. Mientras recorran la calle a toda prisa, Bill se pregunt qu habra causado la explosin, y entonceslecomentenvozaltaaGeoffrey: Lo ms seguro es que haya sido una bomba que habrn lanzado los serbios sobre Sarajevo desdelasmontaas,nocrees? SindudaconvinoGeoffrey.Estnbienatrincheradosaharribay,laverdad,nosecansan deatacarlaciudad.Meponeenfermoelmodoenquedisparanalosciviles.Yonoquieromorirde unabalaperdidaporestarcubriendoestamalditaguerra. Niyo. Dnde estn los de tu equipo? pregunt Geoffrey mientras conduca y miraba con atencin por el parabrisas, pendiente de cualquier indicio de peligro, rezando para que no se presentara. Salieron antes, para reconocer el terreno, mientras yo preparaba el equipaje. En teora, hoy nosvamosdeSarajevo,parapasarunasemanaderelaxydescansoenItalia. Qupotratenis,cabrones!riGeoffrey.Puedollevaroslasmaletas? Billriconl. Claro,venconnosotros,porquno? Ojalpudiera,colega,ojal. Alcabodepocosminutos,Geoffreysedetenacercadeunmercadoalairelibre.

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Aqu es donde ha cado la maldita bomba dijo el periodista britnico, cuyo semblante alegre se torn repentinamente grave. Condenados serbios! Es que nunca van a dejar de mataralapoblacincivilbosnia?Nosonmsqueunosjodidosgngsters,esoesloqueson. Tlosabes.Yolos.TodoslosperiodistasquehayenlosBalcaneslosaben.Perolosabela AlianzaOccidental? Sonunatajodeidiotas,siquieressabermiopininafirmGeoffreymientrasaparcaba. lyBillseapearondelvehculo. GraciasportraermedijoBill.Luegonosvemos.Tengoqueencontraramiequipo. Claro.Hastaluego,Bill. Geoffreyseinterneneltumultoydesapareci.Billlesigui. Reinabaelcaos. Mujeresynioscorrandespavoridos;haballamasportodaspartes.Leasaltunacacofonade sonidos... el ruido sordo de varios edificios al desplomarse y quedar reducidos a montones de escombros; los gritos de mujeres y nios aterrados; los gemidos de los moribundos y heridos; el llantodelasmadresarrodilladassobreloscadveresdesushijos,queyacanenelmercado. Bill trep por el muro semiderruido de una casa y salt a otra zona del mercado. Mir en derredoryelcoraznseleencogialverlacarnicerahumana.Eraespantoso. Llevaba mucho tiempo cubriendo la guerra de los Balcanes, desde haca casi tres aos de manera intermitente. Era una guerra brutal, salvaje, y l segua sin comprender por qu Estados Unidos pona la otra mejilla y se comportaba como si no estuviera ocurriendo. Era algo del todo incomprensibleparal. Lerecorriunescalofroylaspiernasleflaquearonuninstantealpasarjuntoaunamujerjoven quesollozabamientrasmecaasuhijitomuerto,cuyasangregoteabasobrelatierraoscura. Bill cerr los ojos unos segundos para recobrar el equilibrio antes de continuar caminando. Era uncorresponsalextranjeroytambincorresponsaldeguerra,ysutrabajoconsistaenhacerllegar las noticias a la gente. No poda permitir que la emocin interfiriera en sus reportajes o sus valoraciones;nuncapodaimplicarseenlosacontecimientosquecubracomoreportero.Debaser imparcial. Pero a veces, maldita sea, no poda evitar implicarse. En ocasiones le llegaba... el dolor, elsufrimientohumano.Ysiempreeranlosinocentesquienessalanpeorparados. Mientrasrecorraelpermetrodelmercado,susojosobservabantodocuantovea:losedificios en llamas, la destruccin, las personas abatidas y derrotadas, los heridos. Se estremeci y comenz a toser. El aire era irrespirable, estaba cargado de una densa humareda negra, impregnado del olor a caucho quemado, del hedor a muerte. Se detuvo y pase la mirada de nuevo por toda la zona, buscando a su equipo. Estaba seguro de que habran odo la explosin y dequeyaseencontrabanall;tenanqueestarenalgunaparteentrelamuchedumbre.Porfinlos divis. El cmara, Mike Williams, y el tcnico de sonido, Joe Alonzo, estaban en la parte ms afectada por la explosin, grabando febrilmente, junto a los otros equipos de televisin y fotgrafos que debandehaberllegadoallugardelaexplosininmediatamente. MientrascorrahaciaelequipodelaCNS,Billgritporencimadelbarullodevoces: Qudemonioshaocurridoaqu?Otrabomba? Una granada de mortero contest Joe girndose para mirar a Bill. Habr veinte o treinta muertos.
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Probablemente sean ms aadi Mike sin volverse, al tiempo que enfocaba la cmara hacia dos nios de aspecto aturdido cubiertos de sangre que se aferraban el uno al otro, aterrorizados.Elmercadoestabaatestadodegente...Mikedejdetomarimgenesytorciel gesto al mirar a Bill. Haba un montn de mujeres y cros. Los cogi de pleno. Esto es una autnticacanallada. SantoDiosmusitBill. LagranadahaabiertouncrterdeaupadijoJoe.Billcontemplellugarymurmurenvoz bajaycrispada: Losserbiostenanquesaberqueelmercadoestabaarebosar.Estoesunaatrocidad. S,otramscomentMikeconsequedad.Perohallegadounmomentoenqueyanonos extraa,eselpannuestrodecadada,verdad? BillasinticonungestoeintercambiunamiradasignificativaconMike. Matanzasistemticadeciviles...comenzadecirBill,peroseparenseco,mordindoseel labio. Mike y Joe ya lo haban odo con anterioridad, as que para qu molestarse en repetirse? Aun as, saba que lo hara ms tarde, cuando transmitiese su crnica para Estados Unidos. No podra contenerse. Hubo un repentino ajetreo de actividad adicional en el extremo opuesto del mercado. Estaban llegando ambulancias, seguidas de otros vehculos blindados conducidos por soldados de las Naciones Unidas y varios coches oficiales del mismo organismo. Todos intentaban encontrar dndeaparcar. Aqu llegan. Ms vale tarde que nunca rezong Joe en tono mordaz. No pueden hacer grancosa,salvollevarsealosheridos.Yenterraralosmuertos. Bill no dijo nada. Su mente era un torbellino, las palabras y frases le pasaban por la cabeza a unavelocidaddevrtigomientraspreparabaelrelatodelosucedido.Queraquesucrnicafuese grfica,conmovedora,vividaeimplacable. Supongo que ahora ya no tendremos vacaciones dijo Mike enarcando una ceja. No nos iremoshoy,verdad,Bill? Billsalidesuensimismamiento. No, no podemos irnos, Mike. Tenemos que cubrir las repercusiones de la matanza, y seguro que algo ocurrir... sea lo que sea. Si Clinton y los dems mandatarios occidentales no hacen algo drstico,algoespecialmentesignificativo,sindudalaopininpblicareaccionarindignada. MuybiendijoMike.Nosquedamos. No harn nada refunfu Joe. Todos han hecho caso omiso de su deber. Les han permitidoalosserbiosquedarimpunesdesusasesinatos,ydesdeelprincipio. Bill asinti mostrando su acuerdo. Joe no haca ms que decir lo que todo periodista e informador grfico destacado en Bosnia saba sobradamente. Volvindose hacia Mike, le pregunt: Cuntohemosgrabadohastaahora? Mucho. Joe y yo hemos sido prcticamente los primeros en llegar al mercado, a los pocos segundos de estallar la granada. Estbamos en el Jeep, justo a la vuelta de la esquina, cuando ha cado.Hecomenzadoagrabarenseguida.Sonimgenesbastantesangrientas,espeluznantes,Bill.

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HorripilantesaadiJoeenfticamente. Hay que mostrarlas afirm Bill. Entonces, mirando a Mike, agreg a toda prisa: Me gustara que encontraras una buena localizacin donde podamos filmar mi entradilla. A ser posible,queseaunlugarmuydramtico. Esoesthecho,Bill.Cundoquieresqueempecemos? Dentrodeunosdiezminutos.Primerovoyaacercarmeahablarconalgunosdeesostiposde laONUqueestnjuntoalasambulancias,averqumspuedoaveriguar. Deacuerdo,mientrastantoyobuscarunbuensitioparagrabarrepusoMike. William Patrick Fitzgerald era un reportero de renombre, la estrella indiscutible de la Cable News Systems, clebre por sus reportajes comedidos, precisos, pero a la vez acerados, desde los camposdebatallaypuntosconflictivosdelmundoentero. De tez y cabellos claros, con su aspecto cuidado y su atractivo de muchacho no aparentaba los treintaytresaosquetena,ysuporteinflexibleleresultabamuytilfrentealacmara. La mirada seria de sus ojos azules y su sonrisa clida expresaban su sinceridad, y su talante denotaba integridad. Esas cualidades subrayaban su gran credibilidad y eran parte de su xito en la televisin. Gracias al enorme prestigio que se haba granjeado como profesional digno de crdito, la gente se fiaba de l, confiaba en l, prestaba atencin a sus palabras, escuchaba todo cuantodeca,yselotomabamuyenserio. No era casual que la CNS lo valorara tanto y que otras cadenas de televisin lo codiciaran. Su representante reciba constantemente ofertas de empleo para Bill, pero ste las declinaba todas. No le interesaban otras cadenas de televisin. La lealtad era otro de sus fuertes, y no tena el menordeseodeabandonarlaCNS,enlaquetrabajabadesdehacaochoaos. Al cabo de un rato se situ frente a las casas en llamas que formaban el desolador teln de fondo del mercado, y su sinceridad pareci ms acentuada que nunca. Pronunci palabras sombras con una voz bien modulada, siguiendo como siempre la vieja regla de oro periodstica: Quin, cundo, dnde, qu y cmo, que le haba enseado su propio padre, un respetado periodistafallecidocincoaosatrs. Treinta y siete civiles han resultado muertos y otros muchos heridos hoy cuando una granada de mortero ha estallado en un concurrido mercado de Sarajevo comenz a decir Bill. El proyectil fue lanzado por el ejrcito serbio, atrincherado en las montaas circundantes a esta ciudad devastada por la guerra. Fue un escandaloso acto de agresin contra personas inocentes y desarmadas, mujeres y nios en su mayora. Las fuerzas de las Naciones Unidas, que llegaron al lugar inmediatamente tras el bombardeo, lo califican de atrocidad, una atrocidad que el presidente Clinton y los dirigentes occidentales no pueden pasar por alto. Los oficiales de la ONU afirman que hay que obligar a los serbios a comprender que estos actos de extrema violencia son absolutamente injustificados, desmesurados e inaceptables. Un oficial de la ONU hasealado que losserbiosestnponiendoenpeligrolasconversacionesdepaz. Tras dar ms detalles acerca del bombardeo y hacer un comentario breve para acompaar las imgenesdelamasacre,Billconcluysucrnicadiaria. Al finalizar los diez minutos que dur la transmisin, se apart de la cmara y aguard a que apagaranelequipo.EntoncesmirsucesivamenteaMikeyaJoe,yafirmconvozqueda:
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LoquenohepodidodeciresqueuncomandantedelaONUconelquehehabladoantesme ha dicho que tiene que haber algn tipo de represalia, de intervencin por parte de Occidente. Dicequeahoraesinevitable.Laindignacinpblicacrecepormomentos. JoeyMikeobservaronconescepticismoaBill. FueJoequienhabl,sinlamenorconviccin. Esoloheodoenotrasocasionesdijomoviendolacabezacontristeza.Supongoqueesta asquerosa guerra me ha convertido en un cnico, Billy. No suceder nada, ya lo vers... se mantendrelstatuquo... Sin embargo, los acontecimientos posteriores demostraron que Joe Alonzo se equivocaba. Los dirigentes de la Alianza Occidental en Washington, Londres y Pars no tuvieron ms remedio que tomarmedidasdrsticasparadetenerlamatanzasistemticadelapoblacincivilbosniaporparte delosserbios,sopenadeserelfocodelaindignacinylairapblicasensuspropiospases. Apenasdosdasdespusdelaexplosindemorteroenelmercado,laAlianzaenviavionesde combatedelaOTANparaatacaralejrcitoserbiosituadoenlasmontaasdeSarajevo. Era el 30 de agosto de 1995. El bombardeo comenz ese da, y fue el mayor ataque llevado a cabo en toda la guerra. Se realizaron ms de 3 500 incursiones areas en el corto espacio de dos semanas,einclusoselanzaronmisilesdecruceroTomahawkenelasalto. Al cabo de tres semanas, los serbios haban comenzado a retroceder, retirando el armamento pesado de las montaas que circundaban los lmites de la ciudad de Sarajevo, y empezaban a hablardenegociarlapaz. Debido al ataque lanzado por la OTAN y a los acontecimientos posteriores, Bill Fitzgerald y el equipo de la CNS permanecieron en Bosnia, con lo que su semana de vacaciones qued aplazada indefinidamente. Pero en realidad no nos importa, verdad? dijo Bill una tarde en la que los tres estaban sentadosanteunagranmesaenelcomedorcomunitariodelHolidayInn. No, claro que no repuso Mike. Ya me contars a quin le importa perderse una semana de descanso en Amalfi, relajndose con un par de chicas guapas. A nadie le importara perderse eso.Amno,desdeluego.NiaJoe. Seencogidehombros.Alfin yalcabo, aquinlegusta elsol,elmaryelsexo?Pornohablardelamaravillosapasta. Billseriporlobajo;Joehizootrotantoymusit: A m, sin ir ms lejos. A m me gusta. Sonri al cmara, que era su mejor amigo, y a continuacin se dirigi a Bill en voz baja. Tena muchsimas ganas de disfrutar de esas vacaciones.YtestabasdeseandoiraVenecia,Bill,reconcelo. S,escierto.YtengointencindeirprontoaVenecia.Quizelmesquevieneoelotro. Estaban a finales del mes de setiembre y las calles de Sarajevo se vean relativamente tranquilas; los enfrentamientos eran menos intensos, con tan slo tiroteos espordicos de los francotiradores y menos incursiones en la ciudad por parte de los sanguinarios serbios. Todos los miembros de la prensa extranjera eran plenamente conscientes de que la contundente respuesta armadadelaOTANhabalogradounosresultadosmuchomsefectivospararefrenaralosserbios que las palabras apaciguadoras que hasta entonces haban pronunciado las potencias occidentales.
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Creoquelascosasvanacalmarserealmenteporaqu,ymuypronto. Por la expresin de sus caras, saltaba a la vista que Mike y Joe eran escpticos al respecto, y ambosguardaronsilencio.Billmirasuscolegasfijamenteyaadi: Conunpocodesuerte,estaguerraacabarpronto. Quieresapostartealgo?leespetelsiemprecnicoypesimistaJoe. No, no quiero replic Bill a toda prisa. Uno nunca sabe a qu atenerse con los serbios. Ademsdenosersinceros,continuamenteestncambiandosudiscurso. Y les falta tiempo para emprenderla a tiros a diestro y siniestro. Siempre con el dedo en el gatillo.MalditosmanacosexclamJoe.Ellosempezaronestaguerraylaacabarncuandoles convenga,cuandohayanconseguidoloquequieren. O sea, la mayor parte de Bosnia, por no decir incluso toda dijo Bill. Esta guerra siempre hasidounasuntodeseddeterritorios,afndepoder,fanatismoracialylimpiezatnica. Ambicin insaciable, afn de poder y odio... Una combinacin potente, desde luego murmurMike. El cmara mir su plato de comida con expresin sombra. Hizo una mueca de asco, arrugando lanariz,ydejeltenedoraunlado. La sopa era aguachirle y estaba inspida. Ahora la carne est grasienta e inspida. Jo, el maldito toque de queda me est crispando ms que nunca ltimamente. No soporto tener que cenaraqucadanoche.Ojalpudiramosiraotrositio. No hay ningn otro sitio donde ir a comer en Sarajevo, por lo menos ninguno que sea mejor queste,y,detodasformas,sabesquenopodemossalirdenochelerecordBill.Adems,es difcilconducirsinalumbradoenlascalles. Bill se call y se reclin en el respaldo de la silla, sintindose repentinamente preocupado por Mike y Joe. Rara vez se quejaban de nada, pero ltimamente no hacan ms que lamentarse. A decir verdad, no poda culparlos. Las condiciones de vida en Bosnia nunca mejoraban, sino que ibandemalenpeor.Seacorddeuncomentarioquehabaodocuandofueporprimeravezalos Balcanes, al iniciarse el conflicto blico. Se lo haba dicho un reportero de una revista francesa y nunca lo haba olvidado: Un da en Bosnia es como una semana en cualquier otro lugar; una semanaescomounmes,yunmes,comounao.Yeracierto.Elpaseraagotador.Tematabael alma, te consuma el nimo y daaba la psique. Bill estaba deseando largarse, tanto como Mike y Joe. No es lo que se dice precisamente un men apetitoso, en eso tienes razn afirm Joe de repente echndose a rer con irona. Siempre es la misma bazofia cada noche. se es el problema. La mayora de gente se muere de hambre en Bosnia comenz a decir Bill, pero decidi no continuarporesecamino. DeprontoMikeseenderezenlasillayanunci: Personalmente, tengo intencin de estar en los queridos Estados Unidos de Amrica en noviembre, pase lo que pase. Pienso ir a Long Island para el Da de Accin de Gracias, aunque sea lo ltimo que haga en mi vida. Quiero estar con mis padres, mi hermano pequeo y mi hermana. Hacedemasiadotiempoquenolosveo.Desdeluego,noestarenestesitiodejadodelamanode Dios,esoosloaseguro.

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Te comprendo, colega dijo Joe. A m... me gustara estar en Nueva Jersey para comerme el pavo junto a mi familia. Yo tampoco quiero pasar el Da de Accin de Gracias en Bosnia. Ni pensarlo! Joe lanz una mirada incisiva a Bill y aadi: Dile a Jack Clayton que queremos largarnos,vengaBilly. Claro, maana mismo se lo dir. No hay problema. Estoy convencido de que nuestro agradecido y afable jefe de informativos comprender tus sentimientos, y los de Mike y los mos. Nos dir que tomemos un avin a Pars, cualquier avin que podamos coger, sin importar los gastos, y que embarquemos en el primer Concorde que salga de Pars con destino a Nueva York. Volando.Seguroquenosdirquehagamoseso. El sarcasmo nunca ha sido tu fuerte, Bill coment Mike esbozando una sonrisa encantadora, y acto seguido agreg: Pero te lo digo muy en serio, habla con Jack maana. Hace yamuchotiempoquedeberamoshaberdisfrutadodenuestrosdasdedescanso.Enunprincipio, se supona que los bamos a tener en julio, luego se pospusieron a agosto y al final se cancelaron. Salvo unos cuantos fines de semana largos que pasamos en Hungra, no hemos salido de Bosnia desdehacetresmeses.Sinceramente,creoquetodosestamosyaallmitedenuestrasfuerzas. S,puedequeseaas.Ytienesrazn,Mike,yJoetambin.Hacedemasiadotiempoqueviene posponindose nuestro descanso. Los tres estamos con los nervios de punta. Escuchad, las conversaciones de paz estn a punto de comenzar en Dayton, en octubre. Slo faltan unos das. Las cosas deberan estar relativamente tranquilas mientras duren, as que no creo que haya ningn problema. En el caso de que surgiera algo grave mientras estemos fuera, Jack tendra que enviarotroequipoinformativo. Podran surgir fcilmente dificultades observ Mike en tono pensativo. Slo porque se celebren las conversaciones de paz no significa necesariamente que dejen a un lado las armas. Aquno.Puedeocurrircualquiercosa. Y que lo digas convino Joe. Ser mejor que no confiemos demasiado en que las negociacionesvayanbien. Ya s que Jack es un jefe de informativos duro, pero es un hombre justo.No pondr ninguna pega. No olvidis que nosotros decidimos quedarnos aqu por iniciativa propia cuando comenzaron los bombardeos de la OTAN a finales de agosto. Jack nos estuvo muy agradecido por ello. Bill hizo una pausa, pens rpidamente y tom una decisin repentina. Contemos con estarfueradeaqudentrodeunasemana.Quosparece,amigos?Bien? MikeyJoeseloquedaronmirando,atnitos.Entoncessonrieronyexclamaronalunsono: Genial!

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Venecia,noviembrede1995. La luz en la piazza era plateada, el cielo estaba plomizo, con nubes escarchadas. Una tenue neblina ascenda de la lagunay los numerosos canales, envolvindolo todo en un velo grisaquella fratardeinvernal. Bill Fitzgerald cruz lentamente la Piazza de San Marco, sin importarle lo ms mnimo el tiempo. Haba hecho demasiados intentos frustrados para ir a Venecia, y estaba contento de haberlologradofinalmente. Era un alivio encontrarse all tras la vida en los frentes de batalla de Bosnia; tambin era un alivio que las mareas y los vientos cooperaran y que Venecia no estuviera inundada, como sola suceder en esa poca del ao. Pero aunque lo hubiera estado, tampoco le habra importado. Los venecianos siempre se las apaaban muy bien cuando la ciudad se suma parcialmente bajo las aguas,asqueporqunohabradehacerlol? Iba all siempre que le era posible desde haca algunos aos. Resultaba relativamente fcil trasladarse a Venecia desde la mayor parte de las ciudades de Europa, que era donde invariablementeseencontraba,comoenviado especialdesucadena.Yaunqueslopasaseallun pardedas,siempresesentacomonuevo,conlamoralmsaltayanimada. La Serensima, as llamaban los venecianos aesaciudad deiglesias ypalacios que flotaba sobre el agua, que centelleaba de color y luz lquida, rebosante de tesoros artsticos y arquitectnicos. Bill la consideraba uno de los lugares ms fascinantes y evocadores del mundo, capaz de encandilarconsusinnumerablesmaravillashastaalvisitantemenospredispuesto. En su primera visita, doce aos atrs, haba pasado horas en muchas de aquellas iglesias y palacetes, contemplando los impresionantes cuadros de Tiziano, Tintoretto, Verons, Tiepolo y Canaletto. Esas obras maestras le conmovieron con su incomparable belleza y, desde entonces, la escuelavenecianadepinturaeraunadesusfavoritas. Siempre haba deseado saber pintar, pero careca por completo de dotes artsticas. Su nico talentoseencontrabaenlaspalabras. Menudopicodeorotieneestenio,soladecirsuabuelamaterna,BronaghKelly.Esverdad convena la madre de Bill. se es su don, la facilidad de palabra. Y escribe como los ngeles. Debemosrecordarquelaplumaesmspoderosaquelaespada. Billerahijonico.Durantesuniezhabapasadomuchotiempoencompaadeadultos,sobre todo de su encantadora abuela irlandesa, a laque adoraba. Se haba sentido especialmente unido aella. Cuando era pequeo se quedaba embelesado escuchando sus historias mgicas de gnomos, trboles de la suerte y calderos repletos de oro al pie de un arco iris. Bronagh se haba ido de Irlanda con sus padres y un hermano menor a la edad de ocho aos, y se haba criado en Boston. AllfuedondeconociysecasconelabuelodeBill,unabogadollamadoKevinKelly. Nac en 1905, y menudo nacimiento fue el mo, Billy! sola exclamar su abuela. Vine al mundo justo al dar la medianoche, el doce de junio, en mitad de una tormenta violentsima acostumbraba a decirle. Y mi querida madre dijo que era un mal presagio, aquella tormenta. Cadavezqueselocontaba,aderezabacondetalleselrelatodesunacimiento,deleitndoseconla
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expresin cautivaday los ojos desmesuradamente abiertos desunietoal escucharla. Y la verdad es que he tenido una vida tormentosa desde entonces, Billy, sola aadir, lanzando una sonora carcajada,locualallehacapensarquehabadisfrutadosutempestuosavida. Sylvie, la esposa de Bill, haba querido a la abuela Bronagh tanto como l, y las dos llegaron a estar muy unidas con el paso de los aos. Su abuela haba sido una verdadera celta, espiritual, mstica y un poco fantasiosa. Sylvie haba compartido esas caractersticas, se pareca a ella en muchossentidos. El nico pesar de Bill, siempre que volva a Venecia, era no haber llevado a Sylvie all antes de que muriera. Haban pospuesto el viaje una y otra vez, y de repente, cuando menos se lo esperaba, ya era demasiado tarde. Sylvie falleci. Quin iba a saber que morira de aquel modo? En los tiempos actuales, pareca mentira que alguien pudiera morir al dar a luz. Se designaba con elnombredeeclampsia;empezabaconconvulsiones,seentrabaenestadodecomayacababaen lamuerte. Perder a Sylvie fue lo peor que le haba sucedido en toda su vida. Era demasiado joven para morir, slo tena veintisis aos. Bill se sinti abrumado por el dolor, y durante largo tiempo fue inconsolable. Al final logr sobreponerse y, en un esfuerzo por contener su afliccin y mantenerla dealgnmodoaraya,seentregencuerpoyalmaaltrabajo. Sus pensamientos an giraban en torno a Sylvie mientras caminaba hacia la baslica. Haba muerto en 1989; el beb, una nia pequeita, haba sobrevivido. Se llamaba Helena, el nombre queSylvieylhabanelegido.Ahoratenaseisaosyeralavivaimagendesumadre,unacriatura adorablequedejabaprendadoatodoelquelaconoca. Desde luego, era la gran alegra de Bill. Siempre que se senta deprimido y asqueado por la maldad del mundo, tan slo evocar el rostro de Helena ya le bastaba para animarse. Su preciosa hijitahacaquevalieselapenavivirlavida. UnafugazsonrisasedibujabaenelsemblantedeBillyleiluminabalosojoscuandopensabaen ella. Puesto que su trabajo como corresponsal en el extranjero le obligaba a viajar por todo el mundo, Helena viva conla madre de Bill enNueva York. Por suerte, la vea a menudo y el tiempo que pasaban juntos era realmente importante para los dos. Era una nia buena, dicharachera, inteligente y no estaba demasiado consentida, pese a que la madre de Bill adoraba a su nica nieta. AcababadepasardossemanasconellasenManhattan,trascubrireliniciodelasnegociaciones depazenOhio.Regresaradenuevoendiciembre,paracelebrarlasNavidadesenelapartamento desumadre,situadoalaalturadelassesentaEste.Cuandonosehallabaenlosfrentesdebatalla o cubriendo una noticia de gran alcance en algn rincn lejano del planeta, Bill procuraba estar consuschicaspreferidas,comosolallamarlas.Noqueraestarenningnotrolugar,sobretodo enlasocasionesimportantesydurantelasvacaciones. Pero esasemana en Venecia era su tiempo de descanso paras mismo.Lo necesitaba de modo acuciante, necesitaba reponerse tras su estancia de tres meses en BosniaHerzegovina. Bill se senta profundamente abatido por el conflicto blico que haba presenciado en los Balcanes, y estabaagotado,hartodelaguerra,deladestruccinylasmatanzas. Quera olvidar. Aunque en realidad nunca podra olvidar nada de cuanto haba visto. Quin podra? Pero quiz al menos lograra difuminar algunas de aquellas imgenes horripilantes, todavatanvividas,quehabandejadounaheridalaceranteensumente.

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Su mejor amigo, Francis Peterson, corresponsal de guerra de la revista Time, era de la opinin queningnperiodistapodraborrarjamselrecuerdodelasviolentasimgenesdeBosnia. Estn atrapadas en nuestras mentes como moscas atrapadas en mbar. Se quedan ah para siempre, repeta Frankie, y Bill estaba de acuerdo con l. Todos ellos haban visto demasiado salvajismo;suhuellaeraindeleble. Francis y Bill se haban conocido en la Facultad de Periodismo de la Universidad de Columbia, en1980,yeranntimosamigosdesdeentonces.Amenudocubranlasmismasguerras,losmismos acontecimientos, pero incluso cuando no era as y ambos estaban endistintos lugares del mundo, seguanmantenindoseencontacto. FrancisestabaentoncesdestinadoenBeirut,perollegaraalcabodeunpardehorasaVenecia, donde pasaran juntos unos das. Esa misma semana, Frankie tena previsto trasladarse a Nueva Yorkparacelebrarelseptuagsimocumpleaosdesupadre. Bill se alegraba de que su viejo amigo pudiera reunirse con l. Estaban excepcionalmente unidos,compartanlosmismosinteresesyseentendanmuybien,sintonizaban. DerepenteBillsediocuentadeque,salvounabandadadepalomas,estabasoloenlaPiazzade San Marco. Los pjaros revolotearon en torno a l y emprendieron el vuelo, alzndose sobre la baslica. Habitualmente, la plaza era el centro de animacin en Venecia y sola estar repleta de gente, en su mayor parte turistas procedentes de todo el mundo. Ahora l era su solitario ocupante,ymientrasmirabaenderredorseleantojraro,extraamentesurrealista. Al continuar caminando, repar por primera vez en el extraordinario pavimento de la piazza. Cuandohabapaseadoporallenelpasado,loocultabancentenaresdepies,porestoobviamente nosehabafijadoenlhastaentonces. Sus ojos siguieron el trazado del dibujo: losas grises cubran la mayor parte de la plaza, flanqueadas a ambos lados por estrechas franjas de mrmol blanco adornadas con motivos clsicos. En seguida le llam la atencin el modo en que la disposicin de los motivos diriga la mirada y los pies del observador hacia la baslica. No era casual, pens mientras continuaba caminando. Cuando lleg a la iglesia no entr, sino que gir a la derecha y baj por la Piazzeta de SanMarco,queconducaalaorilladelagua. Billpermanecialllargoratocontemplandolalaguna.Elcieloyelmarsefundanenunavasta extensin de un gris apagado, que pronto comenz a adquirir una suave tonalidad cromada en la menguanteluzcrepuscular. Se respiraba tal sosiego ah que resultaba difcil creer que justo al otro lado del mar Adritico continuaraunasangrientaguerra.Enrealidadnuncacambianada,reflexionBillcuandoporfinse alej de la orilla. El mundo sigue siendo igual que siempre, lleno de seres crueles, lleno de perversidad. No hemos aprendido nada con el paso de los siglos. No somos ms civilizados ahora de lo que lo ramos en la edad de las tinieblas. Las monstruosidades de la raza humana le desbordaban. Bill Fitzgerald se encogi de hombros al tiempo que se protega con el cuello subido de la gabardina y, volviendo sobre sus pasos, cruz la plaza desierta. Comenz a andar ms aprisa mientras caa la noche y se encamin al Gritti Palace, donde siempre se alojaba. Le encantaba el aireuntantopasadodemodadelhotel,suconfortyelegancia. Empez a caer una suave llovizna pero rpidamente arreci y se convirti en un aguacero. Bill apret el paso y casi corra cuando se acerc a la calle lateral donde estaba situada la entrada principaldelhotelGrittiPalace.
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Dobl la esquina de la calle a toda velocidad y se dio de bruces con otra persona que tambin corra. Era una mujer. Su sombrero de fieltro color crema de ala ancha y su paraguas volaron arrastradosporelviento.Billlacogiporloshombrosparaevitarquesecayera. Altiempoquerecuperabaelequilibrioylasujetaba,exclam: Perdone! Lo siento muchsimo. Y se encontr mirando unos sobresaltados ojos de color grisplateado.Scusa!Scusa!aadienitaliano. No se preocupe respondi ella en ingls soltndose y echando a correr tras su sombrero, quevolabacalleabajo. l la sigui, la adelant, alcanz el sombrero, cogi el paraguas que haba cado junto a la alcantarilla,yselosdevolvi. LepidodisculpasotravezdijoBill. Ellaasinticonlacabezaycogiambosobjetos. Estoybien,deverdad.Echunvistazoalsombrero.Yaestotampocolehapasadonada. Losacudiehizounamueca.Sloestunpocomanchadodebarro.Bueno,noimporta.Qu msda?Detodosmodos,nuncahasidomisombrerofavorito. Soy un torpe, corriendo as al doblar la esquina. No sabe cmo lo siento. Seguro que no se hahechodao?preguntpreocupado,inesperadamentereacioadejarlamarchar. Ella esboz una leve sonrisa, se coloc el sombrero sobre sus oscuros rizos y ech a andar diciendo: Graciasdenuevo. lse qued inmvil, como si estuviera paralizado, mientras lacontemplaba alejarse pese a que deseaba con todas sus fuerzas retenerla, hablar con ella, incluso invitarla a una copa. Abri la boca, pero fue incapaz de articular palabra. Al parecer, haba perdido la voz, por no hablar de su valor. Deprontoreaccionysalicorriendotrasellamientrasgritaba: Mepermitecomprarleunsombreronuevo? Nohacefalta,perograciasporelofrecimientorespondiellasindejardeandar,girndose paramirarlo. Eslomenosquepuedohacerinsistil.Leheestropeadose. Ellasedetuvouninstanteynegconlacabeza. No,deverdad,elsombreronoimporta.Adis. Espereunmomento,porfavor.Megustarahablarconusted. Nopuedo,losiento.Llegotarde.Reanudlamarchaconpasogrcilydobllaesquina. Billcorritrasella. Entonces fue cuando vio al hombre que se le acercaba, saludndola con la mano y sonriendo. Lamujerapretelpasoyledevolvielsaludoexclamandoenitaliano: Giovanni,comesta? Al cabo de un instante, ella sostena el paraguas sobre la cabeza para que el tal Giovanni pudieraabrazarlabien. Billsintiunapunzadadedesilusin.Actoseguidosediolavuelta,dobllaesquinayrecorrila calle en direccin al Gritti Palace. No pudo evitar preguntarse quin sera. Sin duda era la mujer
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ms deslumbrante que haba visto en mucho tiempo, con un par de luminosos ojos plateados sobre una sugerente cara plida, alborotados rizos oscuros y un porte elegante. En realidad tena una belleza de chiquilla. Lstima que por lo visto ya estuviera comprometida. Le habra gustado conocerlams.

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SeencontraronenelbardellegendarioGrittiPalace,quedabaalGranCanal. Me alegro de verte, Francis Xavier! exclam Bill. Qu bien que hayas podido venir aadiabrazandoconfuerzaasumejoramigo. Lo mismo digo, William Patrick repuso Frank cuando se hubieron dado un tosco abrazo masculino.Estavezhapasadodemasiadotiempo.Teheechadodemenos. Yotambin...teheechadodemenos. Con la sonrisa an en los labios, pidieron dos maltas escoceses al camarero que rondaba ms cercaysesentaronaunamesajuntoalaventana. Un montn de guerras nos han impedido vernos prosigui Frank y parece que ltimamentenocoincidimosenlasmismas. Esunapenaquenohayamostrabajadojuntos. Intercambiaron una mirada significativa durante un largo momento, recordando las difciles situaciones que haban vivido y compartido. Muy unidos desde la poca de la Facultad de Periodismo, los dos hombres, que no slo eran amigos sino colegas, se entendan en las cosas esenciales. Y ambos se preocupaban por el bienestar del otro. Tenan muchas cosas en comn, siempre las haban tenido: su amor a la verdad y su afn de hallarla (rasgos que hacan de ellos periodistas excepcionales), su diligencia, honradez y pasin por la aventura. No obstante, pese a esta ltima, ambos eran precavidos, plenamente conscientes de los peligros que entraaba su trabajo. Estuviesen juntos o no en una misin informativa, siempre procuraban reducir al mnimo losriesgosquecorranparaobtenerlanoticia. Lessirvieronlasbebidasy,trasbrindar,Frankdijo: NopiensovolveraBosnia,Bill. Los.Ynoteculpo.Laverdadesqueyotambinestoyharto.QutallascosasenBeirut? Bastante tranquilas, al menos de momento. La situacin va mejorando, poco a poco se normaliza,relativamente,claro.NocreoquejamsvuelvaaserelParsdelOrienteMedio,perola ciudad va revitalizndose y levantando cabeza. Estn abriendo tiendas buenas, y los grandes hotelesfuncionandeunmodomseficiente. Aunas,Hezbolsigueacechando. Por supuesto! Tenemos que vivir con la amenaza constante del terrorismo. Pero eso ya lo sabes t de sobra. Frank encogi sus amplios hombros y entrecerr sus ojos oscuros. El terrorismoestmsextendidoquenunca,entodoelmundo.Loscabronesestnportodaspartes. Bill asinti, tom un sorbo de su bebida y se reclin en el silln disfrutando de la compaa de FrancisPeterson. Frankesbozunagransonrisaydijo: Cambiemos de tema y hablemos de algo que vale ms la pena. Cmo est mi pequea Helena? No tan pequea. Ha crecido un poco. Ahora que me acuerdo... Bill sac la cartera, extrajo una fotografa y se la tendi a Frank. Tu ahijada quiso que tuvieras esto. Te enva besos y abrazos. FrankcontempllafotografaqueBillacababadedarleysonri.
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Es una cra encantadora, Billy. Qu suerte tienes. Veo que sigue teniendo ese aire de Botticelli...verdaderamenteangelical. Deaspecto,s,peroestraviesa,unpocogranujillasegndicemimadre.Billsonrideoreja aoreja.Peroquinquiereunnioperfecto? Un nio perfecto, suponiendo que exista tal cosa, sera insoportable. Qu tal se encuentra Dru?preguntguardndoselafotografaensucartera. Bastantebien,gracias.Yaconocesamimadre,Frankie,siguetanvital,llenadeenergaycon tanbuencorazncomosiempre.Temandarecuerdos,porcierto. Devulveselos de mi parte cuando hables con ella. O mejor an, yo mismo la llamar para saludarla cuando vaya a Manhattan. A propsito, siento no haber podido coincidir contigo en Estados Unidos. Tena un plazo de entrega muy estricto para mi artculo sobre el Lbano. Me fue absolutamenteimposibleirmeenesasfechas. Locomprend. Supongo que las conversaciones de paz celebradas en Dayton no te dejaran especialmente impresionadoprosiguiFrank. Billnegconlacabeza. No.Losserbiossondiablicos.Unatajodegngsters.Nuncaseavendrnafirmaruntratado de paz justo y como es debido con los bosnios, ya lo vers. En cuanto a todas esas declaraciones delasNacionesUnidasacercadeprocesaraalgunosserbioscomocriminalesdeguerra,yapuedes irte olvidando. Te aseguro que eso jams suceder. Para empezar, no conseguirn que esos carniceros comparezcan anteelTribunal de La Haya y sean juzgados. Creme.Los crmenes de los serbiosquedarnimpunes. Portrgicoquesea,probablementetengasrazn,Bill. Las buenas intenciones de la ONU no son ms que eso, y todo quedar en agua de borrajas. Estoydeacuerdocontigo. Sobrevino entonces un breve silencio, y los dos hombres bebieron sin decir nada, sumidos por unmomentoensuspropiospensamientos. Ambos eran apuestos, de aspecto cuidado y aire universitario. Cualquier observador circunstancialhabrasabidoalinstantequeeranestadounidenses. FrankeradeteztanmorenacomoclaraeraladeBill.Seenorgullecadeperteneceralatercera generacin de irlandeses norteamericanos y, adems, de ser un irlands de pelo negro. Tena una mata de cabello oscuro, ojos negros y piel tersa. Al igual que Bill, tena treinta y tres aos, y actualmente estaba soltero. Su matrimonio con una corresponsal extranjera de televisin Pat Rackwell, una de las nuevas promesas de su cadena se haba ido a pique haca cuatro aos a causadelacarreradesuesposa. Afortunadamente, no tenan hijos y el divorcio haba sido bastante amistoso. Siempre que coincidan cubriendo una noticia, compartan la informacin y los recursos de los que disponan, y por regla general procuraban ayudarse el uno al otro. Cenaban juntos muy a menudo cuando se encontrabanenlamismaciudadextranjera. El otro da o un comentario desagradable sobre nosotros dos dijo Bill rompiendo el silencio. CuandoestuvisteenNuevaYork? S.
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Qudijeron? Que t y yo somos unos adictos a la guerra. Que nos encanta el peligro, estar metidos en todoslosfregados,yqueesoesloquenosdivierte.Noscalificandeextremadamentetemerarios. Unmalejemplo. Frankechlacabezahaciaatrsysecarcaje. Me importa un rbano lo que piense la gente! Apuesto a que fue uno de tus competidores deotracadenaelquedijoesasmemeces. Puesno,teequivocas.FueuncompaerodelapropiaCNS. Aja!seandadetrsdetutrabajo,William! S, probablemente. Bill titube un segundo y luego le dirigi una mirada penetrante a Frank. T crees que realmente saldremos malparados? Que algn da acabarn matndonos mientrascubrimosunaguerraenalgnlugardejadodelamanodeDios? Franksequedpensativo. Sontantoslosperiodistasquehanperdidolavida...murmurtrasunmomento,bajandola vozhastaunsusurroapenasaudible,conexpresinmeditabunda. Pero nosotros no la perderemos. Tengo ese presentimiento! afirm Bill con tono repentinamenteoptimista. Tienestodalarazn,senoesnuestrodestino.Detodosmodos,testshechoapruebade balas. Billserisuavemente. Esms,eresmiamuletodelasuerte. Peronosiempreestoycontigoltimamente,FrankieleinterrumpiBill. Es cierto. Ojal lo estuvieras. Hemos compartido muchas experiencias en el pasado, las hemosvistodetodosloscolores,verdad?TeacuerdasdelainvasindePanam? Cmo podraolvidarla?Diciembrede1989. SlohacaunosmesesqueSylviehabamuerto, y yo estaba tan hundido que me traa sin cuidado lo que me ocurriera, me importaba un bledo viviromorir. Pero yo s te importaba musit Frank mirando fijamente a su amigo con repentina emocin. De no haber sido por ti, yo no estara sentado aqu esta noche, Bill. Me salvaste la vida. Thabrashecholomismoporm. Porsupuesto!Peronuncaolvidesquesiempreteestaragradecido. Aligualquelapoblacinfemeninade...cualquierciudadenlaqueestsviviendo. Frankledirigiunaampliasonrisaasuamigoyreplicconairedivertido: Caray,Billy,noempiecesotravezconeso.Nosoyelnicoperiodistaalquelegustadisfrutar de un poco de compaa femenina de vez en cuando. Y qu me dices de ti? No es que seas tan tmidoconlaschicas. Me temo que no ha habido muchas mujeres ltimamente, no donde yo he estado. Frank asinticonlacabeza. Sarajevonoesprecisamenteunlugarparatenerunromance. OotrocomentarioenNuevaYork,FrancisXavierdijoBilladoptandountonoconfidencial.
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Ah,s?Dequsetrata?Portutonodevoz,saltaalavistaquetienequeverconmigo. Desdeluego.Serumoreaquesufresuncomplejoincurablededonjun. Frankie se ech a rer suavemente y continu riendo. Aquello le hizo mucha gracia. Bill sonri, se senta cmodo, relajado, y ms a gusto consigo mismo de lo que se haba sentido en mucho tiempo. Saba que estando con Frank en Venecia, al menos durante unos das podra sacudirse de encima su depresin, disipar las espantosas imgenes de la guerra y recargar las bateras completamente. Leindicconungestoalcamareroquelessirvieraotrasdoscopasydijo: Bien pensado, no es una reputacin tan mala. Al fin y al cabo, ningn hombre puede ser un donjunamenosquelasmujeresseinteresenporl. Es verdad. Como suele decirse, hacen falta dos para bailar un tango. Por cierto, me encontr conElsaenBeiruthaceunassemanas. Elsa?Billfruncielentrecejoconexpresindesconcertada. NomedigasquehasolvidadoaElsaMastrelli,nuestrongeldelaguardadeBagdad. EsaElsa!Oh,Diosmo!Cmoest? Comosiempre.Continatrabajandodecorresponsaldeguerraparaaquellarevistaitaliana.Y sigue haciendo de Florence Nightingale, de bondadoso ngel servicial y de madraza, todo en uno. Almenosesomehandicho. Erarealmenteestupenda.Siguesiendotanatractiva? S. Bueno, habra que hacer una ligera correccin en ese sentido. Elsa ha madurado, parece msinteresante,msexperimentada,yodiraqueinclusounpocohastiadadelaguerra,cansada. Pero s, sigue siendo una preciosidad, una mujer guapa con mucho savoirfaire. En otras palabras, ha crecido. Tomamos una copa rpida en el Commodore mientras recordbamos los viejos tiemposenBagdad. Menuda poca fue aqulla!, eh, Frankie? exclam Bill animadamente. Dios mo, nunca la olvidar... enero de 1991. Apenas hace cuatro aos, pero parece que ha pasado mucho ms tiempo,verdad? Desdeluego.Corrimosmuchosriesgosenaquelentonces,Billy. Slotenamosveintinueveaos.Yramosmuyosados. Y tambin muy necios, en mi opinin. Frank lanz una mirada mordaz a Bill. No vale la penamorirporningunanoticia. No, por ninguna. Pero, para ser sincero, ni siquiera pensbamos que podramos morir. Y la coberturainformativaquedimosdesdeBagdadnoscatapultprofesionalmenteaambos.Nofue una suerte que la CNS fuese la nica cadena de televisin a la que se le permiti continuar en Bagdad? Y que t y Elsa fuerais los nicos periodistas de prensa a quienes se les autoriz quedarseconnosotrosparacubrirlaguerradelGolfo? Todo gracias a ti y a ese emprendedor productor tuyo, Blain Lovett. Qu ha sido de l? ContinaenlaCNS? No,sefuealaNBC y,despus,alaCBS.Sigueah,ylevamuybien,peroyanotrabajacomo corresponsalenelextranjero.Pordecisinpropia,supongo. Eramuybueno,qumanotenaparaloscontactos.Menudotrapicheroera. Billsonrialrecordarasuexproductor.
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Se habapreparado bien el terreno haciendocontactosimportantesantes de que estallara la guerra.Muchoantes.Yalosiraquesselescaalababaconl.Semetienelbolsilloamuchosde ellosbastanteantesdeliniciodelconflicto,asquegozdeuntratodefavor.Ynotuvimosningn problemacuandofinalmentesedesataquelinfierno. Nunca olvidar el daen que te dijo que nuestros protectores iraqueshaban autorizado a la CNS a traer todo aquel equipamiento de televisin desde Jordania dijo Frank. Incluido aquel telfonovasatlite.Nomelopodacreer. Niyo,Frankie.Yamedirsquhabramoshechosinl.Esetelfonoeranuestronicomedio de contacto con el mundo exterior, y la CNS fue la nica cadena de televisin que pudo dar coberturainformativaatodoelmundograciasalequipodetransmisin. Hizo maravillas para la CNS, la coloc en primera posicin en cuanto a cobertura informativa en directo. Y la verdad es que tuvimos suerte de salir vivos de aquella debacle, Billy, teniendo en cuenta las circunstancias y todos los impactos directos que sufri el hotel. Y ah estaba Elsa, qu chicatanvalienteyestupenda... FrankhizounapausaaladvertirqueBillhabadejadodeprestarleatencin. Quocurre?lepregunt. Nada. Algo te pasa. No me ests escuchando. Y tienes una expresin rarsima. Bill se volvi hacia Frank. Noquieroquemiresahora,perofjateenesamujerquehayall.Alotroladodelbar.Lahas vistoentrar? Cmo podra no haberme fijado? Es la nica persona en el bar, aparte de nosotros. Dime, qupasaconella? Porpocolatiroalsuelohaceunrato.Hechocadoconellaestatardealdoblarcorriendouna esquina,cuandovolvaalhotel.Heperseguidosusombrero. Quehasperseguidosusombrero? Oh,daigual.Ynomemiresdeesamanera. Dequmanera? Comosiestuvierachiflado. Bueno, un poco loco s ests, Billy. Y yo tambin, gracias a Dios. La vida es demasiado dura como para no volverse ligeramente loco de vez en cuando. Cmo si no podramos soportar todo elestrsylatensin?Perocuntame,quocurreconesamujer? Mehequedadoprendadodeellaestatarde.Queraconocerlamejor. Nomeextraa.Esmuyinteresante.Esitaliana? No lo creo, aunque por el aspecto podra serlo. Estoy casi seguro de que es norteamericana, al menos eso me ha parecido al orla hablar. El caso es que cuando hemos chocado, su sombrero ha salido despedido, as que he corrido tras l. Tambin he corrido tras ella mientras me daba las gracias y se largaba. Quera invitarla a tomar una copa. Es curioso, Frankie, pero no quera que se marchase. Porqunolahasinvitado? Lo intent, pero ella tena prisa, iba casi corriendo. Yo iba detrs de ella, de modo que la he visto encontrarse con un hombre. Qu mala suerte que est comprometida. Quin sabe, ese tipo
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incluso podra ser su marido. Los vi abrazarse. Aun as, tengo que reconocer que he pensado en ellaaratosdesdehaceunashoras. Slopuedeshacerunacosa. Elqu? Acrcate e invtala a tomarse una copa con nosotros sugiri Frank. As tantears el terrenorpidamente. SupongoquetienesrazndijoBillponindoseenpie. Cruzelbarysedirigienlnearectahacialajoven.Ellalevantlavistadelcuadernoquetena enlamanoysonrialverlo. Hola!ledijocontonoamistoso. Ya que no ha querido que le compre un sombrero nuevo, me permite al menos invitarla a una copa? empez Bill. A mi amigo y a m nos encantara que nos acompaara a... tomar una copaytambinacenar. Son ustedes muy amables, pero no puedo. He quedado con alguien. Estoy esperando a un amigo. ElsemblantedeBillreflejsudesilusin. Vaya,qumalasuertelama... digo,lanuestra. Bueno...musitsinsaberbienqudecir,e hizo ademn de alejarse, pero de pronto se dio la vuelta y la mir de nuevo. Es usted norteamericana,verdad? S,soydeNuevaYork. Yotambin. Los. MellamoBill... Fitzgerald aadi ella observndolo con expresin sbitamente divertida. S quin es usted.Dehecho,siempreveosuscrnicasinformativas,seorFitzgerald. LlmemeBill. Deacuerdo. Yustedcmosellama? VanessaStewartrepusotendindolelamano. Billseinclinhaciaadelante,lecogilamanoyselaestrech.Descubriquenoquerasoltarla. Tengounaideaestupendaafirmcuandofinalmenteselasolt. Ah, s? Levant una ceja oscura mientras sus grandes ojos de color gris plateado lo mirabanfijamenteconaireburln. Apoyandolasmanosenelrespaldodelasillaeinclinndoseparaacercarsemsaella,Billdijo: Nosotros tres debemos ser los nicos estadounidenses en Venecia ahora mismo, as que tenemosquepasareldajuntosmaana. Maana?preguntellaarrugandoelentrecejo.Porqumaana? EselDadeAccindeGracias. Oh,Diosmo,semehabaolvidadoporcompleto.

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Puesahorayalosabe.Jueves,23denoviembre.Yserauncrimenquelosnicostresyanquis que hay en Venecia no celebrasen juntos la festividad estadounidense por excelencia. Cene conmigoyconmiamigo,FrancisPeterson,delTime.Vamos,qumedice? Deacuerdo,acepto,peroconunacondicin. Cul?Dgamela. Que tengamos una tpica cena de Accin de Gracias, con pavo y toda la guarnicin tradicional. ElrostrodeBillseilumindeunmodoencantadoryesbozunasonrisaaniada. Esoesthecho!leasegur.Ellalesonri. Entonces, estar encantada de acompaarlos, muchas gracias. Le parece bien que nos encontremosaquenelbar? Buenaidea.Primerotomaremoschampnyluegocenaremospavocontodalaguarnicin.A quhoraleparecequequedemos? Alassiete.Lesvabien? Perfecto. Bill vio por el rabillo del ojo al italiano, Giovanni, entrar en el bar. Con una leve inclinacin de cabeza,sedespidieducadamenteysealej.Volvisobresuspasoscruzandoellocal. FrankhabaestadoobservandoconatencinaBill,ycuandostesesent,lepregunt: Quhapasado? Nopuedeacompaarnosestanoche,porrazonesobvias.Elitalianohavueltoaaparecer. Esesedeah?Eselmismotipoconelquesehaencontradoestatarde? S.Giovanni.Sinembargo,haaceptadocenarconnosotrosmaana. Frankparecaimpresionado. Esosqueesunlogro,amigo.Cmolohasconseguido? LerecordqueeraelDadeAccindeGracias,ledijequelomsseguroesquenosotrostres fusemos los nicos estadounidenses que haba en Venecia, y aad que sera un crimen si no celebrbamosjuntoslafestividad. Yellaacept? Conunacondicin. Cul? Cenar pavo. Quiere una comida tradicional de Accin de Gracias, con toda la guarnicin habitual. Noselohabrsprometido,verdad? Claroques.Porquponesesacaradeescepticismo,Francis? Dnde demonios crees que vas a encontrar un pavo? Por el amor de Dios, estamos nada menosqueenVenecia!staeslatierradelapasta,Billy. Yalos,peronotepreocupes.Confaenm. Pero,Bill,unpavo...

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AlgunaveztefallenBagdad?Quineraelquesiempreselasingeniabaparaconseguirlas exquisiteces que haba disponibles en esa ciudad devastada por la guerra? Desde botellas de JohnnieWalkerhastalatasdecarneenconserva. Bueno,setedababastantebienadmitiFranksonriendo. S lo que me hago afirm Bill. Reserv mesa para nosotros en Harry's Bar esta noche. Y maana volveremos a ir. All me conocen todos, empezando por Arrigo Cipriani, el propietario, siguiendo por el matre y acabando por el camarero ms jovencito. Creme, en Harry's Bar nos prepararnunaautnticacomidanorteamericanadeAccindeGracias.Conseguirnunpavo,sea comosea.Alfinyalcabo,elcontinentenoestmuylejos. Sporexperienciaquenovalelapenadiscutircontigo,Billy.Dime,cmosellamaladama? VanessaStewart.EsdeNuevaYork.Sabaquinerayo. Franklelanzunamiradadivertida. Por Dios, no parezcas tan sorprendido, Bill. Todo Estados Unidos sabe quin eres. Ven tu rostroenlatelevisindesdesussalasdeestartodoslosdasdelasemana.

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Crees que nos ha dado plantn? dijo Frank a la tarde siguiente. l y Bill estaban sentados en el bar del Gritti Palace esperando a Vanessa Stewart. Ech un vistazo al reloj. Son las siete y veinte. Darnosplantnanosotros?Esonunca!respondiBillentonojocosoconunarisotada. Dos gallardos corresponsales de guerra como nosotros. Santo Dios, Frankie, a estas alturas an nosabesquesomosirresistibles? Cuando Frank se limit a dirigirle una mirada incisiva y a hacer un ruidito de exasperacin, Bill aadicontonomsserio: Bromasaparte,nocreoqueseadelasquehacenalgoas. Porqueststanseguro? Simplemente lo estoy, fate de m en esto contest con firmeza Bill. Ayer me dio la impresin de ser una persona formal y, aunque apenas hablamos un momento, percib algo en ella... tiene clase. S que si no pensara venir, ya nos habra telefoneado aqu para poner alguna excusaeducada.Intuquenoeraligeradecascos,ninadaveleta. Sitlodices.Adems,supongoqueestensuderecho,comomujer,allegartarderepuso Frank. Actoseguido,lyBillintercambiaronunafugazmiradaysepusieronenpiedeinmediatoalver aVanessaStewartenlapuertadelbar.Entratodaprisa,acercndoseconpasogil. La joven, de estatura media y figura esbelta, vesta un conjunto de terciopelo color burdeos y llevaba un abrigo de lana a juego. Los pantalones pitillo de terciopelo combinaban con un blusn suelto, cuyo escote cuadrado y largas mangas acampanadas le daban un aire medieval. Varias sartasdeabaloriosdecoloramatistayrojorubadornabansucuelloamododegargantilla,yunos pequeospendientesdeoroenformademedallnrefulganenloslbulosdesusorejas. Los dos hombres la contemplaban con admiracin cuando se detuvo delante de ellos con expresinpreocupada. Siento llegar tan tarde les dijo en tono de disculpa sacudiendo la cabeza. Lamento la descortesa,perohasidoinevitable.Meheentretenidoenunareuninestatarde.Cuandovolval hotel ya era tarde y tena que cambiarme de ropa. No he querido perder ms tiempo telefonendoosalbar,asquehepreferidovestirmeybajarcuantoantes. Tehospedasaqu?preguntFrank. S. No te preocupes por el retraso exclam Bill queriendo tranquilizarla. Tras dirigirle una clida sonrisa, prosigui: Vanessa, me gustara presentarte a mi amigo Francis Peterson, de la revistaTime.Frankie,staesVanessaStewart. EncantadadeconocertedijoVanessaestrechandolamanotendidadeFrank. Lo mismo digo contest el periodista sonrindole con cordialidad mientras pensaba en lo bienparecidayatractivaqueera,deunmodopococonvencional. Al describrsela, Bill le haba dicho que tena una belleza de chiquilla, y era verdad, realmente posea un encanto pcaro, fresco. Con sus enormes ojos grises en aquella cara pequea y

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sugerente, y su cabello corto de rizos oscuros, pareca muy joven y vulnerable. Le recordaba a alguien,aunquenosababienaquin. Vanessadejsuabrigoenunasillaysesent. Teapeteceunacopadechampnoprefieresotracosa?dijoBill. Champn,gracias.Seacomodenlasillaycruzsuslargaspiernas. Cuandohubieronservidoelchampnybrindado,Billdijoconevidentecuriosidad: Hasmencionadoqueteentretuvisteenunareunin.Estsaqupormotivosdetrabajo? S, en efecto. Vanessa carraspe y afirm: Soy diseadora. De objetos de cristal. La mayor parte de las piezas las mando hacer aqu. En Murano, concretamente. As que voy y vengo todoeltiempo. Eresneoyorquina?preguntFrank. S,nacall. VivesenManhattan? Ellaasinticonlacabeza. EnlascincuentaEste. Ay,NuevaYorkmusitFrank.Notieneigualenelmundo. Qutipodecosasdiseas? Jarrones,botellasdefantasa,grandesplacasybandejas,bsicamenteobjetosdedecoracin, de adorno. Aunque tambin diseo joyas, como estas cuentas de vidrio dijo tocando la gargantilla. Pero sobre todo creo objetos para el hogar. El ao pasado, Neiman Marcus lanz una lnea ma, que dise exclusivamente para ellos, y ha tenido mucho xito. Por eso estoy aqu ahoramismo,parasupervisarlanuevacoleccin. Ah,asquelaestnhaciendo,no?dijoBill. S, en una de las fundiciones ms antiguas de cristal de Murano. No hay nada como el cristal veneciano,almenosenmiopinin.Creoqueeselmejordelmundo. DndeestudiasteenEstadosUnidos?preguntFrank. En la Escuela de Diseo de Rhode Island, pero tambin aqu en Venecia. Hice un curso de posgradodeunao. Vaya,conquehasvividoenVenecia!exclamBill.Cmoteenvidio.Adoroestaciudad. Yyo.ElrostrodeVanessaseiluminylesonri.LaSerensima...LaRepblicaSerena,un nombremuyadecuado,verdad?Siempremesientoprofundamentecontentacuandoestoyaqu, enpazperoalmismotiempomuyviva.Veneciaesunamaneradeestar,creoyo. Bill la mir con fijeza. Saba exactamente a qu se refera respecto a Venecia. Sorprendido por loabiertaqueera,asinticonlacabeza,lesonriysedescubricontemplandosusluminososojos grises. Apart la mirada, cogi su copa y bebi un trago. De repente se sinti turbado por su presencia,porlaatraccinsexualquedespertabaenl. AlpercatarsedelsbitoazoramientodeBill,Frankintervino. Ydime,Vanessa,dndesuelespasarelDadeAccindeGracias? Con mi madre si da la casualidad de que coincidimos en el mismo lugar. Y a veces con mi padre,siellaestdeviaje.Dependedelascircunstancias.

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Da la impresin de que tu madre viaja mucho coment Frank alzando una ceja con expresininterrogativa. Ases. Porplaceronegocios?preguntltanteando. Porsutrabajo. Aqusededica? Esactriz. Deteatro? Bill bebi un sorbo de champn y se reclin en el asiento, escuchando y pensando que Frankie estaba haciendo demasiadas preguntas. Pero al mismo tiempo quera or las respuestas. Ella le intrigabacomoningunamujerenmuchotiempo. Oh,s,mimadretrabajatantoenelteatrocomoenelcinerepusoVanessa. Esconocida?Billseinclinhaciaadelanteconcentrandosuatencinenella. Vanessaseecharer. Puess.MimadreesValentinaMaddox. No medigas!exclamBill.Laverdadesqueahoraquesquines,deboadmitirquete pareces.Esms,guardasungranparecidoconella. YconlaAudreyHepburndehacemuchosaos,cuandohizoSabrinaafirmFrank.Claro, era a ella a quien me has recordado cuando te he visto entrar. Nunca te han dicho que te pareces? Vanessahizoungestoafirmativoconlacabezasindejarderer. Noestabandivorciadostuspadres?preguntFrank. S, pero siguen siendo amigos y se ven de vez en cuando. Los dos residen en Nueva York. Bueno, mi padre vive all. En realidad, mi madre es una nmada, viaja por todo el mundo, adondequieraquelallevesutrabajo. Tieneshermanos?inquiriBill. No.Vanessaseirguienelasiento,mirsucesivamenteaBillyaFrank,ycomenzarerse denuevo.Cuntaspreguntashacislosdos! Somosperiodistas.HacerpreguntasesnuestrotrabajorepusoFrank. Fueron caminando hacia la calle Vallaresso, situada justo al lado de San Marcos, donde estaba Harry'sBar. La noche era fra. El roco impregnaba el aire glido y pareca ribetear el contorno de la luna, una ntida esfera plateada que destacaba en el cielo, teido de azul oscuro. Lmpido y sin nubes, estabasalpicadodemilesdediminutosdestellosdeluz. Las calles estaban prcticamente desiertas. Apenas haba nadie. Mientras los tres caminaban podanorelruidodesuspropiaspisadassobrelosadoquines. Hollywood no habra podido hacerlo mejor coment Bill en un momento determinado alzandolamiradahaciaelcielo.Merefieroaponeresamaravilladelunaallarriba.Laverdades queVeneciaesunescenariomagnficoparafilmarunapelcula.
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Eso mismo sola decir mi madre cuando vena a verme exclam Vanessa. Siempre ha consideradoqueVeneciaesellugarmsteatraldelmundoentero. Tiene razn dijo Bill cogiendo del brazo a Vanessa mientras recorran las calles ms angostasendireccinalfamosorestaurante. Le encant la cercana de ella, el aroma de su perfume. Era ligero, floral. Embriagador. Al igual queella.Sesentamuyatradoporella,delmismomodoquesehabasentidoeldaanterior,pero esa noche la sensacin era ms poderosa. Continuaron caminando en silencio unos segundos hastaqueBilldijo: SupongoqueconoceslahistoriadeHarry'sBar. La verdad es que no repuso ella. Fui con mis padres, pero slo una vez. No lo frecuentabaErnestHemingway? Ases,juntoconmuchosotrosescritores,periodistasycelebridades.Fuefundadoenlosaos treinta,cuandounnorteamericanollamadoHarryPickering,elahorafamosoHarry lepididinero prestado al barman de un hotel. El camarero era Giuseppe Cipriani, y cuando Harry le devolvi el prstamo, le entreg otra suma adicional para que abriese un bar. Y vent! As naci el restaurante. Me encantan las historias como sa dijo Vanessa, y entonces se estremeci ligeramente y secimselabrigo. Tienesfro?preguntBillsolcitamente. No,no,estoybien. Frank,quehabapermanecidoensilencioduranteelpaseohastaelrestaurante,afirm: Harry'sBarestahmismo,unpocomsadelante.Estaremosdentroenunperiquete. LesdispensaronunaclidaacogidacuandoentraronenHarry'sBary,unavezsedespojaronde losabrigos,loscondujeronaunadelasmejoresmesassituadasalfondodellocal. Bienvenido,signoreFitzgeralddijoArrigoCipriani.YfelizDadeAccindeGracias. Gracias,Arrigo.Veamos,quosparecetomarunosbelliniparacelebrarlafestividad? BuenaidearespondiFrank. EstupendoconvinoVanessa,yencuantoestuvieronsolossevolvihaciaBillyledijo:He olvidadoquesunbellini.Merefieroaquesquellevachampn,peroqums? Zumofrescodemelocotn. Ahoralorecuerdo!Sonbuensimos! Se haba creado una gran camaradera entre los tres en el corto espacio de tiempo que haca que se conocan. Vanessa haba contestado a sus numerosas preguntas sin buscarles segundas intenciones ni ofenderse. Y a ellos, por su parte, los haba impresionado su actitud y su buen talante. De modo que continuaba reinando un ambiente alegre y bromista en Harry's cuando un camareroseacercalamesaparaofrecerleslacartaconunfloridoademn. AnocheyaencarguunplatoespecialparanosotrosexplicBill. S,signoreFitzgerald,los,peronoencargustedlosprimeros. Esverdad,nolohice.Qunosrecomienda? Qu le parece risi e bisi? S que a usted le gusta mucho. Mirando a Vanessa y luego a Frank, el camarero continu: Es un risotto riqusimo. Mmmm dijo besndose la punta de los dedos.Arrozconguisantes,jamnyquesoparmesano.Delicioso.
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Descritoas,suenabienbromeFrank. BilllesonriaVanessa. Estmuybueno.Creoquelopedir.Yt? Deacuerdo,yotambin. LostrestomaremoslomismodijoFrank.Ytriganoslacartadevinos,porfavor,Antonio. S,signorePeterson.Elcamareroinclinlacabezaysealej. DisculpadmeunmomentodijoVanessaechandolasillahaciaatrsydirigindoseallavabo deseoras.BillseinclinsobrelamesaylepreguntaFrank:Bueno,quteparece? Es preciosa, y tenas razn, no es ni pizca de frvola. Es ms, me parece una joven encantadora,ybastanteformal. MegustaafirmBill. Decirquetegustaesquedartecorto,Bill. Ququieresdecir? Esachicatehadejadopatidifuso,yvasaenredarteconella.Yellacontigo. Yonoestoytanseguro. Portioporella? Porlosdos. Frankesbozunagransonrisayundestellodeperspicaciabrillensusnegrosojosirlandeses. Oh,Bill,telodigoyo,muchacho.Estovaenserio.Esachicatetraedecabeza,tienetodaslas cosas que te gustan en una mujer. Y en cuanto a ella, no puede quitarte los ojos de encima. Est intrigada,halagadaportuinters,yestpendientedecadapalabraquedices. Meparecequeexageras. Teaseguroqueno,creme.Tengoojosenlacara,yyallevocasidoshorasobservndoos.Los dostratisdedisimularlo,perosaltaalavistaqueestiscoladitoselunoporelotro. MepreguntoquinseresetalGiovannimusitBill. Como comprenders, no se lo podemos preguntar. De todos modos, no lleva anillo, por lo menosningunaalianza,sloeseselloeneldedomeique. Peroesonoquieredecirnadahoyenda.Ylaverdadesquepasamuchotiempoaqu,ellalo hadicho. Esotampocosignificanada,Billy.Tedigoqueesamujer...FranksecallalverqueVanessa seacercabaalamesa. Losdoshombressepusieronenpie,yBillleretirlasillaparaquesesentara. Trastomarasiento,Vanessalesonriydijo: Le has recordado al camarero que anoche encargaste el plato principal. No ser un pavo, verdad? Por supuesto que es un pavo. Encargu una cena tradicional de Accin de Gracias para nosotros, y afortunadamente han podido complacerme. Al fin y al cabo, sa fue la condicin que pusiste,Vanessa. Ella se lo qued mirando y luego movi la cabeza lentamente. Sus ojos brillaron con expresin picaracuandofinalmenteledijoenvozbaja:

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Perosloestababromeando.Niporunmomentosemeocurriqueencontrarasunpavoen Venecia... Billlamirdehitoenhito. ElcontactodeVanessafueligerocomounaplumacuandopusolamanoenelbrazodeBill. Vers,yoquerapasarelDadeAccindeGraciascontigo...conosinpavo.

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LoqueFrancisPetersonhabaanunciadoacabhacindoserealidad. BillyVanessaseenamoraron. Como Bill dijo mucho despus, probablemente ocurri aquella noche de Accin de Gracias en Harry'sBar,aunqueaamboslesllevvariosdasreconocersussentimientos. A lo largo de aquel fin de semana ambos llegaron a conocerse mejor. En realidad formaban un tro,puespasaronelviernesyelsbadoconFrank. Duranteesosdosdas,Vanessaleshizodeguaylesmostrlugaresdelaciudadquenisiquiera Bill, el gran aficionado a Venecia, conoca. Los llev a pequeas galeras de arte excepcionales, a iglesias y museos alejados de los recorridos tursticos convencionales, a restaurantes y cafeteras quesloconocanlospropiosvenecianos,ascomoatiendasdondesepodanhacercomprasalos mejoresprecios. Ante la insistencia de Bill, los llev a Murano, donde realizaba gran parte de su trabajo. Fueron alaislaenvaporetto,unaespeciedetaxiacuticoqueapenastardabasieteminutosenllegar. Tanto Bill como Frank queran ver los objetos que diseaba, as que visitaron la antigua fundicin de vidrio donde los sopladores elaboraban artesanalmente las piezas. Ambos hombres quedaron impresionados por la originalidad de sus diseos, por su talento y creatividad, y comprendieronqueeraunaverdaderaartista. ApeticindeVanessa,aquellatardelaacompaaronauncctelqueorganizabaunviejoamigo suyo al que conoca desde sus tiempos de estudiante y que era propietario de un palazzo en el GranCanal,situadoendiagonalfrentealGrittiPalace.Tuvieronquecogerunagndolaparallegar hastaall. El palazzo, un tanto destartalado, les pareci asombroso a los dos periodistas, y quedaron fascinados por los numerosos tesoros que albergaba. Cario Metzanno, el anfitrin, era diseador deinterioresyhabadotadoalenormeysecularpalacetedegranestiloyelegancia.Mientrasselo mostraba, les explicaba la procedencia de muchos de los objetos de arte, cuadros y antigedades. Expuestas en un lugar destacado haba varias piezas extraordinarias creadas por Vanessa. De lneasfluidasysinuosas,eranimpresionantes. Los tres se quedaron en el cctel alrededor de una hora, mezclndose con un grupo variopinto de personas entre las que se incluan un par de artistas locales, una famosa estrella de cine francesa,undramaturgolondinenseyunarquitectonorteamericano. Cuandoabandonaronelpalazzo,lamismagndolaquehabanalquiladoparatodalaveladalos llev a la Giudecca, la estrecha isla con forma de espina situada al otro lado del Canale della Giudecca. Vanessa los haba invitado a cenar y haba reservado mesa en Harry's Dolci, la encantadora e ntima hermana pequea de Harry's Bar. Tras la cena fueron paseando hasta el hotelCiprianiatomarcafexprsystregaantesderegresaraVeneciaenlagndola. Nos hemos convertido en los tres mosqueteros dijo Frank mientras tomaban asiento y se acomodabanparadisfrutardeltrayectodevueltaalGrittiPalace.Ahorasomosviejosamigos. BillyVanessaseecharonarer. EsomepareceestupendodijoBill.

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Bill haba planeado lo que l llamaba una aventura para la noche del sbado. Una vez ms, alquilaron una gndola por la tarde y sta los llev por los angostos canales de Venecia hasta llegar a una casa vieja cuya entrada semejaba un agujero en la pared. Result ser un maravilloso restaurante familiar que Bill conoca bien, era un lugar de comidas que gozaba de gran popularidadentrelosvenecianos. Fueuna veladaalegreyllenadecordialidad.Rieronybromearon,intercambiandocomentarios divertidos. Haba surgido verdadero afecto entre los tres. Los dos hombres se haban encariado conVanessa,yaellalesucedalomismoconellos. Propongo un brindis dijo Frank cuando la cena tocaba a su fin. Por los buenos amigos... viejos y nuevos. Toc con su copa de vino tinto la de Bill y, a continuacin, la de Vanessa. Sonrindole con simpata, agreg: Eres una buena chica, aunque slo sea por habernos soportado. Sobre todo a m, con todas las preguntas que te he hecho. He disfrutado estando contigoestosltimosdas.Hassidocomo...unsoplodeairefresco. Vanessa se sonroj ligeramente, y el rubor le subi del cuello a las mejillas. Frank se haba metidomuchoconella,ysesintiemocionadaporsuscumplidos,porsuinesperadagentileza. Eresmuyamable,Frank,gracias.Yotambinhedisfrutadodetucompaa. Voy a echaros de menos a los dos afirm Frank mirando a Vanessa y luego a Bill. Sobre todoati,WilliamPatrick.Loscamposdebatallanosonlomismosinti. Lo s repuso Bill con la mirada fija en su mejor amigo. Yo tambin te echar de menos, peroquinsabe?Alomejorcoincidimosenlosprximosmeses. PuedequesdijoFrank.Esoespero. Alsalir del restaurantepoco despus,Vanessa se estremeci de fro y seacerc ms a Bill, que pasunbrazoalrededordesushombrosconademnprotectorylaatrajohacias. Venecia en invierno, y especialmente al atardecer, era misteriosa, incluso algo amedrentadora. La gndola se desliz por numerosos canales oscuros en direccin al Gritti Palace. La bruma ascenda de las tenebrosas aguas y no se oa sonido alguno salvo el chapoteo de los remos. Todo estabasumidoensombras,espectralenlamenguanteluz. A ambos lados de los estrechos canales, los edificios se alzaban imponentes como extraos monstruos irguindose bajo el cielo amenazante. Haba momentos en que la neblina se tornaba nieblaespesaycasiimpenetrable.Lahumedadselesadhera,parecaimpregnarleslaropa. Los tres amigos permanecieron acurrucados en la gndola, tiritando, combatiendo el fro y hablandoenvozbajahastaquellegaronalhotel. MealegrodequehayamosllegadoyadijoVanessaconunestremecimientomientrasBillla ayudabaabajaralpequeoatraquesituadofrentealGrittiPalace.HayvecesenqueVeneciade nochemedamiedo,mellenademalospresagios... Se interrumpi al sentirse repentinamente como una idiota. Al fin y al cabo, tena a dos hombres para protegerla, por no hablar del musculoso gondolero, que pareca un boxeador profesional. Como sus habitaciones estaban en plantas diferentes, se dieron las buenas noches en el vestbulo. Frank, que se ibaa lamaanasiguiente a Milnpara tomardesde allun vuelo directo a Nueva York,besaVanessaenambasmejillas.ABilllediounodesusacostumbradosabrazos. Hastalavista,Williamdijocondesenfadocaminandohaciaelascensor.
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De repente se detuvo, volvi la cabeza y mir a ambos durante un instante con una expresin inesperadamenteseria. Cuidaoselunoalotroaadi,ydesaparecitraslaspuertasdelascensor. BillyVanessasiguierondepieenelvestbulo,mirndosefijamente. LosojosdeVanessaestabanllenosdepreguntasmientrasmurmuraba: Quextraoquenosdigaeso...SedetuvosinapartarlamiradadeBill. En realidad, no repuso ste a toda prisa. Entonces, tras un instante de vacilacin, agreg: Vers,lsabeloquesientoporti. Qusientes? Mesientomuy...atradoporti,Vanessa. Ellahizoungestodeasentimiento,conlosojosclavadosenl. Supongoquesabequeyosientolomismomusit. Ah,s? Claro,Bill. lagachlevementelacabeza. As que Frankie tena razn. Lo intuy desde el principio. Estaba convencido de saber exactamenteloqueambossentamos. Esmuyperspicazcomentellaenunsuavesusurro. S, mucho. Te apetece tomar una copaantesde irte adormir? O una infusin, tal vez? Un tconlimn? PeronoaqucontestVanessa. Entuhabitacinoenlama? Oh, en la tuya, por favor respondi ella con una sonrisa tmida. T tienes una suite, mi habitacinnoestanelegante. Bill le pas el brazo alrededor del hombro y la llev hacia el otro ascensor situado al fondo del vestbulo.Encuantosecerrlapuerta,hizoloquellevabadeseandohacerlosltimostresdas:la estrechentresusbrazosylabes. Vanessa le correspondi, y con tanta vehemencia que l se qued sorprendido por un momento. Cuando el ascensor se detuvo, se apartaron rpidamente el uno del otro. Mientras salan,l advirti que el rostro de ella, habitualmente muy plido, estaba sonrojado. Leacarici la mejillaconundedo,inclinunpocolacabezaysusurr: Estsardiendo. Ellalomir,peronodijonada. Abrazados, recorrieron el pasillo hasta llegar a la suite. Tras entrar ambos, Bill cerr la puerta con el pie,ech la llavecon una mano, la atrajo hacia s con la otra ylaestrechentresus brazos. Denuevoseaferraronelunoalotro,besndoseconcrecientepasin. Derepente,Billlaseparunpocodel. Quitmonoslosabrigosdijo.

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La ayud a despojarse del suyo y, tras desprenderse de la gabardina con un movimiento de hombros,dejcaerambasprendassobreunasilla. En silencio, cogi a Vanessa de la mano con fuerza, la llev al dormitorio contiguo y se detuvo ante la cama. Ella se sent en el borde, sin dejar de mirarlo mientras l se agachaba y le quitaba loszapatos;primerounoydespuselotro. Tras besarle cada pie, desliz la mano bajo la amplia falda evas de Vanessa, subindola suavementeporlapiernahastaquesusdedosacariciaronlaparteinteriordesusmuslos. Bill? S? Desvistmonos. UnamediasonrisaaflorenloslabiosdeBill.Seincorporconceleridad,lacogidelasmanos ylahizoponerseenpie,demaneraquequedaronfrenteafrente.Vanessaseleacerc,enlazlos brazos en torno a su cuello y le bes apasionadamente. Mientras lo haca, l le rode el talle y le baj la cremallera de su falda de lana, que cay al suelo formando un remolino morado a los pies deVanessa.Ellaseapartdelafaldaconlosojosfijosenl. Bill la mir con atencin. Lo que vio le sorprendi y le agrad. Tena el rostro enrojecido, encendidoporelrubordeldeseo,ysusojosgrisesrebosabandeanhelo.Porl. Bill la atrajo hacia s con brusquedad, inclin la cabeza y le dio un beso profundo, explorando voluptuosamente su boca con la lengua. Ella le correspondi, excitndole an ms con su ardor y su deseo, libre de todo retraimiento. l not que la sangre le suba a las mejillas, enardecido de pasin como haca aos que no lo estaba. La deseaba con tanta intensidad... la deseaba desde haca das, y en ese momento se senta a punto de estallar. Tena una ereccin enorme. Presion sucuerpocontraeldeVanessa,ystaarqueellomoacoplndoseal. Apartndose un poco, Bill baj la mirada hasta su pecho y lo toc con suavidad. Qu tacto tan firme tena debajo de la vaporosa blusa de seda. Desabroch con torpeza los primeros botones y desliz la mano dentro. Le bes el pecho y entonces comenz a lamerle el pezn, que se endureci. Porfavor,tumbmonos,Bill. Aferrados el uno al otro, se acercaron con paso tambaleante a la cama. Ella hizo ademn de quitarselablusa,perolladetuvo. Dejaquelohagayolepidienvozbaja.Quierodesnudarte.Porfavor,cario. Vanessaasinti.NoapartlosojosniuninstantedelrostrodeBillmientraslledesabotonaba la blusa. Tras quitrsela, empez a besarle el cuello, los brazos y, a continuacin, volvi al pecho. Mientras su lengua le lama juguetonamente el pezn, le desabroch el sujetador. Por fin, ambos senospequeosyredondeadosquedaronlibresylhundilacabezaentreellos. Bill poda sentir las fuertes manos de Vanessa en su cabello, acaricindolo, masajendole el cuello y los hombros. Oy sus suaves gemidos al deslizar la boca de un pecho al otro, besndolos conternuraytocndolos,acrecentandosupropiaexcitacinascomoladeella. Al cabo de un momento se incorpor y mir a Vanessa, tendida en la cama. Cmo le excitaba esamujer,tanvulnerableensudelicadabelleza.Llevabaunliguerodeencajenegroymediasfinas del mismo color. Con cuidado, solt las medias de las presillas y las desliz pierna abajo; le quit una y luego la otra. Contempl embelesado su cuerpo, tan delgado y esbelto, y sin embargo bien moldeado.Ledesabrochelligueroyseloquit.
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Ellaledirigiunamiradapenetrante,conlosojosmuyabiertosysinparpadear. Tedeseoafirmconvozronca. l asinti con la cabeza, se puso en pie, se desnud a toda prisa y se tumb junto a ella. Estrechndolaentresusbrazos,labesenlosojos,enloslabios,enlasorejas. Quierobesarteenteralesusurralodo. Megustaramurmurella. Bill se desliz hasta los pies de la cama y acerc la boca a lo ms ntimo de su cuerpo. Vanessa reaccion con frenes, pronunciando su nombre entre gemidos. De repente su cuerpo se convulsionenunespasmoyloaferrporloshombrosconfuerza,jadeando. Antesdepoderdetenerse,Billestabatendidoahorcajadassobreella.Hundilasmanosensus oscuros rizos, y su boca se uni a la de ella, buscando con avidez su lengua. Necesitaba hacerla suya. Ya. Sin ms demora. Apoyando las manos a ambos lados de ella, alz el cuerpo y la mir fijamentealosojos. Sexclamella.Oh,s,Bill. l apart las manos de sus cabellos y comenz a acariciarle aquellos pechos turgentes con los pezones erectos. Coloc las manos debajo de su espalda y luego de las nalgas, acercndola ms a l, acoplando su cuerpo al suyo. Estaba ms enhiesto que nunca y se desliz dentro de ella con facilidad. Vanessaloacogiconsucuerpoclidoyflexible,aferrndoseal,moviendoenrgicamentelas caderas hacia arriba. Se fundi con l. Enlaz las piernas en torno a su espalda lo ms alto que pudo, para que l pudiera penetrar ms profundamente en su clido y envolvente interior. Y encontraronsupropioritmo,movindosecadavezmsaprisahastaelfrenes. Bill crey que el corazn le estallara. Se hundi ms y ms en su interior hasta estar completamenteenvueltoporella. Vanessagimil.Vanessa. Oh,s,Bill!exclamella.Nopares. lvolviaunirsubocaaladeellay,estrechndolaconfuerzaentresusbrazos,llegaronjuntos alclmaxcompartiendosuxtasis.Ysugocecompartidoalcanzcotasinsuperables.

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HasidodemasiadorpidodijoBillrodendolaconsusbrazosyacercndolamsal.Me temoqueestabademasiadoansioso. No,hasestadoestupendo. Hedeseadoqueestuviramosjuntosasdesdelaotratarde,cuandoporpocotetiroalsuelo alchocarcontigo. Yotambin. Enserio,Vanessa? S,eslapuraverdad. l advirti que ella sonrea, apoyada en su pecho. Sin poder contenerse, Bill le pregunt: QuinesGiovanni?Vanessaalzlamiradahacial.Cmosabessunombre? Teosaludarlolaotratarde,cuandoyoacababadecogerteelsombrero. Ya.Esunviejoamigo...Nosconocimoscuandoyohacaelcursodeposgradoaqu.Estbamos muyunidos,meayudenmuchossentidos. Soisamantes? No. Vanessa titube un instante y luego aadi: Giovanni vive con alguien, desde hace variosaos...Conotrohombre. Ah. Bill carraspe y al cabo de un momento dijo: Frankie y yo te hicimos muchas preguntas, aunque como somos unos caballeros no te preguntamos la edad. Pero dime, cuntos aostienes? Veintisiete.Prontocumplirlosveintiocho.Yttendrsunostreintaycinco,verdad? lseri. Vaya, muchas gracias! No, tengo treinta y tres repuso, y le dio un beso en la coronilla. Dijistequetequedabasaqucuatrodasms.Esosignificaquetevaselmircoles,no? S,tengoquetrabajarenlafundicindevidrioellunesyelmartes. Podrverteporlastardes?Podremosestarjuntoshastaquetemarches? Claroques,Bill,yotambinquieroquenosveamos. Escucha,iraNuevaYorkendiciembre,apasarlasvacacionesdeNavidad.Estarsall? S.Trasunapequeapausa,musit:Bill,hayalgoquedebodecirte. lpercibiuncambiorepentinoensutonodevozyfruncielentrecejo. Adelante. Vanessaaspirprofundamenteylodijo: Estoycasada. Durante un momento Bill no reaccion, luego se apart un poco y apoy la cabeza sobre las almohadas.Vanessasedesasidesuabrazoysevolvihacial. Ambossemiraronalosojosyellavioenlosdelunaexpresindesorpresaydolor. Noteenfadesconmigo.Nomemiresaslerog. Cmo quieres que te mire? Por el amor de Dios! Estoy decepcionado, Vanessa. Me has mentido.
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Noesverdad,enningnmomentohablamosdemiestadocivil. Mentisteporomisin. Qu me dices de tu vida privada, Bill? Hay alguna mujer en tu vida? No hacefalta un trozo depapelparaestableceruncompromisoconalguien.Legalizarlarelacinnonecesariamentehace queloslazosseanmsfuertesnielvnculomsslido.Vivesconunamujer? No. Ellasuspir. Vivsjuntos?lepreguntBill. Msomenos... Esoqusignifica? l viaja mucho. Y yo suelo pasar gran parte del tiempo en mi taller, en los Hamptons. Tengo unacasitacongraneroenSouthampton,asqueapenasestamosjuntos. Ycuandoloestis,qu?Elvuestroesunverdaderomatrimonio? Vanessaencogiloshombros. Teacuestasconl?insistiBill. Ellanocontest. Contusilencioyarespondes...significaques. Noesunbuenmatrimonio... LarisotadaburlonadeBilllahizodetenerseenseco. Ah,laesposaincomprendida!exclaml. No,noeseso! Se levant de un brinco, entr en el cuarto de bao y volvi al cabo de un momento envuelta enunalbornoz.LuegosesentenelbordedelacamaycogiaBilldelamano. l la mir con expresin tensa. Estaba tratando de comprender el cmulo de sentimientos que pugnaban en lo ms ntimo de su ser. Tras hacer el amor tan apasionadamente con ella, se haba sentido eufrico; una sensacin que haba olvidado que exista mucho tiempo atrs. Se haba sentido cmodo con esa joven que haba entrado en su vida de un modo tan inesperado. Saba quequerallegaraconocerlamejor,pasartiempoconella.Lanoticiadequeellanoeralibrehaba sidounautnticomazazo. Porfavor,Bill,noteenfades.Dejaqueteexplique. No estoy enfadado. Adelante, soy todo odos. Explcame replic en un tono de voz levementesarcstico. Haciendocasoomiso,Vanessadijo: Peter es abogado, trabaja en el mundo del espectculo y tiene mucho xito. Pasa mucho tiempo fuera, sobre todo en Hollywood. Al principio de casarnos fue distinto, pero su bufete ha crecido. Y yo tambin viajo. Supongo que en cierto modo nos hemos ido distanciando. Pero es un buenhombreymehaapoyadomucho,aligualqueyoal.Asquenoslasvamosarreglando,ms omenos.Nuestromatrimonionoesestupendo,perotampocoesundesastre. Nuncatehasplanteadodejarlo? Ellanegconlacabeza. Esunbuenhombre,comoacabodedecirte.Noquisierahacerledao.
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Yqumedicesdeti,Vanessa?Notienesderechoaserfelizconotrohombre? Nocreoqueseaposibleconstruirtufelicidadacostadelainfelicidaddealguien. Saloqueterefieres. En cualquier caso, Peter se vendra abajo si yo lo abandonara. No podra soportar su dolor sobremiconciencia. Tenishijos? No,desgraciadamente. Cuntohacequeestiscasados? Cuatroaos. Todavalequieres? Sientoafectoporl... Dejdehablar,sequedmirandoalvacoconexpresinpensativay finalmente aadi: Peter lleva tanto tiempo en mi vida... Somos buenos amigos y tenemos muchas cosas en comn. Siempre me ha animado en mi trabajo, con mi carrera. Nunca me ha puestoimpedimentos.Esunapersonaagradable.Megusta.Lerespetoylequiero,pero... Noestsenamoradadel.Esesoloqueintentasdecir? S. Vanessa se mordi el labio y sacudi la cabeza. Cmo podra estar aqu contigo si siguieraenamoradadel? Bill recost la cabeza en las almohadas y cerr los ojos. Exhal un pequeo suspiro y, sin abrir losojos,musit: Ojalmehubierasdichoqueestabascasada. Quera decrtelo afirm Vanessa. Tena intencin de hacerlo, pero entonces empezamos a pasarlo tan bien juntos que... Me gustabas mucho. Quera estar contigo y simplemente pens queperderasinterspormsisabasqueestabacasada. Tendrasquehabersidofrancaconmigodijolconvozqueda. Lohassidotconmigo? Billseincorporenlacamaconunademnbruscoylamirfijamentealosojos. S, lo he sido. No hay ninguna mujer en mi vida. Sabes que enviud. Dios santo, el mundo enterosabequesoyviudo.Ynohetenidounarelacinrealmentesatisfactoriadesdelamuertede Sylvie. S, claro que ha habido unas cuantas mujeres, pero no he vuelto a enamorarme ni a tener una relacin significativa desde que mi esposa muri hace seis aos. Para serte sincero, crea que entre t y yo podra nacer algo importante, que esto era elprincipiode algo muy especial. Quiero una relacin buena, Vanessa, quiero tener otra oportunidad de ser feliz. Encogi los hombros. Supongoquemeequivoqualpensarquepodraserlocontigo. Vanessa no dijo nada. Cabizbaja, se miraba las manos mientras las retorca con nerviosismo en elregazo. Elincmodosilencioseprolong. Qu sientes realmente por m, Bill? dijo ella al cabo de un rato. S absolutamente sincero. lledirigiunamiradaduraypenetrante. Acabamos de hacer el amor apasionadamente y se te ocurre preguntarme eso? Ri con sequedad y se mordi el labio. Salta a la vista que me gustas muchsimo, que estoy loco por ti.

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He disfrutado haciendo el amor contigo. Seamos francos, acabamos de pasarlo en grande. Me gusta estar contigo. Admiro tu talento. Como te he dicho hace un rato en el vestbulo, me siento muyatradoporti,Vanessa. Y yo por ti, Bill. Tanto que estos ltimos das no he podido pensar con claridad. Lo nico que s es que quiero estar contigo. Siempre que podamos. T eres corresponsal en el extranjero, es evidente que vas a volver a Bosnia o a donde sea, y yo tengo mi propia carrera... Sacudi la cabeza,conlosojosanegadosenlgrimas.Pensabaquenosveramossiemprequepudiramos, queestaramosjuntostanamenudocomonosfueseposibley...queyaveramosquocurra. Dejarquelascosassefuesenaclarandoasupropioritmo.Terefieresaeso? S.Siemprequemimadreseencontrabacondificultades,medeca:Vanny,lavidaseocupa de s misma y de otras muchas cosas. Y suele ser para bien. Y creo que sa sigue siendo su filosofa. Billlacontemplreflexivo. As que lo que ests diciendo es que quieres tener una relacin conmigo. Un amor secreto. Porquenoquiereshacerledaoatumarido.Estoyenlocierto? Planteadoas,suenafatal. Peroeslapuraverdad.Ycomoperiodistaquesoy,buscolaverdad. Vanessa cabece mordindose el labio de nuevo. Las lgrimas resbalaban lentamente por sus mejillas. Oh, por el amor de Dios, no empieces a llorar! le rog Bill acercndose a ella y estrechndolaentresusbrazos. Le limpi las lgrimas con la yema de los dedos y despus le alz el rostro por la barbilla. Con suavidad,labesenlaboca. Porfavor,dimequenoestsenfadadoconmigo,BilldijoVanessa. Noestoy enfadado.Lo que pasaes quesoy egosta. Siempre quiero que lascosasseancomo yo quiero, como la mayora de los hombres. Y escchame bien, no has cometido un delito. De todas formas, por qu habras de arriesgarte por m? Y agreg riendo: Siempre estoy en peligro...Noesunriesgoaconsejable. Nodigaseso!exclamellaconlosojosvidriosos. Abrazndolaconmsfuerza,Billacercmssurostroaldeellaysusurr: Quiero ser tu amante, as que por qu no te quitas ese albornoz para que pueda empezar a practicar?

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Haca un da extraordinario, despejado y luminoso. Un da radiante. El cielo deslumbraba. Estaba de un color azul perfecto, lmpido, y el sol resplandeca sobre las ondulantes aguas de la laguna.Elaireerafresco,peronotanfrocomolosdasanteriores,ylaneblinasehabadisipado. Aquella esplendorosa tarde de domingo, Bill y Vanessa pasearon durante varias horas por las calles y plazas, cogidos de la mano, sin apenas hablar pero sintindose cmodos en su silencio mutuo. Ambos estaban cautivados por la belleza de Venecia. Pasaron frente a la Accademia, bajaron por la calle Gambara y la calle Contarini hasta llegar finalmente a la Fondamenta Priuli Nani. Claro,ahorarecuerdoestazonadijoVanessavolvindosehaciaBillconunsonrisamientras recorran la calle. se es el viejo astillero de San Trovaso, donde reparan las gndolas agreg sealando con la barbilla hacia los edificios de aspecto ruinoso que se alzaban ante ellos. Vine aqu una vez con mi padre. l quera ver la iglesia de San Trovaso. Es muy antigua, si no recuerdo mal. En efecto repuso Bill. Fue construida en el siglo x, y ah es precisamente adonde pienso llevarte ahora, a la iglesia. Quiero ensearte uno de mis cuadros favoritos. Es de Tintoretto. Y por cierto, tambin construyen gndolas en el astillero de San Trovaso, que es una de las ltimas atarazanasquequedanenVenecia. Casi todas han desaparecido. Hay tantos oficios artesanales antiguos que han acabado perdindose... musit Vanessa con voz apesadumbrada. Pero, por suerte para m, no ha ocurrido lo mismo con el soplado del vidrio! concluy riendo suavemente y dirigindole una ampliasonrisa. Dejaron atrs el astillero y cruzaron el Ponte delle Meravegie, el puente de las Maravillas. Al cabodeunossegundosseacercabanalaiglesiadeSanTrovaso,consusmurosdepiedradecolor crema y el estilizado campanario que se elevaba por encima de las copas de los rboles, como un centinelarasgandoelintensocieloazul. Tras entrar en la iglesia, Vanessa y Bill permanecieron inmviles y callados unos momentos mientrassusojosseadaptabanalatenueluzdelinterior,enelquereinabaunsilencioimponente. Ambos hicieron una genuflexin, y Bill dirigi una mirada fugaz a Vanessa pero sin hacer comentario alguno al percatarse deque ella tambin deba deser catlica. Avanzaron lentamente porlanave,endireccinalaltar. BilllesealaVanessalosdoscuadroscolgadosasendosladosdelcoro. Los dos son de Tintoretto le explic. Fueron los ltimos que pint en su vida. En 1594. Ven,dejaqueteenseeelquemsmegusta. Un momento despus estaban ante La adoracin de los Reyes Magos, la gran obra maestra de Tintoretto. Siempre me ha gustado este cuadro en particular de Tintoretto coment Vanessa. Es la perfeccinabsoluta.Loscolores,lasfiguras,elincrebledominiodelpincel. FueunartistaprodigiosodijoBill.Unverdaderogenio. Entoncescayenunsilencioensimismado,absortoenlacontemplacindelcuadro,clavadoen elsitio,sinpoderapartarlosojos.

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En ese momento Vanessa tuvo la impresin de que Bill se haba quedado hipnotizado por la pintura.Envariasocasionesledirigiunamiradasubrepticia,peronoledijonada,puesnoquera romperelhechizo.Comprendilomuchoqueleconmovaaquellagranobradearte. Billfinalmenteapartlamiradadelcuadroydijo: CuandomiroesteTintorettoylosdemstesorosartsticosquehayenVenecia,ypiensoenel increble talento del ser humano y en su capacidad para crear cosas de una belleza incomparable, no puedo evitar preguntarme cmo es posible que el hombre tambin pueda ser autor de una maldadtanterriblequedejapasmado.Esdifcilconciliarambosaspectos. Pero los dos siemprehan coexistido contest Vanessaponiendo la manoen su brazo. La propia Venecia es la personificacin total de la belleza visual. Est ah para que nosotros la veamos, para que disfrutemos de ella, dondequiera que miremos. El arte, la arquitectura, los innumerablestesorosquesehanidoacumulandoaqualolargodelossiglos,inclusoeldiseoen syladisposicindelaciudad...Hizounapausaduranteuninstanteyacontinuacinaadicon vozsuave:AcabasdevenirdeBosnia,dondehaspresenciadoatrocidadesyactosinhumanos,de una crueldad inconcebible. Y seguro que an conservas esas imgenes en tu mente, Bill. Cmo quieresevitarhacercomparaciones? Tienes razn, s, lo s repuso l al tiempo que daba media vuelta, alejndose por fin del cuadro, y coga a Vanessa del brazo. Cruzaron la nave y se dirigieron a la puerta principal de la antiguaiglesia.Supongoquelabellezadelapinturaylamsicaayudanaqueladurarealidadde lavidasea...soportable. Esocreoyo. Cuando salieron a la soleada calle, Bill parpade y ahuyent las imgenes de la guerra de los Balcanesquesehabanapoderadodelmomentneamente. Hacemuchsimotiempoquenoherecorridoel GranCanalengndolaexclam. Quieresquelohagamos,Vanessa?Siguesiendoelpaseo msespectacular,nocrees? Sin lugar a dudas. Y s, me encantara. Hace siglos que yo tampoco lo he hecho, y supongo que el Gran Canal personifica a Venecia, verdad? Adems, pasear en gndola me resulta muy relajante. Billsintiunarepentinaoleadadefelicidad.SabaqueeraporVanessa,portenerlaasulado.Le rodeloshombrosconsubrazoylaatrajohacias. Me alegra que nos hayamos conocido, me alegra que estemos hoy aqu, en Venecia. Me alegraquehiciramoselamoranoche.Mealegraquetengamosunoscuantosdasmsparaestar juntos. Se detuvo, le levant la barbilla y la mir a los ojos esbozando una leve sonrisa. Sean cualesseantuscircunstancias, Vanessa, eres lomejor que me ha ocurrido en mucho tiempo. Le dio un beso en la punta de la nariz. Aunque lo nuestro tenga que ser clandestino, deseo que continemusit. Susojosescrutaronlosdelamujerconexpresininterrogadora.Ellaasinti. Yo tambin. Quiero que estemosjuntos siempre que podamos, dondequiera que sea posible contestella,ysepusodepuntillas,leechlosbrazosalcuelloylebesenloslabios.Yaest aadi,selladoconunbeso.

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Bill se ri y ella tambin, y abrazados el uno al otro regresaron por donde haban venido. Volvieron a pasar frente al viejo astillero y recorrieron las estrechas callejuelas hasta llegar al Campodell'Accademia,dondeBillalquilunagndolaparaquelosllevasedevueltaalGritti. En cuanto se sentaron, Bill puso de nuevo un brazo alrededor de los hombros de Vanessa y la atrajo hacia s, consciente de que en apenas unos das aquella mujer haba llegado a significar mucho para l. Nopareca posible que pudiera importarle tantoalguien que no fuese Helena o su madre,peroasera.Ytodohabasucedidoderepente. Por su parte, Vanessa pensaba en algo parecido y se preguntaba si su vida volvera a ser la mismadeantes.Nolosera,estabasegura.Jams.DebidoaBill. Los dos estaban sentados deespaldas algondolero, situado en la proa, y de caraa la ensenada deSanMarcos,lavastaextensindeaguaquellegabahastaelmuelle. JustofrenteaellosestabanlaisladeSanGiorgio,laiglesiadelaSaluteylaDogana,elhermoso edificio abovedado de la aduana. Aquellos lugares, conocidos como las tres perlas a la entrada de Venecia,adquiranunatonalidaddoradabajolaluzcrepuscular. LaluzdeTurnerdijoBillinclinndosehaciaadelantemientrascontemplabaelcielo.Ves la luz cambiante, Vanessa? Se ha vuelto de un ocre peculiar, el ocre que Turner capt con tanta perfeccinsobreelleo.SiempremehanencantadoloscuadrosquepintdeVenecia. Amtambin.Yestapanormicaeslamejorcondiferenciarepusoella.Laciudadentera flotandosobrelasaguas,quecambiansegnlaluz.Todalavistaes...deensueo. Vanessaguard silencio, pensando en lo absolutamente hermosa que era. Mgica, casi de otro mundo. Se sinti emocionada. Not que se le formaba un nudo en la garganta, sbitamente conmovidaporlabellezadeaquellaciudad. El cielo y las ondulantes aguas se fundan, doradas, y despus se tornaban iridiscentes bajo la menguanteluzdelatardecer.TodosloscoloresdeVeneciasereflejabanenelGranCanalmientras lorecorranendireccinalhotel. Lasuaveluzdelsoliluminabalascpulasdelabaslica,tindolasdeplata,seposabasobrelos plidos colores de los palazzos, baando los rosas, terracotas, ocres y amarillos polvorientos de una tenue ptina dorada. Todos los colores de la Serensima se mezclaban en una delicada amalgama, con atisbos de verde aqu y all. Y en todas partes, la sensacin del azul... azules difuminndosehastaconvertirseengrisesevanescentes. La gndola se deslizaba lentamente por el Gran Canal, frente a los antiguos palazzos que se alzaban apretados, casi unos sobre otros, altos y estrechos. Las casas estaban construidas sobre pilotes, de igual manera que la propia Venecia haba sido construida siglos atrs sobre pilares clavadosenlaarena,elcienoylaroca. Se est hundiendo, pens Vanessa, dicen que se hunde. Y as era; muy lentamente, aunque se habantomadomedidasparafrenareldeterioro. Vanessa contempl los palazzos, todos ellos repletos de tesoros de valor incalculable, obras de arte de los grandes maestros, pinturas, esculturas, objetos de plata y oro, tapices, muebles. Sera terriblequeacabasehundindose,pensconunestremecimiento.Seraunaautnticatragedia. Billlaabrazconmsfuerzayellaseechhaciaatrs,apoyndoseenl.Estabaenamorndose del.Nodeba,peroasera,ynosabacmoevitarlo.
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Se sentaron en el bar del Gritti Palace y tomaron chocolate caliente, sndwiches de t y unos pastelillos deliciosos. Fuera oscureca, la radiante luz del sol se haba ido apagando hasta convertirseenungrisplomizoysehabalevantadoviento,perodentrodelbarseestabacalientey cmodo.Estabandisfrutandodeestarjuntos,conocindosemejor. Enunmomentodeterminado,Vanessamurmur: Laverdadesquenomehasdichoadondeteirsdesdeaqu,Bill.VuelvesaBosniaotravez? l guard silencio unos instantes y entonces hizo un gesto afirmativo, con expresin repentinamentesombra. S,perosloparahacerunresumen.Noestarallmsdetresocuatrodas,graciasaDios. Cubrir la guerra ha debido de ser una experiencia terriblemente dura... Cada vez que encenda la televisin vea autnticos horrores. No puedo ni imaginarme lo que habr sido estar all. Eraelmismsimoinfierno. Tehaafectado...LosporelmodoenquehablasteconFrank. S, la guerra me ha afectado, me ha cambiado. He sido testigo de un genocidio... la primera guerra y genocidio desde la ltima guerra y genocidio en Europa. Eso fue en los aos treinta, cuando los nazis comenzaron a perseguir a los judos, a exterminarlos, junto con los gitanos y cualquiera que en su opinin mereca ser liquidado. Jams imagin que podra volver a ocurrir, ni que en caso de repetirse, el mundo lo permitira. Sacudi la cabeza y encogi los hombros. Pero el mundo lo ha permitido; y el mundo civilizado, adems. Perdname, Vanessa, no debera utilizar ese trmino. Por lo que a m respecta, nadie es civilizado. Todo lo que tenemos cada uno de nosotros es un barniz muy fino; rscalo en el sitio adecuado y aparecer un monstruo. La mir con dureza y prosigui: En mi calidad de periodista, debo ser desapasionado, objetivo y ecunime.Comounaespeciedeespectadorcircunstancialqueobserva,enciertosentido. Vanessaasinticonlacabeza. S,comprendo,peroesotienequesermuyduroparati. Ahora s lo es. Hubo un tiempo en que poda viajar de un lugar a otro para cubrir guerra tras guerra, de un campo de batalla a otro, sin que me afectara o alterara. Pero Bosnia ha cambiado todo eso por completo. La barbarie, la matanza de civiles inocentes desarmados. Dios mo, lo que todos presenciamos all ha sido... espantoso. No hay palabras lo bastante fuertes o contundentes paradescribirlo. Vanessapermaneciensilencio. Al cabo de un momento, le cogi de la mano y se la estrech con fuerza, sabiendo que era mejornodecirnada. Billsequedcalladounbuenrato.Finalmentedijo: Voy a hacer un programa especial sobre el terrorismo. Dispongo de dos meses para realizarlo.Comenzaremosagrabarenenero,parapoderemitirloenmarzo. PoresonovasaestarenSarajevo? Exacto.EstarviajandoporOrienteMedio. Podremos...?Leaferrlamanoconmsfuerzayseinclinhacial.Podremosvernos? Esoespero,cario.Cuentoconello. TeparecequehagamosdeVenecianuestrolugardeencuentro?
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Creoqueesunaideagenialrepusolapretndolelamano. SobrequfechadediciembreirsaNuevaYork? Alrededor del da quince. Tengo dos semanas de vacaciones. Bill escrut su rostro. Eso noserunproblema,verdad?MerefieroavernosenNuevaYork. No,claroqueno.Yquieropedirteunfavordijoellaconunasonrisa.Adelante. Puedoconoceratuhija? Deverdadquieresconocerla? S,Bill. Puesentoncesyatienesunacita.Osllevaratodasacomer.AHelena,amimadreyati.Ser estupendosalirconmistreschicaspreferidas.

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NuevaYork,diciembrede1995. Vanessa Stewart siempre se haba enorgullecido de su sinceridad. No slo era sincera con las personas que formaban parte de su vida, sino consigo misma. Desde que tena memoria, haba despreciadoalosembusteroseinclusoaquienesdecanmediasverdades. Pero aquel glido da de diciembre tuvo que admitir en su fuero interno que haca mucho tiempoquenohabasidosincera.Almenosenloqueasuvidaprivadaserefera.Yanolecabala menordudadequesehabamentidoasmismaacercadelestadodesumatrimonio.Ytambinle haba mentido a Peter, al no obligarlo a reconocer que su matrimonio se iba a pique, que no funcionabaenmuchossentidos. He mentido por omisin, pens recordando la frase que Bill haba empleado unos diez das antes en Venecia. Al no ser franca con Peter, no he hecho ms que agravar nuestro problema principal. Soy tan culpable como l de nuestra situacin. Y sin duda haba un problema. Ms de uno,enrealidad. Afronta la verdad, se dijo de repente. S madura, acepta las cosas tal como son ahora. Ya no sonigualquelofueronenunprincipio;nolohansidodesdehacemuchotiempo. Olvidndose de los bocetos extendidos ante ella sobre la mesa, su semblante adopt una expresin abstrada mientras meditaba sobre su matrimonio. Peter y ella ya no se comunicaban bien. Mejor dicho, apenas se comunicaban. Las confidencias compartidas durante su noviazgo y losprimerostiemposdesumatrimoniohabanquedadoabandonadashacamucho.Suvidasexual eraprcticamenteinexistenteyenlasescasasocasionesenquehacanelamorltimamentesola ser porque se haban peleado. Peter siempre haba credo que sa era la mejor manera de reconciliarse.Desdeluegoeralamsfcilparal,reflexionVanessa. Pero aparte de eso, pasaban separados gran parte del tiempo. Siempre estaban en lugares diferentes, al menos eso le pareca a ella. Y los intereses de ambos eran muy distintos. Se haban idodistanciando...amedidaquehabanevolucionadoporcaminosdistintos. Lo nuestro no es en absoluto un matrimonio, pens Vanessa. No es ms que una farsa, est claro. Seguimos juntos por... por qu? De repente no saba por qu seguan juntos. A no ser que fuese por la costumbre. O por lealtad. O por falta de una alternativa mejor. O de otra persona. O por simple pereza. No tena la menor idea de cul de aquellas razones era. Quiz era una combinacindetodasellas. Dej el lpiz sobre la mesa de dibujo, se reclin en el respaldo de la silla alta donde estaba sentada y mir fijamentepor el enorme ventanal que tenaanteella. Las ideasse le agolpabanen lacabeza. Su estudio de diseo estaba en un edificio en el centro del Soho, en la esquina de Mercer y Grand. Era un loft, un antiguo almacn situado en un quinto piso orientado al sur, y se haba quedadoprendadadelnadamsverlo,porsuamplitudysuextraordinarialuznatural. El panorama que se divisaba desde su ventana, aunque ya familiar, segua gustndole tanto como el primer da. No haba llegado a cansarse de contemplarlo desde su rincn privilegiado de Manhattan.LosesplndidosedificiosdelsigloXIXsealineabanantesusojos,mientrasque,detrs, lastorresgemelasdelWorldTradeCenter,todovidrionegroyacero,rasgabanelcielodelatarde.
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Dos siglos yuxtapuestos, dijo para sus adentros, como sola hacer de vez en cuando. El pasado. Elpresente.Elfuturo. Elfuturo.Aquellaspalabrasrevolotearonensumente. Culerasufuturo? Consistira en continuar viviendo aquella mentira con Peter? La mentira que era su matrimonio...mejordicho,loquequedabadesumatrimonio. OacabaradejandoaPeter? Sera eso lo que el futuro le deparaba? Una vida sin Peter Smart, el nico hombre al que haba conocido, con la excepcin de Bill Fitzgerald? Bueno, eso tampoco era del todo cierto; siendoescrupulosamentesincera,habahabidootrohombreensuvida.StevenEllis,sunoviodela universidad.Suprimeramante,elnicohastaqueconociaPeter.Yentoncessecasconl. Y ahora Bill Fitzgerald era su amante. Su amante clandestino. Sera por Bill por lo que de repente se estaba enfrentando a la verdad? Acaso su relacin con l la haba obligado a ser sinceraporprimeravezenvariosaos?Eramsqueprobable.S,esporBillyloquesientesporl, lesusurrunavozinterior. Dej escapar un profundo suspiro. No saba qu hacer. Deba hacerle ver a Peter cmo era su matrimonio?Unafarsa?Silohaca,quocurrira?Ququeraellaqueocurriese?Peterquizle propondra intentarlo de nuevo, tratar de arreglar las cosas. Y entonces qu sera de ella? Era esoloquedeseaba?UnfuturojuntoaPeterSmart? Lo quele haba contado a Bill acerca de l era verdad. Peter eraun buen hombre, una persona decente. Y no caba duda de que la amaba, a su manera. Adems, cuidaba bien de ella y la haba apoyado muchsimo en su trabajo, la haba alentado en su carrera. Peter era un hombre consideradoenmuchossentidos,dignodeconfianza,formalyleal. Y Vanessa tena la certeza absoluta de que se sentira herido y desdichado si lo abandonaba. l dependadeellaentantossentidos... Adems,porquhabradeabandonaraPeter? PorBill? S. Pero Bill no te ha pedido que dejes a Peter, no ha establecido ningn tipo de compromiso contigo, le susurr aquella insidiosa voz interior. De hecho, en seguida estuvo de acuerdo en mantener un romance, un romance secreto. Acept la idea de ser tu amante clandestino. Es ms, fuelquienlosugiri,aadilavoz. Pero al margen de Bill, su vida con Peter se haba vuelto... vaca? S. Anodina? S. Solitaria? En muchos aspectos, s. Ya no compartan nada, al menos eso le pareca a ella, eso senta. La relacinentreamboscarecadetantascosas...Porlomenosenloqueaellaserefera.QuizPeter loveradeotromodo.Talvezlesperabamenosdelmatrimonioqueella. Yaquaspirabaellaenunmatrimonio? Emocin. Amor. Ternura. Compaerismo. Compartir sentimientos sinceros. Amor sexual. Comprensin.Erapedirledemasiadoaunhombre?Desdeluegoqueno.Paraellaciertamenteno erademasiadocuandosetratabadedar. Peter no le haba ofrecido muchas de aquellas cosas ltimamente, ms bien al contrario. Y no era sa una de las razones por las que ella haba acabado acostndose con Bill en Venecia? S,

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repuso la vocecilla. Perotambin haba ocurrido porque sesenta poderosamente atrada porBill. Estabaenamorndosedel?S,asera.AcasonolohabasabidodasatrsenVenecia? Enamorarse,caerenlasredesdelamor,pensVanessa.Msbiencaerenlalocura. AnochecacuandoVanessasalidelestudioysubialtaxiquelaaguardabayquehabapedido previamente.Mientraselconductorsedirigaalazonaresidencialdelaciudad,suspensamientos volvieron a centrarse en los problemas que tena en su vida. Lidiar con ellos no estaba resultando muy fructfero; desde luego, no hallaba ninguna respuesta que le sirviera. Lo nico que saba con certeza era que su idilio veneciano con Bill y los sentimientos que haban compartido slo haban servidoparaponerderelievelarelacininsatisfactoriaquemantenaconPeter. Dichosas comparaciones, pens, no las soporto. Son odiosas. Pero, claro, cmo no iba a comparar la cercana emocional de la que haban disfrutado Bill y ella con la aridez de su vida conyugalconPeter? AVanessaseleocurriderepentequePeterleestabanegandosuamor,supropiapersona,de igual manera que le haba negado un hijo. Apart de inmediato ese pensamiento de su cabeza, puesnoqueraafrontarloniplanterseloenesemomento. Deimproviso,seechhaciaadelanteyledijoaltaxista: Tendraquehacerunaparadaporelcamino.QuisierairaLord&Taylor,porfavor. Deacuerdo,seoritarepusol,ygirporlaizquierdadeMadisonalllegaralacalleTreinta ynueveEste.SedirigiporeloestealaQuintaAvenida,dondeestabasituadoelfamosoyantiguo establecimiento. El conductor estacion el taxi en una calle lateral, pero Vanessa fue caminando hasta la Quinta Avenida y se qued mirando los escaparates navideos. Siempre eran los mejores, lo saba desde su niez. Los escaparates estaban repletos de maravillosos juguetes mecnicos, increbles escenificacionesbasadasenconocidoscuentosdehadasyclsicosdelaliteraturainfantil,mgicas paracualquiernio. Peg la nariz al escaparate, igual que haba hecho de nia, sonriendo para sus adentros mientras contemplaba una exquisita mueca bailarina, vestida con un tutu rosa, que giraba al comps de La Hada Ciruela. La msica se oa en la calle, y le trajo a Vanessa tal cmulo de recuerdosolvidadosquederepenteseleformunnudodeemocinenlagarganta. Sus padres siempre la llevaban a ver El Cascanueces cuando pasaban las Navidades en Nueva York, al igual que solan llevarla all a mirar los escaparates de la tienda antes de entrar para encontrarseconSantaClausydecirleloquedeseabaqueletrajera. A veces no estaban en Manhattan en Navidad, sino en California, Pars o Londres; dependa de la pelcula o la obra teatral en la que estuviese trabajando su madre, o de la obra que su padre, Terence Stewart, estuviese dirigiendo en aquel momento. Ella era hija nica, y siempre se la llevaban consigo al lugar de rodaje o adondequiera que fuesen. De nia nunca haba sufrido a causa de sus respectivas carreras de teatro; haba tenido una infancia feliz, llena de amor, y haba seguidomuyunidaasuspadres. Al cabo de un rato, Vanessa se apart del escaparate, pues de improviso la invadi un intenso sentimiento de tristeza y soledad. Una dolorosa sensacin de vaco la embarg, como tan a menudolesuceda.Enocasionesaquellasensacinamenazabaconapoderarsedetodosuser.De
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algn modo, siempre consegua desprenderse de ella. Saba qu era: el anhelo de tener un hijo. Pero Peter no quera asumir la responsabilidad de un hijo, as que ella haba enterrado el anhelo enlomsprofundodesuinteriory,enunintentodeacallarsudeseodesermadre,habavolcado todas sus energas en el trabajo. No obstante, de vez en cuando aquel anhelo desgarrador la atenazaba,comoocurraenesemomento.Tratdeaquietarlo,deahuyentarlo. Vanessa franque las puertas de vaivn y entr en la tienda mientras concentraba sus pensamientos en Helena, la pequea hija de Bill. Quera encontrar algo realmente especial para ella. Helena tena seis aos, y haba muchas cosas que se le podan comprar a una nia de esa edad. Tom la escalera mecnica, subi al departamento de nios y, tras pasar all diez minutos buscando,saliconlasmanosvacas.Nohabavistonadaquelellamaralaatencin. Al cruzar presurosa la planta baja, Vanessa se detuvo a comprar medias y calcetines de invierno,yporltimoadquiriunasombradeojosquenecesitabaantesdevolveraltaxi. Cuando lleg a su apartamento en la calle Cincuenta y siete Este, la sorprendi encontrar a su maridoencasa.Nosolaregresardelbufetedeabogadosantesdelassietedelatarde,comomuy pronto. Vanessasequitelabrigoenelvestbuloyloestabacolgandoenelarmariocuandolsalidel dormitorio. Llevaba un par de corbatas de seda en la mano y su rostro se ilumin al verla. Esbozandounaclidasonrisa,Peterdijo: Hola,cario. Hasvueltotempranorepusoellaacercndoseal. Peterasinticonlacabezaylediounbesoenlamejilla. Esquequerahacerlamaletaantesdelacena. Lamaleta?UnasarrugassurcaronlaampliafrentedeVanessa.Adndevas? ALondres.Maanaporlamaana.TengoqueveraAlexLawson.Comosabes,estallenun rodaje. El caso es que el contrato para sus prximas dos pelculas por fin est listo, y he de repasarloconl,explicarlelospormenores.Esunpocomscomplicadodelohabitual. Ah,comprendo. No pongas esa cara, Vanessa. Estar de vuelta dentro de diez das, a tiempo para las Navidades. Hacenfaltadiezdasparaexplicarleaunactoruncontrato?Oesespecialmentetonto? Vanessa! Cmo puedes hablar as del dolo ms importante de Hollywood? dijo soltando una profunda risa gutural, visiblemente divertido por su comentario. Precisamente t, que vienesdeunafamiliadelmundodelespectculo! Cuando ella no respondi e hizo ademn de alejarse, Peter la cogi del brazo y le gir la cara hacialconsuavidad. Haba pensado que podramos ir a algn sitio especial estas Navidades. Mxico, Bali, Tailandia.Adondetquieras. Pero mi madre pasar la Navidad en Nueva York... replic con un hilo de voz, dejando la fraseinacabada.Deprontosesintideprimida.

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Bueno, pues entonces nos quedaremos aqu. Slo era una idea. Pero no hay problema, no pasanada,cielo. Peterregresaldormitorio.Vanessaentrtrasl,dejlabolsadeLord&Taylorsobrelacama ysesentallado. Peter pas unos momentos escogiendo corbatas, entonces se dio la vuelta y le dirigi una miradadesconcertadaalrepararenlaexpresindesurostro. Quocurre?lepreguntacercndosehastalacamaydetenindosefrenteaVanessa. Ella levant la vista y le devolvi una mirada tan penetrante como la suya, pero su semblante estabapensativo. Suesposotena treintayochoaos.Era esbelto,atractivo,unhombreenlaflor de la vida. Tena un carcter afable, encanto natural y era apreciado tanto por sus amigos como porsusclientes.Abogadobrillante,habaalcanzadoungranxitoenlosltimosaos,yelxitole sentaba bien. A Peter Smart todo le iba a pedir de boca. Y sin embargo, su vida personal era un desastre.Elladeberasaberlo;lacompartaconl.Eraunavidavaca,estril,sinsentido.Igualque la de ella. Acaso l no se daba cuenta? O no le importaba? De repente a Vanessa se le ocurri una posibilidad angustiosa: habra otra mujer en su vida? Sera por eso por lo que ya no tena nadaquedarleaella? EstsraracomentPeterconvozqueda.Ellacarraspe. Me sabe mal que te vayas. Esperaba que pasramos juntos un fin de semana tranquilo. Quierohablarcontigo,Peter. lfruncielentrecejo. Sobrequ? Denosotros. Lodicesmuyseria. Estoy seria. Escucha, t y yo... Las cosas simplemente no marchan bien entre nosotros ltimamente. lsequedboquiabierto. Nosaquterefieres,Vanessa. Qu ocurre con nuestra vida en comn? Le lanz una mirada escrutadora. Parece que estamos...distancindonos. No digas tonteras! exclam l riendo suavemente con su habitual jovialidad. Nuestra vida va viento en popa. T eres una persona emprendedora y triunfadora, y tienes una profesin que te encanta. Las cosas te van muy bien y has logrado muchsimo en el estudio de diseo. A m me va de maravilla en el bufete. Las cosas no podran ir mejor en ese sentido. As que por qu preguntasquocurreconnuestravida?Noentiendoaquterefieres. DeprontoVanessacomprendiqueeracierto,queestabasinceramenteperplejo. Pero si nunca estamos juntos! exclam ella. Siempre estamos en lugares distintos, y cuando estamos en la misma ciudad trabajas hasta tarde. Y cuando coincidimos en casa ya no tienes mucho que decirme, Peter. Y otra cosa, no parece que exista entre nosotros la intimidad fsicadeantes. Estuvo a punto de preguntarle si tena una amante, pero cambi de idea. l podra hacerle la mismapreguntayentoncesqudiraella?

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Peter mova la cabeza con expresin abatida y en sus ojos no quedaba ni rastro de la risa de apenasunosmomentosantes.Dejlascorbatasenunasilla,sesentenlacamajuntoaVanessay lecogilamano. Pero, Vanessa, yo te quiero, t lo sabes. Nada ha cambiado. Bueno, supongo que s. Tengo xito, mucho xito, y hasta un punto que jams haba soado siquiera. sta es mi gran ocasin, la gran oportunidad, y no quiero fastidiarla. No puedo, porque todo cuanto hago ahora, todo el esmeroquepongoahoraeneltrabajo,esparanuestrofuturo.Eltuyoyelmo.Paranuestravejez, podradecirse. Lavejez!bramella.Peroammetraesincuidadoeso!Yoquierovivirahora,mientras ansoyjoven. Vivimos, y vivimos muy bien. Nos va de maravilla. Eso es lo que cuenta, cielo. La mir fijamente a los ojos y aadi en voz ms suave: Supongo que ltimamente te he tenido abandonada.Losiento.Larodeconsusbrazosytratdebesarla,peroellaseapart. Siempre crees que puedes solucionar nuestros problemas, nuestras desavenencias, haciendo elamorconmigolerecrimin. Pero sabes que siempre solucionamos nuestras diferencias cuando nos acostamos juntos. Lo resolvemosas. Slo por una vez sera agradable hacer el amor contigo porque queremos hacer el amor, no parasuperarunadenuestrasdiscusiones. Pueshagmosloahoramismo. Noquiero,Peter.Noestoydehumor.Losiento,perolaniitanoquierejugarestanoche. Peterdiounleverespingo,sorprendidoporsutonosarcstico,ylepreguntlentamente: Es por lo del nio? Todo lo que dices sobre que nos estamos distanciando es por eso? Es eso,Vanessa? No,noloes. S que he sido duro contigo respecto a lo de tener un hijo... comenz a decir, y se detuvo bruscamente. S,lohassido.Dejasteperfectamenteclaroquenoquerastenerhijos. Ynoquiero.Bueno,quierodecirquenoquieroahoramismo.Peroescucha,cielo,talvezms adelante,dentrodeunosaos,alomejorentoncespodramostenerunhijo. Ellasacudilacabezay,sindarsetiempoparapensarlodosveces,dijo: Quizdeberamossepararnos,Peter.Divorciarnos. APeterseledemudelsemblantedeinmediatoyseirguienlacama. Nipensarlo!Yonoquierodivorciarmeyttampoco.Esoesundisparate.Loquepasaesque ests cansada por trabajar tanto en Venecia y por el calendario que te has marcado con la coleccinnueva. Vanessa lo observaba con atencin, y comprendi que tena miedo de perderla. Poda ver el temorensusojos. Aladvertirqueellaguardabasilencio,Peteraadiatodaprisa: Te prometo que las cosas sern distintas de ahora en adelante, Vanessa. Para serte sincero, pensaba que eras feliz, que estabas ilusionada con tu carrera de diseadora. No me haba dado cuentadeque...dequelascosasnomarchabanbienentrenosotros.Mecrees,verdad?
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S murmur ellaen tono dehasto. Te creo, Peter.Se levant de la cama y fuehacia la puerta del dormitorio. Una sensacin de pesadumbre le atenaz el pecho. No hay gran cosa paracenar.Quieresqueprepareunpocodepastayunaensalada? Ni hablar. Voy a invitarte a cenar fuera, cario. Te parece que vayamos aqu al lado, a Mr. Chows? NomeapetececomidachinarepusoVanessanegandoconlacabeza. Entonces iremos al pub Neary. Jimmy siempre nos atiende de maravilla, y s que te encanta esesitio.

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Southampton(LongIsland),diciembrede1995. Vanessa repas con mirada crtica la sala de estar de la casita, como si la contemplase por primera vez, con renovada objetividad. No haba vuelta de hoja, la habitacin tena un aspecto deterioradoydeclaroabandono. Noleimportabaeldeteriorodelaestancia:elpapeldescoloridodelasparedes,ladesvadatela de chintz y la antigua alfombra rada formaban parte de su encanto. Lo que la molestaba era la sensacin de dejadez. Saba que toda la casita estaba escrupulosamente limpia, ya que una asistenta se ocupaba de mantenerla en condiciones. Pero la sala de estar, en especial, tena un airedeslucido. Bill llegara al cabo de unas horas para pasar ese da y parte del siguiente con ella, y Vanessa quera que la casita tuviese un aspecto agradable. Ya que l pasaba tanto tiempo en zonas de guerra y hoteles de segunda, senta la necesidad de hacer que fuese cmoda, clida y acogedora paral. Cuando sus padres se divorciaron varios aos atrs, no saban qu hacer con Villa Bedela. Ninguno de los dos quiso quedrsela y, sin embargo, eran reacios a venderla, paradjicamente, porrazonessentimentales.Ambostenandebilidadporella. Asquehabanacabadoporregalrselaasuhija,quienestuvoencantada. Estaba situada en un extremo de Southampton, y ocupaba tres acres de terreno que llegaban hastalasdunasdearenayelocanoAtlntico. Laviviendanosehallabaenlaparteelegantedelpueblonitenanadadeespecial.Tansloera unasencillacasadepiedraymaderadeunoscuarentaaos.Constabadecuatrodormitorios,una cocinaamplia,unasaladeestaryunabiblioteca.Disponadeunalargaterrazacubiertaenlaparte trasera,convistasalmar. Unavezlacasapasaserdesupropiedad,Vanessaconvirtielviejogranerorojoensutallery oficina, y transform el establo de piedra en una pequea fundicin con un horno. Era precisamente en el taller y en la fundicin donde pasaba la mayor parte del tiempo, diseando y elaborando los modelos de cristal soplado que posteriormente llevaba a Venecia para que los copiasenyfabricasenenMurano. Puestoquesiempreestabaocupadaensutrabajo,apenaslededicabaatencinalacasita.Pilas de peridicos viejos y revistas, que haba conservado por alguna razn, se amontonaban aqu y all; los libros que esperaba leer algn da se apilaban sobre el arcn y en el suelo; y varios ramos de flores secas colocados en grandes jarrones, que en el verano haban tenido un aspecto espectacular,habanperdidosucolorysedeshacan. Ech una ojeada al reloj y vio que slo eran las ocho. Bill llegara a la una. Maris Glover, que se ocupabadelacasitadesdehacaaos,solallegaralasnueve. Decidi de repente que no aguardara hasta que llegara y se puso manos a la obra: recogi las pilas de libros, los llev a la biblioteca que estaba en la habitacin contigua y los coloc en las estanteras. Durante la siguiente hora se emple a fondo en la sala de estar, tirando peridicos, revistasylasajadasfloressecas.

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Finalmente, tras situarse en el centro de la estancia y mirar a su alrededor para evaluar el resultado, Vanessa decidi que haba logrado una gran mejora. Al despejar la habitacin, los muebles ahora lucan mucho ms. Las antigedades rsticas francesas destacaban. Los colores oscuros de la madera contrastaban suavemente con las paredes blancas y el chintz azul estampadocontulipanesrosasyrojos,quependadelasventanasycubralossofsysillones. No est mal, no est nada mal, pens Vanessa, y acto seguido se dirigi a la amplia cocina de estilo familiar. La noche anterior, al llegar, haba colocado las flores que haba trado de la ciudad enjarrones;ahoracogiunoylollevalasaladeestar.Elotrolosubiasudormitorio. En su da, aquella estancia haba sido el santuario privado de sus padres y, en opinin de Vanessa, era la habitacin ms bonita de toda la casa. Desde luego, era la ms grande. Tena una sucesin de ventanas que daban a las dunas y al mar que se extenda ms all, y en uno de los extremoshabaunagranchimeneadepiedra. Decorado enteramenteen amarillo y azul, el dormitorio tenaun airealegrey luminoso incluso enlosdasmsgrises.Eraconfortablehastarozarellujo. Vanessa dej presurosa el jarrn con rosas amarillas sobre la mesita delante del fuego y luego entr en el cuarto de bao para darse una ducha. Una vez estuviera vestida y maquillada, comenzaraaprepararelalmuerzomientrasMavislimpiabaelrestodelacasita. Mientras disfrutaba de la sensacin del agua caliente resbalando sobre su cuerpo, Vanessa se deleit unos momentos pensando en Bill. ste haba llegado a Nueva York el viernes anterior, 15 de diciembre, tal como le haba dicho. De eso haca cinco das. Haban logrado verse en varias ocasionesparatomarunacoparpidaeldomingoyellunes.lestabaocupadoenlaCNSlamayor parte del tiempo, pero incluso cuando no lo estaba, ella no quera ocuparle horas que haba decididodedicarasuhija. IrencochealosHamptonsel mircolesporla maanalehabadicholla ltimavezque sehabanvistoenelCarlyle.Puedoquedarmehastaeljueves,siteapetece.Quteparece? Aellalehabaparecidoestupendo,ysurostroradiantefuesuficienterespuesta. Ardaendeseosdeverlo,dequelaestrecharaensusbrazos,desentirsubocasobreladeella. Lameraideadehacerelamorconllahizosentiruncosquilleoentodoelcuerpo.Abrilosojosy cerrelgrifodeladucha. No hay tiempo para fantasear, se reprendi a s misma mientras coga una toalla. De todos modos,dentrodepocashoraslotendraencarneyhueso.Estaranjuntos. Una vez se sec, Vanessa se visti a toda prisa. Escogi un grueso jersey rojo que combinaba bien con sus desgastados tjanos azules. Como el da era fro, se puso unos gruesos calcetines de lana blancos y unos mocasines marrones. Las nicas joyas que llevaba eran unos pendientes de oro. Trasmaquillarseunpocoyponerseperfume,corriescaleraabajoparaprepararelalmuerzo. Billseretrasaba. Vanessa aguardaba en la pequea biblioteca, hojeando el Time y el Newsweek, preguntndose dndeestarayesperandoquenosehubieraquedadoatrapadoenunatascodetrfico. Eso es una tontera, pens. Era un mircoles por la maana de mediados de diciembre y el trnsito desde Manhattan deba de ser escaso. Slo se converta en una pesadilla durante el
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verano. Estaba casi segura de que Bill no encontrara problemas de circulacin ese da; ella le habadadoindicacionesclarasdecmollegary,adems,erafcilencontrarlacasita,aunpasode lacarreteraprincipal. A las dos menos cuarto Bill an no haba llegado y la inquietud de Vanessa creca por momentos. Estaba decidiendo si llamarlo o no a latelevisin cuandooy que un coche se detena fuerayseprecipithacialapuertadelacalle. Cuando vio a Bill apearse y sacar su bolsa del maletero la invadi una intensa sensacin de alivio.Unmomentodespuslentrabaenlacasa,sonriente. Laabrazalinstanteylaestrechentresusbrazos.Ellaseaferral. Lo siento, cario se disculp l. Me entretuvieron en la televisin esta maana y luego me cost lo mo salir de Nueva York. Haba mucho trfico, supongo que es por tanta gente haciendocomprasdeNavidad. Notepreocupes...Pensabaquetehabapasadoalgo. No me va a pasar nada repuso l alzndole la cabeza para mirarla de aquel modo tan especial. Entremos en la salita. Se est ms caliente murmur Vanessa cogindolo del brazo. He puestounabotelladevinoblancoenlacubitera,oprefieresunwhiskyescocs? Unvinoblancoserperfecto,gracias. Se quedaron de pie juntos delante del fuego llameante, bebiendo el vino a sorbos y mirndose fijamenteporencimadelbordedelascopas. Teheechadodemenos,Vanessa. Yotambinteheechadodemenos. Sabesunacosa?...Nohagomsquepensarentiatodashoras. Yotambin...tambinpiensosiempreenti,quierodecir. Es curioso musit Bill observndola con atencin. Me siento como si siempre hubieras estadoenmivida,comositeconocieradesiempre. S,ammeocurrelomismo,Bill. lsacudilacabezaesbozandounalevesonrisa. No me atrev a tocarte cuando estbamos en el bar del hotel Carlyle... Ejerces un efecto incendiarioenm. Ellalemiralosojos,sindecirnada.lledevolvilamirada. Trasdejarsucopasobrelarepisadelachimeneayhacerlomismoconladeella,seacercms a Vanessa y la rode con sus brazos. La bes con ansia, apretndola an ms contra s, queriendo quesupieralomuchoqueellaleexcitaba. Vanessa lo abraz con ms fuerza, correspondindole con ardor, lo que acrecent an ms la excitacindeBill.stesusurrconvozronca: Tedeseotanto...Quieroestarcercadeti. Ella se separ un poco de l, hizo un gesto afirmativo con la cabeza, lo tom de la mano y lo condujoescaleraarribahastasudormitorio. Haba una tensin tremenda entre ambos. Se desnudaron apresuradamente, compartiendo la misma necesidad imperiosa de estar ntima y profundamente unidos. Mientras caan sobre la

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cama, las manos de l recorrieron su cuerpo entero. Manos amorosas que tocaban, acariciaban, explorabanylahicieronalcanzarunparoxismodeexcitacin. Era tal el deseo de ambos que no podan saciarse el uno del otro. l continu besndola y ella responda a sus besos con la misma intensa pasin que haba sentido en Venecia. Y Bill se deleit en el placer sensual del contacto con ella, en la certeza de que ella lo deseaba, de que le necesitaba de un modo desesperado. l senta la misma necesidad de ella. Era una necesidad profunda,insaciable. Tendindosedeladojuntoaella,lahizosuyasinmsdilacinalpenetrarlacontantaceleridad quelaoysoltarungemidodesorpresayplacer.Mientrasellaseaferrabaconfuerzaal,conlas piernasenlazadasentornoasucintura,sezambulleronenlosabismosdeunapasincreciente. VanessayacaensilencioentrelosbrazosdeBill. El sol de la tarde invernal iluminaba con sus dbiles rayos las paredes amarillas, tindolas de unsuavedorado. Los nicos sonidos que se oan eran la respiracin acompasada de Bill, que dormitaba, y en la distancia,alotroladodelasventanas,elrumorapagadoylejanodelocanoAtlntico. Aquellaquietudleresultabarelajante. Haban hecho el amor con pasin, casi con frenes y an ms febrilmente que en Venecia. La necesidad que tenan el uno del otro haba sido tan incontenible que los haba dejado anonadados.Alacabar,sehabanmiradodehitoenhito,atnitos.Ahora,latranquilidaderacomo unblsamo. Vanessasedesperezconcuidado,procurandonodespertaraBill,ydisfrutdelasensacinde plenitud y satisfaccin. Qu diferente se senta con Bill; hasta se sorprenda a s misma. Cada vez que hacan el amor parecan alcanzar cotas ms y ms elevadas, alcanzar un grado ms alto de xtasis.Siempreladejabaaturdidadefelicidad. En algunos aspectos, Vanessa ya no se reconoca a s misma. Saba que haba cambiado profundamente desde que conocaa Bill Fitzgerald. l despertaba enella algo ertico y sensual, la hacasentirsecompleta,muyfemenina,unamujerdepiesacabeza. Apoyndose en un codo, se incorpor para contemplar a Bill. La expresin tensa y preocupada que mostraba invariablemente haba desaparecido. En reposo, su rostro estaba relajado, libre de dolorydeinquietud.ParecatanjovenyvulnerablequeVanessaseemocionprofundamente. Era consciente de que entre ellos exista una intimidad emocional e intelectual adems de puramentefsica,yesolacomplaca.Seentendandemaravilla,yesacompatibilidadlesdabauna cercanamuyespecialquepocaspersonascompartan. Saba que estaba enamorada de l. Saba que quera estar con l. Para siempre. Pero era posible?Cmopodraserlo?Ellanoeralibre.Tenaunmaridoquelaamaba,queestabaaterrado deperderla.Yella,porsuparte,ledebalealtadyconsideracin. Los pensamientos inquietantes acerca de Peter empezaron a rondarla. Los apart. Era demasiadoprontoparapensarenelfuturo.Msadelante.Yaloharamsadelante. Mientras tanto, estaba plenamente convencida de una cosa: con Bill Fitzgerald era ella misma, sinfalsasfachadasniartificios.
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Subi una bandeja con comida y una botella de vino blanco al dormitorio, donde comieron delantedelfuego.Despusdedevorarlosemparedadosdesalmnahumado,elquesobrieyunas manzanasydetomarunacopadevino,sevistieronysalieronapasear. Eltenuesolanbrillabaenelcieloazulplido,yelAtlnticotenaunreflejoplateado.Eldaera borrascosoysoplabaunvientofuertequelevantabaolasenormes. Arropadosconabrigosybufandas,caminaronporlasdunascogidosdelbrazo,ajenosalmundo yatodocuantonofueseellosmismosylosintensossentimientosquelosunan. En un momento determinado, Bill se detuvo, tom su cara entre las manos y mir sus expresivosojosgrises. Mesientotanfeliz!exclamcasigritando.Hacaaosquenoeratanfeliz. Qu has dicho? pregunt ella alzando tambin la voz para hacerse or por encima del rugidodelocano. HacaaosquenoeratanfelizrepitiBillsonrindoleyatrayndolahaciasporlacintura. Tequieroledijoalodo.Tequiero,VanessaStewart. Yyoati,BillFitzgerald. Noteheodobromel. Tequiero,BillFitzgerald!gritella. Surisadefelicidadalorlaresonenelaire. Ellaseecharertambinabrazndoseal. Y entonces, cogidos de la mano, corrieron por las dunas de arena, impulsados por el viento, eufricosensuamor,felicesdeestarvivos,deestarjuntos. Aquellanocheestabansentadosfrentealachimeneadeldormitorio,escuchandolosconciertos de violn de Mozart, cuando de repente Vanessa mir a Bill y advirti la expresin ensimismada conquecontemplabalasllamas.Notperfectamentelatensindesushombros. Ests bien? le pregunt en voz suave. Al ver que no contestaba, insisti: Bill, te ocurre algo? lalz la cabeza y la mir directamentea los ojos, pero continu sin responder. Inquietada por latristezadesusemblante,Vanessadijo: Cario,qutepasa?Parecestan...triste...preocupadoincluso. ltardunmomentoenresponderyapartlavista,fijndoladenuevoenelfuego. Estonoesningnjuegoparamdijofinalmente. Vanessaarrugelentrecejoconperplejidad. Tampocoloesparamrepuso. Estatardetehedichoquetequiero.Eslaverdad. Surostrotenaunaexpresintaninquisitivaqueellanopudoevitarexclamar: Yyotequieroati.Lodecaenserio,Bill.Yonomiento.Acasodudasdem? lguardsilencio.

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Cmopuedesdudardem?agregellalevantandolavoz.Noesposiblefingireltipode sentimientosquetyyocompartimosdesdequenosconocimos. Lo s, y no malinterpretes mi silencio se apresur a responder Bill. S lo que sientes por m.Inclinndosehaciaadelante,lecogilamanoylaapretconfuerza.Sloquieroquesepas que significas mucho para m... Hizo una pausa y clav la mirada en ella. Me tomo lo nuestro muyenserio.Quieroqueestodure. Vanessaasinticonlacabeza. Queraquelosupierasaadil. S,los,Bill. Nuncarenunciarati,Vanessa. Puede que cambies de opinin... comenz a decir ella, pero se detuvo al ver la expresin severadesurostro. Vanessaserecostenelsofycontemplabstradaelcuadrosituadoencimadelachimenea. Qupiensashacer?preguntlenvozbaja. LediraPeterquequieroeldivorcio. Estssegura? S,loestoy. Yotambin.Noheestadomssegurodealgoentodamivida. Se acerc ms a ella en el sof y la rode con sus brazos. Y supo que tena el mundo en sus brazos.Ellaeralanicamujerparal,lanicamujerquequera.

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NuevaYork,diciembrede1995. Bill le haba pedido a Vanessa que se encontrara con l en el Tavern On The Green el sbado a las doce y media, y nada ms entrar en el famoso restaurante de Central Park, ella comprendi quehabasidounaeleccinmuyacertada. El local, de aspecto alegre en cualquier poca del ao, estaba espectacular durante las Navidades. Varios rboles de Navidad primorosamente adornados estaban situados estratgicamente, sartas de diminutas luces de colores colgaban en guirnaldas por doquier, y las ramas de acebo colocadas en jarrones as como las tinas de madera con flores de Pascua rosas y rojasaadanuntoqueperfectoalaambientacinnavidea. Las magnficas araas de cristal veneciano, que siempre formaban parte integrante del mobiliariodelcomedorprincipal,parecanmsapropiadasquenuncaenesapocadelao. Billlavioenseguida.Selevantdelamesayseapresurairasuencuentro. Mientras se acercaba a Vanessa, sta pens que estaba guapsimo y que iba extremadamente eleganteaquelda.Llevabaunaamericanaazulmarino,corbatadelmismocolor,camisaazulcielo y pantaln gris. Iba de punta en blanco de pies a cabeza, incluidos sus lustrosos mocasines marrones. Billlacogiporambasmanos,seinclinhaciaellaymurmur: Estspreciosa,cario.Ylediounbesoformalenlamejilla.Venaconoceralasotrasdos mujeresalasquequieroagregmientraslaconducaalamesaconunasonrisaorgullosaanen loslabios. Vanessa advirti al instante lo atractiva y elegante que era su madre, y se dijo que en absoluto aparentaba tener sesenta y dos aos. Vestida con un traje de lana granate que realzaba su hermosocabellocastaorojizo,parecamsbienlahermanamayordeBillquesumadre. Sentada junto a ella estaba la nia ms bonita que Vanessa jams haba visto. Tena unas faccionesdelicadasyperfectamenteesculpidas,grandesojosdecolorazullavandaigualesquelos deBillyunsedosocabellorubiooscuroquecaaensuavesondasyrizossobresushombros. NuncahevistoaunaniatanpreciosaexclamVanessaenvozbajavolvindosehaciaBill. Helenaes...deunabellezaimpresionante. lleapretelbrazo. Gracias.S,esmuyguapa,aunqueestmalquelodigayo. SedetuvieronantelamesayBilldijo: Mam,quieropresentarteaVanessaStewart.Vanessa,staesmimadre,Drucilla. Encantadadeconocerla,seoraFitzgeralddijoVanessaestrechndolelamano. Igualmente,seoritaStewartrepusoDrucillaaltiempoqueesbozabaunaclidasonrisa. Oh,seoraFitzgerald,llmemeVanessa,porfavor. AcondicindequeustedmellameDru,comohacentodos.

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De acuerdo, as lo har. Gracias. Vanessa mir a la nia ataviada con un vestido de punto azul,quelaobservabaconenormecuriosidad.YtdebesdeserHelenaaaditendindolela manoalapequeadeseisaos. Sconteststaconsolemnidadestrechndosela. staesVanessadijoBill. Me alegro mucho de conocerte, Helena murmur Vanessa, y se sent en la silla que Bill habaretiradoparaella. Vamos a ver, qu os apetece beber? pregunt Bill mirando a las tres. Qu os parece champn? SeraestupendodijoVanessa. S,Billconvinosumadre. Estoesunacelebracin?inquiriHelenaladeandolacabezaparamirarfijamenteaBill. Porqupreguntaseso,princesa? Laabuelitadicequeelchampnsloesparalascelebraciones. Pues entonces esto es una celebracin respondi Bill observando a su hija con una mirada rebosantedeamor. Yqucelebramos?quisosaberHelena. Billpensunmomento,mirasumadreycontest: El que estemos aqu juntos los cuatro. S, eso es lo que celebramos, y tambin la Navidad, claro. Pero a m no me dejis beber champn coment Helena dirigindole primero una mirada penetranteasupadreyluegootraaDru.Verdadqueno,abuelita? Porsupuestoquenorepusosuabuelaconfirmeza.Nohastaqueseasmayor. Pero puedes tomar un shirley temple. Y eso es lo que voy a pedir para ti ahora mismo dijo Bill,quemientrashablabahizounasealauncamareroquerondabacercadelamesaparaquese acercara. steacudialinstanteytomnota. Bill ha tenido una idea genial al sugerir que viniramos a comer aqu. Es un sitio tan alegre... ledijoVanessaaDru. Druasinticonlacabeza. Tienes razn, es fabuloso. Bill me ha dicho que os conocisteis en Venecia, cuando l estaba allconFrankPeterson. S...Vanessatitubeyentonces,alrepararenelrostrosonrientedeBill,prosiguiconms seguridad:CenamosjuntoselDadeAccindeGracias. Nosotros tres ramos los nicos norteamericanos en Venecia ese da intervino Bill, as quenonosquedabaotraalternativaquecelebrarlojuntos.Ylopasamosengrande,porcierto. MegustarairaVeneciaafirmHelenamirandoasupadreyluegoasuabuela.Puedo? Algnda,cariorepusoBill.Tellevaremoscuandoseasunpocomsmayor. Trabajasconmipap?preguntHelenaconcentrandosuatencinenVanessa. Noconteststa.Notrabajoenlatelevisin,Helena.Soydiseadoradecristal. Latersafrentedelaniasearrug.
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Esoques? Diseoobjetos,cosasbonitasparalacasa,quesondecristal.EnVenecia. Ah. Vanessahabatradoconsigounabolsapequeaquehabadejadoenelsuelo,juntoasubolso. Ahoralacogi,sacunpaqueteconungranlazorosa,yanunci: Estoesparati,Helena. La nia lo tom y lo sostuvo en las manos mientras contemplaba el regalo primorosamente envuelto. Ques? Algoquehehechoparati. Puedoabrirloahora,pap? S,peroqusediceprimero? Gracias,Vanessa. Helenadeshizoellazo,desenvolvielpaqueteylevantlatapadelacaja. EsbastantefrgilleadvirtiVanessa.Scaloconcuidadodelpapeldeseda. Helena hizo lo que se le dijo y, sosteniendo el objeto de cristal en las manos con cuidado, lo mir con los ojos muy abiertos. Era un prisma tubular y retorcido que se estrechaba en forma de punta.Suscarascaptabanyaprisionabanlaluz,deformaquereflejabanloscoloresdelarcoiris. Oh,qubonitomusitlapequea,maravillada. Es un carmbano. Un carmbano de muchos colores, y lo he hecho especialmente para ti, Helena. Gracias repiti la nia sosteniendo el carmbano en las manos y movindolo para que el cristalcaptaralaluz. Es realmente precioso murmur Dru, que se volvi hacia Vanessa. Eres una artista con muchotalento. Gracias. Medejasverlo,Helena?dijoBill. S,pap.Tencuidado.Vanessadicequeesfrgil. Lo tendr le asegur en voz baja al tiempo que miraba con ojos sonrientes a Vanessa y coga el carmbano. Es una maravilla afirm, y a continuacin le hizo un gesto afirmativo con la cabeza al camarero que en ese momento trajo el champn en una cubitera con hielo. Puede descorcharlabotellaahora,porfavorledijo. Unavezestuvoguardadoelcarmbanodecristalenlacajaycolocadoenelsuelojuntoalasilla deHelena,sirvieronelchampnyBillalzsucopa. FelizNavidad,chicas. FelizNavidadrespondierontodas. Helena tom un sorbo de su shirley temple y dej el vaso sobre la mesa. Se volvi hacia Vanessa,lamirfijamentey,concuriosidadnodisimulada,lepregunt: Ereslanoviadepap? Sorprendida por la inocencia de la pequea, Vanessa se qued estupefacta durante un momento.Billrespondiporella.
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S,loes,Helena. Sonriasuhijayluegomirasumadre,enarcandounacejaconelocuencia. Drucilla Fitzgerald hizo un gesto de aprobacin con la cabeza. Y realmente le gustaba aquella joven hermosa a quien apenas haca veinte minutos que conoca. Haba algo especial en Vanessa; de eso se daba cuenta, pues era buena psicloga. Haba que alentar a Vanessa, decidi Dru. Quienquiera que fuese capaz de provocar aquella mirada de felicidad en el rostro de su hijo contaba con su voto de confianza. Haba estado tan solo tras la muerte de Sylvie... Y taciturno durante aos. Haca muchsimo tiempo que no lo vea tan ilusionado, animado y alegre. De repentetuvolasensacindehaberselibradodeungranpeso. VamosapedirdijoBill.Yasabesloquequieres,princesa? S,pap.Megustaracomerhuevosconunmollete,comolaltimavezquevinimos. Huevos a la benedictina aclar Dru. A m tambin me apetecen, pero no creo que me convenga.Pormicolesterol.Supongoquemetendrqueconformarconpasteldecangrejo. BillmiraVanessa. Sabesloquequieres? Tomar lo mismo que tu madre, gracias, Bill. Pues yo le har compaa a Helena y pedir huevosalabenedictinadijol. HelenaletocelbrazoaVanessa. Vasacasarteconpap? Vanessa se qued an ms sorprendida por la pregunta tan directa de la nia y por su precocidad.MirdesoslayoaBill. Drusereclinenlasillaobservndolosalostres. BilllesonriaHelenaydijo: Haces demasiadas preguntas, princesa, igual que el to Frank las hace a veces. An no sabemos si vamos a casarnos o no... necesitamos pasar ms tiempo juntos, llegar a conocernos mejor. Helenaasinticonlacabeza. Billcontinu: Perotylaabuelaserislasprimerasensaberlosidecidimoscasarnos.Teloprometo. Mstarde,mientrasBillayudabaaVanessaasubirauntaxi,lesusurr: Noesunamalaidealaquehatenidomihija,eh? Noesunamalaideaenabsolutorepusoella. Tomaesto,cariodijoBillponindolealgoenlamanocondisimulo. Ques?preguntVanessa.Miryvioqueeraunallave.Paraquesesto? Es de la suite que he reservado en el Plaza. Suite novecientos dos. Podemos vernos para tomarunacopamstardeestanoche?Aesodelasnueve? Porsupuestocontestella,ysemetilallaveenelbolso.

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Venecia,enerode1996. Haba estado lloviendo toda la tarde; una lluvia intensa, torrencial, que segua cayendo sin cesar. Salpicado de amenazantes nubes negras, el cielo tena el color de la antracita y, abajo, el GranCanalcrecidoparecaapuntodedesbordarseencualquiermomento. Vanessa se apart de la ventana y se adentren la habitacin con un ligero escalofro. Aunque antesBillhabasubidolacalefaccin,alllegardelaeropuerto,elambienteestabafro.Lahumedad pareca calarle los huesos. Se apret el cinturn del albornoz que llevaba puesto y se lo ci ms mientrasseacurrucabaenunsillnjuntoalradiador. Se alegraba de estar de nuevo en Venecia con Bill. Era la primera vez que se vean desde las Navidades. l se haba ido de Nueva York a finales de diciembre, para viajar por Oriente Medio y Europa. Tel Aviv, Jerusaln, Ammn, Beirut, Ankara y Atenas eran algunas de las ciudades de su lista.EstabaatareadopreparandoelreportajeespecialparalaCNSsobreterrorismointernacional, pueseltiempoeraesencial,yaquesehabaprogramadoemitirloaprincipiosdemarzo. BillhaballegadoalGrittiPalaceundaantesqueVanessa,habavenidoenavindesdeAtenas la noche anterior, la misma en que ella sala de Nueva York. Dispondran de cinco das para estar juntos en su ciudad favorita. Ella tena trabajo por hacer en la fundicin de cristal en Murano. Bill pensabapulirelguinparaelreportaje,yestaranjuntosporlastardesyporlasnoches. Una sonrisa aflor a sus labios al pensar en Bill y en el amor que senta por l. Significaba para ella ms de lo que jams hubiera podido imaginar. Era el hombre de su vida. Para el resto de su vida. Estaban destinados a estar juntos, y no haba nada que pudiera mantenerlos separados. Ahoralosaba. Dejescaparunpequeosuspiroalpensarenlasltimassemanas.Salvoporelhechodever a Bill y conocer a su madre y a Helena, diciembre haba sido un mes espantoso para ella. Peter se haba quedado en Londres ms de lo que tena previsto, y al regresar a Manhattan se haba marchado casi inmediatamente a Los ngeles. Haba estado fuera tanto tiempo que Vanessa apenashabatenidoocasindehablarconlacercadesurelacin,ylamayorpartedelaNavidad habasidodeprimente. Por fin, a principios de enero, ella lo haba abordado una tarde en la que haba vuelto del bufete antes de lo acostumbrado. Esforzndose por plantear el tema con la mayor delicadeza posible,perosinmostrarlamenordebilidad,Vanessalehabadichoquequeraeldivorcio. Peterhabareaccionadomal, msbienhabareaccionadofatal,ysehabamantenidoinflexible respectoaseguircasados.Aunquealfinalhabareconocidoquelarelacindeamboshabadejado de ser lo que era, no obstante se haba negado en redondo a plantearse siquiera la posibilidad de divorciarse. Lisa y llanamente, haba rechazado de plano la idea, se haba cerrado en banda y no habaqueridoescucharla.Almenos,esanoche. Vanessa haba llegado a la conclusin de que slo poda hacer una cosa, y era seguir con su vida, vivirla a su manera, y ser independiente. Diez das antes de partir hacia Venecia, se haba armado de valor y haba dejado a Peter, se haba trasladado con toda su ropa y pertenencias al estudioenelSoho.

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El estudio haba sido en otro tiempo un apartamento antes de que ella lo transformara en su taller oficina, y dispona de una cocina espaciosa y un cuarto de bao completo, adems de un aseo pequeo. Tras comprar un sof cama e instalarlo en la habitacin que hasta entonces usaba de cuarto trastero y que pas a ser el dormitorio, el estudio se haba convertido en un lugar confortable para vivir. Y lo que era ms importante, su decisin le haba hecho comprender a Peter lo resuelta que estaba a acabar con su matrimonio. La marcha de Vanessa produjo un impactotremendoenl,queporfinsediocuentadeloseriamentedeterminadaqueestabaellaa divorciarse. Tal como le haba dicho a Vanessa su madre, una accin tiene ms fuerza que mil palabras, Vanny, y es mejor acabar esto ahora, mientras los dos an sois lo bastante jvenes para rehacer vuestrasvidas yencontrar otra pareja. Tantosumadre como su padre la habanapoyado mucho en su decisin de dejar a Peter. Sin embargo, no les haba hablado de Bill, pues consider ms prudentenodecirlesnadaporelmomento. VanessaoylallavedeBillenlacerradura,sevolvihacialapuertaylevioentrar.Selevanty fueasuencuentroconunasonrisaradiante. BillhababajadounosminutosantesarecogerunfaxquehaballegadodeNuevaYork.Loagit enlamanoydijo: A Neil Gooden y Jack Clayton les encanta lo que hemos filmado hasta ahora. Neil dice que estimpacienteporverelresto.Billleentregelfax.Toma,lelotmisma,cario. Ellaleyrpidamentelasdospginas,sinperderdetalle,yselasdevolvi. Enhorabuena, Bill. A juzgar por lo que dice Neil, has hecho milagros, y en menos de tres semanas.Notehaceilusinquelopinequevaaserunexitazo? Ojal est en lo cierto repuso Bill sonriendo de oreja a oreja. Le rode los hombros con su brazoylallevhastaelsof.Aunquelaverdadesquecreoqueestsaliendobien.Slonecesito grabar en dos ciudades ms y estar listo en lo que al aspecto informativo se refiere. Cuando vuelvas a Nueva York ir a Pars para trabajar all un par de das con mi equipo y el productor. LuegonostrasladaremostodosaIrlandadelNorteyharemoslaltimaparteenBelfast.Porcierto, porfinsemehaocurridounbuenttuloparaelreportaje. Cul? HepensadotitularloTerrorismo:elrostrodelmal.Quteparece? Creoquesuenabien.Ydiceexactamenteloquequieresdecir. lasinticonlacabeza. S,supongoques.Lo queheconseguidohacerestratarelfenmeno delterrorismoentodo el mundo. He grabado entrevistas con expertos y con algunos terroristas que estn encarcelados en Israel. Combinar el material nuevo con imgenes de diversos atentados terroristas, desde la matanza de los atletas olmpicos en 1972 y el asesinato de lord Mountbatten por el IRA, hasta el atentadodeLockerbie,labombadelWorldTradeCenterylaexplosinenlaciudaddeOklahoma. He procurado hacer algo muy personal, muy ntimo. Quiero que llegue a la gente, al norteamericano medio. Utilizar unas entrevistas que hice a supervivientes del terrorismo y a familiares de vctimas. Estoy bastante satisfecho de cmo est quedando. Bill se levant, se acercalmueblebarycogiunabotelladeaguamineral.Teapetecetomaralgo,Vanessa? Ellanegconlacabeza.

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Volvialsofysesentjuntoaella.Trasbeberunsorbodeagua,dejlabotellaenlamesitay pusounbrazoalrededordesushombros. Trasladarte al estudio fue una buena idea, Vanessa. Le ha demostrado a Peter que lo del divorciovaenserio. S, se ha dado cuenta. Me telefone ayer, justo cuando me iba al aeropuerto Kennedy. Y aunquenollegadecirqueestabadispuestoaconcedermeeldivorcio,sparecamsinclinadoal dilogo,aunqueunpocoabatido.Tengolasensacindequeempiezaaaceptarlaidea. Eso es un alivio. Bill la mir fijamente. Le has hablado de m? Le has contado lo nuestro? No, Bill. No me pareci necesario. Y de todos modos, sera como ondear una bandera roja delantedeuntoro.Muyprovocador. Nomeimportaquelosepa,sabes?Yasoymayorcito.Scuidardemmismo. S, pero por qu hurgar en la herida? De todas formas, Peter ha acabado aceptando lo mal quehafuncionadonuestrarelacinestosltimosaos...Prefierodejarlascosasas. Comoquieras,cielo,tmandas. Ellaseloagradeciconunasonrisaamorosa. Billseleacercmsylabesenloslabios. ElconserjemehadichoqueVeneciaestarinundadaalrededordelassiete.Metemoqueno podremosiraHarry'sBarestanoche.Tendremosquecenaraqu. Noimporta,Bill.Elrestaurantedelhotelesbueno. Ah, pero haba pensado que podramos pedir algo al servicio de habitaciones y cenar en la suite. Deacuerdo,siquieres.Laverdadesquesermscmodoyasnotendrquevestirme. lhizoungestoafirmativoconlacabezayseacercaella. Enesoprecisamentepensaba. UnavezsugeristequehiciramosdeVenecianuestrolugardeencuentroledijoBillmucho ms tarde, despus de que hicieran el amor, cenaran y volvieran a hacer el amor. Y me parece unaideaestupenda.Mevendrmuybien. EstabanenlacamayVanessayacaensusbrazos.Volvilosojoshacial. Ququieresdecir? Cuandohayaacabadoelreportajeespecialsobreterrorismo medestinarnaOrienteMedio. MeinstalarobienenIsraeloenelLbano,dondeyoprefiera.Peroyaseaenunpasoenelotro, podr volar directamente a Venecia. Es un viaje sin la menor complicacin. Intentar estar aqu siempre que vengas a trabajar en la fundicin de Murano, aunque slo sea para dos o tres das o unfindesemanalargo. ElrostrodeVanessaseilumin. Oh, Bill, ser fantstico poder vernos cada mes. Bueno, ms o menos. Pero cmo es que te trasladanaOrienteMedio?

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No quera volver a Bosnia, como ya sabes, aunque vuelve a haber conflictos all. Siempre los habr,enmiopinin.Ylosacuerdosdepazsonmuyfrgiles,esimprobablequeduren,sobretodo silastropasdela ONU se retiran. De todos modos, yo quera largarme de all, y Jack Clayton lo saba desde hace siglos. As que me pregunt si me gustara volver a Oriente Medio para encargarme de dar coberturainformativadetodalazona.Laconozcobien,yFrankieestenelLbano.Casisercomo estar en casa. Le dirigi una gran sonrisa. Ahora que lo digo, ya veo que me instalar en Beirut,conFrankie,enelhotelCommodore. Cundosereso,cario? A lo largo del mes de marzo. Estar en Nueva York haciendo el montaje y la edicin del especialenlaCNSamediadosdefebrero,ydespusmeir. CreaquelasituacinestabacalmadaahoraenOrienteMedio. Todo lo calmada que esa zona puede estar. Siempre hay conflictos de algn tipo en algn punto, ya sea en Irn, Libia, Arabia Saud, Siria, Israel o Irak. Donde sea. Los estallidos se suceden constantemente. Sitetrasladasallenmarzo,cundocreesquepodremosvolveraencontrarnosaqu? Bill la atrajo hacia s sonrindole y unas pequeas arrugas surcaron la comisura de sus ojos azules. Enmarzo,porsupuesto.Afinalesdemarzo.

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Venecia,marzode1996. Estsegurodequenohayningnmensajeparam?preguntVanessamirandofijamente alrecepcionistadelGrittiPalace. S, signora Stewart, no hay ningn mensaje. Su dbil sonrisa casi pareca de disculpa al aadir:Nadaenabsoluto.Ningnfax,nadadenada,signora. Gracias. Vanessasealejdelarecepcinysedirigiconpasorpidoalascensor. Unavezestuvoensuhabitacin,sesentantelamesadeescritoriosituadafrentealaventana ysequedcontemplandoelGranCanalconexpresinabstrada. Aquelsbadodefinalesdemarzosoplabaunabrisafresca,peroelsolhabasalidoyhabadado cierto resplandor a la tarde. Sin embargo, ella apenas se fijaba en el tiempo; sus pensamientos estaban centrados en Bill. Abri su agenda y mir la fecha. Era el 30 de marzo, y llevaba cuatro dasenVenecia,trabajandoenlafundicindeMurano.Billtendraquehaberllegadoeljuevespor latarde,elda28,paraencontrarseconellaypasarjuntosunfindesemanalargo. Pero haban transcurrido 48horas desdeentonces, y Vanessa no comprenda por qu no haba aparecido an. Al fin y al cabo, Bill no se encontraba en una zona de guerra ni corra peligro alguno. En Beirut reinaba la tranquilidad por el momento, l mismo se lo haba dicho. As pues, descartlaideadequelehubierasucedidoalgo. De repente se le ocurri que quiz se haba desplazado a otro lugar de Oriente Medio para cubrir algunainformacin. l le habahabladode Egipto y Sudncuando estuvoenNuevaYork en febrero. Slo se haban podido ver una vez en aquella ocasin porque Bill estaba muy atareado editandoelprogramaespecialsobreterrorismo,ydespussehabatenidoqueiraBeirut. S, sa sera la razn ms probable de su tardanza. Seguramente ahora mismo estara en un avin, volando hacia Venecia desde algn lugar lejano. Aquella idea la anim, pero al cabo de un instante volva a estar preocupada. Si se hubiera atrasado por motivos de trabajo, por qu no la haballamado? Conelentrecejofruncido,Vanessacogisuagendadetelfonosybuscatodaprisaelnmero del hotel Commodore de Beirut. Tras consultar la lista del hotel con los prefijos de ciudades extranjeras para llamadas internacionales directas, levant el auricular y marc el nmero de Beirutyacontinuacineldelhotel. Apenaspasaronunpardesegundoscuandooyalatelefonistadelhoteldecir: HotelCommodore. PngameconelseorBillFitzgerald,porfavor. Unmomento,porfavor. Oylasealdellamada.Selehizointerminable.Billnodescolg.Noestabaensuhabitacin. Nocontestadijolatelefonista.Deseadejarunmensaje? S.DgalequehallamadoVanessaStewart,porfavor.PuedelocalizarmeenelGrittiPalacede Venecia.

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A continuacin le dio a la operadora el nmero, colg y permaneci sentada, con la mirada clavadaeneltelfono. Al cabo de unos minutos, se levant y se acerc a la mesita. Cogi el mando a distancia del televisor y subi el volumen. El hombre del tiempo de la CNS estaba explicando el parte meteorolgico del fin de semana para Estados Unidos. Vanessa se sent en la cama y se pas variashorasviendolaCNS. Noticias internacionales. Noticias de Norteamrica. Noticias de economa. Noticias deportivas. PeroniunasolanoticiadeBillFitzgerald,elprincipalcorresponsalenelextranjerodelaCNS. Avanzada la tarde, y por ensima vez aquel da, comprob si tena alguna llamada en su contestador automtico del estudio de Manhattan y tambin en el de la casita de Southampton. NohabaningnmensajedeBill. Ms tarde pidi unos sndwiches, fruta y una tetera con t caliente. No haba probado bocado desde el desayuno y de pronto estaba hambrienta. Despus de su cena frugal estuvo viendo la CNS hasta altas horas de la madrugada, aunque apenas prestaba atencin, pues las noticias eran en su mayor parte repeticiones de las que ya haba visto antes, y adems, tena la mente en otras cosas. El domingo por la maana, tras tomar una taza de caf, Vanessa volvi a telefonear al hotel CommodoredeBeirutypreguntporBillFitzgerald. Denuevo,nadiecontestensuhabitacin. Esta vez, Vanessa pidi que le pusieran con Frank Peterson. Aferr el auricular con fuerza mientrasoalasealdellamada,esperandoquealmenosFrankrespondiera.Nofueas. Despusdeunossegundos,latelefonistavolviaponersealhabla. Losiento,seorita,porlovistoningunodelosdosest.Deseadejarunmensaje? S, para el seor Fitzgerald. Por favor, dgale que llame a Vanessa Stewart al Gritti Palace de Venecia. Vanessa pas un domingo espantoso, pendiente de que sonase el telfono y viendo los informativos de la CNS y la CNN en la televisin, alternando ambas cadenas. Volvi a llamar a Estados Unidos para comprobar los dos contestadores automticos, pero segua sin tener ningn mensaje. Ni una palabra de nadie. Incluso telefone a la seccin de noticias internacionales de la sede central de la CNS en Nueva York, pero se negaron a facilitarle informacin alguna acerca del paraderodeBill. A ltima hora de la tardeya haba perdido toda esperanza de que Bill llegara. De todos modos, ella deba partir hacia Nueva York el lunes por la maana, as que sac la maleta y comenz a hacer el equipaje. La embargaba un cmulo de sentimientos encontrados: frustracin, rabia, desilusin,inquietudyprofundoabatimiento. Aquella noche, al acostarse, Vanessa fue incapaz de conciliar el sueo. Se pas horas dando vueltasenlacama,desveladaeintranquila,rogandoquellegaralamaana.

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Al final debi de quedarse adormilada porque se despert con un sobresalto al rayar el alba. Tendida en la mortecina luz griscea, Vanessa finalmente reconoci lo que haba estado negando todoelfindesemana:laverdaderaraznporlaqueBillnohabaacudidoeraporqueyanoestaba interesadoenella.Suromancehabaacabadoparal.Terminado.Muerto. No,pens,yoleimportabademasiado.Estoyequivocada. Ysinembargo,enelfondosabaqueestabaenlocierto.Nohabaotraexplicacinposibleasu ausencia. Cerr los ojos y record todas las cosas que Bill le haba dicho: que la amaba... que la relacin significaba mucho para l... que iba muy en serio con ella... que no era ningn juego. Incluso la haba animado a divorciarse de Peter. Por qu le habra dicho todas aquellas cosas si no era lo quepensaba? Bueno, seguro que las pensaba en el momento de decirlas, le susurr aquella insistente voz interior. Tena mucha labia, era elocuente, desenvuelto. Estaba dotado de gran facilidad de palabra. Era hbil con todas aquellas maravillosas palabras que pronunciaba como si tal cosa. Acasotodoesonoformabapartedesutalento?Nolehabacontadolmismoque,siendonio, suabuelasoladecirquetenaunpicodeoro? Adems, haba otro factor a tener en cuenta. l volva a estar con Frank Peterson, su mejor amigo,sulterego.ElpropioBilllohabadescritocomounmujeriegoempedernidoconcomplejo incurable de donjun. sas haban sido sus palabras literales. A lo mejor se haban ido los dos por ah a pasar el fin de semana. Bill estaba muy unido a Frank y lo admiraba. Y quiz algunos de los hbitosdeFrankerancontagiosos. Derepentesesinticomounaidiota.SehabapasadocuatrodasallsentadaesperandoaBill, y l no se haba dignado siquiera a dar seales de vida. En su calidad de principal corresponsal en el extranjero de la CNS tena acceso al telfono dondequiera que se encontrara. Podra haberla llamadodesdecualquierlugar. Peronolehabatelefoneado,yesoeraunhechoquenopodaignorar. Unasbita sensacin de congoja le atenaz la boca del estmago y de pronto se dio cuenta de que estaba temblando. Los ojos se le llenaron de lgrimas y se incorpor en la cama enjugndoselas con una mano mientras encenda la luz y miraba el reloj. Eran las cinco. Se sent unos momentos en el borde de la cama tratando de serenarse. Por doloroso que le resultase, deba admitir que la haba dejado plantada. El porqu nunca lo sabra. Comenz a llorar de nuevo ydescubriquenopodaparar.

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Southampton(LongIsland),abrilde1996. Con el paso de los aos he descubierto que cuanto ms quieres a una persona, ms probable es que acabe decepcionndote le haba dicho su madre una vez, y haba aadido: Y en mi opinin,loshombresentiendenesomejorquenosotras.Poresotienenlaprecaucindenoponer toda la carne en el mismo asador. Recurdalo siempre, Vanny. No lo entregues todo por amor. Y notedejesembaucar. Pero ella lo haba dado todo por amor. Y se haba dejado embaucar. Y haba recordado las sabiaspalabrasdesumadredemasiadotarde. Eracierto?Loshombressecubranlasespaldasenloreferentealasmujeres?Eraesoloque Billhabahecho? Desdeluego,ellalohabaqueridomucho,habadepositadotodasuconfianzaenl.Yalfinall la haba decepcionado amargamente. Pero no, un momento, era mucho ms que decepcin, verdad? La haba humillado, la haba hecho sentirse como una idiota, incluso ridcula, y la haba herido tanto que crea que jams podra sobreponerse al dolor. Un dolor profundo... en lo ms hondodesualma. Haba sido tan sincera con l, le haba abierto su corazn, lo ms ntimo de su ser. Le haba dado a Bill todo cuanto tena por dar, mucho ms de lo que jams haba dado a ningn otro hombre,inclusoasumarido. Porlovisto,elamorylaadoracinquelehababrindadonohabansignificadonadaparal.Se habadeshechodeellaconlamismafacilidadconlaqueselahabaligadoenelbardelhotelGritti Palace. De improviso, record algo que l le haba comentado sobre Frank, algo acerca de que Frank evitabacomprometerseensurelacinconunamujer.Quiztodosloshombreshacanlomismo. Vanessa dej escapar un largo suspiro y continu caminando por las dunas, apesadumbrada y conlamenteanconfusaporeldolordelabandonodeBill. Era un da agradable y despejado de mediados de abril... un da fro, con un sol plido en un cielo plido. El ocano Atlntico estaba ms calmado de lo que haba estado durante das, pese al vientoquecomenzabaasoplar. Alz los ojos y contempl el cielo al or los chillidos de las gaviotas. Las observ revolotear y planearentrelasnubes. Una rfaga de viento la empuj hacia la playa. Se ci ms la gruesa trenca y meti sus manos enguantadasenlosbolsillos.Estabatanabatidaquesesentadeprimida. EraplenamenteconscientedequesuestadoanmicosedebaaBillFitzgeraldyaloquestele haba hecho. Le costaba creer que hubiera desaparecido de su vida de ese modo, pero as era. A vecesinclusotratabadedecirsequenoleimportaba.Peroclaroqueleimportaba. Su relacin amorosa haba sido tan intensa, tan sexual, tan apasionada en todos los sentidos y tan... arrolladora... l la haba enamorado perdidamente, se la haba llevado a la cama y luego la haba echado de su vida cuando se haba cansado de ella. As, sin ms. Se haba deshecho de ella de un plumazo. Acaso su relacin haba sido demasiado ardiente? Se haba consumido

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demasiadodeprisaparal?Noestabasegura.Cmopodravolveraestarsegura...denada...de ahoraenadelante? Vanessasinti que unas gotas delluvia le caanen la cara ylevant la mirada inmediatamente. Losnubarronesoscurecanelcieloblanquecinotornndolodeungrisplomizo,yderepentesevio eldestellodeunrelmpago,seguidoporelcrujidodeuntrueno. Gir sobre sus talones a toda prisa y volvi hacia la casita, situada al borde de las dunas. Lleg justoatiempo.Eraunchaparrn.Elcielosedesgarrycomenzallovertorrencialmente. Cerr la puerta con llave tras ella, se quit la trenca y entr en la biblioteca. Encendi las lmparas, prendi una cerilla y acerc la llama al papel y los troncos de lea que Mavis haba apiladoenlachimenea. Desde que Vanessa haba regresado, Mavis Glover haba cogido la costumbre de ir casi cada da, mimndola y trayndole fruta, verdura y otros comestibles. En una ocasin Mavis incluso se haba ofrecido a recogerle los peridicos y revistas, pero Vanessa le haba dicho que no se molestara.Noestabainteresadaenelmundoexterior;sehabaaisladodelporcompleto. A su regreso de Venecia se haba instalado de forma permanente en Southampton. Se haba convertido prcticamente en una ermitaa. Haba desconectado el telfono y desenchufado la radioyeltelevisor.Dehecho,sejurnovolveramirarlatelevisinentodasuvida. No mantena contacto con nadie. Desapareci del mapa. La nica persona a la que vea o con quienhablabaeraMavis. Estoy lamindome las heridas, pens mientras se dejaba caer en el sof, frente al fuego. Lamindomelasheridascomounanimalenfermo. La verdad era que no quera ver a nadie, ni siquiera a su madre. El mundo haba dejado de existirparaella. Peter le haba enviado los papeles del divorcio; haban llegado el da anterior por correo urgente. Vanessa se haba echado a rer con una risa lgubre y sardnica al verlos. Como si importasen ya! Haba presionado para conseguir el divorcio cuando Bill formaba parte de su vida, yahoral,alparecer,sehabadeshechodeella. La rabia se aviv de nuevo en su interior, y con ella volvieron las lgrimas ardientes, incontenibles. Hundiendo el rostro en los cojines, llor desconsoladamente hasta creer que ya no lequedabanlgrimas. Vanessa se incorpor con un sobresalto. El fuego casi se haba apagado. Ech un vistazo a la repisadelachimeneaymirelreloj.Eranlascinco.Horadeiratrabajar. Se levant del sof con aire cansino, mir por la ventana y vio que haba dejado de llover. El cielovespertino,ahoralimpiodenubesoscuras,volvaaestardespejado. Tras ponerse la trenca, cruz lentamente el jardn de csped en direccin al granero rojo y se detuvo un momento al pasar junto al pequeo bosquecillo de rboles que haba a la izquierda de la casa. Aos atrs, su madre haba plantado cientos de narcisos, y Vanessa haba aadido ms desdequelacasitahabapasadoaserdesupropiedad. Muchos de los narcisos se erguan con sus cabezas doradas, mecidas por la brisa, como plidas almenaras amarillasbajola suave luz.Estaban exuberantes y tenan un aire primaveral y hermoso

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a los pies de los rboles. A Vanessa se le saltaron las lgrimas. Se limpi las mejillas hmedas con lapuntadelosdedosycontinucaminando. Ya en el taller, se concentr en el trabajo. Encendi la luz que haba sobre la mesa de dibujo y en seguida estuvo enfrascada trazando bosquejos con agilidad, dibujando esferas y globos, explorando el sinfn de formas que le venan a la cabeza hasta dar con las que quera. Finalmente sedecidiporlasfigurasovaladasyenformaderin. El trabajo se haba convertido en su salvacin. Le costaba mucho conciliar el sueo por la noche,asquehabainvertidosurutinacotidiana.Decincoaoncedibujababocetosenelgranero. Tomabaunacopaycenabaamedianoche,yacontinuacinseponaaleerhastaqueelcansancio finalmenteseapoderabadeella,aaltashorasdelamadrugada. Y cuando los bocetos sobre papel estaban preparados, trabajaba en la fundicin, en el soplado de las piezas de cristal. Mientras lo haca, sola preguntarse cmo podra regresar alguna vez a Venecia. Tendra que hacerlo a causa desu trabajo, pero saba que deba buscar otro hotel donde alojarse.JamsvolveraaponerunpieenelGrittiPalace.

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Beirut,abrilde1996. T estabas all, Joe! Qu pas realmente? exclam Frank Peterson alzando levemente la voz. Tena el semblante plido y pareca tenso y preocupado. Inclinndose sobre la mesa, clav la miradaenJoeAlonzo.QudemoniosleocurriaBill?inquiridenuevo. Joesacudilacabeza.Parecaalbordedelaslgrimas. Ya te lo he dicho, Frank, todo sucedi en un abrir y cerrar de ojos, antes de que tuviese tiempo para darme cuenta de nada. Estbamos en Beirut occidental, no muy lejos de aqu, cerca de la mezquita. Bajamos todos del coche: Mike, Bill y yo. Bill ech a andar hacia la mezquita mientras Mike y yo sacbamos el equipo del maletero. De pronto se detuvo en silencio un Mercedes enorme, salieron tres hombres jvenes, agarraron a Bill y lo metieron a la fuerza en el coche.EntonceselMercedessalidisparado. Y no los seguisteis! le recrimin Frank en tono duro y crispado mirando fijamente al tcnicodesonidodelaCNS.PorelamordeDios,Joe! Los,los,Frank.Meimaginoloqueestarspensando,perolaverdadesqueMikeyyonos quedamospasmadosunsegundo.Nopodamoscrernoslo. Yporesonoreaccionasteis. S que lo hicimos, pero no con la suficiente rapidez! Al cabo de unos segundos subimos corriendo al coche y salimos tras el Mercedes, pero no hubo manera de encontrarlo. El maldito cochehabadesaparecido,literalmente,comoporartedemagia. Estos terroristas conocen como la palma de la mano todas las calles laterales y callejuelas traserascomentFrankaltiempoqueobservabaconexpresinpensativaaJoe.YsityMike no hubieseis estado sacando el equipo del maletero enese momento,probablemente tambinse oshabranllevadoafirmenuntonomssosegado. Y que lo digas! exclam Mike Williams detenindose ante la mesa a la que Frank y Joe estabansentados,enelbardelMarriott,eneldistritoHamradeBeirut. FrankselevantcomounresortealveraMike,letendilamanoyselaestrech. Sintateconnosotros,Mike.EstabahablandoconJoesobreelsecuestrodeBill. Menuda pesadilla... Estamos todos destrozados... Mike se dej caer pesadamente en la silla.Parecaexhaustoypreocupado.CundohasvueltoaBeirut,Frank? Anoche. Regres de Egipto. Estaba all cubriendo una informacin cuando estall el nuevo conflicto entre los israeles y Hezbol. La guerra civil haba acabado, la situacin iba mejorando, y de pronto empiezan de nuevo las escaramuzas. Aunque pensndolo bien, de verdad cesaron algunavez? Lo dudo repuso Mike. Aun as, es la primera vez en catorce aos que los israeles han bombardeado Beirut directamente. Y nada menos que con misiles Hellfire guiados por lser, lanzados desde cuatro helicpteros artillados situados cerca de la costa. Me qued de piedra cuandosucedi,hacedosdas. S, pero la verdad es que los israeles respondan a los ataques de Hezbol contra Israel sealJoerpidamente.
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Frankasinti. YdespusdelataqueisraelcontraBeirut,Hezbolcontraatacayerlanzandootroscuarenta misilessobreelterritoriodeIsrael.Laguerradedesgastecontina. Apenas cambia nada murmur Mike y, tras indicarle a un camarero que se acercara, le pidiunwhiskyescocsconhielo. No poda crermelo cuando vi la noticia sobre el secuestro de Bill en la CNS dijo Frank. Dios mo, yo acababa de dejarle cuando lo cogieron. Me march de Beirut el 27 de marzo, y lo secuestraron al da siguiente. Y durante la mayor parte del tiempo que estuve fuera pensaba que seloestabapasandodemaravillaenVenecia. No lleg a ir a Venecia repuso Mike. Como podrs comprender, la cadena ocult la noticia durante unos das, con la esperanza de que lo soltasen rpidamente. Al ver que no lo hacan,difundieronlanoticiaenseguida. Quinestdetrsdelsecuestro?Habisodoalgo?tanteFrank. No,nadarespondiJoe. Acabo de hablar por telfono con Jack Clayton explic Mike. La cadena an no tiene informacin. Nadie lo ha reivindicado, como suelen hacer esos cabrones. Es bastante misterioso. Todoslosgruposterroristasguardanunsilenciototal,segnNuevaYork. Tienen que haber sido los de Hezbol afirm Frank en tono enterado. Mir a Mike y luego aJoe,levantandolaceja.Quinsino? Tienes razn convino Joe. Eso mismo pensamos Mike y yo. Creemos que al menos la Yihad Islmica est detrs de todo esto. Tsabes mejor que nadie, Frank,que el brazo armado de Hezbol est repleto de chiflados. Son los quesecuestraron a Terry Anderson y a William Buckley, ynosedistinguenporliberarrpidamenteasusrehenes. MantuvieronsecuestradosieteaosaTerryAndersonmusitFrank. No me lo recuerdes repuso Mike en tono grave. Por cierto, hemos estado en contacto conlamadredeBill. YolatelefonedesdeEgiptodijoFrank.Lallamencuantosupeloocurrido. Esincreble laenterezaconlaqueestllevandoelasunto. ProcuramosllamarlacadadosotresdasaadiJoe. Pordesgracia,nolepodemosdecir grancosa. El hecho de que la llamis la ayuda mucho, de eso estoy seguro. Frank levant su vaso y apurdeuntragoelrestodelwhisky. Se reclin sobre el asiento y pens en Vanessa durante un momento. Llevaba das intentando localizarla,peronocontestabanniensuestudiodeNuevaYorknienlacasitadelosHamptons. QuesthaciendolacadenaparatratardeencontraraBill?pregunt. NopuedenhacergrancosacontestMike.SehadifundidolafotodeBillportodoBeirut, por todo el Lbano, a decir verdad. Y han ejercido una gran presin sobre el gobierno libanes y el sirio, ya desde el primer momento. Aunque la noticia del secuestro no se hizo pblica de inmediato, los mandamases de la CNS intervinieron en seguida, el mismo da en que Bill fue apresado.

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Y tambin presionaron a la Casa Blanca. Admitmoslo, Frank, nadie puede hacer nada hasta que el secuestro sea reivindicado por alguna organizacin. Slo entonces el gobierno de Estados UnidosylacadenapodrnempezarapresionarparaqueliberenaBill. Y yo que sola decirle en broma que estaba hecho a prueba de balas murmur Frank, y se interrumpi cuando Alian Brent, el corresponsal de la CNN en Oriente Medio, se detuvo ante la mesa. Acabamos de recibir una informacin de ltima hora les dijo. Hezbol ha reivindicado la autoradelsecuestrodeBillFitzgerald. Oh,Diosmo!exclamFrank. Cuntohacedeeso?preguntJoe. AlianBrentechunvistazoalreloj. Ahorasonlassiete.Alrededordelasseisymedia,msomenos. Mark Lawrence, quien cubra el secuestro de Bill para la CNS, apareci en la puerta del bar. En cuantodivisalequipodelaCNSjuntoconFrankyAlianBrentseacercatodaprisa. Supongo que te has enterado de que la Yihad Islmica tiene a Bill en su poder le dijo a Mike. Srepusoste.Aliannosloacabadedecir. Dios quiera que Bill est bien exclam Frank. Dios mo, que Bill est bien. Es un grupo fantico,inestableeimpredecible. Siempreestabaaoscuraseneldiminutocuartuchosinventilacin. Haban clavado viejos tablones de madera sobre las ventanas y slo se colaban delgados hilos deluzporlasrendijas. BillFitzgeraldsegircondificultadenelestrechocamastro.Susmovimientosestabanlimitados por las esposas y las cadenas que le haban colocado en los tobillos. Tras conseguir finalmente tumbarsedeespaldas,sequedmirandoeltechomientrastratabadecalcularqudaera. Haba intentado conservar la nocin del tiempo desde el principio del secuestro; calculaba que haban transcurrido casi dos semanas. Cuando les preguntaba a sus diversos guardianes, stos se negabanaresponderle.Lonicoquedecanera:Cierraelpico,cerdoamericano! Se senta sucio, y pens que ojal le permitieran darse otra ducha. Slo le haban dejado ducharse en dos ocasiones desde que lo haban apresado. Su ropa estaba tan mugrienta que les haba suplicado quele dieran una muda limpia, a lo cual haba accedido el da anterior uno de sus guardianes. Por fin. Le haba arrojado unos calzoncillos de algodn, una camiseta y unos pantalones tambin de algodn, y le haba desencadenado para que pudiera cambiarse. Las prendaseranbaratas,perofueunaliviotenerlas. Notenalamenorideadedndeestaba,nidesiseencontrabaenBeirutoenelvalledeBekaa, ellugardeincubacindelasactividadesdeHezbol,bajoelcontroldedichamiliciayconelapoyo deIrn.Allhabanmantenidosecuestradosamuchosrehenes. Bill ni siquiera saba por qu le haban apresado, salvo que fuese por el hecho de ser norteamericano y periodista. Pero estaba seguro de una cosa: la identidad de sus secuestradores. Eran integrantes jvenes de la Yihad Islmica, el brazo armado terrorista de Hezbol, y eran
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peligrosos. Algunos estaban algo locos, con los nervios a flor de piel, y eran capaces de cualquier cosa. Lo mantenanencadenado,leinsultaban,leapaleabancadada,yapenasledabandecomerni de beber. La escasa comida que le proporcionaban estaba pasada y era prcticamente incomible. Pero a pesar de los continuos malos tratos que le infligan, no dejara que le quebrantaran el espritu. Billprocurabamantenerlamenteocupadacomobuenamentepoda. Sobre todo pensaba en su hija, en su madre y en Vanessa, la mujer a quien amaba. Estaba preocupadoporellas,porcmoestaranreaccionandoantesusecuestro,porcmolosoportaban. Tenafeenellas,sabaqueseranfuertes;inclusosuhijitaserafuerte. Tendido y con la mirada clavada en el sucio techo, visualiz el rostro de Vanessa, proyect su imagenenl. Qu hermosa era, qu especial, y cunto la quera! Y qu afortunado era al haberla encontrado. Saba que tendran una vida maravillosa juntos. Lo primero que hara cuando recuperase la libertad sera tener un hijo con ella. Vanessa lo deseaba tanto... se lo haba dicho la ltimavezquehabanestadojuntos. Durantelosprimerosdasdesucautiveriosehabapreocupadomuchoporella,puessabaque estaba sola en Venecia, aguardndolo, y sin tener la ms remota idea de por qu no haba aparecido. Billoylallavegirarenlacerradura.Fijlosojosenlapuertaysearmdevalorpreparndose pararecibirlapalizadiaria.Alaluzmortecinavioaunodesuscaptoresentrarenlacelda. Vendar los ojos espet el joven acercndosele al tiempo que le sealaba el trapo mugriento. Porqu?preguntBillintentandoincorporarse. No hablar, cerdo yanqui! Espa yanqui! grit el joven atndole con fuerza el trapo en tornoalosojos. Actoseguidotirdelparaquesepusieraenpieylehizosalirdelacelda. Adondemellevis?inquiriBill. Nohablar!vociferelterroristapropinndoleunempujn.

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Southampton(LongIsland),abrilde1996. Vanessa se incorpor de un brinco. Desorientada, parpade mientras miraba a su alrededor en labiblioteca.Elsonidoapagadoylejanoquelahabadespertadocontinuaba. Se levant, cruz la estancia a toda prisa y sali al vestbulo. De inmediato, el ruido son ms fuerteyentoncessediocuentadequealguienestabaaporreandolapuertaprincipaldelacasita. Ya voy! grit mientras atravesaba corriendo el vestbulo. Abri la puerta y, para su sorpresayconsternacin,seencontrfrentealamadredeBill. Dru!exclamcompletamentedesconcertada.Hola!Llevasratollamandoalapuerta? Al ver que la madre de Bill no responda y se limitaba a mirarla fijamente con expresin ausente,Vanessaprosigui: Porquhasvenidoaverme?Quhacesaqu? Frunci el entrecejo con preocupacin al reparar de pronto en el rostro demacrado y en los ojosenrojecidosdeDru.Tambinadvirtiqueparecaterriblementedelgada. Dru,quocurre?preguntentonoapremiante. Dru se apoy en la jamba de la puerta y de repente pareci quedarse sin aliento, como si le costararespirar.Logrbalbucir: Puedoentrar,Vanessa? Qumaleducadasoy.Pasa,porfavor.Puedoofrecertealgo? Unvasodeagua,porfavor.Tengoquetomarmeunapastilla. Vanessa cogi a Drucilla del brazo y la hizo entrar en la casa. Tras llevarla a la sala de estar y ayudarlaasentarse,fuealacocinaaporagua. Volvi al cabo de un momento. Le dio el vaso a Dru, esper a que se tomara la pldora y entoncesdijo: Saltaalavistaqueestsmuydisgustadaporalgo.Dequsetrata? Observndola fijamente, Drucilla Fitzgerald comprendi con un estremecimiento que Vanessa desconocaloquelehabaocurridoaBill.Noalcanzabaacomprendercmoeraposiblequenose hubieraenterado,peroaunasestabaseguradequeeraverdad.Drunosabacmodecrselo.Los ojosselellenarondelgrimasyseaferrambasmanosparaimpedirqueletemblaran. VanessasedisponaapreguntarledenuevoporquestabatanafectadacuandoDrucarraspe, alargelbrazoycogilamanodeVanessaentrelassuyas. LlevodasintentandolocalizarteportelfonodijolentamenteDru,casienunsusurro. Sin poder contenerse ya ms, estall en llanto. Rebusc en los bolsillos de su chaqueta de lana ysacunpauelo. He desconectado el telfono le explic Vanessa, y al decir aquellas palabras la invadi una terriblesensacindemalpresagio.EsBill!LehapasadoalgoaBill,verdad? Dru continu llorando, sin apenas poder controlar los sollozos, con lo que su dolor se hizo an mspatente. VanessasesentasuladoenelsofypasunbrazoalrededordeloshombrosdeDru.
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No s absolutamente nada de lo que ocurre fuera, Dru. No slo he desconectado el telfono sino que tampoco he visto la televisin. Llevo las dos ltimas semanas aislada por completo del mundoexterior. Dru se volvi hacia ella para mirarla, con su plido rostro surcado de lgrimas. Los labios comenzaronatemblarle. Ha muerto dijo con voz casi inaudible. Mi hijo ha muerto. Me han arrebatado a mi nico hijodelamaneramscruel.Oh,Vanessa...Vanessa...Porqulohanmatado?Lepegaronuntiro. Nuncavolver.Sehaido.Diosmo,quharemossinl? Se ech a llorar de nuevo, rodendose con los brazos y doblndose en dos entre sollozos. Su penaerainsoportable. Vanessa miraba atnita a Dru. Se haba quedado helada, estupefacta, aturdida por el impacto delanoticia.Duranteunmomentofueincapazdereaccionar.Losojosselellenarondelgrimasy comenzatemblardepiesacabeza.Porfindijo: Noloentiendo...quinhamatadoaBill? Al pronunciar aquellas palabras se le quebr la voz y ya no pudo continuar, sino que se aferr confuerzaaDru.Lasdosmujeresseabrazaron,llorando. Finalmente,entrelgrimas,Drulogrdecir: HasidoHezbol.LaYihadIslmica.SecuestraronaBill,Vanessa.Ahoramedoycuentadeque nolosabas,puesdelocontrariohabrasvenidoavernosaHelenayam,paraestarconnosotras. Cundo? exclam sin aliento Vanessa. Cundo lo secuestraron? pregunt con voz temblorosaylgrimasenlosojos,aunqueconocalarespuestaantesinclusodequeDruhablara. El 28 de marzo contest Dru. Era un jueves. Lo apresaron aquella maana en Beirut. EstabaconJoeyMike,losdelequipoinformativo... Oh,Diosmo!Diosmo!gimiVanessacubrindoseelrostroconambasmanos, tratando de contener las lgrimas. Resbalaron entre sus dedos y cayeron sobre su camisa de algodn, dondedejaronpequeasmanchashmedas.YoleestabaesperandoenVenecia,ynoapareci! Pens que haba perdido inters en m, que lo nuestro se haba acabado. Pero l no pudo ir, verdad?Oh,Dru,Dru... No, no pudo. l te amaba, Vanessa, quera casarse contigo. Me lo dijo. Tambin me cont queestabascasadayquetratabasdeobtenereldivorcio. Vanessatragsaliva. Billeramoyyosuya.Nospertenecamoselunoalotro.Cmopudeolvidareso? DrucillasuspirycontemplcontristezaelsemblantedeVanessa. Cuandoestamosenamorados,todosiempresevivemuyintensamente... Le quiero con todo mi corazn. Jams deb haber dudado de l mientras le esperaba en Venecia.Debhabercomprendidoquealgoterriblelehabasucedido,algoajenoasuvoluntad. Druguardsilenciounossegundos,yacontinuacindijoconvozqueda: Tesentasherida. Derepente,Vanessavolviaperderelcontrolycomenzalloraramargamente. Cundoledispararon?preguntentresollozos. No estamos seguros. A Dru le resultaba difcil continuar. Se llev una mano trmula a la boca y tard unos momentos en recuperar el dominio de s misma. Entonces prosigui
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lentamente: Andrew Bryce, el presidente de la CNS, y Jack Clayton, el jefe de informativos de Bill, vinieron a verme ayer. Hizo una pausa, respir hondo y aadi: Vinieron para decirme personalmente que la Yihad Islmica acababa de anunciar que haban ejecutado a Bill. Dejaron su cadverenlaembajadafrancesaenBeirut,ystalohaentregadoalhospitalnorteamericanopara queseadevueltoacasa. Peroporqulehanmatado?exclamVanessa.Porqu,Dru? Andrew y Jack no lo saben. Nadie lo sabe. La Yihad Islmica no ha dicho nada. No ha dado ningunaexplicacin. Las dos mujeres que queran a Bill Fitzgerald permanecieron sentadas juntas en el sof, sin hablar,perdidasensuspropiospensamientosapesadumbrados,compartiendoensilenciosudolor ysuafliccin. Alcabodeunrato,VanessamiraDruylepregunt: DndeestHelena? Druvolviataparselabocaconlamanoylaslgrimasasomarondenuevoasusojos. La he trado conmigo musit tras un momento. Se me parta el corazn de dejarla. Est paseandoporlasdunasconAlice,laniera.Lachiquillaestdestrozada,adorabaasupadre. Vanessa asinti con la cabeza. Se puso en pie, cruz la habitacin, se acerc a la ventana y se qued contemplando las dunas con la mente repleta de Bill y del amor que ambos haban compartido.Pensenlania.Ytomunadecisinrepentina. SevolvihacialamadredeBill. Creo que Helena y t deberais quedaros aqu conmigo unos das, Dru. Bill querra que estuviramosjuntasledijo. Ms tarde,aquellanoche, ya a solas ensu dormitorio, Vanessalloruna vez mspor Bill. Llor por haber perdido al hombre a quien amaba, por la vida que nunca compartiran, y por los hijos queyanuncatendran. Fue una larga noche de lgrimas y angustia. Hubo un momento en que el sentimiento de culpa surgi en el fuero interno de Vanessa, pero lo aplast antes de que arraigara. Era una prdida de tiempo absurda sentirse culpable por haber dudado brevemente de Bill. l habra sido el primero endecrselo,talcomohabahechosumadre. Mientras amaneca sobre las dunas, Vanessa comprendi que su dolor durara largo tiempo, y que deba dejar que siguiera su curso. Bill Fitzgerald haba sido el amor de su vida, y lo haba perdidoenunabrirycerrardeojos.Lohabaperdidoacausadelalocuradeunosseresenelotro extremodelmundo.Noerajusto,carecadesentido.Erademasiadojovenparamorir. No debera haber sucedido, pero haba ocurrido, y ella se haba quedado sola. Al igual que la hija y la madre de Bill se haban quedado solas, y se sentan desposedas y perdidas sin l. Ahora ellas eran la principal preocupacin de Vanessa. Hara lo que Bill hubiera deseado que hiciera: consolarlasydarlesnimo. Ambaslanecesitaban.Yellalasnecesitaba.

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Me alegro de que Alice te hicieracaso, Dru, y finalmente se decidieraa irse de vacaciones dijo Vanessa mientras remova la sopa de pollo que estaba cocinando. Habra sido absurdo que lasanularacuandoyalotenatodoorganizado.Ahoraquelopienso,nocomentadondepensaba ir.Drunorespondi. Dime, adnde iba? pregunt Vanessa. Al advertir que Dru segua sin contestar, se dio la vueltayexclam:Diosmo!Qutepasa? Solt la cuchara de madera y cruz la cocina a toda prisa. Drucilla estaba reclinada en el respaldo de la silla, lvida, con el semblante blanqusimo en contraste con su cabello pelirrojo. Se doblehizounamuecadedolor. Vanessaseinclinsobreella. Dru,quteocurre? Meduelemucho.Elpecho.Yelbrazoizquierdo.Creoqueesuninfarto. No te muevas! Voy a por el coche. El hospital de Southampton no est lejos de aqu; en Meeting House Lane. Slo tardaremos unos minutos en llegar. T no te muevas, Dru. De acuerdo? Druasinticonungestodecabeza. Vanessa fue corriendo al garaje, sac el coche, lo aparc cerca de la casita y despus cruz el jardnatodavelocidadendireccinasutaller.HabadejadoaHelenadibujandoallantes.Abrila puertayledijo: Helena,vamos,tenemosqueirnos! Adnde? Alhospital.Tuabuelanoseencuentrabien. Voy grit la nia, que se baj del taburete de un brinco y sali a toda prisa. Es su corazn? S,ellacreequesrepusoVanessacogindoladelamanoyechandoacorrerhacialacasita. Subealcoche,cielo.Yovendrdentrodeunmomentoconlaabuela. Mientras hablaba, ayud a Helena a subir al asiento trasero y le abroch el cinturn de seguridad. Al entrar en la casa, Vanessa cogi su bolso del armario del vestbulo y se precipit hacia la cocina.Druestabaechadahaciaadelanteenlasilla,rodendoseanconlosbrazos. Dru,teencuentraspeor?lepreguntVanessainclinndosesobreella. No.Igual. Podrsllegarhastaelcoche?S,Vanessa.SimeayudasmurmurDruconvozdbil. Lasdosmujeressalieronlentamentedelacocinaysedirigieronalcoche. Procura no preocuparte. Te pondrs bien dijo Vanessa mientras le abrochaba el cinturn deseguridad,rezandoparaqueasfuera. Ycontinurezandodurantetodoeltrayectohaciaelhospital.
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La seora Fitzgerald efectivamente ha sufrido un infarto, aunque por suerte no ha sido muy grave le dijo la doctora Paula Matthews a Vanessa al tiempo que la llevaba a un lado de la sala deespera.Sepondrbien,perodebercuidarse. S, comprendo, doctora Matthews. Me encargar de que lo haga. Mientras tanto, cunto tiempotendrquequedarseenelhospital? Unos das, cinco como mximo. Est ingresada en la unidad de cuidados cardacos, ms que nada para tenerla bajo observacin y que descanse. La doctora sonri a Vanessa y mir a Helena, que estaba sentada en una silla cerca de la ventana. Nunca haba visto a una nia tan preciosacoment.Esustedmuyafortunada. SmusitVanessasinsaberqumsdecir. Bueno, s que la seora Fitzgerald est deseando verlas a las dos, as que permtame acompaarlasasuhabitacin. Momentos despus, Vanessa y Helena estaban sentadas junto a la cama donde yaca Drucilla, plidayabatida. Siento muchsimo haberte causado tantas molestias, Vanessa dijo Dru en voz baja. Menudoestorbosoy. No seas tonta exclam Vanessa. No eres ninguna molestia. Adems, Helena y yo vendremosavertecadada. YVanessadicequetetraeremoscosasintervinoHelena,comolibrosyrevistas.Sonri asuabuela.Ytambinflores,abuelita. Gracias,cariomurmurDru. Haz el favor de no preocuparte por Helena dijo Vanessa, al tiempo que le coga la mano a Druyselaapretabaconfuerza.Ellanoesningunamolestia.Estaremosbienjuntas. Perotutrabajo...comenzadecirDruconexpresinpreocupada. Puedo hacer mi trabajo y ocuparme de Helena le asegur Vanessa. T limtate a pensar entimismayarecuperarte. Noscmodartelasgracias. Notienesquedrmelas,Dru,losabes.Ypuedescontarconmigosiemprequemenecesites. Billmedijoqueerasunamujercariosa,ytenarazndijoDru. Gir el rostro un momento parpadeando para contener las lgrimas. Entonces, volvindose paramiraraambas,seobligaesbozarunasonrisa. Un hospital no es sitio para vosotras dos afirm. Ahora id a almorzar. Ya nos veremos maana. Media libra de arroz de dos peniques, media libra de melaza. Mzclalo bien para que est bien rico. Salta la comadreja! canturre Vanessa, bailando en crculo por la habitacin con la nia,cogidasambasdelasmanos. Helena se ech a rer, para gran alivio de Vanessa. Se haba pasado toda la maana hecha un mardelgrimas,enunareaccinrepentinaalainesperadaseparacindesuabuela,ingresadaen el hospital el da anterior. El infarto de Dru, con la muerte de Bill an tan reciente, haba sido demasiadoparalapequea.
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Vanessa comprenda la preocupacin de Helena por su abuela, pero no haba logrado detener el llanto de la nia ni consolarla. Al menos hasta ese momento. La cancin infantil pareca haber ayudado,habatradounachispadeanimacinalosojosdelapequea. QucancintangraciosadijoHelena.Quesunacomadreja? Unanimalitopeludoconcolaqueviveenelbosque. Cmosabesestacancin? Cuando yo tena seis aos viv una temporada en Londres con mis padres, y tena una niera inglesa.Ellameenselacancin. Melapuedesensearam? Claro. Canta conmigo, Helena. Vamos all. Media libra de arroz de dos peniques, media libra demelaza.Mzclalobienparaqueestbienrico.Saltalacomadreja! Helena cant con ella y giraron una y otra vez en crculos cogidas de las manos. Al cabo de media docena de veces, Helena se saba la letra, la haba memorizado. Ri con alborozo y bati palmas. Selacantaralaabuelitacuandovayamosaverlaalhospitalestatarde. Esunaideaestupenda,princesa. La sonrisa se desvaneci del rostro de Helena, que se apart bruscamente de Vanessa y se la quedmirandoconrencor. Qutienes?Qutepasa? No me llames princesa. Slo pap me llama as. Es su nombre grit indignada la nia, y estallenllanto. Losiento,Helena.Nolosaba.Nollores,cario,porfavor. PeroHelenanopodadejardellorar,yseaferraVanessacomosinofueseasoltarlanunca. Vanessa la abraz, le acarici suavemente la espalda tratando de consolarla, de calmarla, al tiempoquelaarrullaba. Alcabo de un buen rato, los sollozos disminuyeron y Helena setranquiliz. Vanessala cogi de lamano,lallevhastaelsofdeltallerylasentjuntoaella.Sacunpauelodepapeldelacaja quehabasobrelamesita,leseclaslgrimasylaestrechentresusbrazos. Dentro deun ratito iremos al pueblo y tomaremos una hamburguesa para almorzar. Qu te parece? Puedocomerpatatasfritas? Claroques. Yunhelado? Vanessalesonri. S,siteapetece. Helena hizo un gesto afirmativo con la cabeza. Entonces se mordi el labio con expresin repentinamentellorosadenuevo. Qupasa,cielo? La abuelita va a...? El labio inferior comenz a temblarle y unos lagrimones se deslizaron porsuslargaspestaas.Laabuelitavaamorirse? No!Claroqueno!Noseastonta!
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Lagentesemueredeunataquealcorazn,Vanessa.LaabueladeJennifersemuri. QuinesJennifer? Miamiga. Bueno,puestuabuelanovaamorirse,esoteloprometo. Peroestenelhospital. Yalos,yseestponiendobien.Ayerteexpliququelaraznporlaquelaabuelaestaren el hospital hasta el viernes es porque necesita descansar. Nada ms. El ataque al corazn no fue grave,cielo.Confaenm,sepondrbien. Leestnarreglandoelcoraznenelhospital. EsoesmusitVanessadirigindolealaniaunasonrisatranquilizadora. Elcorazndelaabuelitaseharoto.Serompielotroda,cuandovinieronesoshombres. Hombres?repitiVanessa,desconcertadaporunmomento. Loshombresdeltrabajodepap.Losdelatele. Ah,s,claro. Ledijeronquemipaphabamuertoyesolerompielcorazn. S,cario. HelenalelanzunamiradapenetranteaVanessa. Papestenelcielo? Vanessatragsaliva. Sfuetodocuantopudodecir. Lapequeacontinumirndolaconatencin. Conmimam? Ases.AhoraestnjuntosrepusoVanessaesforzndoseporcontenerelllanto. Cundovolverpap,Vanessa? Bueno... vers... es que... no podr volver, Helena. Va a quedarsecon tu madre... Va a cuidar deella.Vanessavolvilacaraenjugndoselaslgrimas. Helenapareciconfusayfruncielentrecejo. Yoquieroquepapmecuideam. Los,los,peronopuede,cario,ahoramismonopuede.Laabuelacuidardeti. Peroysiellatambinsemuere? Nolohar. Cmolosabes? Simplementelos,Helena. Porqumataronamipapesoshombres? Porquesonhombresmalos,cario. HelenamirfijamenteaVanessayseechallorardenuevo. Quieroquevuelvamipap.Hazquevuelva,Vanessa. Chsss, chsss, no llores, cario musit Vanessa tratando de sosegarla. Yo estoy aqu. Yo cuidardeti.
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HelenaseapartymiraVanessaalosojos. Podemosvivircontigo? Vanessasequedsorprendidaporunmomento,yentoncesrepuso: Esotendremosquediscutirloconlaabuela. Helenaasinticonlacabeza. Por cierto, adnde ha ido Alice de vacaciones? pregunt Vanessa queriendo cambiar de temaparadistraerlaatencindeHelena. AMinnesota.Averasumamyasushermanos.Alicetieneunabisabuela,yesdeSuecia. CuntamemscosasdeAlice. Pues me lleva al cole y luego va a buscarme, y tambin me lleva a Central Park y juega conmigo. Vanessa se reclin en el sof, aliviada al ver que la pequea de seis aos parloteaba normalmenteyquehabalogradodistraerla.

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Elviernesporlamaana,aDrucillaFitzgeraldledieronelaltaenelhospitaldeSouthampton. VanessayHelenaestabanallpararecogerlayllevarladevueltaaVillaBedela,entrelasdunas. Tras almorzar juntas las tres, Vanessa envi a Helena a dibujar y pintar en el taller. Necesitaba estarunratoasolasconDru,puesquerahablarconella. Helenaesunaniaencantadora,puedesestarorgullosadeellacomentVanessamientras se tomaban tranquilamente una infusin de hierbas en la sala de estar. Nos hemos hecho muy buenasamigas. Drusonriyasinticonlacabeza. Lo s. Me lo ha dicho, y me ha cantado la cancin que le enseaste. Se lo ha pasado bien contigo,Vanessa.Mealegromuchodequenotehayacausadoningnproblema. No, en absoluto, Dru repuso Vanessa, e hizo una pausa antes de proseguir. Pero creo... Sacudilacabeza.Ibaadecirquecreoquehayunproblema,peronoesesoloquepretenda decir. Drufruncielentrecejoconexpresinperpleja. Quesloquequieresdecirme,Vanessa? Recuerdo que de nia me preocupaba por un montn de cosas. Todos los nios se preocupan;Helenasepreocupa. Pormisalud.Terefieresaeso? S.Losniospuedensentirseinsegurosconfacilidad,yamenazados,cuandosuspadresestn enfermosoenelhospital.YcreoqueHelenasesientemuyvulnerable. S, estoy segura de que s, pero ahora que he salido del hospital se le pasar. Sin embargo, necesitarmuchotiempopara...superarlamuertedesupadre.ADrucillaselehizounnudoen la garganta. Transcurri un momento antes de que aadiera con suavidad: A todas nos llevar muchotiempo. S, mucho... dijo Vanessa con un hilo de voz mientras se levantaba y se acercaba hasta la ventana. Contemplelmar,deunazulintensoaquellaclidatardedeprincipiosdemayo,baadodeluz, ya no inhspito y sombro. Visualiz el rostro de Bill; siempre lo tenaen sus pensamientos. Pens ensuhija,ysupoexactamenteloquedebadecirleaDru. Segirrpidamenteyvolviasentarseenelsof,juntoalamadredeBill.Ledirigiunamirada reflexivaydijo: Antes de que sufrieras el infarto, me comentaste que no tenas ningn familiar. Me preguntabasihabasnombradoalgntutorlegalparaHelena. LapreguntanoparecisorprenderlomsmnimoaDrucilla,querespondiconcalma: No, nunca lo he hecho. Nunca lo hicimos. No pareca necesario. Pero s adnde quieres ir a parar.TepreguntasquseradeHelenaencasodequeyomuriera,verdad? S. Eres una mujer joven, Dru, y en mi opinin, este infarto ha sido... bueno, como una especiedeadvertencia.Squeapartirdeahoratecuidars,yesbastanteimprobablequemueras antesdequeellasehagamayor.Pero...

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Ests diciendo lo que yo misma he pensado a lo largo de esta semana que he pasado en el hospital la interrumpi Dru. He estado muy preocupada por Helena, preocupada por su futuro. Tengo sesenta y dos aos, como ya sabes, y tengo intencin de vivir mucho tiempo. Aun as,nuncasesabeloquepuedeocurrir.Lavidaestllenadesorpresasysobresaltos... Estarasdispuestaaquefueseyo?PodraserlatutoralegaldeHelena,Dru? Oh, Vanessa, es un ofrecimiento muy generoso por tu parte, pero realmente querras asumir esa responsabilidad? Pinsalo, y si yo muriese mientras ella an fuese pequea? Querrashacertecargodeunania?...Eresjoven,slotienesveintisieteaos,yseguroquealgn da acabars conociendo a otra persona. Ser la tutora de la hija de otro hombre podra ser una carga...unobstculoparaunarelacin. Yo no lo veo as, Dru, de veras. Si fuese la tutora legal de Helena, cumplira con mis obligacioneshaciaella,sinimportarculesfuesenlascircunstanciasdemivida.Medoycuentade quenomeconocesmucho,peroteaseguroquesoysinceraydignadetodaconfianza. Oh,querida,esoyalos.Billteamaba,ydesdeluegoyoconfoensubuencriterio.Adems, yo soy buena psicloga, y el da que te conoc las Navidades pasadas, en el Tavern On The Green, supequclasedepersonaeras.Entoncessentquemequitabaunpesodeencimaporquevicmo Billhabacambiadograciasati.Mihijoeratanfeliz!Yahoravuelvoatenerlamismasensacinde alivio. Dru tom la mano de Vanessa entre las suyas y la apret con fuerza. De repente se le llenaron los ojos en lgrimas y le dijo: No se me ocurre nadie que me gustara ms que fuese la tutoralegaldeHelena.Squecontigosiempreestarsegura. AVanessatambinseleempaaronlosojos. Gracias, Dru. En cuanto te encuentres en condiciones de ir a Nueva York, me gustara concertar una cita con mi abogado. O con el tuyo, el que prefieras. Comenzaremos a hacer todas lasgestionesnecesarias.Teparecebien? Druhizoungestodeasentimiento. Esperollegaramuyvieja,peroesagradablesaberquetestarsahsihicierafalta. Me gustara que estuviramos juntas, Dru. Quisiera llegar a conocer mejor a Helena, y a ti tambin.Mepreguntabaquteparecerapasarlosveranosaqu,conmigo. SiaDrucillalesorprendilapropuesta,nolomostr.Respondisinvacilar. Megustaramucho,Vanessa,deverdad.YsqueaHelenaleencantar.Seencuentramuya gustoaqu. Entonces, no hay ms que hablar. Vanessa se acerc ms a Dru y le dio un beso en la mejilla.Tengoquedecirteotracosa. Dequsetrata? Frank ha telefoneado esta maana a primera hora. Ha venido a Nueva York... con las cosas que Bill... tena en la habitacin del hotel en Beirut. Quiere venir a vernos maana. Te parece bien? Drucilla fue incapaz de contestar. Se limit a asentir con la cabeza y a apretar la mano de Vanessaconmsfuerza.

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Era mi mejor amigo, yo le quera dijo Frank con voz queda mirando a la madre de Bill. Todoelmundolequera.Eraunhombretanespecial... Ha muerto y nuestras vidas nunca volvern a ser las mismas musit Dru con el rostro crispadoporeldolor.Perodebemosseguiradelanteytenercoraje.Esoesloquelquerra. Exacto convino Frank. Era el hombre ms valiente que he conocido. Me salv la vida. Sabaseso,Dru? No,nolosabarepusoella.Nuncamelodijo,Frank. Claro,eramuymodesto... ToFrankie!exclamHelenaalcruzarelumbraldelamanodeVanessa. Echacorrerhacialyselanzasusbrazos.Franklaabrazconfuerza.EllaerapartedeBill,y se pareca tanto a l, pens Frank. Se le form un nudo en la garganta y durante un momento no pudohablaracausadelaemocin. Frank mir por encima de la cabeza de Helena y sus ojos se encontraron con los de Vanessa. Hizounlevegestodeasentimientoy,acontinuacin,soltasuahijadayfueasaludaraVanessa. Losiento,losientomuchsimodijoabrazndola. Yotambinsusurrella.Yolequera,Frank. Lo s. l tambin te quera... Tengo algo para ti. Separndose de ella, Frank introdujo la mano en su americana y sac un sobre. Encontr esto en la habitacin de Bill en el hotel CommodoredeBeirutdijotendindoleelsobre. Ella se lo qued mirando. Bill haba escrito Vanessa en el anverso. Se mordisque el labio tratando de contener las lgrimas al ver su letra. Mir fija y largamente el sobre sin atreverse a abrirlo. Dru,quelaobservabaconatencin,sugiriconvozqueda: Quiztegustaraleerlaasolas,Vanessa.Saldremosunrato. NorepusoVanessa.Notepreocupes.Ir...irfuera. Los dej en la sala de estar, cruz el jardn trasero y se encamin hacia las dunas con la carta aferradaenlamano. Habaunlugaralabrigodelvientodondesolairaleer,ysesentallunrato,contemplandoel mar, pensando en Bill, con el corazn transido de dolor. Finalmente abri el sobre y extrajo la carta. Beirut,lunes,25demarzode1996 QueridsimaVanessa: S que dentro de unos das te ver, te tendr entre mis brazos, pero siento tanta necesidad de hablarte, de acercarme a ti esta noche, que he decidido escribirte. Ya s queleersestacartacuandoestcontigoenVenecia,pueslallevarconmigo. Las siguientes lneas se tornaron borrosas a causa de las lgrimas, pero tras unos momentos logrserenarseycontinuleyendo.
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Creo que nunca te he dicho realmente lo mucho que te quiero, Vanessa... Te quiero con todo mi corazn, con toda mi alma, con todo mi ser. Rara vez ests fuera de mis pensamientos y lo nico que deseo es hacerte feliz. Me has devuelto a la vida, le has dado un nuevo sentido a mi existencia. Y ahora quiero compartir esa vida contigo. Lo hars,verdad,cario?Querrssermiesposaycuantoantesmejor? En mi corazn puedo orte diciendo s, s con ese entusiasmo tan tuyo. Y te prometo que te amar y te respetar siempre. Se me ocurre una cosa: podramos engendrar un nio en Venecia. S lo mucho que deseas tener un hijo. Y quiero que sea mo. Quiero saber que parte de m crece dentro de ti. As que hagmoslo este fin de semana,concibamosunhijo. Nunca te he dicho esto antes, pero los ltimos seis aos de mi vida han sido un infierno.Sememurierontrespersonasalasquequeramucho.PrimeroSylvie,luegomi padreydespusmiabuela.Susmuertesmepartieronelcorazn. Pero en estos ltimos meses he llegado a comprender que un corazn roto es el coraznmsfuerte. BILL Vanessa permaneci all sentada largo rato, con la carta en la mano. Luego la dobl con cuidado, la introdujo en el sobre y, ponindose en pie, cruz lentamente las dunas y regres a la casita.

F FIIN N

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