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Novoa Gastaldi Alejandro Silvestre

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Fsica IV

La Electrosttica a Travs de la Historia


La electrosttica es la rama de la fsica que estudia los efectos mutuos que se producen entre los cuerpos como consecuencia de su carga elctrica, es decir, el estudio de las cargas elctricas en reposo, sabiendo que las cargas puntuales son cuerpos cargados cuyas dimensiones son despreciables frente a otras dimensiones del problema. La carga elctrica es la propiedad de la materia responsable de los fenmenos electrostticos, cuyos efectos aparecen en forma de atracciones y repulsiones entre los cuerpos que la poseen. Uno de sus hitos iniciales puede situarse hacia el ao 600 a. C., cuando el filsofo griego Tales de Mileto observ que frotando una varilla de mbar, en griego lektron, con una piel o con lana, se obtenan pequeas cargas (efecto triboelctrico) que atraan pequeos objetos, y frotando mucho tiempo poda causar la aparicin de una chispa. Cerca de la antigua ciudad griega de Magnesia se encontraban las denominadas piedras de Magnesia, que incluan magnetita. Los antiguos griegos observaron que los trozos de este material se atraan entre s, y tambin a pequeos objetos de hierro. Algo ms tarde, otro griego, Teofrasto (310 a. C.), realiz un estudio de los diferentes materiales que eran capaces de producir fenmenos elctricos y escribi el primer tratado sobre la electricidad. Se registraron a lo largo de la Edad Antigua y Media otras observaciones aisladas y simples especulaciones, que no se concretarn bien del todo hasta el siglo XVII. A principios del siglo XVII comienzan los primeros estudios sobre la electricidad y el magnetismo orientados a mejorar la precisin de la navegacin con brjulas magnticas. El fsico real britnico William Gilbert utiliza por primera vez la palabra electricidad, creada a partir del trmino griego elektron (mbar). El jesuita italiano Niccolo Cabeo analiz sus experimentos y fue el primero en comentar que haba fuerzas de atraccin entre ciertos cuerpos y de repulsin entre otros. Alrededor de 1672 el fsico alemn Otto von Guericke construye la primera mquina electrosttica capaz de producir y almacenar energa elctrica esttica por rozamiento. Esta mquina consista en una bola de azufre atravesada por una varilla que serva para hacer girar la bola. Las manos aplicadas sobre la bola producan una carga mayor que la conseguida hasta entonces. Francis Hawksbee perfeccion hacia 1707 la mquina de friccin usando una esfera de vidrio. En 1733 el francs Francois de Cisternay du Fay propuso la existencia de dos tipos de carga elctrica: positiva y negativa, constatando que: a) Los objetos frotados contra el mbar se repelen. b) Tambin se repelen los objetos frotados contra una barra de vidrio. c) Sin embargo, los objetos frotados con el mbar atraen los objetos frotados con el vidrio.

Novoa Gastaldi Alejandro Silvestre

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Fsica IV

Du Fay y Stephen Gray fueron dos de los primeros "fsicos elctricos" en frecuentar plazas y salones para popularizar y entretener con la electricidad. Por ejemplo, se electriza a las personas y se producen descargas elctricas desde ellas, como en el llamado beso elctrico: se electrificaba a una dama y luego ella daba un beso a una persona no electrificada. En 1745 se construyeron los primeros elementos de acumulacin de cargas, los condensadores, llamados incorrectamente por anglicismo capacitores, desarrollados en la Universidad de Leyden por Ewald Jrgen Von Kleist y Pieter Van Musschenbroeck. Estos instrumentos, inicialmente denominados botellas de Leyden, fueron utilizados como curiosidad cientfica durante gran parte del siglo XVIII. En esta poca se construyeron diferentes instrumentos para acumular cargas elctricas, en general variantes de la botella de Leyden, y otros para manifestar sus propiedades, como los electroscopios. En 1767, Joseph Priestley public su obra The History and Present State of Electricity sobre la historia de la electricidad hasta esa fecha. Este libro sera durante un siglo el referente para el estudio de la electricidad. En l, Priestley anuncia tambin alguno de sus propios descubrimientos, como la conductividad del carbn. Hasta entonces se pensaba que slo el agua y los metales podan conducir la electricidad. En 1785 el fsico francs Charles Coulomb public un tratado en el que se describan por primera vez cuantitativamente las fuerzas elctricas, se formulaban las leyes de atraccin y repulsin de cargas elctricas estticas y se usaba la balanza de torsin para realizar mediciones. En su honor, el conjunto de estas leyes se conoce con el nombre de ley de Coulomb. Esta ley, junto con una elaboracin matemtica ms profunda a travs del teorema de Gauss y la derivacin de los conceptos de campo elctrico y potencial elctrico, describe la casi totalidad de los fenmenos electrostticos. En 1832, que fue cuando Michael Faraday public los resultados de sus experimentos sobre la identidad de la electricidad, antes los fsicos pensaban que la electricidad esttica era algo diferente de la electricidad obtenida por otros mtodos. Michael Faraday demostr que la electricidad inducida desde un imn, la electricidad producida por una batera, y la electricidad esttica son todas iguales. Finalmente, en 1864 el fsico escocs James Clerk Maxwell unific las leyes de la electricidad y el magnetismo en un conjunto reducido de leyes matemticas. En el prefacio de su obra Treatise on Electricity and Magnetism (1873) declar que su principal tarea consista en justificar matemticamente conceptos fsicos descritos hasta ese momento de forma nicamente cualitativa, como las leyes de la induccin electromagntica y de los campos de fuerza, enunciadas por Michael Faraday. Con este objeto, Maxwell introdujo el concepto de onda electromagntica, que permite una descripcin matemtica adecuada de la interaccin entre electricidad y magnetismo mediante sus clebres ecuaciones que describen y cuantifican los campos de fuerzas. Su teora sugiri la posibilidad de generar ondas electromagnticas en el laboratorio, hecho que corrobor Heinrich Hertz en 1887, ocho aos despus de la muerte de Maxwell, y que posteriormente supuso el inicio de la era de la comunicacin rpida a distancia.