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LOGE DE LA FOLIE
interrompra ces glorifications qui sans cela ne finiraient jamais 1 ; Cil
que tout le monde sentait dj, sans quoi la declamatio serait illisible,
Si bien que le masque qu'a revtu l'auteur, masque de carnaval, masqu
comique dpourvu de toute autorit, devient la condition d'un nouveau
mode de dire la vrit. Autant le masque de la rhtorique cicronienn
- qui fait aussi son uvre dans cette declamatio est obscurcissant,
autant ce masque de drision apparat soudain comme le chemin le pluN
direct pour accder la vrit, car il est, par lui-mme, la folie d
l'homme pcheur et en mme temps aussi prsence de la parole du
Christ telle que l'entend chacun, au fond de lui-mme, o parle le Deu.\'
interior intimo meo de saint ,Augustin 2. Dans l'extraordinaire syncope
initiale du Stu/titia loquitur, Erasme venait d'inventer la seule voie qu
pouvait emprunter un lac pour faire entendre la parole sacerdotale sans
la singer en un temps o celle-ci se drobait parfois son devoir
d'enseignement. Il inventait une manire d'couter le Christ, loin deR
hirarchies dogmatiques et des intermdiaires d'autorit; une manire
somme toute vanglique d'couter la parole de Dieu, travers une
voix humaine, la voix de chacun, hante par celle du Christ. C'est dj
le je moderne qui se fait entendre du fond de cette uvre, un je
solitaire et mlancolique, fascin par son identit divise, s'chappant
soi, et ne se saisissant plus, finalement, que dans une tension vers la
transcendance qui s'panouit dans le silence de la contemplation:
"L'il n'a pas vu, l'oreille n'a pas entendu, le cur de l'hommc
n'a pas imagin ce que Dieu a prpar ceux qui l'aiment." Et c'est
la part de Moria que le changement de vie ne dtruit pas mais
parachve).
CLAUDE BLUM
1. Chap. uv.
2. Voir M. Fumaroli, art. cit., p. 15.
3. Chap. LXVII.
PRFACE
rasme de Rotterdam son cher Thomas More 1. Salut.
Ces jours derniers, comme je revenais d'Italie en Angleterre 2, pour
Ile pas perdre tout ce temps que je devais passer cheval en bavardages
o les Muses et les lettres n'ont pas de part, j'ai prfr quelquefois
rflchir sur des questions ayant trait nos communes tudes ou
prendre plaisir voquer les amis que j'ai laisss ici, aussi savants que
dlicieux.
Parmi eux, mon cher More, c'est d'abord toi que j'ai pens: ton
souvenir m'tait aussi plaisant, toi absent, que le fut jadis ta prsence,
lorsque nos relations taient familires; et que je meure si jamais j'ai
;onnu dans ma vie quelque chose de plus doux. Donc que je
devais m'occuper tout prix, et les circonstances ne se prtant gure
1\ une mditation srieuse, j ' eus l'ide de m'amuser un loge de
Mori a. Quelle Pallas), me diras-tu, te l'a mise en tte? C'est d'abord
Ion nom de famille qui m'y a fait pens, lequel est aussi voisin de
Moria 4 que tu es toi-mme tranger la chose. Car tu lui es, tout le
monde le reconnat, totalement tranger. Ensuite, j'ai suppos que ce
jeu de mon esprit gagnerait ton approbation, parce que tu prends
d'ordinaire un trs grand plaisir ce genre d'amusements, c'est--dire,
ie crois, qui n'est ni dpourvu d'rudition ni de culture, et que tu tiens
volontiers dans le train ordinaire de la vie le rle d'un Dmocrite 5.
1. rasme rencontra Thomas More (1478-1535) lors de son premier sjour en
Angleterre en 1497. Il le retrOuva lors de son second sjour en 1505 et sjourna chez
lui. A sa troisime venue en Angleterre, en 1508, il dans la proprit de
de More o il composa la premire version de l'E/oge de /a Folie.
2. Aprs avoir sjourn trois lms en Italie (aot 1506-juin 1509) o aucun avenir ne
Ncmblait se dessiner pour lui, Erasme s'tait dcid sur les instances de ses amis
,'ctourner en Angleterre o Henri VIII venait de monter sur le trne.
3. Pallas: desse de la raison; citation de l' Od . XXI, 1.
4. Maria : nom de la folie en grec.
5. Dmocrite: philosophe grec du V' sicle av. J.-c.; on le reprsente riant de tout,
;n l'opposant Hraclite qui l'leurait de tout (voir Juvnal, Sat., X, 28-30; Snque, Ir.,
Il . 10, 5).
8 LOGE DE LA FOLIE
Pourtant, si la singulire profondeur de ta pense t'loigne complte-
ment du vulgaire, ton incroyable douceur et affabilit de caractre fait
que tu peux toujours tre la disposition de tous avec plaisir. Donc
non seulement tu recevras avec bienveillance cette petite dclamation l,
comme un souvenir de ton compagnon 2, mais tu accepteras de la
dfendre, puisqu'elle t'est ddie et n'est plus moi, mais toi.
En effet, il ne manquera sans doute pas de dtracteurs pour la
diffamer disant que ce sont des bagatelles les unes plus lgres qu'il
ne sied un thologien 3, les autres trop mordantes pour convenir la
modestie chrtienne, et ils s'crieront que je ramne l'Ancienne
Comdie 4 ou un certain Lucien 5 et que je dchire tout belles dents.
Mais ceux qui offensent la lgret du sujet et son caractre ludique,
je voudrais qu'ils songent que l'exemple ne vient pas de moi mais qu'il
y a longtemps que de grands auteurs en ont fait autant. Il y a des
sicles qu'Homre s'est amus avec la Batrachomyomachie
6
, Virgile
avec le Moustique 7 et le Moretum
8
, Ovide avec la Noix
9
; Polycrate a
fait l'loge de Busiris 10 qu'Isocrate a blm, G1aucon a fait l'loge de
l'injustice Il , Favorinus celui de Thersite 12 et de la fivre quarte,
Synsius celui de la calvitie 13; Lucien, celui de la mouche et du
parasitisme 14 ; Snque s'est amus avec l'apothose de Claude 15,
1. Dclamation: exercice d'cole.
2. Citation de Catulle, Poes., XII, 13.
3. rasme avait reu son titre de. docteur en thologie de l'universit de Turin en
1506.
4. L'Ancienne Comdie: Aristophane en est le plus illustre reprsentant; elle attaque
nommment les contemporains et les dieux eux-mmes. Au contraire, la Comdie
Nouvelle, celle de Mnandre, s'en tient aux murs.
5. rasme et More avaient traduit plusieurs dialogues de Lucien.
6. Batrachomyomachie: ,combat des rats et des grenouilles. Parodie de l' l/iade, pome
burlesque de 294 vers qui n'est plus attribu Homre et ne semble pas remonter plus
haut que le IV' sicle avant J.-c.
7. Le Moustique: pope de 414 vers, recueillie dans l'Appendix Vergiliana.
8. Moretum: idylle de 124 hexamtres, entr au Moyen ge avec des pices d'Ausone
dans l'Appendix Vergiliana. Le moretum est un mets compos de fromage blanc,
d'herbes, d'ail et de vin.
9. Noix: pome de 182 vers qui n'est plus attribu Ovide.
10. Polycrate: mdiocre rhteur grec du v' sicle, surtout connu par une Accusatioll
de Socrate qu} provoqua une rponse d'Isocrate au dbut de son Busiris. Busiris: roi
lgendaire d'Egypte qui faisait mettre mort les trangers qui entraient dans son
royaume. Faire son loge, comme le fit Polycrate, est un exercice de rhtorique difficile:
Isocrate l'en blma.
Il. Glaucon: frre de Platon avait crit, selon le tmoignage de Diogne Laerce,
plusieurs dialogues dont un sur l'injustice (voir Platon, Rep., Il, 2).
12. Favorinus: rhteur gaulois du ne sicle (voir Aulu-Gelle, N. At., XVII, 12, 1-2),
Thersite est un personnage de l'l/iade, bavard, grossier et lche (/1., Il).
13. Synesius: vque de Cyrne au dbut du v' sicle; a crit un loge de la calvil/('
qui rpondait l'loge de la chevelure de Dion Chrysostome.
14. Lucien est l'auteur de deux opuscules intituls loge de la mouche et Le Parasit
o
,
15. Il s'agit de l'Apokolokyntose ou mtamorphose de Claude en Citrouille.
LOGE DE LA FOLIE
9
l' iutarque avec le dialogue de Gryllus et d'Ulysse 1, Lucien et Apule
IIvec l'ne
2
et je ne sais qui avec le testament du porcelet Grunnius
Corocotta 3, que mentionne aussi saint Jrme. Par consquent, je prie
gens de se figurer que j'ai voulu me distraire l'esprit en jouant aux
(lchecs
4
ou, s'ils prfrent, en faisant du cheval sur un roseau 5. Car
:nfi n c'est une iniquit qu'on permette que chaque mode de vie ait
HCS dlassements et qu'on n'en concde absolument aucun aux tudes,
Hurtout quand les bagatelles mnent au srieux 6 et que le divertissement
:st trait de telle faon que le lecteur, s'il a un peu de nez?, y trouve
mi eux son profit qu'aux argumentations graves et spcieuses de
:crtains! Par exemple, tel dans un discours longuement travaill fait
l'loge de la rhtorique ou de la philosophie 8, tel autre le pangyrique
d'un prince quelconque, un autre exhorte faire la guerre aux Turcs 9.
Celui-ci prdit l'avenir; celui-l imagine des questions dbattre sur
ln laine des chvres 1.0. Car si rien n'est plus frivole que de traiter
de choses srieuses avec frivolit, rien n'est plus divertissant que de
lraiter de frivolits en paraissant avoir t rien moins que frivole.
Certes, c'est aux autres me juger; pourtant si la phi/autie Il ne me
Irompe pas, je crois avoir fait un loge de la folie mais qui n'est pas
lout fait fou.
Et maintenant au reproche selon lequel je serais mordant, je
l'cpondrai qu'on a toujours accord au talent la .libert de railler
Impunment la vie ordinaire des hommes, pourvu que la licence ne
linisse pas en rage. j'en admire d'autant plus la dlicatesse des oreilles
de ce temps, qui n'admettent plus en gnral que les titres solennels.
On en voit mme certains qui sont tellement pieux contresens qu'ils
Il upporteraient plutt les pires blasphmes contre le Christ que la plus
1. Dans ce dialogue, on voit le grec Gryllus transform en pourceau par la magicienne
( rc qui essaie de prouver Ulysse que la condition des animaux est plus heureuse
II 1IC celle, des hommes. .
2. L 'Ane de Lucien (Lucien, 42) et l'Ane d'or d'Apule, qui est une imitation de
l'Ane de Lucien.
3. Saint Jrme mentionne dans sa Prface aux Commentaires sur Isae cette
pluisanterie nttraire qui met en scne le pourceau Grunnius Corocotta occup faire
' \l ll testament. Ce testament bouffon datant du lU< sicle servait divertir les coliers.
l 'orocotta est le nom d'un animal d'thiopie, qui tient de l'hyne et du cochon. Grunnius
(de grognon... .
1\. Les Anciens ne connaissaient pas les checs, auxquels jouait Erasme, mais les
IlI lroncules (brigands).
5. Citation d'Horace, SaI., Il, 3, 248.
6. Horace, Ars, 451.
7. Horace, Epod., XII, 2.
R. Sujet des dclamations des rentres universitaires.
9. Voir Erasm, Enchir., 83.
10. Expression proverbiale signifiant discuter de rien. rasme, Adages,' 253 d'aprs
Il orace, Epod., l, 18, 15.
II. Philaulie:,mot grec pour amour de soi-mme par opposition l'amour de Dieu
1' 1 du prochain. Erasme, Adages, 292.
_r- __ ~ " ~
JO
LOGE DE LA FOLIE
lgre plaisanterie sur un pape ou un prince, surtout si cela touche leur
pain de chaque jour J. Mais critiquer la vie des hommes sans effleurer
une seule personne nommment, je vous le demande: est-ce mordre,
ou n'est-ce pas plutt instruire et conseiller? Au reste, je vous prie,
est-ce que je ne fais pas ma propre critique? En outre, qui n'excepte
aucun genre d'hommes, s' en prend manifestement nul homme en
particulier, mais tous les vices. Donc si quelqu'un se dresse et cric
qu'on l'a bless, il rvlera sa mauvaise conscience ou au moins son
inquitude. Quelqu'un s'est amus dans ce genre de faon plus libre
et mordante, c'est saint Jrme qui quelquefois ne se dispense pas de
donner des noms 2. Pour ma part, outre que je me suis totalemenl
abstenu de nommer personne, j'ai modr mon style de telle faon que
le lecteur intelligent comprendra sans peine que j'ai cherch donner
du plaisir plutt qu' mordre. Car je n'ai jamais, comme JuvnaP,
remu la sentine cache des vices, et je me suis attach recenser les
ridicules plus que les indignits. Aprs cela, s'il y a quelqu'un que ces
raisons n'apaisent pas, qu'il se souvienne qu' il est beau d'tre vitupr
par la Folie; puisque c'est elle que je fais parler, j'ai d me mettre au
service des biensances du personnage.
Mais pourquoi te dire tout cela, toi qui es un avocat si remarquable
que tu peux dfendre excellemment mme des causes qui ne sont pas
excellentes? Salut, More si loquent, et dfends avec soin ta Moria,
A la campagne, le Se jour avant les Ides de mars 4 (1508
5
),
1 - Quoi que dis(( de moi le commun des mortels (car je n'ignore
pas tout le mal qu'on entend dire de la Folie, mme auprs des plus
fous), c'est pourtant moi, et moi seule, qui grce mon pouvoir
surnaturel rpand la joie sur les dieux et les hommes. Je viens encore
d'en donner la preuve clatante: peine ai-je paru au milieu de cette
nombreuse assemble, pour prendre la parole, que tous les l'isages onl
aussitt t clairs par la gaiet la plus nouvelle et la plus insolite;
tous les fronts se sont tout de suite drids; vous m'avez applaudie
avec des rires si aimables et si joyeux que, vous qui tes venus de
1. Paraphrase d'Aristophane, Nub., 648. Voir aussi Lucien, Le Songe ou le Coq, l ,
rasme, Adages, 3. .
2. Saint Jrme, connu par sa traduction latine de la Bible (la Vulgate), fut UII
redoutable polmiste combattant aussi bien les hrtiques de son temps, tels Vigilance,
Jovinien et Plage, qu'un mauvais traducteur comme Rutin (le traducteur d'Origne),
3. Juvnal: satiriste de la tin du Jer sicle dont les uvres dcrivent avec complaisance
les turpitudes de la vie romaine.
4. Le Il mars.
5. Cene addition de 1522 est errone; il faut lire: 1510.
LOGE DE LA FOLIE
Il
partout et tels que je vous vois, vous m'avez l'air ivres du nectar des
dieux d'Homre ml de npenths J, alors qu'il y a un instant vous
:liez sur vos siges aussi sombres et soucieux que si vous veniez de
Nortir de l'antre de Trophonius 2, Mais quand le soleil montre son beau
visage d'or la terre, quand aprs un rude hiver le printemps nouveau
Nouffle ses caressants zphyrs 3, aussitt toutes choses prennent figure
nouvelle, nouvelle couleur et vraie jeunesse; de mme ds que vous
m'avez vue votre physionomie s'est transforme. Et ainsi ce que des
orateurs d'ailleurs considrables peuvent peine obtenir par un grand
discours longuement prpar, je veux dire chasser de l'me les soucis
Importuns, je n'ai eu qu' me montrer pour y parvenir.
Il - Pourquoi suis-je venue aujourd'hui dans cet accoutrement
Insolite, vous allez le savoir si toutefois cela ne vous lasse pas de me
prter l'oreille, non pas bien sr celle qui vous sert couter les
prdicateurs sacrs, mais celle que vous avez coutume de dresser vers
les charlatans de foire, les pitres et les bouffons, celle que notre grand
Midas moritra jadis Pan 4. Car j'ai dcid de faire un peu le sophiste
devant vous, non pas comme ceux d'aujourd'hui qui inculquent aux
mfants des sornettes compliques et leur enseigne disputer avec plus
d'opinitret que des femmes, mais l'imitation de ces Anciens qui,
pour chapper l'appellation dshonorante de Sages, prfrent celle
dc Sophistes 5. Leur occupation consistait clbrer dans des loges
la gloire des dieux et des hros. Vous allez donc entendre un loge,
li on d'Hercule ou de Solon, mais le mien propre, c'est--dire celui de
III Folie.
III - Je fais peu de cas de ces sages qui proclament que c'est le
:ornble de la folie et de l'impertinence de chanter ses propres louanges.
Folie tant qu'ils voudront, pourvu qu'ils reconnaissent que cela me
convient merveille. Car quoi de plus cohrent que la Folie claironnant
Nes propres louanges et se faisant son propre chantre? Qui pourrait
mieux me dpeindre que moi-mme? Peut-tre y a-t-il quelqu'un qui
me connaisse mieux que moi?
Il me semble d'ailleurs qu'en cela je fais preuve de plus de modestie
que le commun des grands et des sages, qui, par une pudeur perverse
1. Npenths: herbe miraculeuse qui chasse les soucis (Homre, Gd., JV, 220).
2. Antre o mourut Trophonius, meurtrier de son frre Agomde, et qui se trouvait
tlll11S le bois sacr de Lebade, en Botie. Il s'y trouvait un oracle qu'on ne pouvait
ril lendre sars tre rempli de tristesse pour toute la vie (Homre, ln Apoll., 296; Pausanias,
IX, 37, 3; Erasme, Adages, 677).
3. Horace, Gd., J, 4, 1; III, 7,2; IV, 5, 6.
4. Midas ayant' prfr la flte de Pan celle d'Apollon, celui-ci lui fit pousser des
"l'ci lles d'ne. (Hrodote, Hist., VII, 73; Cicron, Div. in Caee., J, 36; ruse., l, 48; Ovide,
Met., XI, 90, 146 sq.; rasme, Adages, 267).
5. Allusion non pas la premire sophistique, l'poque de Socrate, mais la seconde
11 11 II" sicle apr. J.-c.
12 LOGE DE LA FOLIE
subornent un rhteur courtisan ou un pote bavard, et le soudoient pour
l'entendre rciter leurs louanges, c'est--dire un pur mensonge.
Nanmoins, l'humble personnage, tel un paon, fait la roue et dresse sa
crte, en coutant le flatteur impudent galer aux dieux cet homme de
rien, le proposer en modle accompli de toutes les vertus, en sachant
fort bien qu'il en est l'antipode, parer la corneille de plumes d'emprunt,
blanchir le ngre 1 et faire d'une mouche un lphant 2. Enfin, je suis
ce proverbe populaire rebattu selon lequel on a raison de se louer soi-
mme quand on ne trouve personne d'autre pour le faire. D'ailleurs,
ce propos, je m'tonne dirai-je de l'ingratitude ou de la paresse del>
mortels, qui tous me rendent un culte assidu, jouissent volontiers de
mes bienfaits, et dont pas un seul, depuis tant desic\es, ne s' est montr
pour clbrer avec gratitude les louanges de Folie, alors qu'on a vu
des gens perdre leur huile et leur sommeil pour vanter dans des discours
soigneusement travaills, les Busiris, les Phalaris 3, les fivres quartes,
les mouches, les calvities et autres flaux de ce genre 4.
Le discours que vous entendrez de moi sera, lui, improvis et sans
prparation, et d' autant plus sincre.
IV - Je ne dis pas cela, croyez-le bien, pour faire valoir mon talent,
comme le commun des orateurs. Vous le savez, quand ces gens dbitent
un discours qu'ils ont prpar pendant trente ans, qui quelquefois mme
est d'un autre, jurent qu'ils l'ont crit en trois jours, en se jouant, ou
mme l'ont dict. Mais moi, j'ai toujours un grand plaisir dire tort
et travers tout ce qui me vient sur la langue 5.
Qu'on n'attende donc pas de moi que selon l'usage de ces pauvres
rhteurs vulgaires je donne une dfinition et encore moins une division
en rgle de mon sujet car ce serait de bien mauvais augure si je
circonscrivais dans des limites finies une divinit dont l'empire est aussi
tendu, ou si je divisais celle qui toute espce de cratures rend un
culte unanime. D'ailleurs quoi bon prsenter dans une dfinition une
esquisse ou une image de moi-mme alors que vous tous ici prsents
vous m'avez en personne prsente devant vous? Oui, comme vous le
voyez, je suis cette vritable dispensatrice des biens 6 que les Latins
appellent Stultitia et les Grecs Moria.
V - D'ailleurs qu'ai-je besoin de le dire? Comme si, selon l'adage 7,
mon seul visage et ma seule mine ne disaient pas assez qui je suis. Et
1. Proverbe grec, cit et comment par rasme dans ses Adages, 350.
2. Proverbe grec, cit et comment dans les Adages, 869.
3. Phalaris: tyran cruel d'Agrigente (vue s. av. J.-c.) dont l'loge fut crit par l'auteur
grec Lucien.
4. Voir la Prface, p. 8.
5. Adages, 473.
6. l;Iomere, Od., VIII, 325.
7. Erasme, Adages, 1304; voir Cicron, Ait., XIV, 3.
LOGE DE LA FOLIE
13
i quelqu'un s'avisait de me prendre pour Minerve ou la sagesse, il
Hurfirait, pour le dtromper, d'un seul regard, ce miroir de l'me le
Illoins menteur, mme sans dire le moindre mot.
Pas de place chez moi pour le fard, je ne simule pas sur mon visage
" que je ne ressens pas dans mon cur. Je suis partout semblable
moi-mme, si bien que nul ne peut me cacher, pas mme les plus
IIcharns revendiquer le personnage et le titre de sage, et qui
dambulent comme des singes sous la pourpre 1 ou des nes sous la
I/I'au d'un /ion 2. Ils ont beau se contrefaire, il y a toujours un bout
d'oreille qui dpasse et trahit Midas. Quels ingrats aussi ces gens, par
Ilcrcule, qui sont mes plus chauds partisans mais qui ont tellement
Ii onte de mon nom en public qu'ils le jettent communment la figure
d'autrui comme une grosse injure. Eh bien, ces fous parfaits qui veulent
!
HISSer pour des sages, pour des Thals3, n'aurons-nous pas raison de
ilS appeler des Morosophes4, des sages-fous.
VI - J'ai voulu imiter par l les Rhteurs d'aujourd'hui, qui se
l'mient de vrais dieux parce qu'ils se montrent avec deux langues,
l'\)mme les sangsues S, et qu'ils s'imaginent faire merveille en
11Ilchssant dans leurs discours latins quelques petits mots grecs, comme
on fait une mosaque, mme si c'est hors de propos. Et si les mots
lrungers leur manquent, ils dterrent dans de vieux parchemins pourris
qlllltre ou cinq archasmes qui obscurcissent l'esprit du lecteur, si bien
quc ceux qui les comprennent sont encore plus contents d'eux-mmes
1\1 ceux qui ne les comprennent pas s'extasient d'autant plus qu'ils
1'()1l1prennent moins. Car c'est un plaisir dlicat pour mes gens que
d'utlmirer par-dessus tout ce qui leur est le plus tranger. Si certains
II nt un peu plus prtentieux alors ils sourient, ils applaudissent et
,,'l/lUent les oreilles comme l'ne pour faire croire aux autres qu'ils
11 11/ parfaitement compris 6. Mais assez l-dessus. Je reviens maintenant
1\ mon sujet.
VII - Donc vous savez mon nom, hommes... Quelle pithte
1\loliter? Eh bien: compltement fou! Car y a-t-il un nom plus
""llorable que la desse Folie puisse donner ses initis? Mais comme
11111 gnalogie est assez peu connue, je vais essayer de vous l'expliquer
IIVCC l'aide des Muses. Eh bien, je n'ai eu pour pre ni Chaos 7, ni
1. Adages, 610.
Adages, 266.
\. Faire le Tha/s: locution grecque proverbiale. Voir Adages, 267. Thals de Milet,
Ui il liti mathmaticien grec des Vile et Vie sicles avant Jsus-Christ, est mis communment
1111 lIombre des Sept Sages de la Grce.
I\, Le mot est de Lucien, ,A/ex., 40 (morosophoi).
, . OVide, Met., IV, 586; Erasme, Adages, 1384.
Il . Adages, 35.
/. Dans les anciennes cosmogonies, cet espace bant tait l'origine du monde
Theog. , 116).
14
LOGE DE LA FOLIE
Orcus l, ni Satume
2
, ni Japet3, ni aucun autre de ces dieux dsuets et
dcrpis, mais Plutus
4
en personne qui, n'en dplaise Hsiode,
Homre et Jupiter lui-mme, est le seul pre des hommes et des
dieux
s
. Un signe de lui seul, aujourd'hui comme hier, bouleverse le
sacr et le profane, met tout sens dessus dessous. Sa volont rgle
guerres, paix, empires, conseils, tribunaux, comices, mariages, traits,
alliances, lois, arts, jeux; travail... mais le souffle me manque, bref:
toutes les affaires publiques et prives des mortels. Sans son aide, tout
le peuple des divinits potiques et, j'ose le dire, les Grands Dieux 6
eux-mmes, ou bien n'existeraient pas du tout ou du moins vivraient
fort chichement, sur leur propre compte. A celui qui encourt sa colre,
mme Pallas
7
ne sera d'aucun secours; par contre, celui qui a sa faveur
peut envoyer promener Jupiter et sa foudre. Tel est celui que je peux
me glorifi(;:- d'avoir pour pre
8
Et ce n'est pas de son cerveau qu'il
m'a engendr, comme Jupiter la sombre et acaritre Pallas, mais de
Jeunesse
9
, la plus jolie et la plus gaie des nymphes. Il ne lui tait pas
attach par ces tristes liens du mariage dont est n le forgeron
boiteux 10, mais il s'est uni elle par amour Il, comme dit ce cher
Homre, ce qui est infiniment plus doux. Et ne vous y trompez pas,
quand il m'a engendr il n'tait pas le Plutus d'Aristophane 12, dj
moribond et n'y voyant plus; c'est un Plutus encore intact, bouillant
de jeunesse 13, et pas seulement de jeunesse, mais bien plus encore du
nectar qu'il avait bu au banquet des dieux, du pur et grands traits.
VIII - Si vous voulez connatre aussi le lieu de ma naissance,
puisque aujourd' hui on croit que la noblesse dpend avant tout du lieu
o l'on a pouss ses premiers vagissements, eh bien, moi, ce n'est ni
1. Orcus: nom d'une divinit italique des enfers que les potes latins assimilent
souvent Pluton; figure de la mort.
2. Saturne: nom latin du dieu grec Cronos, pre de plusieurs dieux de l'Olympe,
notamment de Jupiter (voir Hsiode, Theog., 507; Ovide, Met., l, 113); figure de la
mlancolie et de la vieillesse.
3. Japet: l'un des Titans, fils du Ciel et de la Terre, pre d'Atlas et de Promthe;
figure de la rvolte contre les dieux et de son chtiment.
4. Plutus: dieu de la richesse, fils de Jasion et de Crs; figure de l'argent.
5. Expression courante chez Hsiode et Homre.
6. Les Grands Dieux taient au nombre de 12 selon certains auteurs, de 20 selon
Varron.
7. Pallas Athn ou Minerve est la desse. de la Sagesse.
8. Expression homrique.
9. La Jeunesse: Juventas ou Juventus chez les Latins, Hb chez les Grecs; fille de
Jupiter et ,de Junon, pouse d'Hercule, elle lui donne un fils, Anicetus, et une fille,
Alexiare. Erasme imagine que lorsque la Jeunesse (Hb) servait le nectar la table des
dieux, elle fut aime de Plutus dont elle eut une fille, la Folie.
10. Vulcain, fils de Jupiter et de Junon.
Il. Homre, Gd., VIII, 271; 1/. , XIV, 295.
12. Allusion la comdie de Plutus d'Aristophane.
13. Horace, Gd., III, 14, 27.
LOGE DE LA FOLIE 15
dnns l'le enchante de Dlos l, ni dans la mer houleuse 2, ni dans des
w
ottes
profondes 3, mais dans les Iles Fortunes 4, o tout pousse sans
semailles ni labourS. L-bas, on ne connat ni travail ni vieillesse ni
lu moindre maladie 6; on ne voit dans les champs ni asphodle, ni
mauve, ni squille 7, lupin, fve ou autres broutilles de ce genre. Mais
partout la vue et l'odorat la fois sont flatts par le moly 8, la panace 9,
le npenths 10, la marjolaine, l'ambroisie, le lotus Il, la violette, la
lacinthe, les jardins d'Adonis 12. Ne parmi ces dlices, je n'ai pas
Inaugur ma vie par des pleurs; tout de suite j'ai souri gentiment ma
mre 13. Je n'envie pas au puissant Fils de Cronos 14 la chvre qui l'a
ullait 15, puisque d ~ u x trs gracieuses nymphes m'ont nourri de leurs
IIl amelles: Ivresse, ne de Bacchus, et Ignorance, fille de Pan 16. Vous
Ics voyez ici dans le groupe de mes compagnes et suivantes. Si vous
voulez savoir leurs noms, ma parole! je ne vous les dirai qu'en grec.
IX - Celle-ci, que vous apercevez les sourcils levs, c'est
Philautie 17, l'Amour-Propre. Celle dont les yeux sourient et qui bat
dcs mains, c'est Kolakie 18, la Flatterie. Celle-ci, qui est assoupie et
Hcmble dormir, s'appelle Lth, l'Oubli. Celle qui s'appuie sur ses deux
'oudes et a les mains croises se nomme Misoponie 19, la Paresse. Celle
l. Diane et Apollon furent enfants par Latone Dlos, cette le flottante que
Illpiter fixa par des chanes de diamant. Voir Ovide, Met., VI, 133.
2. Allusion la naissance de Vnus qui sortit de l'cume de l'onde.
3. Homre, Od., 1, 73; IV, 403. Allusion la naissance de Thtis et de ses surs les
Nrides . .
4. Ces les taient le sjour des Bienheureux que les gographes anciens plaaient au-
Ilcl des colonnes d'Hercule (aujourd'hui les Canaries). Voir Pline, Hist. nat., VI , 36.
5. Homre, Od., IX, 109; Horace, Epod., XVI, 42 sq.
6. Horace, Epod., XVI, 61.
7. Confusion entre le squille (squilla) sorte de crustac (Pline, Hist. na!., XXXIII, 150)
,11 le scille (sci/la) qui est un oignon marin (ibid., XIX, 93).
~ . Moly: herbe merveilleuse utilise contre les enchantements: sa racine est noire et
"\'S fleurs sont blanches. C'est cette plante que Mercure donna Ulysse pour lui permettre
Il' chapper la magicienne Circ (Homre, Od., X, 305).
9. Panace: herbe merveilleuse gurissant toutes les maladies (Pline, Hist. nat., XXV,
Il).
10. Voir n. 1, p. II.
1 1. Lotus: herbe des Lotophages, peuple merveilleux qui habitait sur la cte de Libye,
Ills de la petite Syrte (Homre, Gd., IX, 84). .
12. Le jardin d 'Adonis: le jardin des fleurs phmres fait pour le seul plaisir; Erasme,
At/ages, 4.
13. Virgile, Buc., IV, 62-63.
14. Homre, /1., Il, 403 ss.
15. Jupiter avait t nourri par la chvre Amalthe, dans l'le de Crte, o sa mre
l{ha l' avait fait lever en secret pour viter que son pre Cronos ne le dvort comme
N" S autres enfants (Homre, /1., Il, 403).
16. Ivresse. Ignorance: desses inventes par rasme.
17. Voir la Prface, p. 9, n. ,II.
18. Kolakie: nom forg par Erasme pour Kolakie, la Flatterie.
19. Misoponie: ce nom se trouve dans Lucien, Astrol., Il, pour dsigner la Paresse,
uennemie de l'effort.
16
LOGE DE LA FOLIE
qui est couronne de roses et tout imprgne de parfums s'appelle
Hdon, la Volupt. Celle dont les regards errent sans se fixer esl
Anoia, la Dmence. Celle-ci, bien en chair et au teint frais, se nomme
Tryph, la Mollesse. Vous voyez aussi deux dieux parmi ces jeunes
filles: l'un s'appelle Kmos l, Bonne Chre, et l'autre NgrtoN
Hypnos, Profond SommeiJ2. Grce l'aide fidle de ces serviteurs, j
soumets toute chose mon autorit et les empereurs mme mon
empire 3.
X - Vous connaissez mon origine, mon ducation et mon entourage,
Maintenant, pour qu'on ne croie pas que je me suis attribu sans motif
le titre de Desse, dressez l'oreille: je vais vous dire quels biens je
procure aux dieux et aux hommes et quelle est l'tendue de ma
providence. Car s'il est vrai, comme on l'a crit4, que c'est le propre
d'un dieu de venir en aide aux mortels, le vin, le bl ou un autre bien
de ce genre, pourquoi n'aurais-je pas le droit d'tre nomme l'Alpha h
de tous les dieux et me considrer comme tel, moi qui seule prodigue
tout tous?
XI - D'abord que peut-il y avoir de plus doux ou de plus prcieux
que la vie elle-mme? Or, qui doit-on son origine, sinon moi? Ce
n'est tout de mme pas la lance de Pallas au pre puissant 7 ni l'gide
de Jupiter assembleur des nues 8 qui engendrent et propagent le genre
humain. Car le pre des dieux et souverain matre des hommes 9, qui
fait trembler tout l'Olympe d'un signe de tte 10, est bien oblig de
remiser sa foudre trois pointes Il et son visage de Titan 12 qui fait
peur, quand il le veut, tous les dieux; et il est bien oblig, le
malheureux, de prendre un autre masque, comme les comdiens,
chaque fois qu'il veut faire ce qu'il fait souvent: des enJants! Quant
aux Stociens, ils se 'Prtendent proches des dieux. Eh bien, donnez-
m'en un qui soit trois fois, quatre fois, ou mme mille fois stocien.
S'il ne dpose pas sa barbe, l'emblme de sa sagesse, qu'il partage
d'ailleurs avec les boucs 13, il devra du moins laisser l sa morgue, son
1. Kmos: dieu grec de la joie et du plaisir; dieu de la Tete.
2. Homre, Gd., XIII, 79.
3. Homre, Il., v, 747.
4. Pline, His/. na/., Il, 5.
5. Cicron, Nat., 2, 23, 60.
6. Expression biblique: <de suis, dit le Seigneur, l'Alpha et l'Omega, le principe et
la fin. (Ap, l, 8).
7. Homre, 11., v, 747.
8. Homre, 1/., l, 160,470.
9. Homre, 11., l, 125, passim.
10. Virgile, Aen., [)(, 106.
II. Ovide, Me/., Il, 848.
12. Lucien, Icarom., 23; Philops., 22; Tim., 54.
13. La barbe longue tait un des attributs des philosophes cyniques et stociens qui
prchaient dans les carrefours (Horace, Sot., l, 3, 133; Il, 3, 35).
LOGE DE LA FOLIE 17
tir renfrogn et jeter par-dessus bord ces fameux dogmes d'acier,
I)erdre la tte et dlirer quelque temps. Bref, c'est moi, c'est bien
moi qu'il faut qu'il ait recours s'il veut tre pre
l
.
Et pourquoi ne pas vous parler plus clairement selon mon habitude?
Dites-moi, est-ce la tte, est-ce le visage, est-ce la poitrine, est-ce les
mains, est-ce les oreilles, ces parties dites honntes, qui engendrent les
di eux ou les hommes? Je ne crois pas! c'est cette partie si folle, si
ri sible qu'on ne peut mme pas la nommer sans rire qui est la
propagatrice du genre humain. C'est elle la source sacre o tous les
tres puisent la vie bien plus srement qu'au systme quaternaire de
Pythagore 2.
Et puis, je vous le demande, quel homme voudrait se mettre au cou
la bride du mariage si, comme font ces sages, il soupesait d'abord les
inconvnients de cette vie-l? Et quelle femme se donnerait un
homme si elle connaissait ou imaginait les douleurs et les dangers de
l' accouchement et les tracas de l'ducation? Or si vous devez la vie
au mariage, vous devez le mariage ma suivante Anoia, l'tourderie ;
ct vous pouvez donc voir ce que vous me devez moi. Ensuite, quelle
cst la femme qui, aprs avoir fait une seule fois pareille exprience,
voudrait recommencer, si Lth, l'Oubli, ici prsent, ne l'assistait?
Vnus elle-mme, quoi qu'en dise Lucrce3, ne contesterait jamais que
sans l'aide de ma providence tout son pouvoir est insuffisant et sans
effet. C'est donc de mon ridicule jeu d'ivrogne que proviennent et les
phi losophes sourcilleux auxquels ont succd aujourd'hui ces tres
qu' on appelle vulgairement les moines, et les rois dans leur pourpre 4
et les prtres ' pieux et les pontifes trois fois saints, enfin toute cette
assemble des dieux potiques, si nombreuse que l'Olympe lui-mme
H peine en contenir la foule, tout spacieux qu'il soit.
XII - Mais ce serait peu, sans doute, de me devoir la semence et
la source de la vie, si je ne montrais pas que tout ce qu'il y a de bien
en elle n'tait aussi un cadeau de moi. Que serait la vie, en effet, et
mriterait-elle d'tre appele la vie, si on en tait le plaisir? Vous
applaudissez. Ah, je savais bien que pas un de vous n'est assez sage,
ou plutt assez fou, non: assez sage pour tre de cet avis. D'ailleurs
les fameux Stociens eux-mmes ne ddaignent pas le plaisir; ils ont
beau s'en cacher avec soin et l'accabler de mille injures en public,
c' est bien sr pour en dtourner les autres et en jouir eux-mmes plus
leur aise. Mais par Jupiter, qu'ils me le disent: y a-t-il une heure de
la vie qui ne soit triste, ennuyeuse, sombre, insipide, assommante, si
1. Lucien, Deo'/'. dial., 22, 1.
2. Le quaternion de Pythagore: les nombres l, 2, 3, 4, base du systme numrique
des pythagoriciens (Macrobe, Somm., 1,6, 36-41).
3. Allusion l'invocation de Vnus qui commence le De Natura Rerum de Lucrce.
4. Horace, Gd., xxxv, 12.
18
LOGE DE LA FOLIE
l'on n'y mle le plaisir, c'est--dire l'assaisonnement de la folie? Sur
ce point on pourrait invoquer le tmoignage du grand Sophocle, qu'on
ne loue jamais assez, qui a laiss de moi ce trs bel loge : L o est
l'inconscience la vie est plus douce 1; nanmoins, examinons la chose
en dtail.
XIII - D'abord, qui ne sait que le premier ge de l'homme est de
beaucoup le plus joyeux et le plus agrable pour tous? Qui y a-t-i l en
effet chez les bbs qui nous pousse les embrasser, les dorloter, li
les caresser au point que mme un ennemi porte secours cet ge?
Quoi, sinon l'attrait de la folie que la nature prvoyante a donn
dessein aux nouveau-ns pour leur permettre de payer en plaisir et ainsi
d'adoucir les fatigues de ceux qui les lvent et de s'attirer la faveur
de ceux qui les protgent. Et l'adolescence qui lui succde, quel crdit
a-t-elle aux yeux de tous, avec quelle sincrit on la choie, avec quelle
ferveur on l'encourage, avec quel empressement on lui tend des mains
secourables! Or d'o vient, je vous le demande, ce crdit des jeunys,
sinon de moi qui, en leur pargnant la sagesse, leur pargne de se
tourmenter 2.
Est-ce que je mens? Ds qu'ils prennent de l'ge et que l'exprience
et l'tude les rapprochent des adultes, aussitt la fleur clatante de leur
beaut se fane, leur vivacit s'mousse, leur enjouement se refroidit,
leur vigueur s'altre. A mesure qu'on s'loigne de moi, on vit de moins
en moins, jusqu' ce que survienne son tour l'importune vieillesse3,
pnible non seulement pour les autres mais aussi pour ehe-mme 4. Et
vraiment pas un seul mortel ne pourrait la supporter si, une fois de
plus, je n'tais pitoyable tant de misres, et si, la faon des dieux
des potes, qui sauvent par quelque mtamorphose ceux qui vont prir,
je ne ramenais autant que possible une seconde enfance ceux qui
sont dj au bord de la tombe. C'est pourquoi on dit communment
des vieillards, non sans raison, qu'ils sont retombs en enfances. Si
maintenant on veut savoir comment j'opre cette mtamorphose, cela
non plus je ne le cacherai pas. Je conduis mes vieillards la source
de ma chre Lth, qui jaillit aux Iles Fortunes 6 (car aux Enfers il
n'en coule qu'un tout petit ruisseau); ils y boivent les longs oublis 7 et
peu peu les soucis de leur me s'y dissolvent et ils rajeunissent.
Mais, me dit-on, ils radotent, ils draisonnent. Bien sr, mais c'est
prcisment cela redevenir entnt. Oui, vraiment, tre enfant est-ce
1. Sophocle, Aj., 554; rasme, Adages, 1981.
2. Horace, Epod., Il, 2, 128.
3. Homre, ll., YIII , 103.
4. Snque, Oed., 607. .
5. Lucien, Saturn., 9. Voir Erasme, Adages, 436.
6. Voir n. 4, p. 15.
7. Virgile, Aen., YI, 713-715.
LOGE DE LA FOLIE
19
IllItre chose que radoter et draisonner? Ce qui nous charme le plus,
dnns cet ge, n'est-ce pas son manque de sagesse? Car qui ne
dtesterait, qui n'abhorrerait comme un monstre un enfant avec une
Igesse d'adulte! C'est ce que dit le proverbe populaire: Je dteste
l' enfant la sagesse prco.:e 1. Et qui supporterait d'avoir pour ami
JI familier un vieillard qui joindrait son exprience consomme de
1/1 vie autant de force d'me et de pntration de jugement? Donc,
l'ce moi, le vieillard radote. Mais au moins pendant ce temps-l
Illon radoteur chappe aux misrables soucis qui torturent le sage. Et
compagnon de bouteille il n'est pas du tout dsagrable. Il
Il'cprouve pas le dgot de vivre qu'un ge plus robuste supporte
pei ne. Quelquefois, comme le vieillard de Plaute, il revient aux trois
kttres2, ce qui le rendrait bien malheureux s'il tait sage. Grce moi,
Il est heureux, charmant pour ses amis, et c'est mme un compagnon
dc socit bien agrkable. De fait, chez Homre 3, des paroles plus
douces que le miel coulent de la bouche de Nestor, tandis que celles
d'Achille sont pleines d'amertume; et toujours chez lui, les vieillards
Iissis sur les remparts changent des propos tout fleuris 4. Par l, ils
l' cmportent mme sur la petite enfance, si agrable du reste, mais
iI1uette et ainsi prive du plus grand plaisir de la vie, qui est de
buvarder. Ajouter cela que les vieillards raffolent des enfants et que
ks enfants se plaisent avec les vieillards car Dieu unit toujours le
semblable au semblableS. En effet, qu'est-ce qui les distingue entre
:ux, sinon que l'un est plus rid et compte plus d'anniversaires. A part
l: cla, cheveux blancs, bouche dente, corps chtif, apptence du lait,
/,zaiement, bavardage, niaiserie, oubli, tourderie, bref tout le reste les
l'lIpproche. Et plus les vieillards s'avancent dans la vieillesse, plus ils
nt ppellent l'enfance, jusC;ll'au jour o, pareils des enfants, sans
regretter la vie, sans conscience de la mort, ils sortent de la vie.
XIV - Que l'on compare prsent, si l'on veut, mon bienfait aux
mtamorphoses dues aux autres dieux. Mieux vaut ne rien dire de ce
qu' ils font lorsqu'ils sont en colre. Mais ceux auxquels ils sont les
pl us favorables, ils les changent d'ordinaire en arbre 6, en oiseau 7, en
voire en serpent
9
, comme si mourir ce n'tait pas justement
l. Voir rasme, Adages, 3100.
2. Ces trois lettres, que le yieillard libertin Dmiphon confesse avoir apprises en
Icloumant l' cole sont: amo, j'aime (Plaute, Mere., 304).
3. Homre, 11.. l, 249.
4. Ibid., 111, 152.
5. Homre, Od., XVII, 218 ; rasme, Adages, 122.
6. Allusion la mtamorphose de Daphn en laurier (Ovide, Met., l , 452-567).
7. Mtamorphose de Cyx et de sa femme Alcyone en martins-pcheurs (Ovide, Met.,
4\ O 742).
R. Mtamorphose de Tithon, frre de Priam (Ovide, Fast., YI, 473; Virgile, Aen., IV,

9. Mtamorphose de Cadmus (Ovide, Met., 571-603).
1\
20
LOGE DE LA FOLIE
devenir un autre. Tandis que moi c'est le mme homme que je restitue
l'poque la meilleure et la plus heureuse de sa vie. Et si les mortels
rompaient une bonne fois tout commerce avec la sagesse, et vivaient
continuellement avec moi, ils ne vieilliraient jamais et jouiraient avec
bonheur d'une perptuelIe jeunesse. Mais regardez-moi ces gens
sombres, adonns l'tude de la philosophie ou aux affaires srieuses
et ardues. La plupart ont vieilli avant d'avoir t vraiment jeunes, parce
que les soucis, le tourbillon effrn et continu des penses ont puis
peu peu le souffle et la sve de la vie. En revanche, mes petits fous
sont grassouillets, luisants l, avec une peau bien frache, de vrais gorets
d'Acarnanie 2, comme on dit. Et je suis sre qu'ils ne ressentiraient
jamais le moindre inconvnient de la vieillesse, s'ils n'taient quelque
peu contamins par le contact des sages. Tant il est vrai que la vie
humaine ne va gure avec le bonheur parfait. A cela un proverbe bien
connu apporte un tmoignage de poids affirmant que la folie est la
seule chose capable de retenir la jeunesse dans sa course fugitive, et
de tenir distance l'importune vieillesse 3. Aussi n'est-ce pas sans
raison que le peuple dit partout des Brabanons qu' l'inverse des
autres hommes qui gagnent en sagesse avec l'ge, eux, deviennent de
plus en plus fous, au fur et mesure qu'ils approchent de la vieillesse.
Or, nulle autre nation n'est plus gaie dans la vie quotidienne, aucune
ne ressent moins la tristesse de la vieillesse. Mes chers Hollandais,
leurs voisins, sont proches d'eux autant par le genre de vie que par les
frontires. Et pourquoi ne les dirais-je pas mes chers? Ils sont pour
moi des fidles si zls qu'ils ont mrit leur surnom 4 habituel de
fous de HolIande; et ils en rougissent si peu qu'ils en font leur plus
grand titre de gloire.
Que maintenant les,sots mortels demandent aux Mde S, aux Circ 6,
aux Vnus, aux Aurore, je ne sais quelle fontaine qu'ils leur rendent
la jeunesse 7. Moi 'seule j'ai ce pouvoir et seule je l'exerce. C'est moi
qui possde le philtre merveilIeux dont se servit la fille de Memnon 8
pour prolonger la jeunesse de son aeul Tithon. Je suis la Vnus qui
1. Horace, Epod., 1,4, 15-16.
2. Les habitants de l'Acarnanie, reglon de la Grce antique, taient farouches et
belliqueux et leur caractre grossier donna lieu l'expression proverbiale porcus Acarnas
(voir rasme, Adages, 1259).
3. Proverbe latin mdival: Tte folle ne devient ni chauve ni chenue (Clar. Miller).
4. Le glossateur de l'loge, Listrius, nous dit que les Hollandais sont un peuple d'une
grande simplicit d'esprit et de murs, caractristique qui leur vaut souvent le qualificatif
de fous (voir rasme, Adages, 3535).
5. Sur les talents magiques de Mde, voir Ovide, Met., VII, 162 55.
6. Sur Circ, voir Homre, Od., x, 137 et Ovide, Met., XIV, 10, 348, 399.
7. La Fontaine de Jouvence.
S. La fille de Memnon, roi des thiopiens, lui-mme fils de Tithon et de l'Aurore,
obtint de Jupiter qu'il changet en cigale son aeul (Ovide, Met., XIII, 576-622).
LOGE DE LA FOLIE
21
permit Phaon 1 de rajeunir assez pour rendre Sapho follement
IItnoureuse. A moi les herbes, s'il y en a, moi les incantations, moi
ln fontaine qui non seulement ramne l'adolescence envole, mais ce
qui est plus dsirable, la rend ternelle. Si tous vous souscrivez cette
vcrit que rien n'est meilleur que l'adolescence, et rien plus dtestable
que la vieillesse, je pense que vous voyez aussi ce que vous me devez
1\ moi qui sais conserver un si grand bien et loigner un si grand mal.
xv _ Mais pourquoi toujours parler des mortels? Faites le tour du
(' iel. Je permets qui le voudra de m'injurier avec mon propre nom
trouve un seul dieu, aimable et attrayant, qui ne soit pas sous mon
patronage. Pourqu,oi Bacchus, par exemple, est-il toujours l'phbe aux
longs cheveux? videmment parce qu'il est ivre et insens, et qu'il
passe sa vie dans les festins, les danses, les chants, les jeux 2; il n'a
donc pas le moindre commerce avec Pallas. Enfin, il est si loin de
vouloir passer pour sage qu'il est tout content d'tre honor par des
l'arces et des jeux 3. 11 ne s'offense pas du proverbe qui fait de lui un
l'ou: plus fou que Morychos 4. On changera nom en Morycos parce
que les paysans de belle humeur badigeonnaient de mot et de figues
fraches sa statue la porte du temple. Et quels sarcasmes l'Ancienne
;omdie
s
lui a-t-elle pargns? le sot dieu, disait-on, et bien digne
de natre d'une cuisse 6! Mais qui ne prfrerait tre un dieu sot et
imbcile, toujours gai, toujours adolescent, apportant jeux et plaisirs
IOUS, plutt que ce retors de Jupiter 1, que tout le monde craint, ou le
vieux Pan qui gte tout par ses paniques 8, ou ce Vulcain tout couvert
de cendre et toujours sale du travail de sa forge, ou Pallas elle-mme,
terrifiante avec sa Gorgone et sa lance et dont le regard est toujours
menaant
9
. Pourquoi Cupidon est-il toujours enfant? Pourquoi? Parce
qu' il est foltre, qu'il ne fait et ne conoit rien de sens 10. Pourquoi
la beaut de Vnus d'or est-elle un ternel printemps? videmment
parce qu'elle est ma parente; c'est pour cela que son visage reflte la
couleur de mon pre et que chez Homre elle' est l'Aphrodite d'or Il.
Et puis elle sourit toujours, si l'on en croit les potes et leurs mules
1. Phaon: vieux batelier de Mytilne qui fut transfonn par Vnus en un bel adolescent
(Iont s'prit Sapho.
2. Virgile, Georg., Il, 380-396.
3. Le thtre Athnes dpendait du culte de Dionysos (Bacchus).
, 4. C'est--dire plus fou que (de Barbouill , surnom de Bacchus, Locution proverbiale
(Erasme, Adages, 1801).
5. Allusion la comdie d'Aristophane, Les Grenouilles, dans laquelle Bacchus est
I\mrn en ridicule.
6. Qvide, Mer" 111, 310; IV, Il sq.
7. Epithte qua\ifiant Saturne dans Homre, Promthe dans Hsiode.
8. Probable contamination avec Silne.
9. Sophocle, Aj. 452; Lucien, Pseud., 32.
10. Homre, 1/., VIII, 524.
II. Homre, Od., VIII, 337.
"1111 ,II
1 i
22 LOGE DE LA FOLIE
les sculpteurs. Quelle divinit les Romains ont-ils plus rvr que Flore,
la mre de tous les plaisirs I? D'ailleurs si l'on tudie avec soin chez
Homre et les autres potes la vie des dieux svres, on se rendra
compte que tout y est plein de folie. Inutile de citer trente-six exemples,
puisque vous connaissez les. amours et les bats de ce Jupiter lanceur
de foudre
2
, puisque la farouche Diane, oublieuse de son sexe, passe
son temps chasser tout en dprissant d'amour pour Endymion 3.
J'aimerais mieux que Momus 4 leur disent leurs vrits, comme
il en avait jadis l'habitude; mais dernirement ils se sont Tachs et l'ont
prcipit sur terre en mme temps qu'At
5
parce qu'avec sa sagesse
importune il troublait leur bonheur divin. Pas un mortel ne daigne offrir
son hospitalit l'exil et tant s'en faut qu'il trouve une place la
cour des princes, o c'est ma chre Kolakie qui tient le premier rang,
elle qui s'accorde avec Momus comme le loup avec l'agneau. C'est
pourquoi depuis qu'ils l'ont chass les dieux s'amusent beaucoup plus
librement et agrablement, ils en prennent leur aise, comme dit
Homre
6
, dbarrasss de tout censeur. Que de bouffonneries ne leur
prsente pas ce fameux Priape en bois de figuier 7! Quels amusements
ne leur offre pas Mercure 8 avec ses larcins et ses escamotages! Vulcain
lui-mme est le bouffon attitr des festins des dieux et sa boiterie, ses
plaisanteries 9, ses btises font pouffer toute la table. Et puis il y a
Silne 10, le vieillard amoureux, qui danse la cordace Il, tandis que
Polyphme 12 danse le trtanlo 13 et les nymphes la gymnopdie 14. Les
1. Flore: desse romaine des fleurs et du printemps, dont la tte, vers la fin d'avril,
tait marque par une grande licence et des dbauches de toutes sortes.
2. Allusion aux sept mariages de Jupiter qui, selon Hsiode, pousa Mtis, Thmis,
Eurynome, Crs, Mnmosyne, Latone et Junon.
3. Cicron, Tuse., l, 38; Properce, El., Il, 15; Juvnal, SaI., X.
4. Momus: fils de la Nujt, dieu de la raillerie et des bons mots, selon Hsiode (Theog.,
214), tournait en ridicule les hommes et mme les dieux. On le reprsente couramment
la Renaissance levant son masque d'une main et tenant de l'autre une maroUe, symbole
de la folie (rasme, Adages, 474).
5. At: fille de Jupiter, elle s'amusait induire en erreur les dieux de l'Olympe et
son pre dut la chasser du ciel . Depuis, elle parcourt la terre, semant la discorde,
et. toutes sortes de calamits (Homre, II., XIX, 91 sq.; IX, 502; Hsiode, Theog.,
230). VOIr Erasme, Adages, 613.
6. Homre, Il., VI, 138.
7. Priape: dieu des jardins et des champs, prsidant l'amour physique. Le ,<u\te de
Priape tait souvent associ celui de Bacchus (Horace, SaI., l, 8, 1). Voir Erasme,
Adages, 310.
8. Horace, Od., l, 10.
9. Homre, Il., 1, 568; XVIII, 397.
10. Silne: demi-dieu, fils de Pan et d'une nymphe, pre nourricier et compagnon de
Bacchus.
II. Cordaee: l'une des danses grotesques, souvent obscnes, qui accompagnait la
reprsentation des premires comdies, Athnes (Aristophane, Nub., 540 et 555;
Ptrone, Salir., LII, 9).
12. Polyphme: Cyclope qui Ulysse creva un il (Homre, Od.).
13. Trlanelis: onomatope.
14. Gymnopdie: le ballet des pieds nus (Lucien, De sail., XII).
LOGE DE LA FOLIE
23
satyres moiti boucs jouent des atellanes 1. Pan, avec une chanson
bte, les fait tous rire et ils aiment mieux entendre a que le chant des
muses elles-mmes; surtout quand ils commencent tre imbibs de
nectar. Et si je vous dis maintenant ce que font les dieux aprs le festin
quand ils ont bien bu? Par Hercule, ce sont des choses tellement folles
que moi-mme quelquefois je ne peux m'empcher d'en rire. Mais il
vaut mieux l-dessus se rappeler Harpocrate 2 de peur que quelque dieu
corycen3 ne nous entende par hasard raconter des choses que Momus
4
lui-mme n'a pas pu dire impunment.
XVI - Mais il est temps maintenant, la faon d'Homre, de quitter
les dieux pour revenir sur terre et constater qu'il n'y a ni joie ni
honheur sans mon patronage. Voyez d'abord avec quelle prvoyance
la nature, mre et cratrice du genre humain 5, a pris garde ce que
ne manque nulle part l'assaisonnement de la folie! Et comme la
Hagesse, selon la dfinition des Stociens, consiste prendre la raison
pour guide, et la folie, au contraire, se laisser balloter au gr des
passions, pour que la vie des hommes ne soit pas entirement triste et
maussade, Jupiter leur a donn beaucoup plus de passions que de
raison, dans la proportion d'un as pour une demi-once
6
De plus, il a
relgu la raison dans un coin troit de la tte et abandonn tout le
reste du corps aux passions 7. Ensuite, la raison toute seule, il a oppos
pour ainsi dire deux tyrans trs violents: la colre, qui tient la citadelle
de la poitrine, et mme la source de la vie qu'est le cur, et la
concupiscence qui tend largement son empire, jusqu'au bas du pubis.
Ce que peut la raison contre ces deux forces runies, la vie courante
des hommes le montre assez, puisqu'elle n'a que le pouvoir de protester
jusqu' s'enrouer et rpter les prceptes de la morale; mais en rponse
ils envoient leur reine la corde pour se pendre et la couvrent d'injures
jusqu' ce que, fatigue son tour, elle abandonne et capitule.
XVII _ Mais comme l 'homme, n pour gouverner les choses, devait
tre gratifi d'un peu plus d'une petite once de raison, Jupiter me
consulta sur ce point comme il le fait en toutes choses. J'eus vite fait
de lui donner un conseil digne de moi: adjoindre l'homme la femme,
1. Atellanes: farces osques Iicencieus!!s qui tirent leur nom de la ville osque d'Atella
en Ca!11panie (Tite-Live, Hist. rom., VII , 2; XXII , 61; XXVI, 16 ss.).
2. Erasme, Adages, 3052. Harpocrate, dieu du silence, tait reprsent tenant un doigt
sur la bouche.
3. La grotte de Corycus tait situe au flanc du Parnasse, sjour des dieux. Les Grecs
lippe lient proverbjalement corycens ceux qui coutent ou cherchent voir en cachette
cc qui se passe. Erasme, Adages, 144.
4. Momus, voit n. 4, p. 22 . .
5. Cicron, Nat., l, 18.
6. La demi-once est la vingt-quatrime partie de l' as.
7. Platon situe la raison dans le cerveau, la colre dans la poitrine, la concupiscence
dans le bas-ventre (Rep., 4, 440 sq. ; Cicron, Tuse., l , 20).
\
24
LOGE DE LA FOLIE
animal videmment fou et draisonnable, mais amusant et gracieux,
qui, dans la vie domestique, temprerait et adoucirait par sa propre
folie l 'humeur chagrine du caractre masculin 1. Car quand Platon
semble se demander o classer la femme, parmi les animaux
raisonnables ou parmi les brutes, c'est seulement pour signifier
l'insigne folie de ce sexe. Et si par hasard une femme veut passer pour
sage, tout le rsultat c'est qu' elle devient deux fois plus folle. Autant
vaudrait mener un buf au gymnase, malgr et contre Minerve, comme
on dit
2
Car on redouble son vice le maquiller de vertu en dpit de
la nature, et forcer son talent. De mme que, selon le proverbe grec,
un singe est toujours un singe
3
, mme s'il est habill de pourpre,
de mme une femme est toujours une femme, c'est--dire une folle,
quel que soit le rle qu'elle joue.
Pourtant je ne crois pas la gent fminine assez folle pour m'en
vouloir de lui attribuer la folie, moi qui suis aussi une femme et la
Folie nime. En effet, si elles examinent correctement la question, elles
doivent porter au compte de la folie le fait qu'elles sont, bien des
gards, plus heureuses que les hommes. D'abord, elles ont l'avantage
de la beaut, qu'elles placent avec raison au-dessus de tout, et qui leur
sert exercer une tyrannie sur les tyrans eux-mmes. Au reste, d'o
vient chez l'homme cet aspect rude, cette peau velue, cette fort de
barbe
4
, cet air de relle vieillesse, sinon du vice de la sagesse? Tandis
que les femmes qui ont les joues toujours lisses, une voix toujours
flte, la peau douce, sont l'image d'une perptuelle adolescence.
D'ailleurs, que dsirent-elles d'autre dans cette vie sinon de plaire le
plus possible aux hommes? N'est-ce pas le but de toutes ces toilettes,
ces fards, ces bains, ces coiffures, ces crmes, ces parfums, de ces
artifices pour arranger, peindre, refaire le visage, les yeux, la peau?
Leur plus grand mrite auprs des hommes n'est-il pas la folie? En
effet que n'accordent-ils pas aux femmes-et en change de quoi, sinon
du plaisir? Or, le plaisir qu'elles donnent ne vient que de leur folie.
On ne niera pas cette vrit si on songe aux inepties qu'un homme dit
une femme, aux extravagances qu'il commet quand il s'est mis en
tte de prendre du plaisir avec elle. Vous savez donc maintenant de
qUelle source coule le premier et le principal divertissement de la vie.
XVIII - Il y a pourtant des hommes, surtout les vieux, qui sont
davantage ports sur la boisson que les femmes et placent le plaisir
suprme dans la beuverie. Qu'il puisse y avoir un festin russi sans
femmes, d'autres d'en dcider. Mais ce qui est certain, c'est qu'il
n'yen a pas d'entirement agrable sans l'assaisonnement de la folie.
1. I?laton, Tim., 76 E.
2. Erasme, Adages, 362.
3. Ibid., l, 7, 10-11.
4. Juvnal, Sat., IX, 13.
LOGE DE LA FOLIE
25
C'est pourquoi, dfaut d'un convive qui fasse rire par sa folie,
authentique ou feinte, on fait venir un bouffon gages, ou l'on invite
un parasite amusant, dont les saillies comiques, c'est--dire folles, chas-
seront le silence et l'ennui. A quoi bon, en effet, se charger le ventre
avec toutes ces confitures, ces friandises, ces ptisseries, si les yeux,
si les oreilles, si l'me entire ne sont pas nourris aussi de rire, de
plaisanteries, de badinage? Or je suis l'ordonnatrice unique de ces
desserts. D'ailleurs mme ces rites en usage dans les banquets: tirer le
roi au sort l, jouer aux ds, porter des sants, faire circuler la bouteille,
se passer le myrte et chanter
2
, danser, faire une pantomime, ce ne sont
pas les sept Sages de la Grce qui les ont invents mais moi, pour le
plus grand bien du genre humain. D'ailleurs toutes ces choses ont ceci
de particulier que plus elles contiennent de folie, plus elles profitent
la vie des mortels qui, si elle tait triste, ne mriterait videmment pas
le nom de vie. Or, elle serait forcment triste si vous ne faisiez dispa-
ratre l'ennui qui la caractrise par des divertissements de ce genre.
XIX - Mais peut-tre y en a-t-il qui ddaigneront ce genre de
volupt et ne se plairont que dans l'affection et la frquentation des
amis rptant que l'amiti doit tre place au-dessus de tout, qu'elle
n'est pas moins ncessaire que l'air, le feu et l'eau3, qu'elle est si
que la retrancher de la vie ce serait en retrancher le soleil,
si morale (en admettant que cela soit pertinent) que mme les
philosophes 4 ne craignent pas de la mentionner parmi les plus grands
biens. Mais que direz-vous si je dmontre que c'est encore moi qui
suis la poupe et la proues d'un si grand bien? Pour vous le prouver,
je n'ai pas besoin du crocodile 6, du sorite ou du cornu 7 ni d'autres
arguties dialectiques de ce genre; je le dmontrerai avec ce qu'on
appelle le gros bon sens, et je vais quasi vous le faire toucher du doigt.
Allons-y. Fermer les yeux: se mprendre, s'aveugler, s'illusionner sur
les dfauts de ses amis, aimer et admirer des vices clatants comme
des vertus, cela n'est-il pas l'vidence proche de la folie? Et quand
1. II s'agit de tirer au sort celui qui sera le roi du banquet et ce titre fixera la
quantit de vin que boira chaque convive (Plutarque, Quaest. conviv., 1,4; Voir Horace,
Od., l, 18).
2. rasme, Adages, 152.
3. Erasme, Adages, 1175.
4. Cicron, Fin., III, 51 ; Laelius, XIII.
5. rasme, Adages, 8.
6. Quintilien, Inst., t,10, 5. Un crocodile ayant enlev un enfant propose la mre:
" Si tu devines ce que je veux en faire, je te rendrai ton fils; - Tu n'as pas l'intention
de me le rendre, dit-elle. Puis elle ajoute: "Maintenant, rends-le-moi, puisque j'ai
devin juste. - Non, reprend le crocodile, car alors tu n'aurais pas devin juste.
7. Le sori/e eSt une sorte d'argument qui procde par accumulation (acervalis).
Quintilien donne l'exemple suivant (lns/., l, 10,5): On a ce qu' on ne perd pas; or, tu
n' as pas perdu de cornes, donc tu as des cornes (voir aussi Lucien, Conviv., 23; Aulu-
Gelle, N. A/., XVIII , 2, 9). Le cornu procde par dilemme, ou bien ... ou bieo, les
consquences tant les mmes dans les deux cas (Quintilien, Insl., 1, 10, 5).
26
LOGE DE LA FOLIE
l'un couvre de baisers la verrue de son amie, qu'un autre se dlecte
du polype de son Agnelle l, quand un pre trouve son fils qui louche
le regard tendre
2
, qu'est-ce que tout cela, je le demande, sinon de la
vraie folie? Mais on peut bien s'crier que c'est une triple, une
quadruple folie, il n'en reste pas moins que c'est la folie seule qui unit
les amis et entretient leur amiti. Je parle l des mortels, dont aucun
ne nat sans dfauts, le meilleur tant celui qui a les moins graves.
Quant ces sages que l'on regarde comme des dieux, ou bien il ne se
noue entre eux aucune amiti ou bien, s'il s'en forme, c'est une liaison
morose et sans grces et encore avec un tout petit nombre (j'ai scrupule
dire: avec personne), tant donn que la grande majorit des hommes
draisonnent ou plutt qu'il n'yen pas un seul qui ne dlire de trente-
six faons; or l'amiti ne se noue qu'entre semblables. S'il arrive
qu'une bienveillance mutuelle rapproche ces gens austres, elle ne
saurait tre stable ni trs durable, ce qui n'est pas tonnant chez des
esprits moroses et trop clairvoyants qui discernent les dfaut,s de leurs
amis d'un regard aussi perant que l'aigle ou le serpent d'Epidaure
3

Mais pour leurs propres dfauts ils sont aveugles et ne voient pas la
besace qui leur pend dans le dos 4! Donc puisque la nature humaine
est ainsi faite qu'il n'yen a pas un qui ne soit exempt de grands
dfauts, si vous n'y ajoutez toute la diffrence entre les caractres et
les gots, toutes les mprises, toutes les erreurs, tous les accidents de
la vie mortelle, comment les douceurs de l'amiti pourraient-elles durer
seulement une heure entre ces Argus 5 sans que s'y ajoute ce que les
Grecs appellent admirablement Enthia 6, qu'on pourrait traduire soit
par folie, soit par navet? Mais, quoi! Cupidon, crateur et pre de
tous les liens d'affection n'est-il pas compltement aveugle 7? De mme
que ce qui n'est pas beau lui parat l'treS, il fait que chacun parmi
vous croit beau ce q'lli lui appartient: le vieux raffole de sa vieille 9
comme le poupon de sa poupe. Ces choses-l se voient partout et on
en rit; ce sont pourtant ces ridicules qui font le charme de la vie et le
lien de la socit.
XX - Ce qu'on vient de dire de l'amiti convient encore mieux au
mariage, qui n'est rien d'autre qu'une union indissoluble pour la vie.
1. Horace, Serm., l, 3, 40.
2. Horace, Sat., l, 3; Serm., l, 3,4;4-45; Ovide, Ars Amat., 2, 659.
3. Horace, $at., l, 3, 25-26; Voir Erasme, Adages, 896.
4. Fable d'Esope, rapP'orte par Stobe; voir Phdre, Fab., IV, 9; Catulle, Poes. , XXII,
18; Perse, Sat., IV, 24; Erasme, Adagf!s, 162.
5. Argus est, comme le serpent d'Epidaure, le symbole de la vigilance; il avait cent
yeux (voir Ovide, Met., l, 625).
6. Innocence.
7. Aveugle: allusion au bandeau sur les yeux dont la tradition ornait habituellement
Cupidon.
8. Thocrite, ldyl., VI, 19.
9. Locution proverbiale latine recueillie par rasme dans ses Adages, 162.
LOGE DE LA FOLIE
27
Dieu immortel! que de sparations ou pire encore que la sparation ne
verrait-on partout, si la vie prive de l'homme et de la femme n'avait
pour soutiens et pour aliments la flatterie, le badinage, la complaisance,
l'erreur, la dissimulation, enfin tous mes satellites. Ah! qu'il se ferait
peu de mariages si l'poux s'informait sagement des jeux auxquels a
jou bien avant les noces la petite vierge l'air dlicat et pudique.
Moins de mnages encore resteraient unis, si la plupart des faits et
gestes des pouses n'chappaient l'insouciance ou la btise du mari .
On a bien raison d'attribuer tout cela la folie, mais c'est grce elle
que l'pouse plat son mari, que le mari plat sa femme, que la
maison est en paix, que le lien conjugal subsiste. On rit du cocu, du
cornard (et que de noms ne lui donne-t-on pas encore?) tandis qu'il
sche de ses lvres les larmes de l'infidle 1. Et pourtant on est plus
heureuX s'illusio.nner de la sorte qu' se ronger de jalousie et faire
des tragdies propos de tout.
XXl _ Jusque-l, en somme, aucune socit, aucune lien vivant ne
poumiit tre agrable ou durable sans moi; le peuple ne supporterait
pas plus longtemps son prince, ni le matre son valet, la suivante sa
matresse, le prcepteur son lve, ni l'ami son ami, l'pouse son mari,
l' ouvrier son patron, le camarade son camarade, l'hte son hte, s'ils
ne se trompaient l'un et l'autre tour de rle, ou s'ils ne se flattai ent
pas rciproquement, ou si sagement ils ne fermaient pas les yeux, ou
s' ils pe s'apaisaient pas en prenant un peu de miel de la folie. Je sais
que cela vous parat norme, mais coutez plus fort encore.
XXII _ Dites-moi, je vous prie: peut-on aimer quelqu'un quand on
se hait soi-mme? S'entendre avec autrui si on n'est pas d'accord avec
soi-mme? Donner du plaisir quelqu'un si on est pour soi-mme
pnible et ennuyeux? Pour l'affirmer je crois qu'il faudrait tre plus
fou que la Folie elle-mme. Eh bien, si l'on me chassait, loin de
pouvoir supporter les autres, chacun se prendra lui-mme en dgot,
mprisera ce qui est lui, se hara lui-mme. Car la Nature, en bien
des cas plus martre que mre, a grav dans l'esprit des mortels, surtout
des !plus senss, le mcontentement de soi et l'admiration d'autrui. De
l viient que tous les dons, toute l'lgance, tout le charme de la vie
s' altrent et prissent. Car quoi bon la beaut, le plus inestimable
prstent des dieux immortels, si elle est contamine par le vice du
dgc>t de soi 2? Et la jeunesse, si elle se corrompt au ferment d'une
mlalncolie snile? Enfin, dans chaque tche de la vie, tendras-tu aussi
bien envers toi-mme qu'envers autrui, aux convenances (car, dans
loutte action, et pas seulement dans l'art, le point capital est de respecter
1. Juvnal, Sat., VI, 276-277.
2. Voir rasme, Adages, 292.
28 LOGE DE LA FOLIE
ce qui est convenable ce que tu fais 1), si tu n'es pas aid
convenablement par Philautie, qui me sert juste titre de sur,
puisqu'elle joue partout si bien mon rle. Car qu'y a-t-il d'aussi fou
que de se plaire soi-mme, de s'admirer soi-mme? Et pourtant que
feras-tu de charmant, de gracieux, de c_onvenable si tu es mcontent de
toi-mme? Supprime ce sel de la vie, et aussitt l'orateur et son
discours se refroidissent, le musicien et ses mlodies ne plaisent plus
personne, le comdien et son jeu sont siffls, le pote et ses Muses
feront rire, le peintre et son art deviendront pitoyables, le mdecin,
avec ses drogues, aura faim. Enfin, tu passeras non pour un Nire mais
pour un Thersite
2
, non pour un Phaon mais pour un Nestor
3
, non pour
une Minerve mais pour une truie4, non pour un homme loquent mais
pour un enfant balbutiant, non pour quelqu'un de polic mais pour un
rustre. Tant il est ncessaire que chacun se fasse compliment et se
recommande d'abord lui-mme par quelque cajolerie avant de pouvoir
tre recommand d'autres.
En fin de compte, puisque la plus grande part de bonheur consiste
vouloir tre ce que l'on est s, ma chre Philautie se charge
videmment de tout, en faisant que nul ne soit mcontent de sa beaut,
ni de son intelligence, ni de sa naissance, ni de son rang, ni de son
ducation, ni de sa patrie, si bien qu'un Irlandais ne voudrait pas en
changer avec un Italien, ni un Thrace avec un Athnien, ni un Scythe
avec un habitant des Iles Fortunes. singulire sollicitude de la
Nature d' avoir faites gales entre elles des choses d'une telle diversit!
L o elle a t un peu avare de ses dons, elle ajoute Un petit
supplment de Philautie; mais je parle comme une folle, puisque ce
don-l est justement le plus grand de tous. .
Je dirai maintenant qu'il n'est aucune action d'clat que je n'inspire,
pas d'art noble qui n'ait t invent sans mon autorit.
XXIII - Le champ et la source de tous les exploits que l'on chante,
n'est-ce pas la guerre? Or quoi de plus fou que d'engager, pour je ne
sais quelles raisons, une lutte dont les deux parties retirent toujours
plus de mal que de bien? Car ceux qui tombent sont comme les gens
de Mgare, ils ne comptent plus
6
Mais quand, de part et d'autre, les
armes bardes de fer ont pris position, et que retentit le chant rauque
des trompettes 7, quoi servent, je vous le demande, ces sages puiss
L Voir rasme, Adages, 3402.
2. Ovide, Port., IV, 13. Nire et Thersite sont, dans Homre, les deux types opposs
de la beaut et de la laideur. Voir /1., Il, 671; Il, 212; rasme, Adages, 3280.
. 3. Phaon reprsente chez Homre la jeunesse et Nestor la vieillesse (Il., l, 250); voir
Adages, 566.
4. Erasme, Adages, 40.
5. l'y1artial, Epigr., x, 47, 12.
6. Erasme, Adages, 1079.
7. Virgile, Aen. , VIII , 2.
LOGE DE LA FOLIE 29
par l'tude qui ont du mal tirer un souffle de leur sang appauvri et
froid? Il faut des hommes gros et gras, pourvus de la plus grande
audace et d'un minimum d'intelligence. A moins qu'on ne prfre un
soldat comme Dmosthne qui, docile au conseil d'Archiloque, jeta son
bouclier pour fuir l, ds qu'il aperut l'ennemi, se montrant aussi lche
soldat qu' il avait t sage orateur? Mais, dit-on, la guerre
l'intelligence est trs importante pour le chef; je l'accorde, encore est-
ce celle d'un soldat et non d'un philosophe. Pour ie reste ce sont des
parasites, des souteneurs, des voleurs, dl"s brigands, des paysans, des
abrutis, des gens couverts de dettes et la lie des mortels de cet acabit
qui mnent bien une aussi noble entreprise, et non des philosophes
qui veillent sous la lampe.
XXIV - A quel point ces derniers sont inaptes tootes les choses
de la vie, Socrate que ' l'oracle d'Apollon
2
a proclam - fort peu
sagement - le sage par excellence, le prouve assez: il avait voulu
dbattre en public de je ne sais quel sujet, mais dut se retirer sous la
rise . gnrale. D'ailleurs cet homme ne manque pas de sagesse
lorsqu'il refuse le titre de sage qu'il rserve Dieu seul
3
et quand il
conseille au sage de ne pas se mler des affaires publiques 4. Mais il
aurait mieux fait d'exhorter quiconque veut tre considr comme un
etre humain s'abstenir de sagesse. Ensuite, accus, qu'est-ce qui le
condamna boire la cigu sinon la sagesse? Car tandis qu'il
philosophait sur les nuages, sur les ides, qu'il mesurait les pattes d'une
puce et admirait le bourdonnement du moucheron 5, il n'a rien appris
des ralits de la vie ordinaire. Mais voici Platon, son disciple, venant
au secours de son matre en danger de mort. Un grand avocat, certes,
qu'ahurit le bruit de la foule et qui peut peine prononcer la moiti
d'une belle priode
6
Et que dire de Thophraste qui, tant mont la
tribune, resta soudain muet
7
comme s'il avait vu le loupS! Comment
aurait-il t capable d'animer des soldats la guerre? Isocrate, par
timidit naturelle, n'osa jamais ouvrir la bouche
9
Marcus Tullius 10, le
pre de l'loquence romaine, disait toujours son exorde avec un
t. Le pote ionien Archiloque (Vile s. av. l-C.) avait d'abord suivi la carrire des
IIrmes, mais dut la quitter aprs avoir fui dans combat; le distique o il voque sa
I\lite est cit dans La Paix d'Aristophane (voir Erasme, Adages, 1197). Selon certains,
Dmostl1ne, ennemi de Philippe de Macdoine, aurait pris la fuite Chrone (238);
1" pisode est .racont par Plutarque dans l'adage cit.
2. Platon, Apol. , 20 D.
3. Ibid., 23 A.
4. Platon, Apol. , 31 C; Gorg., 521 D; Xnophon, Mmor., l, 6,15 .
5. Aristophane, Nub., 146, 157.
6. Anecdote rap'porte par Diogne Larce, Vie, Il, 41 .
7. Aulu-Gelle, N. At., VIII , 9.
8. Locution proverbiale recueillie par rasme, Adages, 3450 et 686. En fait, c'est celui
qui est vu par le loup qui perd sa voix (et non qui voit le loup).
9. Cicron, Or., Il, 3, 10; Isocrate, Panath., 9-10.
10. Marcus Tullius : Cicron.
30 LOGE DE LA FOLIE
tremblement pnible 1, comme un enfant qui sanglote. Quintilien 2 y voit
la marque de l'orateur intelligent et conscient du danger. Mais parler
ainsi, n'est-ce pas avouer clairement que la sagesse nuit au succs?
Que feront ces pauvres gens dans une affaire qui se rgle l'pe,
eux qui meurent d'effroi lorsqu'il s'agit de se battre avec de simples
mots?
Et aprs cela, s'il plat aux dieux, qu'on vante la fameuse maxime
de Platon 3: les rpubliques seront heureuses si les philosophes y
gouvernent ou si les gouvernants sont philosophes. Au contraire, si
vous consultez les historiens, vous verrez qu'il n'y a jamais eu de
princes plus nfastes pour la rpublique que lorsque le gouvernement
est tomb aux mains d'un soi-disant philosophe 4 ou d'un homme dl;:
lettres. De quoi font assez foi, je crois, les Caton: l'un, par ses
dnonciations insenses a boulevers la tranquillit de la rpublique
5
,
l'autre, pour avoir dfendu avec trop de sagesse la libert du peuple
romain 6 l'a ruine de fond en comble. Ajoutez-leur les Brutus, les
Cassius 7, les Gracques 8 et Cicron lui-mme, qui ne fut pas moins
funeste la rpublique des Romains que Dmosthne celle des
Athniens 9. Quant Antonin 10, admettons qu'il ait t un bon
empereur, je pourrais pourtant le contester, puisque son zle pour la
philosophie l'a rendu insupportable et odieux aux citoyens; admettons
toutefois qu'il ait t un bon empereur; en tout cas, il fit plus de mal
la rpublique en lui laissant un tel fils Il qu'il ne lui avait fait de
bien par son administration. Si les hommes qui se sont donns l'tude
de la sagesse sont gnralement malheureux, surtout dans leur
progniture, je pense que c'est parce que la nature, dans sa prvoyance,
veille ce que la contagion de la sagesse ne se rpande pas trop parmi
les mortels. C'est ainsi que Cicron, comme on sait, eut un fils
1. Cicron, Rose., IV, 9.
2. Quintilien, Inst., XI, 1, 43.
3. Platon, Rep., V, 473 CD; rasme, Adages, 201.
4. Expression de saint Augustin, Civ., D, 27.
5. Caton le Censeur (243-149) est clbre par ses vertus et la svrit avec laquelle
il exera ses fonctions de censeur.
6. Caton d'Utique (95-46), arrire-petit-fils de Caton le Censeur, est le type mme du
stocien. Il essaya de dfendre la Rpublique contre le triumvirat de Pompe, Crassus et
Csar, puis contre la dictature de ce dernier.
7. Les chefs de la conjuration qui abattit Csar.
8. Les deux frres Tiberius Gracchus et Caius Gracchus tribuns l'un aprs l'autre (en
133, puis en 123) tentrent l'aide de rformes agraires de reconstituer la classe des
petits propritaires. Ils se heurtrent l'opposition de la noblesse et le payrent de leur
vie.
9. Cicron a soutenu le tout jeune Octavien, futur Auguste; Dmosthne s'est laiss
corrompre.
10. Marc Aurle fit de son rgne une illustration de sa philosophie stocienne (161-
180).
11. L'empereur Commode (180-192), homme cruel et dbauch, fut l'un des plus
tristes empereurs de Rome.
LOGE DE LA FOLIE
31
dgnr 1 et les enfants du sage Socrate, comme le fait remarquer
lustement un crivain, ressemblaient plus leur mre qu' leur pre,
"est--dire qu'ils taient fous
2

XXV -- On passerait encore ces gens-l d'tre dans les charges
publiques comme des nes jouant de la lyre 3, mais ils sont aussi
maladroits dans tous les autres actes de la. vie. Conviez un sage un
hon repas, il le troublera par son morne silence ou ses questions
dplaces. Invitez-le au bal, vous croirez voir un chameau danser 4.
au spectacle, son seul visage empchera le peuple de
et le sage Caton sera forc de quitter le thtre, faute d'avoir
pu se drider le sourcil 5. S'il survient dans une conversation, c'est
l'arrive du loup de la fable 6. S'agit-il d'un achat, d'un contrat, bref,
d'un de ces actes ncessaires au cours ordinaire de la vie? Votre sage
Il plutt l'air d'une bche que d'un homme. Ainsi ne peut-il tre utile
ni lui-mme, ni sa patrie, ni aux siens dans la moindre circonstance,
:ar il ignore tout des ralits les plus lmentaires et il est mille
lieues' de l'opinion commune et des usages courants. Il est donc fatal
qu'il soit dtest pour tre aussi diffrent des autres par sa manire de
vivre et de penser. En effet, tout ce qui se fait chez les mortels est
plein de folie, fait par des fous, devant des fous. S'il en est un qui
veuille s'opposer tous les autres, je lui conseillerai de faire comme
Timon 7, de partir dans un dsert pour y jouir seul de sa sagesse.
XXVI - Mais pour revenir ce que je disais d'abord, quelle force
JI runi en socit ces hommes qui taient des rocs, des chnes 8, des
sauvages, sinon la tlatterie
9
. La lyre d'Amphion et d'Orphe n'a pas
d'autre sens 10. Qui a ramen la concorde la plbe romaine prte aux
dernires violences? Est-ce un discours philosophique? Pas du tout.
Mais un apologue risible et puril sur les membres et l'estomac I l .
1. Le fils de Cicron se battit Pharsale et Philippes mais il est rest surtout clbre
pllr son ivrognerie et sa mollesse (voir Pline. Hist. nat., XIV, 28; Snque, Suas., VII,
13).
2. Plutarque, Vie de Caton l'Ancien, 20, 4. .
3. Locution grecque proverbiale reprise par Erasme dans ses Adages (335).
4. Locution proverbiale. Voir Adages, 1666.
5. Allusion aux ftes de Flora. Voir Valre Maxime, 2, 10, 8.
6, Locution proverbiale (Adages, 3450).
7. Timon le Misanthrope, qui se retira entirement du monde n'admettant que la seule
compagnie (Aristote, Lys., 808, 812; Plutarque, Alex., 16; Lucien, Tim.,
ouvrage traduit par Erasme en 1506).
8. Stace, Thbade, IV, 340.
9. Horace, Ars, 391-396.
10. Amphion Thbes jouait de la lyre avec tant d'art que les pierres elles-mmes
Ilirent mues et se rangrent en cadence pour former les murs de la ville. Orphe
entranait lui aussi, au son de la lyre, les btes, les arbres et les pierres.
Il. Apologue prononc par Menenius Agrippa lors de la scession de la plbe romaine
Hur le mont sacr (403). Voir Tite-Live, Hist. rom., Il, 32; Denys d'Halicarnasse,
Opuscules rhtoriques, v, 44; VI, 96.
32
LOGE DE LA FOLIE
Themistocls obtint le mme succs avec un apologue de ce genre, sur
le renard et le hrisson 1. Quel discours d'un sage aurait eu autant
d'effet que la biche imagine par Sertorius
2
, ou les deux chiens de
Lycurgue3, ou la plaisante histoire de Sertorius, dj nomm, sur la
manire d'arracher les crins la queue d'un cheval
4
? Et je ne parle
pas de Minos 5 et de Numa 6, qui tous deux gouvernrent une folle
multitude l'aide d'inventions fabuleuses. C'est par des niaiseries de
ce genre qu'on mne cette bte norme 7 et puissante qu'est le peuple.
XXVII - En revanche, quelle cit a jamais adopt les lois de Platon
ou d'Aristote 8, ou les dogmes de Socrate? Et qu'est-ce qui a persuad
les Decius 9 de se dvouer spontanment aux dieux Mnes? Qu'est-ce
qui a entran Curtius.
IO
dans le gouffre, sinon la vaine gloire, cette
sirne charmeuse, mais condamne de faon tonnante par nos pauvres
sages? y a-t-il de plus fou, disent-ils, que les bassesses d'un candidat
qui flatte le peuple, achte sa faveur par des dons, part la chasse
aux applaudissements de tant de fous, aime tre acclam, se fait
porter en triomphe, comme une idole que l'on montre au peuple, ou
se dresse en statue de bronze sur le forum Il ? Ajoutez-y les noms et
les surnoms d'emprunt 12, les honneurs divins rendus un avorton 13,
1. Apologue de Thmistocle rapport par Plutarque (chap. XII).
2. Plutarque, Sert., chap. XI et XII; Aulu-Gelle, N. At., XV, 22. Sertorius avait persuad
les barbares d'Espagne qu'il tait en relation avec les dieux par l'entremise d'une biche
blanche dont il se faisait suivre partout.
3. Plutarque, De l'ducation des enfants, chap. IV. Lycurgue, lgislateur \ des
Lacdmoniens au IX' sicle avant Jsus-Christ, voulut un jour dmontrer aux Spartiates
l'importance de l'ducation. Il avait deux chiens, ns d'une mme porte, l'un dress
pour la chasse, l'autre non dress. Il les fit amener en public, en mettant entre eux une
mangeoire et un livre. Le chien de chasse se prcipita aussitt sur le livre, l'autre sur
la marmite. '
4. Valre-Maxime, VII, 3, 6. Sertorius voulant convaincre les Lusitaniens de ne pas
s'attaquer de front aux fores romaines mit un jeune homme et un vieillard en prsence
de deux chevaux dont il les pria d'arracher la queue, l' une d'une seule secousse et l'autre
crin par crin. Le jeune homme choua, le vieillard russit.
5. Minos: roi de Crte lgendaire, qui faisait croire son peuple qu'il tait admis
tous les neuf ans l'assemble des dieux et qu'il y recevait de Jupiter les lois qu'i l
prsentait son peuple (Homre, Gd., XIX, 178).
6. Numa: Nl!ma Pompilius, second roi de Rome, feignait de recevoir ses instructions
de la nymphe Egrie qui lui apparaissait dans un bois prs de Rome (Tite-Live, Hist.,
livre l, chap. XIX et XXI).
7. Horace, Epod., l, 5, 76.
8. Aristote n'a pas propos de lois idales, contrairement Platon.
9. Trois Decius, le pre, le fils et le petit-fils se sont sacrifis successivement sur les
champs de bataille (Tite-Live, Hist., VII, 6, 5; Valre Maxime, v, 67; Cicron, Fin., Il,
19,61).
10. Le jeune patricien Curtius se jeta dans une crevasse qui s'tait ouverte au milieu
du Forum et qui ne devait se refermer, avait dit un oracle, que si l'on y prcipitllit ce
que Rome avait de plus prcieux (voir Tite-Live, Hist., VII, 6, 5; Valre Maxime, v, 67;
Cicron, Fin., Il, 19, 61).
II. Horace, Sat., Il, 3, 183.
12. Tels que Magnus (Pompe) ou Felix (Sulla).
13. Il s'agit de Claude (Snque, Apocol., 3).
LOGE DE LA FOLIE
33
les crmonies publiques o les tyrans les plus criminels sont mis au
nmg des dieux 1. Tout cela est de la pure folie et un seul Dmocrite
Ile suffirait pas pour en rire
2
. Qui pourrait le nier? Pourtant c'est de
cette source que sont ns les exploits des hros ports aux nues par
lant d'crivains loquents. C'est cette folie qui engendre les cits, c'est
par elle que se maintiennent les empires, les magistratures, la religion,
Ics conseils, les tribunaux, et la vie humaine n'est rien qu'un jeu de
la folie.
XXVIII - Pour parler maintenant des arts3, qu'est-ce qui a pouss
l'esprit de l'homme concevoir et transmettre la postrit tant de
di sciplines qui passent pour admirables, sinon la soif de gloire? C'est
force de veilles et de sueurs, que des hommes vraiment compltement
fous ont cru acheter une je ne sais quelle renomme qui est bien ce
qu' il y a de plus vain. ' Mais en attendant c'est la Folie que vous
devez toutes ces commodits de la vie et, ce qui est infiniment agrable,
vous profitez de l'insanit d'autrui 4.
XXIX - Maintenant que j'ai revendiqu pour moi le mrite de la
bravoure et celui de l'ingniosit, que direz-vous si je revendique aussi
celui du bon sens? Eh quoi, s'riera-t-on, autant vaudra marier l'eau
ct le feu 5! Pourtant, cette fois encore, je pense y russir, si toutefois
vous continuez me prter une oreille et une attention favorables.
D'abord si le bon sens repose sur l'exprience, qui convient le
mieux l'honneur de ce nom? Est .. ce au sage qui tant par modestie
que par timidit n'entreprend rien ou au fou, qui ignore la modestie,
puisqu'il n'en a pas, ni le danger puisqu'il l'ignore, et qu'aucune chose
n'arrte? Le sage se rfugie dans les livres des Anciens o il n'apprend
que de pures argutis de langage. Le fou aborde les ralits et en fait
l'preuve de prs; il acquiert par l, si je ne me trompe, le vritable
bon senS. C'est ce qu'Homre parat avoir bien vu, tout aveugle qu'il
etait, quand il dit: Le fou s'instruit ses dpens 6. Il y a en effet
deux obstacles principaux qui empchent de parvenir la connaissance
des choses: l'hsitation, qui rpand une fume sur l'esprit, et la crainte,
qui la vue du pril vous dtourne d'agir. Mais la Folie vous en dlivre
merveille. Peu de mortels comprennent les nombreux avantages qu'il
y a tre sans hsitation et tout oser.
Mais si on fait consister, de prfrence, le bon sens dans la juste
apprciation des choses, coutez je vous prie, combien en sont loin
1. Allf.lsion aux apothoses accordes par le Snat.
2. Selon Snque, Dmocrite riait de tout alors qu'Hraclite pleurait de tout (Ir., 2,
\0, 5).
3. Il 5'agit des arts libraux, grammaire, rhtorique, dialectique, arithmtique,
I;omtri.e, musique.
4. Voir Erasme, Adages, 1239.
5. nlsme, Adages, 3394.
6. Homre, /1., XVII, 32; rasme, Adages, 30; 3783.
34
LOGE DE LA FOLIE
ceux qui se vantent de la possder. D'abord, c'est un fait que toutes
les choses humaines la manire des silnes d'Alcibiade l, ont deux
faces tout fait diffrentes. Ainsi ce qui premire vue est la mort,
est la vie si vous regardez plus l'intrieur des choses. Ce qui tait
la vie, est la mort; ce qui tait beau, laid; l'opulence cache l'indigence;
l'infamie, la gloire; le savoir, l'ignorance; la force, faiblesse; la
noblesse, l'obscurit; la joie, chagrin; la prosprit, disgrce; l'amiti,
inimiti; le remde, le poison; bref, si vous Ouvrez le silne vous verrez
soudain tout invers. Si, par hasard, vous trouvez que c'est dit d'une
faon trop philosophique, je vais plus simplement, en
invoquant, comme on dit, une Minerve plus terre terre. Tout le monde
admet qu'un roi est un tre riche et puissant. Mais s'il ne possde
aucun des biens de l'me, s'il n'est content de rien, il est mme trs
pauvre. Si son me est enchane des vices sans nom, il est le plus
vil des esclaves. On pourrait ainsi philosopher sur les autres points,
mais cet exemple suffit. O veux-tu en venir? dira-t-on. Je veux en
venir ceci, coutez. Si, en pleine reprsentation, quelqu'un essaie
d'enlever leur masque des acteurs pour montrer aux spectateurs leur
vrai visage au naturel, ne gche-t-il pas toute la pice? Et ne mrite-
t-il pas qu' on le chasse du thtre, coups de pierres, comme un
malade mental? Car on verrait tout coup se rvler une nouvelle face
des choses ; celle qui tait tout l'heure une femme est maintenant un
homme, l'adolescent est un vieillard. Qui il y a un instant, tait roi,
est devenu subitement un Dama 2; qui tait Dieu se rvle tout coup
un pauvre hre. Mais effacer l'illusion, c'est dtruire la pice. C'est
justement cette fiction et ce maquillage qui fascinent les spectateurs.
Or toute la vie des mortels est-ce autre chose qu'une pice de thtre
o chacun s'avance masqu et joue son rle jusqu' ce que le chorge
l'invite sortir de la"Scne
3
? Il fait d'ailleurs souvent jouer au mme
acteur des rles opposs, et tel qui paraissait jouer sous la pourpre d'un
roi, parat maintenant sous les haillons d'un petit esclave. Certes, tout
est travesti, mais la comdie de la vie ne se joue pas autrement. lei,
supposons qu'un sage descende du ciel et vienne subitement crier : Cet
individu admir de tout le monde, rvr comme un dieu et un matre,
n'est mme pas un homme puisque, comme l'animal, il obit ses
passions et qu'il est un esclave de la plus basse sorte pour s'tre asservi
spontanment des matres si nombreux et si vils. Cet autre, qui pleure
son pre dfunt, devrait se rjouir puisque ce pre a enfin commenc
1. Les Silnes d'Alcibiade: rminiscence de Platon. Socrate est compar par le bel
Alcibiade des Silnes dont l'extrieur est grotesque et mme repoussant mais dont
l'intriel!r n'est que dlicatesse et rare beaut (Platon, Symp. , 215 A; Xnophon, Symp.,
IV, 13; Erasme, Adages, 2201).
2. Dama est le nom donn par Horace un esclave syrien, Sat., Il, 5, 18; et l, 6, 38.
3. La comparaison de la vie humaine avec un thtre est d'origine stocienne (voir
Lucien, Icarom., 16). '
LOGE DE LA FOLIE
35
vivre, la vie terrestre n'tant qu'une sorte de mort. Celui-l, qui tire
gloire de son arbre gnalogique, n'est qu'un vilain et un btard parce
qu'il est mille lieues de la vertu, seule source de noblesse 1. Si ce
sage parle de tous les autres de la sorte, que lui arrivera-t-il, sinon de
passer aux yeux de tous pour un fou furieux? Si rien n'est plus fou
qu'une sagesse intempestive, rien n'est plus maladroit qu'un bon sens
t\ contre-temps. C'est agir contre-temps que de ne pas s'adapter aux
circonstances prsentes, ne pas se plier aux usages, ne pas se rappeler
IlU moins cette grande loi des banquets: Bois ou va-t'en 2 ! , et
demander que le thtre ne soit plus du thtre. Au contraire, le
vritable bon sens, pour toi qui n'es qu'un homme, c'est de ne pas
vouloir une sagesse plus qu'humaine, c'est de se plier de bon gr
l'avis de la multitude, ou de se tromper complaisamment avec elle.
Mais c'est justement cela. la folie, disent-ils. Je ne dis pas le contraire,
pourvu qu'ils conviennent en retour que c'est cela jouer la comdie de
la vie.
XXX - Pour le reste, dieux immortels, dois-je parler ou 'me taire?
Et pourquoi taire ce qui est plus vrai que la vrit
3
? Mais peut-tre
sur un sujet aussi grave serait-il prfrable de faire venir de l'Hlicon
les Muses 4 que les potes appellent si souvent pour de pures bagatelles.
Aidez-moi donc un instant, fille de Jupiter, le temps de montrer que
nul ne peut accder cette fameuse sagesse, citadelle, dit-on, de la
flicit, s'il n'a pas la Folie pour guide.
D'abord, il est admis que toutes les passions relvent de la folie. On
distingue le fou du sage ce signe que l'un est guid par la passion,
l' autre par la raison. Aussi les Stociens cartent-ils du sage toutes les
passions comme autant de maladies 5 ; pourtant ces passions non
seulement servent de pilotes 6 ceux qui se pressent pour atteindre le
port de sagesse, mais elles sont aussi l, dans la pratique de la vertu,
comme des perons, des aiguillons, pour encourager faire le bien.
Snque, deux fois stocien, va protester avec vhmence lui qui dfend
ubsolument au sage toute passion. Mais ce faisant, ce n'est plus un
homme qu'il laisse subsister, il cre plutt une espce de dieu d'un
genre nouveau 7, qui n'a jamais exist nulle part, et jamais n'existera.
Pour parler plus clairement, il a fabriqu une statue de marbre l'image
de l'homme, stupide et parfaitement trangre tout sentiment humain.
Donc si cela leur chante, qu'ils profitent de leur sage tant qu'ils
1. Thme classique (Salluste, Jug., 85, 14-25; Juvnal, Sat., 8).
2. Erasme, Adages, 947.
3. rasme, Adages, 3802, citant Martial, Epigr., 8, 76, 7.
4. Souvenir de 'Virgile, Aen., VII, 641; les potes piques invoquent les Muses soit au
dbut de leur pome, soit avant un moment essentiel de l'action.
5. Voir Snque, Epist., IV, Il; LXXXIX, 13; Perse, Sat., V, 96-\19.
6. Pilote: esclave charg de conduire le jeune enfant l'cole.
7. Voir Platon, Tim., 29 A, 3\ A.
36
LOGE DE LA FOLIE
voudront, qu'ils l'aiment sans craindre de rival et qu'ils aillent habiter
avec lui la rpublique de Platon l , ou, s'ils prfrent, la rgion des
Ides
2
, ou les jardins de Tantale
3
Qui ne fuirait avec horreur, comme
un monstre ou un fantme, un homme de cette espce, sourd tous
les sentiments naturels, pas plus mu de la moindre passion, serait-ce
l'amour ou la piti, que s'il tait de dur silex ou de marbre de
Paros 4, un homme qui rien n'chappe, qui ne se trompe jamais
parce que, nouveau Lynce, il voit tuut
5
, qui mesure tout au cordeau,
ne pardonne rien, qui n'est content que de lui-mme, le seul riche, le
seul bien portant, le seul roi, le seul homme libre, bref: le seul qui
soit tout
6
, mais le seul de cet avis; qui ne veut pas d'ami, n'est lui-
mme l'ami de personne, qui n'hsite pas envoyer se faire pendre
les dieux eux-mmes, qui condamne tout ce qui se fait dans quelque
vie que ce soit et s'en moque comme d'une folie? Pourtant un tel
animal est le fameux sage parfait. Dites-moi, si l' on allait aux voix,
quelle cit voudrait d'un magistrat de cette sorte? Quelle arme
souhaiterait un tel chef? Et mme, quelle femme souhaiterait ou
accepterait ce genre de mari, quel hte un tel convive, quel valet un
matre ainsi fait? Qui ne prfrerait le premier venu dans la masse des
fous les plus fous, car tant fou il serait capable de commander des
fous, ou leur obir, plaire ses semblables, donc au plus grand nombre,
tre aimable avec sa femme, charmant avec ses amis, bon convive,
compagnon facile vivre, enfin considrant que rien d'humain ne lui
est tranger 7? Mais cela fait assez longtemps que ce sage m'ennuie;
passons des choses plus agrables.
XXXI - Supposons donc qu' on regarde du haut d'un observatoire
lev, comme Jupiter le fait parfois au dire des potes 8, afin de voir
tous les malheurs auxquels est soumise la vie des hommes, leur
naissance misrable t sordide, la difficult de leur ducation, les
dangers auxquels est expose leur enfance, les sueurs auxquelles est
voue leur jeunesse, leur vieillesse pnible, la dure ncessit de la mort;
et tout au long de la vie, les bataillons de maladies qui les assaillent,
les accidents qui les menacent, les malheurs qui fondent sur eux, enfin
rien qui ne soit pas plein de fiel, sans parler des maux que l'homme
1. Lucien prtend que Platon doit partir vivre tout seul dans sa Rpublique, personne
n'ayant voulu le suivre (Lucien, Hisl. vraie, 115).
2. La rgion des Ides: le monde purement intelligible, forge par l'imagination de
Platon.
3. Des jardins qui n'existent nulle part (rasme, Adages, 1046).
4. Yirgile, Aen., 1, 471.
5. Erasme, Adages, 1054. Voir Horace, Epod., l, l, 28. Il s'agit de Lynce, fils
d' Aphareus et d'Arn, frre d' Idas et l' un des Argonautes dont la vue perante tait
devenue proverbiale, peut-tre par confusion avec le lynx.
6. Horace, Epod. , l , l , 106-107; SaI. , l, 3, 124-125.
7. Vers clbre de Trence (Heaul., 77).
8. Voir Homre, 11. , VIII, 51; Virgile, Aen., l, 223 sq.
LOGE DE LA FOLIE
37
fait l'hom:Jl1
e
: pauvret, prison, dshonneur, honte, torture, embches,
lrahison, injures, procs, fraudes. Mais l ce serait vouloir compter les
grains de spble! Quelles fautes les hommes ont-ils faites pour mriter
tout cela, qluel dieu dans sa colre les a contraints de natre pour ces
misres, je n'ai pas vous le dire prsentement. Mais en rflchissant
tout cela" ne serait-on pas tent d'approuver l'exemple des filles de
Milet 1, dplorable qu'il soit? quels sont principalement
ceux qui, I)ar dgot de la vie, ont attent leurs jours? Ne sont-ils
pas les farrliliers de la sagesse? Parmi eux, sans parler maintenant des
Diogne, dies Xnocrate, des Caton, des Cassius et des Brutus 2, le
fameux Chiron 3 qui pouvait tre immortel, prfra la mort. Vous voyez,
je pense, c,e qui arriverait si les hommes taient tous sages: il faudrait
une nouvelle argile et tout l'art d'un nouveau Promthe
pour la mpdeler4. Mais . moi, l'aide de l'ignorance, de l'tourderie,
quelquefoi:S de l'oubli des maux, parfois de l'espoir du bonheur, ou en
versant uni peu de miel sur leurs plaisirs, je viens si bien au secours
de leurs grandes misres qu'ils ont de la peine quitter la vie, mme
quand' le fil des Parques est dvid, et que la vie les abandonne depuis
longtemps; moins ils ont de motifs pour rester en vie, plus ils tiennent
la vie, tiant s'en faut qu'elle les dgote.
Tous ce!s vieillards aussi gs que Nestor
5
que vous voyez partout,
ayant perdi
u
toute forme humaine, balbutiant, radotant, dents, chenus,
chauves ()u, pour mieux les dcrire avec les m')ts d'Aristophane 6,
malpropri!S, vots, misrables, dcrpits, sans cheveux ni dents ni
sexe, c'es
it
un effet de ma gnrosit s' ils prennent un tel plaisir la
vie, s'ils font tout pour se rajeunir 7; l'un teint ses cheveux blancs,
1. Aulu-(Jelle, N. AI" xv, 10. Les vierges de Milet furent prises d'une passion subite
,
2. Diogl
ne
le Cynique aurait mis fin volontairement ses jours en s'touffant
(Diogne lLarce, Vie, 5, 2, Il, 77); Xnocrate de Chalcdoine, philosophe et
mathmatici
ien
(396-314 av. J.-c.) qui dirigea pendant vingt-cinq ans les destines de
l'Acadmie: que Platon avait fonqe (Diogne Larce, 4, 2, 12, 14-15). Xnocrate est
mort par acicident et non de faim. Erasme a pu confondre avec Clanthe (Diogne Larce,
7, 5 7, 176); allusion au suicide de Caton d'Utique qui, aprs la dfaite des Pompiens
ct Rplublicains Thapsus, mit fin ses jours aprs avoir pass une grande partie
de la nuit lire le Phdon de platon (voir, par exemple, Lucien, Phars.); Cassius:
meurtrier die Csar, qui se fit tuer par son affranchi aprs la victoire d'Antoine Philippes
(42 av. J.-tC);. Brutus: de Cassius, autre meurtrier de Csar, se tua galement au
soir de la pefalte de Philippes.
3. Chiro>n: fils de Saturne et de Philyre, Centaure rput pour sa sagesse, fut bless
Ilccidentell,ement par une flche empoisonne de son ami Hercule et prfra renoncer
l'immortali
it
qui lui avait t accorde. Jupiter, abrgeant ses souffrances, le plaa dans
le ciel o il forma la constellation du Sagittaire (Ovide, Met., Il, 676; Lucien, Di";'
morts, 26)! .. .
4. Voir LUCIen, Dlul. morts, 26.
5. La ,viei11esse de Nestor, roi de Pylos, qui avait rgn sur trois gnrations
d' hommes>, tait chez les Anciens proverbiale (voir Martial, Epigr,. IX, 29).
6. Aristtophane, Plut., 266-267.
7. Voir' Erasme, Adages, 3083.
38 LOGE DE LA FOLIE
l'autre cache sa calvitie sous une perruque, celui-ci se sert de dents,
peut-tre empruntes un pourceau, celui-l se meurt d'amour pour
une pucelle et surpasse mme en inepties amoureuses n'importe quel
jeunet. On voit des moribonds qui ont dj un pied dans la tombe
pouser un tendron, mme sans dot et qui servira d'autres 1; le cas
est si frquent qu'on s'en fait presque gloire. Mais il est encore plus
plaisant de voir des vieilles dj mortes de vieillesse, si cadavreuses
qu'on pourrait les croire revenues des Enfers, et qui n'ont que ce mot:
Que la vie est belle! Elles sont encore comme des chiennes en chaleur
et mme, comme disent les Grecs, en rut
2
, elles font entrer chez elles
prix d'or un Phaon 3, se fardent sans relche, ne quittent jamais leur
miroir, pilent leur fort du bas ventre 4, exhibent des mamelles flasques
et fltries
5
, sollicitent d'une plainte chevrotante un dsir qui languit 6,
boivent, se mlent aux danses des jeunes filles, crivent des billets
doux. Tout le monde en rit pour ce qu'elles sont: compltement folles.
En attendant elles sont contentes d'elles-mmes, plonges dans les plus
grandes dlices, se vautrent dans le miel 7 et, grce moi, sont
heureuses. A ceux qui les trouvent ridicules, je conseillerais d'examiner
s'il ne vaut pas mieux mener une vie de miel grce la folie que de
chercher, comme on dit, la poutre pour se pendre 8? D'ailleurs, si leur
conduite est communment juge infme, cela ne touche pas mes fous
qui sont insensibles ce malheur ou, s'ils le ressentent, n' y font gure
attention. Recevoir une pierre sur la tte, voil un vrai malheur. Mais
pour le reste, honte, infamie, opprobes, injure, ce sont des maux
qu'autant qu'on les ressent. Quel tort te font les sifflets du peuple entier
du moment que l'on s'applaudit soi-mme
9
? Or, seule la Folie rend la
chose possible.
XXXII - Mais je crois entendre les philosophes protester. Mais
non, disent-ils, c'est justement cela le malheur: tre tenu par la folie,
vivre dans l'erreur, l'illusion, l'ignorance. Pas du tout: c' est tre
homme. Pourquoi appellent-ils cela un malheur, je ne le vois pas,
puisque vous tes ns ainsi, telle est votre ducation, telle votre
condition et que c'est le sort commun. Or ii n'y a rien de malheureux
de rester conforme sa nature, moins par hasard qu'on trouve
l'homme plaindre parce qu'il ne peut voler comme les oiseaux ni
marcher quatre pattes comme les autres animaux et qu'il n'est pas
1. Voir rasme, le colloque Conjugium impar (Le mariage mal assorti).
2. Erasme, Adages, 89. Voir Aristophane, Plut., vers 1024.
3. Symbole de la jeunesse.
4. Martial, Epigr., x, 90.
5. Horace, Epod., VIII , 7.
6. Horace, Od., IV, 13, 5-6.
7. Adages, 1909.
8. Erasme, Adages, 921.
9. Horace, Sat., 1, J, 66.
LOGE DE LA FOLIE 39
IIrm de con1es comme les taureaux. Mais alors on appellera aussi
malheureux rnme un magnifique cheval parce qu'il n'a pas appris la
Krammaire ef ne mange , pas de gteaux, et misrable le taureau parce
qll'il ne peut pas faire de la gymnastique I! Donc de mme qu'un cheval
Ignorant de grammaire n'est pas misrable, de mme un homme fou
Ii'est pas parce que la folie tient sa nature. Mais les
beaux parleurs reviennent la charge: La connaissance des sciences
Il t donne particulirement l'homme afin qu'il comprenne par son
Intelligence r;e que la nature lui refuse. Comme s'il tait tant soit peu
vraisemblabl
1e
que la Nature, qui veille avec tant de soin sur les
il1oucherons/ et mme sur les herbes et les fleurettes, n'ait sommeill
qu'avec l'hdmme seul, si bien qu'il aurait besoin des sciences; en fait,
:elles-ci ont t inventes pour sa perte par le gnie Theut 2, l'ennemi
du genre hlilmain et elles sont si peu utiles son bonheur qu'elles
nuisent lai finalit mme pour laquelle on prtend qu'elles ont t
Hpcialemerl
t
inventes comme le dmontre lgamment chez Platon un
roi trs sage! 3 propos de l'invention de l'criture. Les sciences se sont
donc introdluites avec les autres flaux de la vie humaine; elles ont
pour auteur" ceux dont viennent toutes les turpitudes, c'est--dire les
dmons, qu1i tirent d'ailleurs leur nom de l: on les appelle damons,
;'est--dire ceux qui savent
4
. La race simple de l'ge d'or,
dpourvue de toute .vivait sans autre que I:instinct de
Nature. quel besom avait-on de la grammaire quand tl n'y avait
qu'une lan]gue et qu'on ne demandait rien d'autre la parole que de
se fai re cofIlprendre? Quelle aurait t l'utilit de la dialectique quand
il n' y avaiit pas de lutte entre opinions rivales? Quelle aurait t la
place de lai rhtorique quand nul ne cherchait chicane autrui? A quoi
hon la en l'absence de mauvai!iles murs, d'o sont nes,
sans nul (:ioute, les bonnes lois 5? Puis on tait trop religieux pour
scruter une curiosit impie les arcanes de la Nature, la dimension
des astres, leurs mouvements, leurs influences, et les cachs
du on estimait sacrilge qu'un mortel cherche savoir au-
dessus de sa condition. Quant s'enqurir de ce qui est au-del du
ciel, cette dmence ne venait mme pas l'esprit. Cependant, mesure
que dispa.raissait la puret de l'ge d'or, les arts, comme je l'ai dit,
Furent d'albord invents par de mauvais gnies, mais en petit nombre
1 Voir t?rasme, Adaglfs, 362,
2: Theut:: gnie des Egyptiens qui serait, d'aprs Platon, l'inventeur de l'criture
(Phdre, DT)h' .' , l" . d l" . . 'bl . 1
3. Le roil t e a)n . amous qUi cnuqua mvenUon e ecnture comme nUi SI e a a
mmoire (p'Jaton, Phedre, 1 Cl.
4. L'tymologie, contestable, de damons, dmons, est donne par Socrate (Platon,
Cratyle, 39'8 Bl. , .
5. Vieux' dIcton, d apres Macrobe, Saturn., III, 17, 10.
'1

40
LOGE DE LA FOLIE
et eurent peu d'adeptes. Ensuite, ' la superstItIOn des Chaldens 1 el
l'oisive frivolit des Grecs en ajoutrent une multitude qui devimenl
des tortures pour l'esprit, telle enseigne que la grammaire elle seule
suffit bien faire le supplice de toute une vie.
XXXIII - D'ailleurs parmi ces sciences elles-mmes, les plus
estimes sont celles qui se rapprochent le plus du sens commun, c' est-
-dire de la folie. Les Thologiens ont faim, les Physiciens ont froid,
les Astrologues sont ridiculiss, les Dialecticiens mpriss. Mais lui
seul le mdecin vaut beaucoup d'hommes
2
. Et dans cette catgorie
plus on est ignorant, aventureux, irrflchi, plus on est apprci, mme
chez ces pauvres princes portant collier. Pourtant la mdecine, surtout
telle qu'elle est exerce en gnral aujourd'hui n'est assurment qu' une
branche de la flatterie 3, exactement comme la rhtorique. Aprs eux
viennent immdiatement les juristes, et encore ne suis-je pas sre qu'ils
ne sont pas en tte, quand leur profession, sans vouloir donner mon
opinion, est tourne en ridicule par les philosophes unanimes qui la
considrent comme une nerie. Nanmoins, c'est au gr de ces nes
que se traitent les grandes et les petites affaires. Leurs terres
s'agrandissent, tandis que le thologien, aprs avoir compuls toutes
les archives de la science divine, grignote du lupin en faisant une guerre
incessante aux punaises et aux poux. Donc de mme que les arts les
plus favoriss sont ceux qui ont la plus grande affinit avec la folie,
pareillement les hommes de beaucoup les plus favoriss sont ceux qui
ont su s'abstenir de tout commerce avec les sciences pour se laisser
guider par la seule nature, laquelle n'est en dfaut nulle part, moins
qu'on ne veuille sortir des limites de la condition humaine. La nature
dteste le maquillage et il n'est rien de mieux que ce qui n'a pas t
profan par l'art.
XXXI V - Tenez, ne voyez-vous pas que dans la totalit du rgne
animal les espces les plus heureuses sont celles qui ignorent
absolument toute science et ne d'autre matre que la
nature? Quoi de plus heureux ou de plus merveilleux que les abeilles 4?
Pourtant elles n'ont mme pas tous les sens
5
. L'architecture peut-elle
les galer dans la construction d'difices? Quel philosophe a jamais
fond semblable rpublique
6
? Au contraire, le cheval dont les sens ont
une affinit avec ceux des hommes et qui est pass dans leur camp,
participe aussi aux misres humaines: souvent, par honte d'tre vaincu
la course il s'extnue, et la guerre, cherchant le triomphe, il est
L Ils croyaien.t que les astres ,taient des dieux,
2. Homre, 1/., XI, 514, Voir Erasme, Adages, 2753,
3, Platon, Gorg., 463 A.
4. Virgile, Georg. , IV, 153 sq.; Pli ne, Hist, nat., XI, 4,
5. Voir Pline, Hist. nat., II, 3, 10,
6, Virgile, Georg., 4, 149 sq,; Aen" l , 430-434,
LOGE DE LA FOLIE
41
perc de r::oups et mord la poussire avec son cavalier 1. Et je ne parle
ras de la duret du mors, des perons acrs, de cette prison qu'est
l'curie ciu fouet, du bton, des brides, du cavalier, bref de toute cette
,d'une servitude laquelle il s'est soumis volontairement
lorsqu'il il voulu, l'exemple des hros, tirer vengeance tout prix de
l'ennemi. Combien est plus enviable l'existence des mouches et des
oiseaux qlui vivent du temps qui passe et du seul instinct de nature si
les des hommes le leur permettent. Ds qu' ils sont mis en cage,
s'habituapt mettre des sons humains, il est tonnant de voir comme
ils perder1t leur clat naturel. Tous les ouvrages de la nature l'emportent
\; 11 tous rJoints sur les travestissements de l'art. Par consquent je ne
saurais assez louer, le fameux coq de Pythagore,2, qui" ap,rs
avoir t! a lUI seul, phIlosophe, homme, femme, rOI, partIculIer,
poisson ,cheval, grenouille, je crois mme ponge, jugea qu'il n'y avait
pas plus . calamiteux que l'homme, parce que tous se
contentetl
t
des limites de leur nature, tandis que lui seul il s'efforce de
franchir les bornes de sa condition,
XXXV - De mme parmi les hommes il place les ignorants bien
au-dessu!s des savants et des puissants; et Gryllus 3 fut bien plus sage
que l'astucieux Ulysse
4
quand il prfra grogner dans une soue plutt
que d'afTronter avec lui tant de hasards malheureux, Homre, le pre
des fablles, ne me parat pas tre d'un autre avis, qui traite tous les
mortels de misrables et infortuns 5, et appelle frquemment Ulysse,
son mocdle de sagesse, un malheureux, mais jamais Pris, Ajax ou
Achille, Et pourquoi, sinon parce que ce personnage rus et ingnieux
ne faisaiit rien sans le conseil de Pallas, qu'il tait trop sage et s'cartait
le plus IPossible du chemin de la nature
6
? Donc parmi les mortels les
plus loligns du bonheur sont ceux qui s'appliquent la sagesse, deux
fois fouiS par le fait qu'tant ns hommes, ils oublient leur condition,
ils aspirent la vie des dieux immortels, et, l'exemple des gants 7,
font la 19uerre la nature munis des armes de la science; de mme les
moins nnalheureux sont ceux qui se rapprochent le plus de l'animalit
et de la stupidit et n'entreprennent rien qui soit au-dessus de l'homme,
EssayopIs de. le dmontrer encore ,non pas par des enthymmes 8
stocien
1S
, maIs par un exemple grossIer.
1 Exp,ression virgilienne, Aen. , XI , 4 18.
2' traduisit le Songe ou le Coq de Lucien o l'auteur grec fait parler Mycillus
son ' coq qui prtend tre Pythagore (ce dernier enseignait la mtempsycose).
3. Plurtarque, DioL, et XXIII. Gryll us, compagnon d'Ulysse, fUi chang en pourceau
par la mta!pClenne Ci ree. ,
4 Hormere, II. , x, 382-400, 423, etc,
5' Hormre, Il.'' XXVII , 671.
6' de Cicron, De Senect., Il , 5.
7' LesS gants, fil s de la Terre, tentrent de dtrner les Olympiens.
8: Sylllogisme iml'arfait qui manque soit la majeure, soit la mineure. Voir Cicron,
Top., Xli II-XIV; Qumuhen, IlIst" v, 10, 1,2 et 5; XIV, 1.
42
LOGE DE LA FOLIE
Par les dieux immortels, y a+il plus heureux que cette espce
d'hommes qu'on appelle vulgairement bouffons, fous, sots, innocents,
les plus beaux des noms mon avis? Au premier abord j'ai peut-tre
l'air de dire une chose folle et absurde; c'est pourtant rigoureusement
vrai. D'abord ils ignorent la crainte de la mort, qui, par Jupiter, n'est
pas une petite misre. Ils ignorent les remords de conscience. Ils 'ne
sont pas terrifis par des histoires de revenants. Ils ne sont pas
pouvants par les spectres et les lmures, ni torturs par la crainte des
maux qui les menacent, ni cartels par l'esprance des biens venir.
Bref, ils ne sont pas dchirs par les mille tourments auxquels cette
vie est en butte. Ils ignorent la honte, la crainte, l'ambition, l'envie,
l'amour. Enfin, s'ils parviennent l'inconscience des btes brutes, ils
ne commettent mme plus de pch, selon les thologiens.
Maintenant, sage plein de folie, je voudrais que tu comptes avec moi
tous les soucis qui jour et nuit tourmentent ton esprit, que tu runisses
en un seul tas tous les ennuis de ta vie, et tu comprendras enfin de
combien de misres j'ai affranchi mes fous. Ajoutez-y que non
seulement ils ne font que jubiler, s'amuser, chantonner, rire, mais de
plus ils apportent tous, partout o ils vont, le plaisir, le jeu,
l'amusement et le rire, comme si la bienveillance des dieux les avait
destins gayer la tristesse de la vie humaine. Aussi, tandis que les
gens ont les uns envers les autres des sentiments divers, tout le monde
les reconnat galement pour des amis, les recherche, les rgale, les
choie, les entoure, les secourt s'il arrive quelque chose, leur permet de
dire ou de faire n'importe quoi impunment. On dsire si peu leur nuire
que mme les btes sauvages s'abstiennent de leur faire du mal, les
sentant d'instinct inoffensifs. Car ils sont vritablement consacrs aux
dieux, en particulier moi; ce n'est donc pas tort qu'on les respecte
universellement.
XXXVI - N'oublions pas que les plus grands rois ont tant de plaisir'
en leur compagnie que plusieurs ne sauraient ni se mettre table, ni
se promener, ni mme passer ne serait-ce qu'une heure sans eux. Ils
prfrent de beaucoup ces fous leurs sages austres que certains,
pourtant, entretiennent par vanit. La raison de cette prfrence n'a rien
d'obscur ni d'tonnant, je crois, puisque ces sages n'apportent aux
princes que tristesse et que, pleins de leur savoir, ils ne craignent pas
quelquefois de blesser les oreilles dlicates par une vrit mordante 1.
Tandis que les bouffons offrent la seule chose que les princes
recherchent partout et tout prix: jeux, sourires, fous-rires, plaisirs.
Remarquez aussi que les fous possdent un don, qui n'est pas
ddaigner: seuls ils sont francs et vridiques. Or, quoi de plus louable
que la vrit? Bien que chez Platon 2 un proverbe d'Alcibiade attribue
1. Citation de Perse, Sat., l, 107.
2. Platon, Symp., 217 E.
LOGE DE LA FOLIE
43
la vrit au vin et l'enfance, c'est tout de mme moi surtout qu'en
revient l'honneur, Euripide en est tmoin, qui a dit de moi ce mot
fameux: le Jou dit des Jolies 1. Tout ce que le simple d'esprit a dans
le cur, il le montre sur son visage et l'exprime dans ses paroles. Mais
les sages, eux, ont deux langues, comme le rappelle encore Euripide 2 :
avec l'une ils disent le vrai, avec l'autre ce qu'ils jugent opportun. Ils
~ a v e n t changer le noir en blanc 3, souffler de la mme bouche
pareillement le froid et le chaud 4, avoir une pense au cur et en
feindre une toute autre en paroles 5.
Aussi au milieu de toute leur flicit, les princes me paraissent trs
malheureux: ils n'ont personne de qui entendre la vrit, et sont forcs
d'avoir des flatteurs en guise d'amis. On me dira que les oreilles des
princes ont horreur de la vrit et que s'ils fuient les sages c'est
prcisment de crainte que d'aventure il Y en ait un d'assez franc pour
oser dire le vrai plutt que l'agrable. C'est un fait, les rois dtestent
la vrit. Pourtant, il se passe q!lelque chose d'tonnant avec mes sots:
les rois les entendent avec plaisir dire non seulement la vrit, mais
encore ouvertement des critiques, au point que les mmes paroles qui,
dans la bouche d'un sage, vaudraient la mort, causent un plaisir
incroyable profres par un bouffon. C'est qu'il y a dans la vrit un
pouvoir inn de plaire si l'on n'y ajoute rien d'offensant; mais ce don,
les dieux l'ont rserv aux fous. C'est peu prs pour les mmes
raisons que ce genre d'homme plat tellement aux femmes, car elles
sont naturellement portes aux plaisirs et aux frivolits. Aussi quoi
qu'ils tentent avec elles, mme si c'est quelquefois trs srieux, elles
le prennent pour un jeu et une plaisanterie, tant ce sexe est ingnieux,
surtout pour voiler ses fautes .
XXXVII _ Donc pour en revenir la flicit des fous, aprs avoir
pass toute leur vie allgrement, sans crainte ni conscience de la mort,
ils s'en vont tout droit aux Champs lyses, et l ils divertiront par
leurs facties les mes pieuses et oisives. Prenons prsent n'importe
quel humain, mme un sage, et comparons sdn sort avec celui de ce
bouffon. Supposons que vous lui opposiez un exemple de sagesse, un
homme qui a consum toute son enfance et sa jeunesse tudier
fond les sciences, qui aurait perdu les plus belles annes de sa vie dans
les veilles, les soucis et les sueurs perptuels, et qui pendant le reste
n'aurait mme pas got un tantinet de plaisir, toujours conome,
pauvre, triste, sombre, svre et dur pour lui-mme, pnible et odieux
1. Citation d'Euripide, Bacch., 369;. voir rasme, Adages, 98.
2. Citation de Rhesus (N. 394) qu'Erasme attribue Euripide.
3. Citation de Juvnal, Sat., 111, 30.
4. Rappel d'une fable d'sope (LXIX), reprise dj par rasme dans ses Adages, (730) .
5. Adages, 2012 o est cite l'Iliade (9, 113) elle-mme cite par Platon (Hipp. min.,
370 A).
~
44 LOGE DE LA FOLIE
pour les autres, accabl de pleur, de maigreur, de maladie, d'ophtal-
mie, vieilli et blanchi avant l'heure, avant l'heure fuyant la vie.
D'ailleurs n'importe quand il meurt celui qui n'a jamais vcu. Voil
le beau portrait du sage.
XXXVIII - Mais j'entends de Ilouveau coasser contre moi les
grenouilles du Portique 1: II n'y a rien de plus misrable, disent-ils,
que la dmence. Mais l'insigne folie ou bien est proche de la dmence,
ou bien plutt est la dmence mme. Car, tre dment est-ce autre
chose qu'avoir perdu l'esprit?. Mais ce sont elles qui s'garent sur
toute la ligne. Allons, pulvrisons aussi ce syllogisme, avec l'aide des
Muses. Certes, nos dialecticiens raisonnent subtilement, mais Socrate
nous enseigne pourtant, dans Platon, comment faire par division deux
Vnus d'une seule, et de mme deux Cupidons d'un seul
2
; ils devraient
donc aussi distinguer dmence et dmence, pour peu qu'ils veuillent
passer pour avoir eux-mmes du bon sens. Car toute dmence n'est
pas par dfinition une calamit. Autrement, ' Horace n'aurait pas dit:
suis-je le jouet d'une aimable dmence
3
? et Platon
4
n'aurait pas
compt le dlire des potes, des prophtes et des amants parmi les
principaux biens de la vie, et la sybille n'aurait pas qualifi de dmente
l'entreprise d'ne
5
.
Il est donc vrai qu'il y a deux espces de dmence; l'une que les
furies vengeresses dchanent des Enfers t(mtes les fois qu'elles lancent
leurs serpents et insufflent dans le cur des mortels l'ardeur de la
guerre ou la soif insatiable de l'or, un amour dshonorant et criminel
ou un parricide, un inceste, un sacrilge ou quelque autre flau de ce
genre; ou bien quand elles poursuivent les consciences coupables et
bourreles de remords avec leurs fureurs et leurs torches d'pouvante.
L'autre dmence est toute diffrente de la premire, parce qu'elle
mane de moi, assurment, et que c'est la plus dsirable des choses.
Elle se produit chaque fois qu'une douce illusion libre l'me de ses
angoissants soucis et la plonge dans un ocan de dlices. C'est cette
illusion de l'esprit que Cicron, dans une lettre Atticus 6, souhaite
comme un grand prsent des dieux afin de pouvoir oublier tant de
cruels malheurs. Et il ne manquait pas de jugeotte cet homme d'Argos 7,
qui dlirait jusqu' passer, seul, des journes entires au thtre, rire,
\. Les grenouilles du Portique: dsigne les stociens qui tirent leur nom du portique
(staa) o les disciples de Znon se runissaient pour recevoir l'enseignement de leur
matre.
2. Symp., 180 D. C'est Pausanias et non Socrate qui expose la doctrine des deux
Aphrodites, l'une cleste et l'autre populaire, et des deux Amours.
3. Citation d'Horace, Od., III, 4.
4. Phaedr., 244 A.
5. Voir Virgile, Aen., VI, 135.
6. Cicron, Ait., III, 13, 2. En fait, Cicron y dment le bruit, rpandu par ses ennemis,
selon lequel l'exil l'aurait rendu fou.
7. Cette anecdote nous est conte par Horace, Epod., Il, 2, 128-140.
LOGE DE LA FOLIE
45
il applaudir, se rjouir, croyant Y voir jouer de merveilleuses tragdies
Illors qu'on ne jouait rien du tout; dans toutes les autres circonstances
de la vie, il se conduisait normalement: aussi agrable ses amis,
gentil avec sa femme, pardonnant ses esclaves, et n'entrant pas en
fureur pour une bouteille dcachete 1 . Quand les remdes que lui
donnrent ses proches le gurirent et qu'il eut retrouv ses esprits, il
se plaignit ses amis en ces termes: Par Pollux, vous m'avez tu,
mes amis, au lieu de me sauver, en m'arrachant ma volupt, et en
m'enlevant de force la si charmante illusion de mon esprit
2
. Il avait
raison; ceux qui se trompaient, et qui avaient plus que lui besoin
d'ellbore 3, c'taient ceux qui voulaient chasser coups de drogues,
comme une maladie, une folie si heureuse et si plaisante.
Mais je n'ai pas encore dcid s'il fallait donner le nom de folie
toute erreur des sens ou de l'esprit. En effet, si quelqu'un qui a une
mauvaise vue prend un mulet pour un ne 4, si un autre admire comme
un trs bon pome un mauvais pome, on n 'y verra pas aussitt de la
Folie. 'Mais si quelqu'un est abus par son jugement et pas seulement
par ses sens, et que ce soit d'une faon continuelle el' contraire
l'usage, alors on considrera qu'il est proche de la dmence, comme
par exemple celui qui entend braire un ne et croit entendre un
merveilleux concert, ou un pauvre diable d'humble naissance qui se
prend pour Crsus, roi de Lydie
5
. Mais si ce genre de dmence tourne
au plaisir, ce qui arrive le plus souvent, elle ne procure pas une mince
jouissance et ceux qu'elle possde et ceux qui en sont tmoins et
dlirent d'une autre faon. Cette espce de folie est beaucoup plus
rpandue qu'on ne le croit communment. Mais le fou rit du fou 6,
chacun son tour, et ils se donnent l'un l'autre un plaisir rciproque.
Et il n'est pas rare de voir le plus fou rire plus fort du moins fou.
XXXIX _ Mais, mon avis, on est d'autant plus heureux qu'on a
davantage de registres son dlire, pourvu qu'on demeure dans le genre
de dmence qui m'est propre, domaine si vaste que je me demande
s' il est possible de trouver parmi tous les mortels un seul qui soit sage
toute heure 7 et qui ne soit possd d'aucune sorte de dlire. Il n'existe
qu'une seule diffrence: on appelle dment
8
celui qui voyant une
citrouille la prend pour une femme, parce que cela n'arrive qu' trs
peu de gens, mais, si un mari partage sa femme avec beaucoup d'autres,
s'il jure qu'elle lui est plus fidle que Pnlope et s'en applaudisse lui-
\. Horace, Epod., Il, 2, 133 \35.
2. Ibid., Il, 2, 138-140.
3. F;lIbore: purgatif, utilis comme remde contre la folie.
4. Adages. 2055. Voir Theognis. 336.
5. Adages, 574.
6. Erasme, Adages, 1239 et 33.
7. Pline, Hist. nat., VII, 41.
8. Voir Horace, Sat., Il, 2, 3, 46-47.
l',!II
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"
l,
\,1')
'. 'J'Ii.,
46
LOGE DE LA FOLIE
mme gnreusement, dans son heureuse illusion, nul ne le traite de
dment, parce qu'on voit bien que c'est une chose qui arrive partout
aux maris.
A cette mme catgorie appartiennent ces. gens qui mprisent tout ce
qui n'est pas la chasse aux btes sauvages, et qui prtendent prouver
un incroyable plaisir quand ils entendent cet affreux son du cor ou
l'aboiement des chiens. Je crois mme que l'odeur des excrments des
chiens exhale pour eux un parfum de cinnamone 1. Puis que Iles dlices
quand il faut dpecer la bte! Le bas peuple a la permission de dpecer
taureaux et moutons, mais une bte fauve ne peut tre dcoupe que
par un noble. Tte nue, genoux, avec un coutelas spcial (car tout
autre est interdit) il dcoupe religieusement certains membres, avec
certains gestes et dans un certain ordre. Tout autour la foule silencieuse
s'bahit devant ce spectacle nouveau mme si eIle l'a dj vu plus de
miIle fois. Celui qui a le bonheur de goter un peu de la bte s'estime
parvenu un haut rang de noblesse. Aussi, force de poursuivre les
btes fauves et d'en manger, ils finissent par dgnrer eux-mmes en
fauves et n'en croient pas moins qu'ils mnent une vie de roi.
Et voici une catgorie fort semblable: ceux qui sont dvors de la
rage insatiable de btir et changent les rotondes en carrs, et les carrs
en rotondes 2. Ils n'y mettent aucun terme, aucune mesure jusqu' ce
qu'ils tombent dans l'extrme indigence, n'ayant plus o habiter ni de
quoi manger mais qu'importe? Ils ont pass quelques annes dans une
parfaite volupt.
Tout prs d'eux figurent, mon avis, ceux qui par des pratiques
nouvelles et mystrieuses travaillent transformer la nature des choses 3
et chassent sur terre et sur mer une certaine quintessence 4. Ils sont
nourris d'un si doux espoir qu'ils ne reculent jamais ni devant l'effort
ni devant la dpense,' ils ont toujours dans la tte quelque imagination
merveilleuse pour s'garer une fois de plus, et se tromper eux-mmes
agrablement, jusqu'au jour o, ruins, ils n'ont plus de quoi quiper
le moindre fourneau. Ils ne dchantent pourtant pas de leurs rves
enchants et ils poussent les autres, de toutes leurs forces, vers la mme
flicit. Et quand ils ont perdu tout espoir, il leur reste malgr tout une
sentence, de grande consolation 5: Dans les grandes entreprises, il
suffit d'avoir voulu. Alors ils accusent la brivet de la vie qui n'a
pas suffi pour la grandeur de leur entreprise.
1. Cinamone: arbrisseau dont le bois est odorifrant, assez semblable l'arbre appel
canelle.
2. Souvenir d'Horace, Epod., l, l, 100.
3. Allusion aux alchimistes qui pensaient transmuer les quatre lments (terre, eau,
air, feu) et les mtaux.
4. Allusion l'esther, cinquime lment selon Aristote, constitutif du ciel et des
astres, et qui tait cens aider aux transmutations alchimiques.
5. Properce, El., l, l, 100.
LOGE DE LA FOLIE 47
Quant aux. joueurs, doivent-ils tre admis dans notre collge? J'en
doute un peu. C'est pourtant un spectacle compltement fou et comique
de voir ces gens si passionns qu'au bruit des ds aussitt leur cur
bondit et palpite. Puis toujours aIlchs par l'espoir de la victoire, ils
font naufrage avec tous leurs biens quand leur vaisseau se brise sur
l' cueil du jeu, cueil bien plus redoutable que celui du Malea 1. Et
peine surnagent-ils tout nus, ils fraudent n'importe qui plutt que leur
vainqueur, de peur de passer pour des gens peu dlicats. Et quand ils
seront devenus vieux et presque aveugles ne jouent-ils pas encore grce
des lunettes? Ou bien quand une arthrose bien mrite leur a tordu
les articulations, ne paient-ils pas un remplaant pour mettre' leur
place les ds dans le cornet 2? Ce serait charmant si le plus souvent
ce jeu ne tournait pas la rage, ne dpendait alors non plus de moi
mais des Furies.
XL - Par contre, voici un genre d'hommes qui, sans aucun doute,
est to,",t fait de notre farine 3, ce sont ceux qui aiment bien entendre
ou raconter eux-mmes des miracles ou des prodiges invents. Ils n'ont
jamais assez de teIles fables, quand on rapporte des histoires
monstrueuses de spectres, de lmures, de larves 4, d'enfers, et miIle
autres merveilles de ce genre : plus elles s'loignent de la vrit, plus
sont agrables les dmangeaisons dont elles chatouillent les oreiIles 5.
D'ailleurs cela sert merveiIle non seulement soulager l'ennui des
heures, mais aussi procurer quelque profit, surtout pour les prtres et
les prdicateurs.
Or, ceux-ci ont pour proches les gens qui nourrissent la foIle convic-
tion, cependant bien agrable, que s'ils aperoivent un Polyphme, saint
Christophe en bois ou peint
6
, ils ne mourront pas de la journe; si on
salue avec les paroles prescrites une statue de sainte Barbe 7, on
1. Le cap Male, aujourd'hui cap Malia, est un promontoire du Ploponnse, sur la
cte sud, entre les golfes Laconique et Argolique. Ses cueils en faisaient un passage
trs dangereux (voir Strabon, Gogr., VIII, 6; Adages, 1346). Il Y a dans le texte latin
un jeu de mots sur alea, Malea.
2. Horace, SaI., Il, 7, 15-18.
3. Adage qu'on trouve dans Perse, SaI. , v, 115 et qu' rasme avait dj recueilli dans
ses Adages (2444) .
4. Lmures. larves: fantmes, spectres malfaisants.
5. Voir le Philops. de Lucien. l'un des quatre dialogues du pote que Thomas More
avait traduits en latin.
6. Saint Cnristopne tait dj au temps d'rasme un symbole de scurit. Ce martyr
du III' sicle, n en Syrie ou en Palestine, est peu connu; mais la lgende en a fait une
sorte d'Hercule chrtien. Les peintres et les sculpteurs en donnaient des reprsentations
de taille gigantesque, d'o l'expression Polyphemum Chrislophorum. Ses effigies
passaient pour prserver celui qui les contemplait de la mort subite.
7. Sainte Barbe: vierge et martyre, dcapite Nicomdie vers 235 par son propre
pre, paen, qui lui servit de bourreau. Le culte de la sainte se rpandit trs vite en
Orient puis en Occident. La sainte passait pour viter ses dvots la mort subite et
protger des explosions; c'est pourquoi elle est patronne des mineurs.
Il,,,'1''
Il
1',,1'11
J,III
li,"
....
48
LOGE DE LA FOLIE
reviendra sain et sauf du combat; ou si on rend visite saint rasme l,
certains jours, avec certains petits cierges, certaines petites prires, on
deviendra bientt riche. De mme qu'il y a un saint Hippolyte 2 ils ont
trouv en saint Georges un nouvel Hercule 3. C'est tout juste s'ils
n'adorent pas son cheval trs pieusement par de phalres et de bulles;
souvent, ils lui offrent un nouveau petit prsent pour gagner ses faveurs
et jurer par son casque d'airain et pour eux un serment de roi. Que
dire de ceux qui se bercent agrablement de pardons imaginaires 4
accords leurs crimes, qui me:,,,rent comme avec des clepsydres les
dures du Purgatoire, calculant sans la moindre erreur sicles, annes,
mois, heures, comme d'aprs une table mathmatique. Et de ceux qui
s'appuient sur certaine petites formules ou prires magiques qu'un
pieux imposteur a inventes pour son plaisir ou son profit, et s'en
promettent tout: richesses, honneurs, plaisirs, abondance, sant toujours
florissante, trs longue vie, verte vieillesse, et pour finir une plce au
Paradis, auprs du Christ, mais le plus tard possible, quand les volupts
de cette vie les abandonneront, malgr leurs efforts opinitres pour les
retenir, et cderont la place aux dlices clestes. Ici, disons un
commerant ou un soldat, ou un juge, s'imagine, avec une petite pice
de monnaie prleve sur tant de rapines, avoir purifi d'un seul coup
ce marais de Lerne
5
qu'est sa vie, et estime que tant de parjures, tant
de dbauches, tant d'ivrogneries, tant de rixes, tant de meurtres, tant
d'impostures, tant de perfidies, tant de trahisons sont rachets comme
par un contrat, et si bien rachets qu'il peut maintenant repartir neuf
pour un nouveau cycle de crimes. Et quoi de plus fou, que dis-je? qoi
de plus heureux que ceux qui, pour avoir rcit chaque jour sept petits
versets des Psaumes sacrs se promettent la flicit suprme, et au-
del? Et ces petits versets magiques, c'est un dmon, factieux certes,
mais plus tourdi que malin qui, croit-on, les a indiqus saint Bernard,
mais fut pris son propre pige, le pauv.e 6! Et de pareilles folies, si
folles qu'elles me font presque honte, sont approuves non seulement
du vulgaire mais de ceux qui enseignent la religion.
1. Saint rasme: eveque de Fonnies, en Italie, sous les empereurs Domitien et
Maximin; qui subit le martyre vers 305.
2. Saint Hippolyte: vque et martyr, qui vivait dans la premire moiti du Ille sicle.
3. Saint Georges: mort confesseur et martyr en 303 sous Diocltien; il fut clbre
pour avoir vaincu sur son cheval le dragon, comme Hercule avait vaincu l'hydre de
Leme. Patron des chevaliers.
4. Pardons imaginaires: les indulgences.
5. Les marais de Lerne: allusion au marais lgendaire o Hercule tua l'hydre
monstrueuse.
6. La lgende rapporte que le dmon, rencontrant saint Bernard, se vanta de connatre
dans les Psaumes de David sept versets qui conduiraient infailliblement au ciel quiconque
les rciterait chaque jour. Le saint assura alors qu'il lirait quotidiennement le psautier
d'un bout l'autre dans lequel les sept versets sont ncessairement compris. Le dmon,
effray d'avoir provoqu une telle abondance de prires, aima mieux indiquer les sept
versets.
LOGE DE LA FOLIE
49
Et maintenant, est-ce que ce n'est pas peu prs la mme chose
quand chaque pays revendique pour lui-mme un saint particulier, lui
confre des attributions particulires, lui rende un culte avec des rites
particuliers: celui-ci gurit la rage de dents l, celui-l assiste les femmes
cn couches 2, un autre restitue les objets vols 3, celui-ci apparat en
sauveur au milieu du naufrage 4, celui-l protge le troupeau 5, et ainsi
de suite, car il serait trop long de faire un recensement complet. Il y
cn a qui eux seuls valen, pour plusieurs choses, surtout la Vierge
mre de Dieu, qui le commun des hommes attribue presque plus de
pouvoirs qu' son Fils.
XLI - Mais ces saints que demandent les hommes, sinon ce qui
est du ressort de la folie? Allons! Parmi tant d'ex-votos dont vous
voyez couverts les murs et mme la vote de certaines glises, avez-
vous jamais vu un seul remerciement pour avoir chapp la folie ou
pour tre devenu d'un poil plus sage? L'un a chapp au naufrage; un
autre, transperc par l'ennemi, a survcu; un tel, laissant les autres
combattre, s'est enfui du champ de bataille avec non moins de chance
que de courage; tel autre, suspendu la potence, en est tomb par la
grce d'un saint ami des voleurs
6
, et pourra continuer ainsi soulager
quelques personnes encore injustement charges de richesses. Un autre
li bris la porte de sa prison et s'est enfui. Ull autre.a guri de sa fivre
il la grande irritation du mdecin. Un autre a bu un poison qui, ayant
provoqu une diarrhe, a t un remde et non une source de mort, au
grand mcontentement de sa femme qui a perdu sa peine et son argent 7.
Un autre, dont le chariot avait vers, a ramen ses chevaux indemnes
la maison. Un autre, pris sous des dcombres, en a rchapp. Un
autre, surpris par le mari, s'est esquiv. Nul ne rend grce pour avoir
expuls la folie. C'est donc une chose si douce d'tre sans raison que
les mortels prient pour tre prservs de tout plutt que de la Folie.
Mais pourquoi est-ce que je m'embarque surcette mer de superstitions?
Non, mme si j'avais cent langues et cent bouches, une voix de
mtal, je ne pourrais drouler toutes les varits d'idiots, numrer tous
les noms .cie la folieS. C'est que la vie de chaque chrtien regorge
d'extravagances de ce genre, que les prtres admettent et entretiennent
sans scrupule, car ils n'ignorent pas quel profit leur en revient. L
dessus, si un sage importun se levait et proclamait la vrit: Tu
1. Saint Mdard, ou saint Christophe.
2. Saint Lonard, saint rasme.
3. Saint Antoine de Padoue.
4. Saint rasme (saint Elmi).
5. Saint Blaise, saint Antoine.
6. Saint Quentin, saint rasme.
7. Anecdote puise dans Ausone (Epigr .. x), concernant l' empereur Claude (voir
Tacite, Ann., 12, 66-67).
8. Adaptation de Virgile, Aen., VI, 625-627.
50
LOGE DE LA FOLIE
n'auras pas une mauvaise mort si ta vie a t bonne: tu rachtes tes
pchs si tu ajoutes ton obole la haine de tes fautes, des larmes, des
veilles, des prires, des jenes et si tu changes entirement de raison
de vivre; un saint t'accordera sa faveur si tu cherches imiter sa vie;
si ce sage, dis-je, criait ces vrits et d'autres semblables, voyez de
quelle flicit il priverait l'me des mortels et dans quel trouble il les
jetterait!
A la mme confrrie appartiennent ceux qui dsirent rgler de leur
vivant la pompe de leurs funrailles l, et le font avec tant de soin qu'ils
indiquent expressment le nombre de flambeaux, d'assistants en deuiP,
des chantres, des pleureuses qu'ils veulent, comme s'ils devaient eux-
mmes avoir quelque conscience de ce spectacle ou avoir honte, une
fois morts, que leur cadavre ne soit pas enterr avec magnificence; ils
s'en proccupent avec la mme passion que s'ils taient des diles
donnant des jeux ou un festin.
XLII - J'ai beau me presser, je ne puis passer sous silence ces gens
qui ne diffrent en rien du dernier des manuvres 3, mais que c'est
merveille de voir s'enorgueillir d'un vain titre de noblesse. L'un fait
remonter sa race ne, un autre Brutus 4, un autre Arcturus 5. Ils
talent partout des statues et des peintures qui reprsentent leLlrs
anctres. Ils numrent des bisaeux et des trisaeux, rappellent leurs
antiques surnoms, mais eux-mmes ne sont gure diffrents d'une
statue muette et ne valent gure mieux que les images qu'ils talent.
Et pourtant grce notre si douce Philautie 6 ils mnent une vie
parfaitement heureuse. Et il n'en manque pas d'aussi fous qu'eux, qui
admirent ces sortes de brutes comme des dieux.
Mais pourquoi me limiter une ou deux catgories, comme si ma
Philautie ne rendait pas partout la plupart des humains merveilleuse-
ment heureux! Tel, plus laid qu'un singe, .se prend pour un vrai Nire 7:
Un autre se croit tout fait un Euclide 8 parce qu'il a russi tracer
trois lignes au compas. Cet autre s'imagine un nouvel Hermogne
9
alors qu'il est un ne la lyre 10 et que sa voix sonne aussi faux que
1. Snque, Brev. vit., xx.
2. Horace, A.P., 431.
3. Souvenir de Juvnal, Sat., VIII, 181-182.
4. Id.; ne est nomm au vers 181 et Brutus au vers 182. Appel aussi Brut, petit-
fils d'ne, fondateur de la Grande-Bretagne.
5. Il s'agit d'Arthur, roi des romans mdivaux.
6. Voir n. Il, p. 9.
7. Voir n. 2, p. 28.
8. Euclide: le grand gomtre grec (323-283 av. J.-c.) fondateur de l'cole
mathmatique d' Alexandrie.
9. Hermogne: chanteur renomm, n Sardes, favori d'Auguste. Horace le cite
plusieurs reprises dans ses satires (voir Sat., l, 9, 25).
10. rasme, Adages, 335; voir n. 3, p. 31.
LOGE DE LA FOLIE 51
;clle du coq mordant sa poule 1. Mais le genre de folie de beaucoup
le plus doux est celui qui pousse certains se glorifier du moindre
mrite de leurs serviteurs, comme si c'tait le leur. Tel tait ce riche
doublement heureux dont parle Snque
2
: voulait-il raconter une
historiette, il avait sous la main des esclaves pour lui souffler ses mots,
ct il n'aurait pas hsit s'engager dans un combat au pugilat, lui
pourtant si faible qu'il tenait peine en vie, assur qu'il tait d'avoir
chez lui de nombreux esclaves extrmement robustes.
Quant ceux qui professent les arts, quoi bon en parler? Leur
Philautie tous est si particulire qu'on en trouverait plus vite un qui
voult cder son petit patrimoine que son talent, surtout parmi les
comdiens, chanteurs, orateurs et potes: le plus nul est le plus content
de lui, c'est celui qui se pavane et se rengorge le plus. Et ils trouvent
r\ qui parler
3
; bien mieux: ce qui est le plus inepte rencontre le plus
d'admirateurs car le pire sourit toujours au plus grand nombre, puisque,
comme je l'ai dit, l'immense majorit des hommes est soumise la
Folie.' Donc si plus on est malhabile plus on est content de soi et plus
on est admir, pourquoi prfrerait-on le vrai saioir, qui d'abord vous
coterait cher, ensuite vous rendrait plus ennuyeux et plus timide, enfin
ne serait apprci que par fort peu de gens?
XLIII - D'ailleurs, je vois bien que la nature a greff non seulement
sur chaque homme une Philautie personnelle mais encore une Philautie
collective sur chaque nation et presque sur chaque cit. De l vient que
les Anglais revendiquent avant tout la beaut physique, le talent musical
ct les bonnes tables 4; les cossais se flattent de leur noblesse et d'un
titre de parent royale, et aussi de leurs subtilits dialectiques 5; les
Franais prennent pour eux l'urbanit; les Parisiens
6
s'arrogent tout
particulirement le mrite du savoir thologique qu'ils refusent peu
prs au reste du monde; les Italiens s'attribuent les belles-lettres et
l'loquence, et . ce' titre ils se flattent d'tre les seuls mortels qui ne
soient pas barbares; dans ce geJ1re de flicit les Romains tiennent la
premire place et rvent encore avec dlices de l'antique Rome; les
Vnitiens sont heureux l'ide de leur noblesse 7; les Grecs, en tant
qu'inventeurs des arts, se font valoir grce aux anciens titres de gloire
de leurs fameux hros; les Turcs, et tout ce ramassis de vritables
barbares, vont jusqu' revendiquer le mrite de la religion et raillent
1. Citation de Juvnal, Sat., III, 90-91.
2. Snque, Epist., XXVII, 5-6 (les noms souffls par les esclaves sont: Ulysse, Achille,
Priam).
3. Erasme, Adages, 971.
4. rasme fait souvent allusion dans ses Lettres au got des Anglais pour la bonne
chre.
5. Allusim aux scotistes (disciples de Scot) dont rasme avait suivi les cours Paris.
6. Voir Erasme, Ep., 610.
7. rasme, Ep., 466.
.,.
52
LOGE DE LA FOLIE
les chrtiens pour leurs superstItIOns; mais encore plus piquant: les
Juifs, qui continuent d'attendre avec constance leur Messie et,
aujourd'hui encore, tiennent mordicus leur Mose; les Espagnols ne
cdent personne la gloire des armes; les Allemands sont fiers de leur
haute taille et de leur savoir en magie 1.
XLIV - Sans aller plus loin, vous voyez, je pense, tout le plaisir
que procure partout aux mortels, tous et chacun Philautie, dont la
sur Flatterie est presque l'gale. Car l'amour de soi consiste se
caresser soi-mme, et si on le fait autrui ce sera de la Kolakie, de
la Flatterie. Pourtant il est vrai qu'aujourd'hui l'adulation passe pour
une infamie, du moins auprs de ceux que les mots meuvent plus que
les ralits. Ils estiment que la loyaut s'accorde mal avec la flatterie;
mais ils se trompent fort, l'exemple des animaux pourrait le leur
montrer. Car qu 'y a-t-il de plus flatteur que le chien? Mais aussi qu'y
a-t-il de plus fidle? Quoi de plus caressant que l'cureuil? Mais qu'y
a-t-il de plus ami de l'homme que lui? A moins, peut-tre, d'admettre
que le lion farouche, le tigre cruel, le lopard irritable sont plus
favorables la vie humaine. Il y a pourtant une sorte de flatterie tout
fait pernicieuse par laquelle des gens perfides et moqueurs acculent
leurs victimes leur perte. Mais ma flatterie moi procde d'une me
bnigne et candide, et elle est bien plus proche de la vertu que de la
duret, son contraire, et de cette humeur morose et chagrine dont parle
Horace 2. Elle relve les mes abattues, adoucit la tristesse, stimule les
paresseux, rveille l'engourdi, soulage les malades, apaise les furieux,
rapproche les amoureux, conserve l'amiti. Elle attire les enfants vers
l'tude des lettres, dride les vieillards, elle avertit et instruit les princes
sans les offenser, sous couleur de louange. En somme, elle fait que
chacun soit plus agrable et plus cher lui-mme, ce qui est une part
du bonheur et mme la principale. Et quoi de plus obligeant que deux
mulets quis'entre-frottent
3
? Pour tout dire, la flatterie est la partie la
plus importante de la trs noble loquence, plus encore de la mdecine,
et plus que tout de la posie; elle est le miel et le condiment de toutes
les relations entre les hommes 4.
XLV - Mais, dit-on, c'est un malheur d'tre tromp. Non, ce n'est
pas l'tre qui est un trs grand malheur. Car ceux qui croient que le
bonheur de l'homme rside dans les ralits ont vraiment perdu l'esprit.
Il dpend de l'opinion qu'on a d'elles. L'obscurit et la diversit des
choses humaines sont telles qu'on ne peut rien savoir clairement,
1. Allusion, peut-tre, au moine bndictin Jean Trithme (1462-1516), abb de
Spanheim, puis de Saint-Jacques de Wurtzbou.g, qui eut une grande rputation de magie.
2. Horace, Epod., l, 18, 6.
3. Proverbe appliqu aux imbciles qui se louent mutuellement. Voir Adages, 676.
4. Platon, Gorg., 463 A.
LOGE DE LA FOLIE
53
comme l'ont bien dit mes Acadmiciens l, les moins orgueilleux des
philosophes. Ou si on peut savoir quelque chose, c'est bien souvent
aux dpens du plaisir de la vie. Enfin, l'me humaine est ainsi modele
qu'on la prend beaucoup plus par le mensonge que par la vrit. Veut-
on faire une exprience vidente et claire? Qu'on aille couter le
sermon l'glise: s'il est question de choses srieuses, tout le monde
dort, bille, s'ennuie. Si le braillard, pardon, je voulais dire l'orateur
2
,
\:ommence, comme il est frquent, par quelque histoire de bonne
lemme, tout le monde se rveille, se redresse, est bouche be. De
mme, s'il y a un saint un peu fabuleux et potique, - mettez, par
exemple, un genre de Georges 3, de Christophe 4 ou de Barbe S, - vous
le verrez l'objet d'un culte plus dvot que Pierre ou Paul ou mme le
Christ. Mais ce n'est pas le lieu d'en parler.
Et puis, qu'il cote peu ce surplus de bonheur! Les choses elles-
mmes, il faut parfois de grands efforts pour les acqurir, mme les
plus futiles, comme la grammaire; mais l'ide des choses, rien de plus
facile attraper et pourtant elle conduit tout aussi bien au bonheur, et
mme mieux. Tenez, si quelqu'un se nourrit de salaisons pourries dont
l'odeur serait insupportable un autre, et qu'il lui trouve un got
d'ambroisie, je vous le demande: qu'est-ce que cela fait son plaisir?
En revanche, si un autre l'esturgeon 6 donne des nauses, quel
bonheur lui donnera-t-il? Si une femme est remarquablement laide,
mais que son mari voit en elle une rivale de Vnus 7, n'est-ce pas
comme si elle tait rellement belle? Si quelqu'un contemple et admire
un tableau barbouill de rouge et de jaune, convaincu qu'il a t peint
par Apelle ou Zeuxis 8, ne sera-t-il pas plus heureux que celui qui aura
pay cher une uvre de ces artistes et trouvera peut-tre moins de
plaisir la regarder? J'ai connu quelqu'un de mon nom 9 qui fit prsent
sa jeune femme de quelques pierres fausses et la persuada, car c'tait
un beau parleur, non seulement qu'elles taient vraies et naturelles mais
qu' elles avaient une valeur rare, inestimable. Eh bien, qu'est-ce que
cela faisait la jeune femme, puisqu'elle n'prouvait pas moins de
plaisir repatre ses yeux et son esprit de la verroterie et qu'elle gardait
cachs chez elle ces riens comme s'il s'agissait d'un prcieux trsor?
1. rasme songe surtout Cicron. Voir Or., Il, 10, 42.
2. Jeu de mots sur c/amator, celui qui pousse des cris, et dec/amator, celui qui dclame
(l'orateur).
3: Voir n. 3, p. 48.
4. Voir n. 6, p. 47.
5. Voir n. 7, p. 47.
6. Mets dlicieux aux Romains.
7. Souvenir du passage clbre de Lucrce sur les illusions de l'amour.
8. Apelle: le peintre le plus clbre de la Grce, contemporain d'Alexandre. Voir
Pline, His/. na/., xxxv, 10. Zeuxis: illustre peintre grec de la fin du V' sicle avant Jsus-
Christ.
9. Prohablement More (Thomas). Voir lettre Thomas More, p. 7.
"1-
54
LOGE DE LA FOLIE
En attendant le mari vitait une dpense, et profitait de l'illusion de
son pouse qui lui tait tout aussi reconnaissante que s'il lui avait offert
un cadeau coteux. Quelle diffrence y a-t-il, votre avis, entre ceux
qui, dans la caverne de Platon l, regardent les ombres et les images deN
objets, pourvu qu'ils ne dsirent rien de plus et ne soient pas
mcontents d'eux-mmes, et le sage sorti de la caverne qui voit la vraie
ralit? Si le Mycille de Lucien 2 avait pu continuer sans fin son rve
d'or et de richesse, rien ne lui aurait fait souhaiter un autre bonheur.
Donc ou bien il n'y a pas de diffrenl,;e, ou bien, s'il y en a une, la
condition des fous est prfrable. D'abord parce que leur bonheur leur
cote trs peu, juste un grain d'auto-persuasion; et ensuite parce qu'ils
sont un trs grand nombre en jouir ensemble.
XLVI - Or, aucun bien ne procure de plaisir s'il n'est partag 3.
Mais qui ignore le petit nombre des sages, si mme on peut en trouver
un? D'ailleurs, en tant de sicles les Grecs en comptent sept en tout
4
;
mais, par Hercule, je veux bien mourir si, en examinant plus
soigneusement, on trouve mme un demi-sage ou mme le tiers d'un
homme sage. Donc, puisque parmi les nombreux mrites de Bacchus
le premier est de chasser les soucis de l'me, mme si c'est pour peu
de temps (car ds qu'on a cuv son vin, ils reviennent, comme on dit,
bride abattue), ma bienfaisance est la fois plus complte, plus
durable, moi qui remplis l'me d'une perptuelle ivresse, de joies, de
dlices, de transports, sans qu'il en cote rien. Et je ne laisse
absolument aucun mortel l'cart de mes faveurs, alors que les autres
divinits accordent leurs dons tantt l'un, tantt l'autre. Il ne
nat pas partout le vin gnreux et doux qui chasse les soucis et
coule avec la riche espranceS. Peu de gens reoivent la grce de
la beaut, prsent de Vnus; moins encore l'loquence, don de
Mercure 6. Et ils ne sont pas nombreux recevoir les richesses, par
la bienveillance d'Hercule 7. Le pouvoir n'est pas accord au premier
venu par le Jupiter homriqUe. Trs souvent Mars 8 ne soutient aucun
des combattants. Beaucoup s'loignent l'me triste du trpied
d'Apollon 9. Souvent Jupiter lance sa foudre, et Phbus quelquefois 10
envoie la peste avec ses flches. Neptune fait prir plus d'hommes qu'il
1. Platon, Rep., VII, 514 a-517 a.
2. Lucien, Somn., XLIV, 8-12.
3. Snque, Epis/., 6, 4.
4. Les Sept Sages, nom donn sept Grecs du Vie sicle av. J.-c.: Thals de Milet,
Pittacus de Mitylne, Bias de Prine, Clobule, Myson, Chilon et Solon.
5. Citation d'Horace, Epod., l, 15, 19.
6. Horace, Od .. l, 10, 1-3.
7. Voir Perse, Sa/., Il, 10-12; Petrone, Sa/ir., I.XXXVIII; rasme, Adages, 73.
8. lvtavors: ou Mars, ancienne divinit italique identifie plus tard avec le dieu grec
Ars; Erasme, Adages, 3649.
9. Adages, 1716.
10. Homre, fi., l, 10 et 51.
5S
LOGE DE LA FOLIE
Il 'cn sauve, pour ne pas parler des Vjove 1, des pluton, des At
2
, des
( 'htiments, des Fivres, et leurs semblables, qui ne sont pas des dieux
lI1uis des bourreaux. Il n'y a que moi, et moi seule, la Folie, pour
nvelopper galement tous les hommes de ma bienfaisance toujours
disponible.
XLVII _ Je n'attends pas des vux, je ne me mets pas en colre
pour rclamer des purifications si un dtail a t oubli dans une
;rmonie. Je ne remue pas ciel et terre 3 si quelqu'un invite les autres
dieux et me laisse seule la maison
4
sans m'admettre humer l'odeur
dcs victimes
s
. En effet, les autres dieux sont sur ce point si chatouilleux
qu'il est presque prfrable et mme plus sr de les ngliger que de
Ics honorer. Il y a de mme certains hommes, si pointilleux, si irritables,
Ni faciles blesser qu'il vaut mieux les avoir pour ennemis dclars
que pour familiers.
Mais, dira-t-on, personne ne fait de sacrifices la Folie, ni ne lui
lve de temple. C'est exact et, je l'ai dit, je suis un peu surprise de
cette ingratitude
6
Mais comme j'ai bon caractre, je prends cela aussi
du bon ct; d'ailleurs ce ne sont pas l des choses que je puisse mme
dsirer. Pourquoi en effet rclamerais-je un peu d'encens ou de la
farine, ou un bouc ou un porc, alors que partout dans le monde les
mortels me rendent un culte que les thologiens eux-mmes
reconnaissent comme le meilleur? Ou bien devrais-je tre jalouse de
Diane parce qu'on lui offre du sang humain 7? Moi, j'estime qu'on
m'honore trs religieusement quand partout (et c'est ce que tout le
monde fait) les hommes me consacrent leurs curs, se conforment
mes murs, ont une vie mon image. Or, cette faon de rendre un
culte aux saints n'est gure frquente chez les chrtiens. Ils sont
innombrables ceux qui prsentent la Vierge, mre de Dieu, un petit
cierge en plein midi, ce qui ne sert rien. Par contre, bien peu essaient
d'imiter sa chastet, sa modestie, son amour des choses clestes. Car
c'est prcisment cela le vrai culte, de loin le plus agrable aux
habitants des cieux. D'autre part, pourquoi voudrais-je avoir un temple,
quand le monde entier est pour moi un temple, le plus beau de
tous, si je ne m'abuse. Et je ne manque de fidles que l o manquent
les hommes. Je ne suis pas folle au point de demander des images en
1. Vjove: nom d'une ancienne divinit romaine, appartenant au vieux culte italique.
Assimil Pluton, c'est un dieu malfaisant, qui semble avoir prsid, originellement,
aux marais et aux manifestations volcaniques (Aulu-Gelle, N. A/., v, 12).
2. l;Iomre, /1., IX, 504.
3. Erasme, Adages, 281.
4. Comme il tait advenu la Discorde lors des noces de Ple et de Thtis.
5. Voir Ovide, Me/., VIII, 276.
6. Voir chap. Ill.
7. Cette Diane, laquelle taient offerts des sacrifices humains, est la desse de
Tauride, que les Grecs ont identifi avec leur Anmis.
56
LOGE DE LA FOLIE
pierre ou barbouilles de couleurs qui ne serviraient gure notre culte,
quand des imbciles et des lourdauds adorent les images au lieu deN
saints 1. Il m'arriverait alors ce qui arrive ceux qui se font supplanter
par leurs reprsentants. A mon avis, on m'adress autant de statueR
qu'il y a de mortels, car ils sont chacun comme ma vivante image,
qu'ils le veuillent ou non. Je n'ai donc rien envier aux autres dieux
qui sont honors en certains coins de la terre, l'un ici, l'autre l, et
des jours dtermins: Rhodes Phbus 2, Chypre VnusJ, Argos
Junon4, Athnes MinerveS, sur l'Olympe Jupiter 6, Tarente
Neptune 7, Lampsaque Priape
8
, car moi c'est la terre entire, d'un
mme lan, qui m'offre continment des victimes bien plus prcieuses.
XLVIII - On dira peut-tre que je parle avec plus de prsomption
que de vrit, mais examinons un peu la vie des hommes pour montrer
clairement tout ce qu'ils me doivent et le grand cas qu'ils font de moi,
tant les grands que les petits. Mais nous ne passerons pas en' revue
toutes les vies, ce serait trop long, mais seulement les plus insignes,
d'o il sera facile de juger les autres. A quoi bon, en effet, parler du
vulgaire, de la populace, qui sans discussion dpend entirement de
moi? Il abonde en tant d'espces de folies, il en invente chaque jour
tant de nouvelles que mille Dmocrites 9 ne suffiraient pas pour tant
de rire; d'ailleurs ces Dmocrites auraient eux-mmes besoin d'un autre
Dmocrite pour rire d'eux. On ne saurait croire tous les rires, tous les
amusements, tous les plaisirs que les pauvres humains procurent chaque
jour aux dieux 10. Ils consacrent leurs heures sobres de la matine
vider des querelles et couter des vux. Puis, quand ils sont ivres
de nectar et hors d'tat de s'occuper d'affaires srieuses, alors ils
s'installent dans la partie la plus leve du ciel, d'o ils penchent la
tte et observent ce que font les hommes. Il n 'y a pas pour eux de
spectacle plus savoureux. Dieu immortel, quel thtre est-ce l, quelle
cohue bruyante de fous! Car il m'arrive moi aussi de prendre place
dans les rangs des dieux de la posie. Cet homme meurt d'amour pour
une fille, et moins il est aim, plus il aime perdment. L'autre pouse
1. Sur le culte des images, voir rasme, Enchir., v, 32 F.
2. Rhodes: Apollon tait particulirement honor Rhodes o s'levait en son honneur
une norme statue d'airain, le colosse de Rhodes. Voir Pline, Hisl. nal., Il, 163.
3. L'le de Chypre tait l'un ges principaux siges du culte de Vnus, appele souvent
la Cypriote. Voir Horace, Od., 1, 3, 1.
4. Argos: c'est dans cette ville du Ploponnse que se trouvait le plus clbre temple
de Jason, avec sa gigantesque statue chryslphantine.
5. Pallas Athn tait la desse d'Athnes par excellence.
6. Mont Olympe: sige des grands dieux, dont Jupiter tait le roi tout-puissant.
7. Neptune tait l'objet d'un culte particulier Tarente, ville fonde par son fils Taras.
8. Lampsaque: ville des bords de l'Hellespont, o Priape tait particulirement honor.
9. Mille Dmocrites: mille philosophes dans le genre de Dmocrite d'Abdre (v' s.
av. l-C.) qui ironisait sur les folies des hommes:
10. Lucien, lcarom., XLV, 25 sq. (traduit par Erasme, ASD 1-1, 415).
LOGE DE LA FOLIE
57
\lIlC dot, non une femme. Celui-l prostitue sa femme. Un autre, jaloux
,\omme un Argus', guette la sienne. En voil un en deuil, peste! que
(Ill folies dit-il et fait-il ! Il va jusqu' engager des sortes d'acteurs pour
louer la comdie de la douleur. Celui-l pleure au tombeau de sa belle-
Illre
2
Un autre gratte par ci par l tout ce qu'il peut pour le donner
1\ son petit ventre 3, quitte supporter bientt la faim vaillamment.
'clui-I pense qu'il n'y a pas de plus grand bonheur que de dormir et
IlC rien faire. Il y en a qui s'agitent sans relche pour arranger les
IIffaires des autres et dlaissent les leurs. En voil un qui se croit riche
Ilvec ses emprunts et l'argent d'autrui, et est deux pas de la
dconfiture. Un autre ne trouve rien de plus beau que d'tre pauvre
lui-mme et d'enrichir un hritier. Celui-ci, pour un profit maigre et
ncertain, court travers les mers confiant au vent et aux flots une vie
que nul argent ne sarait lui rendre. Celui-l prfre chercher fortune
1\ la guerre que de rester tranquillement chez lui en scurit. Il y en a
qui pensent que le moyen le plus commode pour arriver la fortune
:st de capter la faveur de vieillards sans famille 4. Et il n'en manque
ras qui, dans le mme but, prfrent courir aprs les vieilles femmes
rortunes
5
. Les uns et les autres donnent aux dieux un spectacle qui
n'est jamais si plaisant que le jour o ils sont jous par ceux-l mmes
qu' ils voulaient prendre 6.
De toutes les races, la plus folle et la plus vile est celle des marchands
car ils se livrent l'activit la plus vile par les moyens les plus vils7:
li qui mieux mieux ils mentent, se parjurent, volent, fraudent, trompent,
ct pourtant se font passer pour les premiers parce qu'ils ont des anneaux
d'or aux doigts. Il ne manque pas de moinillons flatteurs, qui les
admirent et les appellent en public vnrables dans l'espoir vident
qu' il leur reviendra une petite portion des biens mal acquis. Ailleurs,
on voit des pythagoriciens, qui la communaut des biens 8 parat si
vidente que tout ce qui passe sans surveillance leur porte ils
l'emportent le cur tranquille comme on recueille un hritage. Il y en
a qui ne sont riches que de souhaits; ils se forgent des rves agrables
et pensent que cela suffit pour leur bonheur. Quelques-uns sont heureux
de passer pour riches au-dehors, et meurent rsolument de faim chez
eux. Celui-ci se hte de dissiper tout ce qu'il a, celui-l entasse par
n'importe quel moyen. L'un, en toge blanche, brigue les suffrages
1. Ovide, Mel., Il, 625-667. Grce ses yeux multiples, Argus pouvait surveiller en
permapence 10, comme le lui avait demand Junon.
2. Erasme, Adages, 810.
3. Souvenir d'Horace, Epod., 1, 15, 32.
4. Horace, SaI., Il, 523-524; Ptrone, Satir., eXil et exxv.
5. Juvnal, Sat., 1, 37-39. .
6. Horace, Epod., 1, 15,55-69; Erasme, Adages, 914.
7. Cicron, Off., l, 42.
8. Sur le communisme des pythagoriciens, voir Adages, 1.
.,.
58 LOGE DE LA FOLIE
populaires, l'autre se plat au coin de son feu. Un bon nombre intentent
des procs qui ne doivent jamais finir, et s'efforcent qui mieux mieux,
d'un ct comme de l'autre, d'enrichir juge temporisateur et avocat
prvaricateur. L'un recherche le changement, l'autre entreprend une
grande chose. En voici un qui va voir Jrusalem, Rome ou Saint-
Jacques l, o il n'a rien faire, et laisse la maison femme et enfants.
En somme, si on regardait de la lune les agitations innombrables des
mortels, comme fit jadis Mnippe 2, on croirait voir une nue de
mouches ou de moucherons qui se battent, se font la guerre, se tendent
des piges, pillent, jouent, foltrent, naissent, tombent, meurent. On ne
saurait croire quels troubles, quelles tragdies provoque un si minuscule
animal et destin prir sitt. Car quelquefois la moindre bourrasque
d'une guerre ou d'une pidmie en emporte et en dtruit des milliers
en mme temps.
XLIX - Mais je serais moi-mme tout fait folle et parfaitement
digne de tous les clats de rire de Dmocrite 3 si je continuais
numrer les formes des folies et des insanits populaires. J'arrive
ceux qui se donnent parmi les mortels l'apparence de la sagesse et
convoitent, comme on dit, le rameau d'or
4
.
Parmi eux tiennent le premier rang, les grammairiens, race d'hommes
certainement la plus calamiteuse, la plus afflige 5, la plus hae des
dieux si moi je n'adoucissais les dsagrments de leur misrable
profession par un doux genre de folie. Ils ne sont pas en butte cinq
maldictions seulement, c'est--dire cinq prsages funestes, comme
l'indique une pigramme grecque 6, mais des centaines : toujours
affams et sordides dans leurs coles - que dis-je des coles? ce sont
plutt des sjours d'angoisse 7, ou plutt des galres, des chambres de
tortures -, au milieu des hordes d'enfants ils vieillissent dans les
labeurs, sont assourdis de cris, s'asphyxient encore de puanteurs et
d'infection R; mais grce ma faveur, ils se croient les premiers des
mortels. Ils sont tellement contents d'eux-mmes quand ils terrorisent
une classe pouvante par leur visage et leur voix menaante, quand
ils dchirent les malheureux coups de frules, de verges et de fouets,
quand ils dchanent leur guise toutes leurs colres, l'exemple de
l. Saint-Jacques: le clbre plerinage de Saint-Jacques de Compostelle, en Espagne.
2. Mnippe : voir n. 10, p. 56.
3. Dmocrite : voir n. 9, p. 56.
4. Le rameau d'or est une rminiscence de Virgile (Aen., VI, 137 sq.). Symbole, selon
Fulgence, des lettres et du savoir.
5. Voir Melanchthon, Dec/am. de Nis. paedag.
6. Epigramme de Palladas, Antho!. Pal., l, IX, 175: le grammairien qui commente les
premiers vers de l'Iliade y rencontre cinq sortes de catastrophes (Adages, 226).
7. Aristophane, Nub. , 94, 128, 142, 148, 181, etc.
8. Juvnal, Sat., VII, 225-227.
LOGE DE LA FOLIE
59
l' ne des Cumes 1; alors leur salet leur semble pure lgance, leur
puanteur embaume la marjolaine, ils prennent leur misrable esclavage
pour une royaut, si bien qu'ils ne voudraient pas changer leur
tyrannie contre le pouvoir de Phalaris ou de Denys 2. Mais la haute
opinion qu'ils ont de leur savoir les rend encore bien plus heureux.
Car ils ont beau, pour la plupart d'entre eux, inculquer aux enfants de
pures extravagances 3, bons dieux!, quel Palmon, quel Donat
4
ne leur
parat pas mprisable au regard d'eux-mmes! Et je ne sais par quels
prodiges ils arrivent miraculeusement se faire prendre par les folles
mres et les pres idiots pour ce qu'ils s'imaginent tre eux-mmes.
Ajoutez cela une autre sorte de plaisir: chaque fois que l'un d'eux
dcouvre dans un parchemin pourri le nom de la mre d'Anchise
5
, ou
un mot inconnu du vulgaire comme bubsequa, bovinator ou
manticulator
6
, ou dterrer quelque part un vieux fragment de pierre
marqu de lettres mutiles, Jupiter, queUe exaltation alors, quels
triomphes, quels loges comme s'ils avaient vaincu l'Afrique 7 ou pris
Babylone 8! Et quand ils montrent partout leurs petits vers, les plus
froids et les plus insipides, et qu'ils ne manquent pas d'admirateurs:
ils pensent alors que l'me de Virgile est passe en eux. Mais rien
n' est plus dlicieux que de les voir s'appliquer rciproquement la loi
du talion dans la louange et l'admiration, et se gratter natureUement
comme des nes
9
Mais s'il arrive que l'un d'eux fasse une faute sur
un mot et qu'un autre plus clairvoyant ait la bonne fortune de s'en
apercevoir, par Hercule, quelles tragdies aussitt, quels combats,
queUes injures, queUes invectives! Je veux bien avoir tous les
l. Voir rasme, Adages, 266 et 612. L'ne de Cumes s'tant revtu de la dpouille
d'un lion qu'il avait trouve par hasard semait partout la terreur, jusqu'au moment o
quelqu'un, voyant dpasser les oreilles, s'aperut de l'erreur et le ramena l'table
coups de bton.
2. Phalaris: tyran d'Agrigente (670-594 av. J.-c.), clbre pour avoir fait enfermer
des condamns dans un taureau de mtal qu'il chauffait blanc (Adages, 986). Denys:
Denys l'Ancien ou Denys le Jeune, tyrans de Syracuse, au IV' sicle avant J.-c.
3. Juvnal, Sat., VII, 234-236.
4. Palmon: grammairien connu du temps de Tibre et de Claude. Voir Sutone, Vita
grammat., XXIII; Juvnal, Sat., VII, 215-216. Donat: grammairien latin du IV' sicle,
professeur de saint Jrme, et dont la Grammaire a servi de base la plupart des traits
semblables, depuis cette poque jusqu' nos jours. Il a laiss des commentaires sur
Vi rgile et sur Trence.
5. Voir Juvnal, Sat., VII, 234 et ci-dessus, n. 3.
6. Bubsequa: bouvier, celui qui suit les bufs (bos, sequor); se trouve dans Apule
(Met., VIII, 1). Bovinator: utilis dans le sens de tergiversator, chicanier, est donn
comme exemple par Aulu-Gelle dans le chapitre des N. At. intitul Qu'il faut
absolument viter les mots trs anciens aujourd'hui abandonns et dsuets (XI, 7, 9).
Quant manticulator, c'est proprement le coupeur de bourses, le filou, de man/ica,
besace, bourse. Le mot se trouve dans Pacuve (Tragdies, 376, d. D. Ribbeck).
7. Comme Scipion l'issue de la seconde guerre punique.
8. Comme Darius ou Alexandre. Proverbe grec pour dire accomplir un exploit quasi

9. Erasme, Adages, 696.
.,.
60 LOGE DE LA FOLIE
grammairiens contre moi si je mens. Je connais un savant vers dans
beaucoup de sciences, grec, latin, mathmatiques, philosophie,
mdecine, et cela d'une faon royale; il est dj sexagnaire et depuis
plus de vingt ans il a tout laiss pour se torturer et se tourmenter
tudier la grammaire; il estime qu'il sera parfaitement heureux s'il peut
vivre assez longtemps pour tablir avc certitude comment il faut
distinguer les huit parties du discours, chose que jusqu'ici ni Grec ni
Latin n'a su faire parfaitement. Comme si c'tait un motif de guerre
de faire de la conjonction un mot soumis aux lois de l'adverbe! Dans
ce dessein, comme il y a autant de grammaires que de grammairiens,
et mme davantage, puisque mon cher Alde 1 a publi plus de cinq
grammaires lui seul, notre homme n'en laisse passer aucune, si
barbare ou si ennuyeuse qu'elle soit, sans la dpouiller et la scruter,
jaloux de tous ceux qui prparent quelque ineptie sur le sujet, car il
craint comme un malheureux que d'aventure on lui vole cette gloire et
que le labeur de tant d'annes ne soit perdu. Prff:rez-vous appeler cela
de la dmence ou de la folie? Peu m'importe moi, pourvu que vous
reconnaissiez que grce mes bienfaits l'animal de loin le plus
malheureux de tous s'lve un tel degr de flicit qu'il ne voudrait
pas changer son sort mme avec le roi de Perse.
L - Les potes me doivent moins, bien qu'ils soient d'office de
mon ressort, puisqu'ils sont une race d'hommes libres, comme dit le
proverbe
2
, qui n'a pas d'autre soin que de charmer l'oreille des fous
par de pures fadaises et des fables amusantes. Et pourtant dire que c'est
avec a qu'ils se promettent l'immortalit
3
et une vie semblable celle
des dieux et qu'ils en donnent la garantie d'autres! De cette confrrie
plus que d'aucune autre Philautie et Kolakie sont les familires, et
aucune catgorie de mortels ne m'honore avec plus de simplicit et de
constance.
Ensuite les rhteurs, bien qu' la vrit ils prvariquent quelque peu
et soient de connivence avec les philosophes, ils sont eux aussi de mon
parti, comme le prouve entre autres et avant tout le fait qu'en plus de
maintes bagatelles ils ont tellement crit et avec tant de soin sur l'art
de plaisanter. Et mme la folie en personne est compte parmi les
espces de la factie
4
par l'auteur quel qu'il soit, de la Rhtorique
d'Hrennius; et le fait que chez Quintilien, de loin le premier dans cet
1. Alde: Alde .Manuce l'Ancien, chef de la clbre famille d'imprimeurs et d'diteurs
vnitiens, ami d'Erasme et de Pic de la Mirandole. Outre de savantes ditions d'Aristote,
de Platon, d'Eschyle, d'Aristophane, de Sophocle, de Pindare, de Thocrite, une
Grammaire latine. (Venise, 1501) et une Grammaire grecque (Venise, 1515) l'une et
l'autre clbres. Erasme sjourna chez lui en 1508 et une dition enrichie des Adages
sortit de ses presses.
2. rasme, Adages, 2048. Proverbe cit par Lucien, Sur les Images, chap. XVIII.
3. Horace, Od., IV, 8, 28-29. Lieu commun potique.
4. Quintilien, Rhet. Her., l, 6, 10.
LOGE DE LA FOLIE 61
ordre, le chapitre sur le rire est plus long que l'Iliade 1; enfin, ils font
tant de crdit la folie que souvent ils l'ludent par un clat de rire
cc qu'aucun argument ne pourrait rfuter. A moins que quelqu'un pense
que cela n'est pas du ressort de la folie d'exciter des clats de rire par
des mots drles, et selon les rgles de l'art
2

Ils sont de la mme eau
3
ceux qui cherchent une gloire immortelle
par la publication de leurs livres. Tous me doivent beaucoup, mais
surtout ceux qui barbouillent des pages de pures balivernes. Car ceux
llui crivent savamment, pour se faire apprcier de quelques docteurs,
ct qui ne rcuseraient ni Persius, ni Laelius 4 pour juges, font plus piti
qu'ils ne sont heureux, me semble-t-il, car ils se torturent
perptuellement: ils ajoutent, changent, suppriment, abandonnent,
reprennent, refondent, font lire, referment pour huit ans 5, ne sont jamais
sati sfaits d'eux-mmes et ils achtent trs cher une futile rcompense,
des louanges, et d'un tout petit nombre, et par tant de veilles, au prix
d'une telle perte de sommeil (le plus doux de tous les biens!), par tant
de sueurs .et tant de tourments! Ajoutez-y le dlabrement de la sant,
la ruine de la beaut, l'affaiblissement ou mme la perte de la vue
6
,
la pauvret, les envieux, la privation des plaisirs, une vieillesse prc.)ce,
une mort prmature et tous les autres maux de cette sorte. Ce sage
pense qu'il doit acheter par toutes ces misres l'approbation d'un ou
deux chassieux 7. Au contraire, mon crivain moi, avec quel bonheur
il di vague! livrant l'criture sans qu'il ait veiller, tout ce qui lui
passe par la tte, tout ce qui vient sous sa plume, mme ses rveries,
sans autre petite dpense qu'un peu de papier, sachant bien que
plus niaises seront ses niaiseries, plus il sera applaudi du plus
grand nombre, c'est--dire de tous les fous et les ignorants. Car
ce n'est pas une affaire si trois sages le mprisent, si tant est qu'ils
l'aient lu! Et que psera le suffrage d'un si petit nombre de sages
contre la foule immense de ceux qui l'acclament? Mais plus sages
encore ceux qui publient comme leurs les ouvrages d'autrui et
s'attribuent en paroles la gloire qu'un autre a enfante force de
travail
8
; ils sont pleins d'assurance car ils estiment que, mme s'ils
viennent tre entirement convaincus de plagiat, ils auront en
attendant bnfici d'un assez long dlai. Cela vaut vraiment la peine
1. Quintilien, Inst., chap. VI, De risu .
2. Quintilien, Inst., 6, 3, Il.
3. Erasme, Adages, 2444.
4. Allusion un passage du De oratore de Cicron (II, 6, 25). C. Lucilius, esprit
cultiv et fin, ne se souciait pas d'tre lu par des hommes instruits tels que Laelius
Decimus, et surtout Persius qui, affirme Cicron, eut la rputation d'tre le plus savant
de son poque.
5. Horace, Ars, 338.
6. Horace, Sat., l, 1, 120-121.
7. Horace, Sat., 1, 5, 49.
8. Trence, Eun., 399-400.
1
t
'
't
62 LOGE DE LA FOLIE
de voir comme ils sont contents d'eux quand le public fait leur loge,
quand on les montre du doigt dans la foule 1: Le voil le fameux Un
Tel, quand ils sont tals chez les libraires, quand en haut de chaque
page on lit trois noms 2, surtout s'ils sont trangers et cabalistiques. Par
Dieu immortel, sont-ils autre chose que des noms? Et puis ils seront
connus par tellement peu de gens, si on pense l'immensit du monde,
et lous par encore moins, puisque les gots sont divers, mme ceux
des ignorants 3. D'ailleurs ces noms eux-mmes sont le plus souvent
invents ou emprunts aux livres anciens. L'un est tout heureux de se
faire appeler Tlmaque, l'autre Stlne ou Laerte; celui-ci Polycrate,
celui-l Thrasymaque
4
et ce serait absolument pareil s'ils avaient sign
Camlon ou Citrouille ou si on intitulait le livre, comme font les
philosophes
5
, alpha ou bta. Mais le plus joli c'est qu'ils se louent l'un
l'autre en s'changeant des lettres, des pomes, des loges, de fou
fou, d'ignorant ignorant. Celui-ci est un Alce au suffrage de celui-
l, celui-l un Callimaque pur celui-ci 6. L'un est pour l'autre suprieur
Cicron, l'autre est pour le premier plus savant que Platon.
Quelquefois mme ils cherchent un antagoniste pour accrotre leur
renomme par une rivalit. Alors le public incertain se divise en deux
camps 7, jusqu' ce que les deux chefs aprs avoir bien combattu se
retirent en vainqueurs et remportent tous les deux les honneurs du
triomphe. Les sages se moquent juste titre de cette extrme folie; et
qui le nie? Mais en attendant grce moi, ils mnent une vie agrable
et ne changeraient pas leurs triomphes, mme pour ceux des Scipion.
D'ailleurs les savants aussi qui trouvent un grand plaisir rire de tout
cela et jouissent de la dmence d'autrui, ne me sont pas peu redevables
eux-mmes et ils ne sauraient le nier sans tre des monstres
d'ingratitude.
LI - Parmi les rudits les jurisconsultes revendiquent pour eux la
premire place et personne ne leur plat autant qu'eux-mmes alors
qu'ils roulent sans fin le rocher de Sisyphe
8
, entrelacent six cents lois
J. Horace, Od., IV, 3, 21-33.
2. Trois noms : les trois noms des Romains: le prnom, le gentilice et le surnom. Voir
Juvnal, Sai., v, 125-127.
3. Horace, Epod., JI, 2, 62. .
4. Tlmaque: le fils d'Ulysse. Stlnus: lapsus d'Erasme pour Sthenelus, fils de
Capane et d'Evadn, hroo grec de la guerre de Troie. (II., Il, 564; xx m, 511). Larce:
le pre d'Ulysse (Ovide, Hr., l, 113). Polycrate: non le tyran de Samos mais le sophiste
athnien. ThrasymaqlJe: sophiste de Chalcdoine, contemporain de Gorgias.
5. Comme Jont les philosophes: la faon d'Aristote et des aristotliciens qui
utilisaient les lettres de l'alphabet en guise de nombres et de signes.
6. Souvenir d'Hor!lce, Epod., Il, 2, 99-100. Alce: pote grec de Lesbos (Vile-Vie s.);
Callimaque: poi'te grec d'Alexandrie (me s. ).
7. Citation de Virgile, Aen., JI, 39.. .
8. Locution proverbiale recueillie par Erasme dans ses Adages (1240). Sisyphe:
personnage mythologique, condamn, aux Enfers, porter sur le haut d'une montagne
un rocher norme, qui roule dans la valle sitt arriv au sommet (voir Adages, 1340).
ELOGE DE LA FOLIE
63
d'un mme souffle (peu importe qu'elles aient un rapport avec
l' affaire), alors qu'ils accumulent gloses sur gloses 1, opinions sur
opinions, pour faire paratre leur discipline la plus difficile de toutes.
Car ils s'imaginent que tout ce qui donne de la peine est de ce seul
fait mritoire.
Joignons-leur les dialecticiens et les sophistes, espce d'homme plus
loquace que n'importe quel airain de Dodone
8
, dont chacun pourrait
concourir en bavardage avec vingt femmes choisies. Ils seraient
cependant plus heureux s'ils se contentaient d'tre bavards, mais ils
sont de surcrot querelleurs au point de se battre en duel avec
acharnement pour de la laine de chvre
3
et dans l'ardeur de leur dispute
ils perdent de vue la ' vrit. Pourtant leur philautie les rend heureux
quand, arms de trois syllogismes, ils osent sans hsitation en venir
aux mains avec n'importe qui sur n'importe quoi. D'ailleurs leur
enttement les rend invincibles, mme si on leur opposait Stentor
4
.
Lit - Aprs eux s'avancent les philosophes, vnrables par leur
harbe et leur manteau 5, qui se proclament les seuls sages tandis que
le reste des mortels sont des ombres qui voltigent 6. Quels dlicieux
dlires d'difier des mondes innombrables, de mesurer le soleil, la lune,
les toiles, les sphres, comme avec le pouce ou le fil 7, de rendre
raison de la foudre, des vents, des clipses, de tous les phnomnes
inexplicables, sans jamais hsiter, exactement comme s'ils avaient part
aux secrets de la nature architecte de toutes choses et nous arrivaient
du conseil des dieux! Mais la nature se rit superbement d'eux et de
leurs conjectures. Car ils n'ont rien d'assur, comme en donne une
bonne preuve leurs querelles interminables sur chaque question.
Comme ils ne savent rien de tout, ils prtendent tout savoir; et comme
ils s' ignorent eux-mmes et quelquefois ne voient mme pas le foss
1. Accumuler glose sur glose. rasme vise sans doute les glossateurs du Corpus
.Iustinianum (Code Justinien, Digeste et Institutes), dont les gloses, du Xii< au XIV' sicle,
avaient fini par avoir force de lois.
2. Dodone: clbre sanctuaire grec en pire, oracle de Jupiter, l'un des plus anciens
de la Grce. Des vases de cuivre taient suspendus aux branches d'un chne et le bruit
que le vent provoquait en secouant les branches permettait d'interprter les oracles.
Quand le vent agitait les arbres, ces vases se heurtaient dans un bruit assourdissant, dont
les sol1
s
taient interprts par les prtres de Jupiter.
3. Erasme, Adages, 253 ; Horace, Epod., l , 18, 15.
4. Stentor: le hraut des Grecs devant Troie. Sa voix, nous dit Homre, avait autant
d' clat que .celle de cinquante hommes criant ensemble (Il., v, 585; Voir Juvnal , Sat.,
XIII, 112); Erasme, Adages, 1237.
5. La barbe et le manteau: attributs ,des philosophes de carrefours chez les Anciens
(voir Horace, St., !, 3. 133; Il, 3, 35). Erasme avait dj comment le proverbe 8arbae
tenus sapientes dans ses Adages (195).
6. Allusion au pass"6e de l'Od. (x, 494) o Homre fait dire par Circ propos de
Ti rsias: ,dl est le seul qu'aprs sa mort Persphone ait dou de la clairvoyance ; les
autres sont des ombres flottantes.
7. Comme fait le maon pour vrifier l'horizontalit de ce qu' il construit.
.,.
64 LOGE DE LA FOLIE
ou la pierre sur leur chemin l, soit parce qu'ils ont la vue faible pour
la plupart, soit parce que leur esprit vagabonde, ils prtendent pourtant
voir ides, universaux, formes spares, matires premires, quiddits,
eccits 2, formalits, instances, ralits si subtiles que mme Lynce 3
je crois, ne pourrait les voir. Mais ils ne sont jamais plus mprisants
avec le profane vulgaire que lorsque avec triangles, quadrilatres,
cercles et autres figures mathmatiques de ce genre, traces les unes
sur les autres et enchevtres en manire de labyrinthe, avec de plus
des lettres disposes comme en ordre de bataille, et souvent
redistribues selon toutes les combinaisons possibles, ils rpandent des
tnbres sur de plus ignorants. Il n'en manque pas dans ce genre qui
prdisent aussi l'avenir en consultant les astres, promettent des miracles
plus que magiques et trouvent aussi, heureux hommes!, des gens pour
y croire!
Lili - Quant aux thologiens, il vaudrait peut-tre mieux les passer
sous silence, ne pas remuer cette Camarine
4
ni toucher cette anagyre 5,
car c'est une race tonnamment sourcilleuse et irritable 6; ils seraient
bien capables de m'attaquer avec mille conclusions formes en
escadron, de me forcer la rtractation et, en cas de refus, ce me
proclamer hrtique. Car ils ont l'habitude de terroriser sur le champ
a-,ec cette foudre ceux qu'ils n'aiment pas_
Bien que personne d'autre ne moins facilement mes
bienfaits, ils me sont pourtant des titres non ngligeables
quand leur propre philautie les rend heureux comme s'ils habitaient le
septime ciel, et qu'ils regardent de haut le reste des mortels comme
des animaux qui rampent sur le sol et dont ils ont presque piti. Ou
bien quand, entours d'une arme de dfinitions magistrales, d
1. Souvenirs d'Horace, Sat., Il, 3, 59.
2. Les universaux: d'aprs la scolastique mdivale; les universaux dsignaient les
ides exprimes par un terme gnral ou universel. Formes spares: la scolastique
entend par l les formes individuelles opposes aux lments de la matire ou lments
spars. Matire premire: ou lments premiers, opposs par les scolastiques aux
lments seconds, et la matire en gnral la forme . Quiddits: traduction du
latin scolastique quid ditas: l'essence d'une chose, d'un tre (ce qui rpond la question
quid sit), par opposition la question an sit, c'est--dire l'existence. Ce terme traduit
d'Aristote avait t introduit par les traductions latines d'Avicenne. Eccits: l'eccit
ou haeccit est, d'aprs Duns Scot, ce qui fait qu'un individu est lui-mme et non pas
un autre.
J. Lynce: fils d'Aphareus et d'Art, frre d'Idas et l'un des Argonautes, tait clbre
par sa vue perante.
4. Camarine: le marais de Camarine, voisin de la ville du mme nom, situe sur la
cte sud de Sicile, dgageait des vapeurs mphitiques. Les habitants de la rgion le
desschrent contre l'avis de l'oracle; les pidmies cessrent mais les ennemis en
profitrent pour envahir la ville. D'o l'l!tilisation du dicton: Ne pas remuer Camarine
pour dire viter un dangep>, dicton qu'Erasme cite dans ses Adages (64). Voir Hrodote,
Hist., VII, 54; Lucien, Pseud., 32; Servius, Comm. Aen., Ill, 700.
5. Anagyre: plante dont le contact laisse une odeur puante (Adages, 64).
6. Horace, Epod., Il, 2, 102, qui applique le mot non aux thologiens mais aux potes.
LOGE DE LA FOLIE 65
conclusions, de corollaires, de propositions explicites et implicites, ils
dbordent de tant d'chappatoires que mme les filets de Vulcain 1 ne
sauraient les enfermer sans qu'ils y chappent par des distinctions qui
tranchent tous les nuds aussi facilement que la hache de Tndos
2
,
tant ils regorgent de mots nouvellement invents et de termes
extraordinaires. En outre, ils expliquent leur guise les mystres sacrs:
comment le monde a t cr et ordonn, par quels canaux la tache
du pch est passe la postrit, par quels moyens, dans quelle
mesure, en quel laps de temps le Christ a t achev dans le ventre de
la Vierge; comment, dans l'Eucharistie, les accidents subsistent sans
la substance 3. Mais ce sont l des questions rebattues. En voici qu'ils
jugent plus dignes de grands thologiens illumins
4
, comme ils disent,
et qui les rveillent quand ils les rencontrent: y a-t-il un instant dans
la gnration divine? Y a-t-il plusieurs tiliations dans le Christ? La
proposition Dieu le Pre hait son fils est-elle soutenable? Dieu
aurait-il pu s'incarner dans une femme? Et dans un diable, et dans un
ne, et dans une citrouille, et dans un caillou? Dans ces conditions
comment la aurait-elle prch, fait des miracles, t attache
la croix? Et qu'aurait consacr Pierre s'il avait consacr pendant que
le corps du Christ tait suspendu la croix? Et est-ce qu'on aurait pu
dire qu'au mme moment le Christ tait homme? Et est-ce qu'aprs la
rsurrection il sera permis de boire et de manger? Ces gens se
garantissent ds prsent de la faim et de la soif.
Il y a d'innombrables finasseries, encore plus subtiles, sur les
notions, les relations, les formalits, les quiddits, les ecceits 5, choses
que personne ne saurait atteindre du regard, moins d'tre un Lynce
6
pour voir travers les plus profondes tnbres, ce qui n'existe nulle
part. Ajoutez-y des sentences si paradoxales que les oracles des
stociens, qu'on appelle des paradoxes 1, paraissent auprs d'elles
grossires et faites pour le forum, par exemple: C'est un moins grand
crime d'gorger mille hommes que de coudre une seule fois la
1. Les filets de VlI/cain: allusion au filet invisible dans lequel le dieu-forgeron
enveloppe Vnus, son pouse infidle, ainsi que son amant, Mars (voir Homre, Od., 8;
Horace, Carm., VIII, 267-302).
2. La hache de Tndos: l'le de Tndos, au large de la cte troyenne, avait pour
roi Tns, qui mourut tu par Achille aprs avoir tent d'empcher les Grecs de dbarquer
dans l'le. On appelle hache de Tndos une hache tranchante par allusion la justice
svre et expditive exerce par ce roi: il se tenait derrire le juge, arm d'une hache
dont il frappait tous ceux qu'il surprenait en flagrant dlit de mensonge ou de faux
tmoignage (rasme, Adages, 829) .
3. Accidents : forme, couleur, apparence, got du pain; substance: la personne du
Christ s' est substitue la substance du pain.
4. Par le Saint-Esprit.
5. Quiddits. eccits: voir n. 2, p. 64.
I.i !,.yncc: voir n. 3. p. 64.
. Etl"i1.';lf"1,C II dit !p.s Paradoxes des stociens de Cicron.
66 LOGE DE LA FOLIE
chaussure d'un pauvre le dimanche 1 et Il vaudrait mieux que
l'univers entier prisse avec vivres et vtements, comme on dit, plutt
que de faire un seul mensonge, si petit soit-iP. Ces subtilits dj si
subtiles sont rendues encore plus subtiles par les nombreuses coles
scolastiques, en sorte qu'on aurait plus vite fait de se sortir d;un
labyrinthe que des tortuosits des ralistes 3, nominalistes 4, thomistes 5,
albertistes
6
, occamistes
7
, scotistes
8
; et je n'ai pas nomm toutes les
coles mais seulement les principales. Dans toutes il y a tant
d'rudition, tant de complexit qu' mon sens les aptres eux-mmes
auraient besoin d'un autre Esprit s'il leur fallait engager la lutte contre
ce nouveau genre de thologiens. Paul a su faire preuve de foi, mais
quand il dit: La foi est la substance des choses qu'on doit esprer,
la preuve de celles qu'on ne voit pas, il l'a dfinie de faon peu
magistrale 9. Il a aussi pratiqu parfaitement la charit, mais c'est de
faon peu dialectique qu'il l'a dfinie et l'a divise au chapitre XIII de
la premire ptre aux Corinthiens. Certes, les aptres consacraient
pieusement l'Eucharistie, et pourtant si on les avait interrogs sur le
terminus a quo et le terminus ad quem 10, sur la transsubstantiation, sur
la faon dont un mme corps est prsent en divers lieux, sur les
diffrences entre le corps du Christ au ciel, sur la croix et dans le
sacrement de l'eucharistie, sur l'instant o se fait la transsubstantiation
vu que les paroles qui l'oprent tant une quantit discrte sont dans
l'coulement du temps, leur rponse, je crois, n'aurait pas gal la
pntration avec laquelle les scotistes dissertent sur ces questions, et
les dfinissent. Les aptres, eux, connaissent la mre de Dieu, mais
lequel d'entre eux a dmontr aussi philosophiquement que nos
thologiens comment elle a t prserve de la souillure d'Adam Il ?
1. Voir Mt, XII, II.
2. Erasme, Adages, 3390; cit comme un proverbe moderne.
3. Ralistes: les ralistes taient les tenants de la doctrine d'aprs laquelle les
universaux (voir n. 2 p. 64) existent hors de l'esprit humain et indpendamment de lui.
4. Les nominalistes tenaient qu'il n'existe pas d'ides gnrales, mais seulement des
signes gnraux.
5. Thomistes: partisans de la doctrine de saint Thomas d'Aquin (1 227?-1274),
gnralement oppose au scotisme, et d'aprs laquelle ce qui est su ne peut pas tre cru.
6. Albertistes: partisans de la doctrine d'Albert le Grand (1193-1280), le docteur
universel, qui fut lui-mme le matre de saint Thomas. Albert le Grand proposa, ct
de la religion, une explication universelle des phnomnes.
7. Occamistes: partisans de la doctrine de Guillaume d'Occam (1 290?-1 349) l'un des
principaux tenants du nominalisme: pour lui l'universel n'a aucune existence hors de la
pense.
8. Scotistes: partisans de la doctrine de Duns Scot (1165?-1208), gnralement
opposs au thomisme, condamn par l'vque de Paris et l'archevque de Cantorbry.
9. Paul, He, XI, 1.
10. Qui concerne les limites dans le temps de la transsubstantiation eucharistique.
II. La doctrine de l'Immacule Conception, soutenue par les scotistes contre les
thomistes, avait t admise par la facult de thologie de Paris, le 3 mars 1497 et tenue
comme vrit, en attendant de devenir un dogme (en 1870).
LOGE DE LA FOLIE
67
Pierre a reu les clefs 1 et il les a reues de celui qui ne les confierait
pas un indigne, mais je ne sais pas s'il a compris, en tout cas il n'a
nulle part abord cette subtilit, qu'on peut avoir la clef de la science
mme sans avoir la science 2. Ils baptisaient partout et pourtant nulle
part ils n'ont enseign quelle est la ause formelle, matrielle, efficiente
et finale du baptme 3 et chez eux nulle mention de son caractre
dlbile ou indlbile. Ils adoraient certes, mais en esprit, ne se bornant
suivre cette parole vanglique
4
: Dieu est esprit, et ceux qui
l'adorent doivent l'adorer en esprit et en vrit. Cependant il
n'apparat pas qu'on l ~ u r ait rvl qu'il faut adorer de la mme
adoration une petite image trace au charbon sur un mur et le Christ
lui-mme, pourvu qu'il soit avec deux doigts tendus, les cheveux longs
et qu'il ait trois rayons sur l'aurole fixe l'occiput 5. En effet, qui
peut comprendre cela s'il n'a us trente-six annes entires sur la
physique et la mtaphysique d'Aristote et de Scot? Les aptres parlent
continuellement de la grce, mais jamais ils ne signalent la diffrence
entre grce gratuitement donne et grce gratifiante. Ils exhortent aux
bonnes uvres, mais ils ne distinguent pas uvre oprante et uvre
opre. Partout, ils enseignent la charit sans sparer l'infuse de
l'acquise, et n'expliquent pas si elle est substance ou accident, chose
cre ou incre. Ils dtestent le pch, mais que je meure s'ils ont su
dfinir scientifiquement ce que nous appelons le pch, moins que
par hasard ils aient t instruits par l'esprit des scotistes . .car on ne
me fera pas croire que Paul, dont la science elle seule permet de
juger du savoir de tous les autres, aurait tant de fois condamn les
questions 6, les dbats 7, les gnalogies 8, et, comme il dit, les
logomachies
9
, s'il avait t vers dans ces arguties, surtout qu'en ce
temps-l toutes les disputes, toutes les discussions, taient rustiques et
grossires si on les compare aux subtilits de nos matres plus subtiles
que celles de Chrysippe 10.
D'ailleurs, ces hommes sont assez modestes pour ne pas condamner
ce que les aptres ont pu crire d'imparfait et de peu magistral, mais
1. Voir Mt, XVI, 19.
2. Telle tait la doctrine des scotistes.
3. Il s'agit des quatre causes selon Aristote, dont l'enseignement a t repris par saint
Thomas.
4. Jean, IV, 24; Paul, 1 CO, XVI.
5. Forme traditionnelle de l'aurole du Christ, compose de trois groupes de rayons,
l'un au-dessus et les deux autres de chaque ct de la tte.
6. Paul, 1 Tm, Il,23.
7. Id., 2 Tm, Il, 16; l, 6, 20.
8. Id., 1 Tm, l, 4.
9. Id., 1 Tm, VI, 4.
10. Chrysippe: Chrysippe de Soles (en Cilicie), l'un des premiers et des plus grands
stociens (282-208). Il tait d'une subtilit remarquable, et d'une grande fcondit; il
at;rait produit plus de 700 crits. .
't
68
LOGE DE LA FOLIE
ils l'interprtent de faon convenable, bien sr en tmoignage de
considration tant l'gard de leur anciennet qu' leur titre d'Aptres.
Et par Hercule il n'aurait pas juste d'exiger d'eux de si grands
enseignements, dont ils n' avaient jamais entendu le premier mot de la
bouche de leur prcepteur 1. Si la mme chose vint se produire dans
Chrysostome
2
, aasile
3
ou Jrme4, ils se contentent alors de noter en
marge: Ce n'est pas admis. Et ces Pres ont bien rfut les
philosophes paens et les Juifs 5, fort obstins de nature 6, mais ils l'ont
fait par leur vie et leurs miracles plus que par des syllogismes, car
aucun d'eux n'aurait t capable de saisir le moindre quodlibetum 7, de
Scot. Mais aujourd'hui, quel paen, quel hrtique ne cderait pas
aussitt devant de si fines subtilits, moins d'tre assez lourd pour
ne pas comprendre, ou assez impudent pour siffler ou, au courant des
mmes ficelles, pour lutter armes gales, comme quand on met aux
prises un mage ave un mage, ou que quelqu'un combat avec une pe
enchante quelqu' un qui a aussi une pe enchante; ce qui reviendrait
alors dtisser et sans fin la toile de Pnlope. A mon avis,
les chrtiens seraient sages si au lieu de ces lourdes cohortes de soldats
qui depuis longtemps combattent sans succs, ils envoyaient des
braillards, des occamistes 8 opinitres, des albertistes 9
invi ncibles et toute la troupe des s.ophistes contre les Turcs et les
Sarrasins: on assisterait, je crois, la plus plaisante des batailles et
une victoire sans pareille. Car qui serait assez froid pour ne pas tre
enflamm par leurs pointes, assez passif pour ne pas tre excit par
leurs aiguillons, assez clair pour ne pas tre aveugl par leurs si
paisses tnbres?
Mais vous croyez que tout ce que je vous dis n'est qu' une plaisan-
terie. Ce n' est pas vraiment tonnant, car parmi les thQlogiens
euxmmes il y en a qui, forms aux meilleures lettres, estiment frivoles
les arguties des thologiens, et en ont la nause. Il y en a qui les excrent
comme des sacrilges et regardent comme le comble de l'impit de
1. C'est--dire le Christ.
2. Chrysostome: saint Jean, pre de l'glise grecque (347-407), dont l'loquence tait
telle qu'il mrita le surnom de Chrysostome, .c'est--dire Bouche-d'Or.
3. Basi le: saint Basile le Grand, pre de l'Eglise (329-379), vque de Csare, il est
l' auteur de nombreux discours, homlies, lettres et des Asctiques, traits pour la conduite
des moines comprenant les Morales, Grandes Rgles et les .Pelites Rgles.
4. Jrme: sai nt Jrme, l' un des plus grands docteurs de l'Eglise latine (346?-420),
qui rdigea une grande partie de la Vulgate, et crivit aussi des Commentaires sur les
Prophtes, des commentaires de l'Ancien Testament, une correspondance et des crits
historiques et polmiques.
5. Ac, XlII, 46.
6. Le psalmiste appelle les Hbreux une race rebelle, qui a la tte dure.'
7. QlJod libetui/l: question discute par le Maitre sur proposition d'un auditeur, sans

11. OClxlJmiEtes : voir ;" 7, ". G6.
0. A/benisll' ':;: voir n. 6, p. 66.
LOGE DE LA FOLIE
69
parler avec une bouche aussI Impure des mystres qu'on doit plutt
IIdorer qu'expliquer, d'en discuter avec les arguties profanes des paens,
de les dfinir avec tant d'arrogance, de souiller la majest de la thologie
di vine avec des mots et des penses aussi froides et mme aussi sordides.
Mais eux, cependant, sont infiniment satisfaits d'eux-mmes; bien
mieux, ils s'applaudissent d'tre nuit et jour occups de dlicieuses
sornettes au point qu'il ne leur reste plus une minute pour lire, mme
une fois, l'vangile et les ptres de Paul. Et pendant qu'ils s'amusent
ninsi dans leurs coles, ils s'imaginent soutenir l'glise universelle,
ruine sans cela, avec les piliers de leurs syllogismes, tout comme
Atlas l, au dire des potes, soutient le ciel sur ses paules. Et vous
imaginez leur bonheur quand ils faonnent et refaonnent leur guise
Ics Saintes critures, comine si c'tait de la cire molle 2, quand ils
exigent qu'on regarde leurs conclusions, dj approuves par quelques
scolastiques, comme suprieures aux lois de Solon et mme prfrables
!lUX dcrets pontificaux, quand ils s'rigent en censeurs de l'univers et
IImnent rtractation tout ce qui ne se conforme pas rigoureusement
1\ leurs conclusions explicites et implicites et qu'ils prononcent sur un
ton d'oracle: Cette proposition est scandaleuse; celle-ci est
irrvrencieuse; celle-ci sent l'hrsie; celle-ci est malsonnante,
si bien que dsormais ni le baptme, ni l'vangile, ni Paul ou Pierre,
ni saint Jrme ou Augustin ni mme Thomas le matre aristotlicien
3
II C font un chrtien s'il n'y a eu l'approbation des bacheliers, tant est
grande leur subtilit de jugement. Qui avait pens en effet qu'on n'est
pas chrtien si j'on dit que les deux propositions: Pot de chambre,
tu pues et Le pot de chambre pue, ou bien: Bouillir la marmite
cl faire bouillir la marmite sont galement convenables si ces
savants ne l'avaient enseign
4
? Qui aurait dlivr l'glise des
profondes tnbres de ces erreurs, que jamais personne n'aurait lues si
eux ne les avaient rvles sous leurs grands sceaux? Vraiment, ne
Nont-ils pas trs heureux lorsqu'ils font tout cela? Et aussi quand ils
dcrivent en dtails tout le monde infernal, comme s'ils avaient pass
plusieurs annes dans cette rpublique. Et aussi quand ils fabriquent
leur gr de nouvelles sphres 5, leur en ajoutant pour finir une trs vaste
,( trs belle, sans doute pour que les mes des bienheureux puissent
1. Atlas: gant que la mythologie disait porter le ciel (Virgile, Aen., IV, 247; Ovide,
Met. , !V, 661-662).
2. Erasme, Adages, 2133.
3. Le mat"e aristotlicien: saint Thomas fut le plus clbre disciple d'Aristote.
4. Ces fonnules corre!,pondent une anecdote vritable que Grard Lister raconte dans
'/1 111 commentaire de l'Eloge: un moine ayant un jour affinn la confonnit des deux
Inrmules Socrate, tu cours et Socrate court, les thologiens d'Oxford condamnrent
IcN deux propositions.
5. Aux sept sphres des Anciens les thologiens en avaient ajout trois autres, dont
ln lroisime, l'Empyre, tait rserve aux mes bienheureuses.
70 LOGE DE LA FOLIE
se promener leur aise, donner des banquets et mme jouer la balle.
Ces sornettes et mille autres du mme genre leur bourrent et farcissent
si bien la tte, que le cerveau de Jupiter n'tait pas aussi gros,
j ' imagine, quand il accouchait de Pallas, et implorait la hache de
Vulcain \. Aussi ne soyez pas surpris si vous voyez leurs ttes si
soigneusement serres de tant de bandeaux 2 dans les d,iscussions
publiques, car autrement elles clateraient.
Il y a une chose aussi qui me fait rire quelquefois c'est qu'ils ne se
croient jamais autant thologiens que lorsqu'ils parlent de la faon la
plus barbare et la plus sale possible, et qu'ils bgayent au point que
seul Un bgue pourrait les comprendre, mais ils appellent profondeur
ce qUe le vulgaire ne comprend pas. Ils affirment en effet qu'il serait
contraire la dignit des Saintes Lettres de les contraindre obir aux
lois de la grammaire 3. Vraiment la majest des thologiens est
extraOrdinaire s' ils ont seuls le droit de parler incorrectement, bien
qu' ils aient cela en commun avec beaucoup de savetiers. Enfin ils sc
croient proches des dieux chaque fois qu'on les salue presque
dvotement du titre de Magistri Nostri
4
, mots dans lesquels se cache,
selon eux, quelque chose de comparable ce qu'est chez les Juifs le
ttragrammes. C'est pourquoi ils disent qu'il est impie d' crire
MAGIStER NOSTER autrement qu'en majuscules. Quant celui qui dirait
par inversion: Noster Magister il ruinerait d'un seul coup toute la
maj est du titre de thologien 6.
Ll V - Aussitt aprs ceux-l, les plus heureux sont ceux qui
s' appellent couramment eux-mmes religieux et moines, deux
surnoms tout fait trompeurs, car la plupart d' entre .eux sont fort
loigns de la religion et on les rencontre plus que personne en tous
lieux 7. Je ne vois pas qui pourrait tre plus malheureux si je ne venais
leur Secours de maintes faons. Car il est de fait que tout le monde
excre Ce genre d'hommes au point que les rencontrer mme par hasard
passe Pour un mauvais prsage, ce qui ne les empche pas d' avoir
d'eUX-mmes une opinion magnifique. D'abord ils trouvent que le
comble de la pit c'est de ne rien savoir des belles-lettres, pas mme
lire S. Ellsuite, quand l'glise ils braillent de leur voix d'ne leurs
1. Jupiter, aprs avoir dvor la Prudence (Mtis), ressentit un violent mal de tte. Il
appela SOn secours Vulcain, qui lui fendit le crne d'un coup de hache, et en fi t jai llir
Pallas tOUt arm (Lucien, Deor. dia/., 8, 2).
2 Tant de bandeaux: les bandeaux signes de leur grade de docteur.
3. Voir rasme, Notes de Lorenzo Valla sur /e Nouveau Testament (1505).
4. Magistri Nostri : Nos matres.
. 5. Ttragramme: les quatre consonnes mystiques que les Juifs inscrivent dans un
triangle pOljr reprsenter le nom secret (jamais prononc) de la Divinit (Jhovah).
6. VOI r t rasme, Enchir., v, 49 A.
7. Le mOl moine signifie en grec solitaire.
8. Selon la rgle de saint Franois, les Frres doivent se contenter de ce qu'ils savent
en entrant dans l'Ordre.
LOGE DE LA FOLIE
71
psaumes, dment numrots mais nullement compris, alors ils croient
vraiment charmer l'oreille des saints d'une infinie volupt. Il y en a
quelques-uns parmi eux qui vendent au meilleur prix leur crasse et leur
mendicit, et qui beuglent aux portes tue-tte pour qu'on leur donne
du pain, et il n'y a pas d'auberge, de voiture, de bateau qu'ils
n'importunent au grand dtriment, c'est sr, des autres mendiants. Et
c' est de cette manire que ces personnages particulirement dlicieux,
avec leur salet, leur ignorance, leur grossiret, leur impudence, font
revivre pour nous, disent-ils, les aptres.
Quoi de plus plaisant que de les voir faire selon un rglement,
d' aprs des sortes de calculs mathmatiques qu'il serait impie
d'enfreindre: tarit de nuds la sandale, telle couleur pour la ceinture,
telle teinture pour chaque pice du vtement avec ses diverses nuances,
telle matire et tant de largeur pour la ceinture, de tel aspect et de telle
capacit en boisseaux pour le capuchon, tant de doigts de largeur pour
la tonsure, tant d'heures de sommeil. Qui ne voit l'ingalit de cette
galit entre des corps et des esprits si divers? Et c'est pourtant cause
de ces bagatelles que non seulement ils font fi des autres mais qu'ils
se mprisent entre eux; et ces hommes, qui ont fait profession de
charit.apostolique provoquent toute une tragdie et mettent sens dessus
dessous pour un vtement serr diffremment, pour une couleur un peu
plus sombre. Vous en verrez parmi eux certains si rigidement religieux
qu'ils n'emploient par-dessus que de la laine de Cilicie et par-dessous
de la toile de Milet \; d'autres, au contraire, portent le lin par-dessus,
la laine par-dessous. D'autres redoutent comme l'aconit
2
le contact de
l' argent, mais ils ne se refusent ni le vin ni le contact des femmes.
Enfin tous mettent un zle admirable se singulariser par leur mode
de vie. Leur plus grand dsir est de ne pas se ressembler entre eux.
Ils tirent aussi une bonne part de leur bonheur de leurs surnoms: ils
sont contents d'tre appels cordeliers 3 et certains parmi eux coltans 4,
d'autres mineurs5, d'autres minimes
6
, d'autres bullistes
7
. Et voici les
1. Laine de Cilicie: tissu rude et grossier fabriqu en CiliCie avec du poil de chvre
ou de chameau. Toile de Milet: toile clbre pour sa finesse; symbole de luxe. Voir
Horace, Epod., \, 17, 30; Virgile, Georg., III, 306.
2. Aconit: plante vnneuse dont le poison s'attache aux doigts.
3. Cordeliers: ordre fond en 1223 par saint Franois d'Assise. Une corde ceignait
les reins de ces moines.
4. Coletans: les frres mineurs de l'ordre de sainte Claire, rform par Colette de
Corbie (1380-1446).
5. Mineurs: religieux de l'ordre de saint Franois d'Assise qu'on appelle aussi
cordeliers. Saint Franois les appela ainsi pour les pntrer d'humilit.
6. Minimes: ordre monastique fond par saint Franois de Paule en Calabre, vers 1436.
Saint Franois d'Assise ayant donn ses moines le nom de mineurs, saint Franois de
Paule pour donner aux siens une humilit encore plus grande trouva le nom de minimes.
7. Bu/listes: nom donn quelquefois aux membres d'une congrgation de saint
Franois, plus communment appels observants, qui s'appuyaient sur une bulle du pape
Eugne IV, de 1446, pour tenir part leurs chapitres gnraux.
72
LOGE DE LA FOLIE
bndictins l, et voil les bernardins 2; ici les brigittins 3, l les augus-
tiniens 4, ici les guillemites S, l les jacobites 6, comme si c'tait trop peu
d'tre appels chrtiens. La plus grande partie d'entre eux ont tant de
confiance dans leurs crmonies et leurs petites traditions humaines
qu'ils pensent qu'un seul ciel n'est pas suffisant pour rcompenser tant
de mrites; ils n'imaginent pas que le Christ, mprisant tout cela, ne
demandera compte que de son prcepte, celui de charit. L'un talera
son estomac gonfl de poissons de toutes sortes. Un autre videra cent
boisseaux de psaumes. Un autre comptera ses myriades de jenes et
chaque fois imputera son ventre, plein crever, son unique repas. Un
autre produira un tel tas de crmonies que sept navires auraient du mal
le transporter. Un autre se glorifiera de n'avoir jamais touch de
l'argent, pendant soixante ans, si ce n'est avec des doigts protgs par
des doubles gants. Un autre prsentera son capuchon, si sordide et
crasseux que pas un seul matelot ne voudrait le mettre. Un autre
rappellera qu'il a men pendant plus de onze lustres une vie d'ponge,
toujours fix au mme lieu 7. L'un prsentera sa voix casse force de
chanter, l'autre sa lthargie attrape dans la solitude, l'autre sa langue
paralyse par un silence perptuel. Mais le Christ interrompra ces
glori fications qui sans cela, ne finiraient jamais: D'o vient, dira-t-il,
ce nouveau genre de Juifs? Je ne reconnais qu'une seule loi qui soit
vri tablement la mienne et c'est la seule dont je n'entends pas parler.
Jadis, sans employer le voile d'aucune parabole, j'ai promis clairement
l ' hritage de mon pre non pas des capuchons, des petites prires
ou des jenes mais aux devoirs de charit. Je ne connais pas ceux
qui connaissent trop bien leurs uvres ; ces gens qui veulent paratre
encore plus saints que moi qu'ils occupent, si bon leur semble, les cieux
des 2lbraxiens 8 ou qu 'ils se fassent construire un nouveau ciel par ceux
1. Bndictins: ordre monastique fond vers 528 par saint Benot sur le mont Cassin
cn It"lie qui avait pour rgle de vie l 'hygine, la sobrit et le travail.
2. BcmardillS : religiew( cisterciens, dont l'ordre, fond par Robert, abb de Cteaux,
{;;, !()98, fut rform en Il 19 par saint Bernard.
3. Brigiuins: religieux de l'ordre de sainte Brigitte de Sude, fond en 1346 sur les
borils du lac Vettern, en Sude.
4. Augustins: moines mendiants qui suivent la rgle de saint Augusti n et dont l'ordre
fut ca f.'lil organis en 1256 par le pape Alexandre IV.
5. Guil/emites: membres d' une congrgation religieuse institue en 1153 par
Gui!1nume de Maleval, prs de Sienne, et qui se rpandit ensuite dans toute l'Italie, en
Frnce et en Allemagne. En 1297 ils reurer.t du pape Boniface VIII le monastre des
rel igieux blancsmanteaux dont l'ordre venait d'tre supprim.
6. Jacobites: nom que prirent les religieux de l'ordre de saint Dominique partir de
1218, aprs que leur fut octroye une chapelle du titre de saint Jacques.
7. Ali mme lieu : Simon le Stylite passa trente ans de sa vie juch au haut d'une
colonne (422-452).
8. Abraxiens: partisans de l 'hrsiarque gnostique Basilide, n Alexandrie dans le
1'" de notre re; ainsi nomme du mot grec abraxas, runion de lettres numriques
dOmt<:M le nombre sacr 365, qui contenait !'ensemble des manifestations manes du
w;;reme 365 sphres.
LOGE DE LA FOLIE
73
dont ils ont prfr les petites traditions mes prceptes. Quand ils
:ntendront cela et verront que des matelots et des charretiers leur sont
prfrs l, de quel air, croyez-vous, se regarderont-ils les uns les autres?
Mais en attendant leur esprance les rend heureux, non sans ma
/,t rce. Et, bien qu'ils soient trangers la chose publique, personne
Il ' ose les ddaigner, surtout les mendiants2, parce qu'ils connaissent
lous les secrets de tout le monde grce ce qu'ils appellent des
;onfessions. Ils considrent pourtant comme un sacrilge de les rvler,
sauf quelquefois quand ils ont bu et qu'ils veulent se divertir avec des
histoires drles, mais ils racontent la chose sous le couvert de
suppositions en taisant les noms. Si quelqu'un a irrit ces frelons, ils
se vengent alors dans leurs sermons publics, et par des allusions
indirectes ils dsignent leur ennemi, mots si couverts que tout le
monde comprend, sauf ceux qui ne comprennent rien! Et ils ne cessent
d'aboyer que si on leur met la pte dans la bouche 3.
Allons! vraiment, quel comdien, quel bateleur donnerait un meilleur
spectacle que ceux-ci faisant de la rhtorique dans leurs sermons, avec
un parfait ridicule, mais en imitant de faon agrable ce que les rhteurs
ont enseign sur l'art de parler? Dieu immortel, comme ils gesticulent,
comme ils changent de voix quand il faut, comme ils chantonnent,
comme ils se dmnent, comme ils changent de visage volont,
comme ils jettent le trouble partout avec leurs cris! Et cet art de prier,
un petit fire le transmet un autre petit fire, de la main la main,
comme une chose secrte. Bien qu'il ne me soit pas permis de le
connatre, j'en parlerai pourtant tant bien que mal par conjectures.
En premier lieu ils font une invocation, ce qui est un usage emprunt
aux potes 4. Puis, s'ils ont parler de la charit, ils prennent leur
exorde du Nil, fleuve d'gypte; ou pour expliquer le mystre de la
croix, ils commencent avec -propos par le dragon babylonien Be1
5
;
ou bien pour traiter du jene ils remontent aux douze signes du
Zodiaque; s'ils veulent parler sur la foi, ils font un long prambule sur
la quadrature du cercle. J'ai moi-mme entendu un fou - pardon, je
voulais dire: un savant - minent qui allait expliquer le mystre de
la sainte Trinit devant un auditoire fort nombreux; pour montrer sa
science peu commune et satisfaire les oreilles thologiques, il s'engagea
dans une voie vraiment nouvelle: les lettres, les syllabes, les parties
1. Voir Mt, XXI, 31.
2. C'est--dire les Augustins, les Carmes, les Dominicains et les Franciscains.
3. Voir Virgile, Aen., VI, 419. La comparaison des moines mendiants des btes
diverses (nes, chiens, gupes, frelons) tait traditionnelle.
4. Ils invoquent les saints comme les potes les muses.
5. Voir Dn, XIV. Il y a l confusion. voulue ou non, entre les deux pisodes au Livre
de Daniel et interpols, nous dit Grard Listrius dans son commentaire par Thodotien.
auteur d'une des traductions de l'Ancien Testament la fin du no sicle.
74
LOGE DE LA FOLIE
des discours, puis l'accord du nom et du verbe, de l'adjectif et du
substantif. La plupart des auditeurs taient tonns et quelques-uns
chuchotaient part eux le mot d'Horace: '
O nous mnent ces fadaises I?
Il finit par aboutir la dmonstration que l'image de la Trinit tait si
bien reprsente dans les lments de la grammaire qu'aucun
mathmaticien ne pouvait en tracer sur le sol de plus vidents symboles.
Ce suprme thologien avait su huit mois entiers sur ce discours, si
bien qu'aujourd'hui encore il est plus aveugle que les taupes 2, car toute
l'acuit de sa vue a sans doute t dtourne au profit de la finesse de
son esprit. Mais notre homme ne regrette pas d'tre aveugle et pense
mme qu'il n'a pas pay cher pour une telle gloire!
J'en ai entendu un autre, octognaire, si thologien que vous l'auriez
pris pour Scot ressuscit. Voulant expliquer le mystre du nom de
Jsus, il dmontra avec une tonnante subtilit que tout ce qui peut
tre dit sur le sujet est cach dans les lettres mmes de son nom. En
effet, la dsinence d'un mot n'a que trois cas, symbole vident de la
divine Trinit. Ensuite le premier, Iesus, a une flexion en s, le second,
lesum, en m, le troisime lesu, en u: il y a l dedans un mystre
ineffable: ces trois petites lettres indiquent, en effet, qu'il est le
sommet, le milieu et l'ultime. Restait un mystre encore plus profond
que ceux-l, etqui tenait au raisonnement mathmatique; il divisa le
nom de Jsus en deux parties gales de telle faon, videmment, qu'il
restait une penthmimre au milieu 3. Il montra ensuite que, chez les
Hbreux, cette lettre est w, qu'ils appellent syn; et en plus que syn
dans la langue des scots4, je crois, signifie pch; par l il tait
donc manifestement dmontr que Jsus est celui qui devait effacer les
pchs du monde 5. Un exorde si nouveau laissa bouche be tous les
auditeurs, surtout les thologiens, qui faillirent subir le sort de Niob 6
jadis, tandis qu' moi un peu plus il m'arrivait la mme chose qu' ce
Priape de figuier qui autrefois, pour son grand malheur, avait assist
aux sacrifices nocturnes de Canidie et de Sagane 7. Et vraiment ce
n'aurait t que justice, car quand a-t-on vu le Gr(;':c Dmosthne ou
le Latin Cicron imaginer pareille ouverture? Ils tenaient pour vicieux
1. Satires, Il, 7, 21. ,
2. Locution recueillie par Erasme dans ses Adages, 235.
3. Penthmimre: csure place apr:s le cinquime demi-pied dans la prosodie "latine.
4. Jeu de mots sur Scot, la fois Ecossais et scotiste.
5. Jn, l, 29.
6. Niob fut, d'aprs la lgende, ptrifie la vue de ses sept fils percs de flches "
par Apollon et de ses sept filles tues de la mme faon par Diane. Elle avait commis
la faute d'tre trop orgueilleuse de sa progniture (voir Homre, JI., XXIV, 602 sq.; Ovide,
Met., VI, 152 sq.); Erasme, Adages, 2233.
7. Allusion la satire d'Horace (Sat., l, 8) ,o l'on voit un Priape en bois de figuier
assister aux rites nocturnes de ces sorcires; Erasme, Adages, 685.
LOGE DE LA FOLIE
75
un exorde trop tranger au sujet 1; comme si ce n'tait pas les porchers
qui faisaient des exordes de ce genre; c'est vrai qu'ils ont la nature
pour matre. Mais nos doctes croient que leur prambule (c'est le mot
qu' ils emploient) ne sera minemment rhtorique que s'il n'y a nulle
part quoi que ce soit qui touche au reste du sujet, si bien que l'auditeur
pendant ce temps-l en admiration, se murmure lui-mme: Mais o
court-il celui-l 2?
En troisime lieu, comme narration 3 (c'est le mot qu'ils emploient),
ils interprtent un petit passage de l'vangile, mais en vitesse et comme
en passant; alors que c'est la seule chose qu'ils auraient d faire. En
quatrime lieu, changeant de rle, ils soulvent une question thologale
qui n'a quelquefois rien voir ni avec le ciel ni avec la terre 4. Et ils
pensent que cela aussi fait partie de l'art. C'est ici enfin qu'ils dploient
toute leur morgue thologique, bourrant nos oreilles des titres magnifi-
ques de docteurs solennels, docteurs subtils, docteurs subtilissimes,
docteurs sraphiques, docteurs chrubiniques, docteurs saints, docteurs
irrfragables. Puis ils jettent la tte du vulgaire incomptent:
syllogismes, majeures, mineures, conclusions, corollaires, suppositions,
fadaises mortelles et plus que scolastiques. Reste maintenant le
cinquime acte 5 o il convient de montrer l'artiste au sommet de son
talent. Alors ils racontent quelque histoire stupide et grossire, tire, je
pense, du Miroir historia/
6
ou des Gestes des Romains 7 et ils
l'interprtent selon les sens allgorique, tropologique et anagogique 8. Et
c'est de cette faon qu'ils achvent leur Chimre
9
, que mme Horace
n'a pas pu imaginer quand il crivait: A une tte humaine, etc. 10
Mais je ne sais qui leur a appris que le dbut du discours doit tre
d'un ton calme et sans clats Il; donc ils commencent d'une voix qu'ils
n'entendent pas eux-mmes, comme si cela valait la peine de parler
pour n'tre compris de personne. On leur a appris qu'il faut parfois
user d'exclamations pour remuer les passions. Par consquent alors
1. Voir Cicron, De Invent., l, 15.
2. Citation de Virgile, Ec/., III, 19.
3. Troisime partie du discours selon les rhteurs, la premire tant l'exorde et la
deuxime la division.
4. Lucien, Alex., xxx, 54.
5. Le cinquime est le dernier acte de la pice de thtre.
6. Miroir historiai: en latin Speculum historiale, troisime partie de l'uvre du
dominicain Vincent de Beauvais intitule Speculum quadruplex (Miroir quadruple) dans
laquelle se trouve rsume l'histoire universelle jusqu' 1244.
7. Geste des Romains: compilation morale et historique de l' histoire romaine et
universelle, datant de la fin du XIII' sicle ou du dbut du XIVe sicle.
8. L'interprtation par le sens allgorique a pour but de faire comprendre les faits.
La tropologie, ou tude des murs, concerne un enseignement moral. L'anagogie vise
donner une interprtation mystique.
9. rasme, Adages, 4041.
10. Dbut de l'Ars d'Horace (v. 1 5).
Il. Cicron, Or., 3, 60, 224; Quintilien, Inst., XI, 3, 44-45.
76 LOGE DE LA FOLIE
qu'ils parlent d'un ton simple, de temps en temps ils lvent soudain
la voix et poussent des cris forcens, mme sans aucune raison. On
jurerait que l'individu a besoin d'ellbore, comme quelqu'un qui
hurlerait hors de propos. De plus, comme ils ont appris que leur parole
doit s'chauffer progressivement, aprs avoir rcit tant bien que mal
le dbut de chaque partie, bientt ils enflent prodigieusement la voix,
mme si le sujet est tout fait indiffrent, et enfin ils terminent de
telle faon qu'on croirait qu'ils ont perdu le souffle. Enfin ils ont appris
qu'il est fait mention du rire chez les rhteurs 1 et ils s'appliquent donc
eux aussi semer quelques plaisanteries, chre Aphrodite 2! avec
quelle grce et quel -propos: on dirait vraiment l'ne la lyre 3! Ils
mordent aussi quelquefois, mais de telle faon qu'ils chatouillent plus
qu'ils ne blessent. Et ils ne flattent jamais mieux que lorsqu'ils veulent
se donner l'air de la franche critique. Enfin, leur action oratoire est
tout entire de telle sorte qu'on jurerait qu'ils l'ont appris chez les
bateleurs de foire qui leur sont de loin suprieurs. D'ailleurs, ils se
ressemblent tellement entre eux qu' n'en pas douter ils ont appris la
rhtorique soit ceux-ci chez ceux-l, soit ceux-l chez ceux-ci.
Malgr cela, ces gens eux aussi, sans aucun doute grce moi,
trouvent des auditeurs qui croient entendre d'authentiques Dmosthne
et Cicron. De ce genre sont surtout les marchands et les femmes, aux
oreilles desquels ils cherchent tre particulirement agrables. Car les
premiers leur accordent une petite part sur leurs biens mal acquis, s'ils
ont t flatts comme il faut; et les secondes ont de nombreux motifs
de leur accorder leur sympathie, avant tout parce qu'elles ont l'habitude
de s' pancher dans leur sein quand elles sont fches contre leurs maris.
Vous voyez, je pense, combien me doit cette catgorie d'hommes qui,
avec de petites crmonies, des balivemes ridicules et des cris exercent
sur les mortels une sorte de tyrannie, et se croient des Paul 4 et des
Antoine
s
.
LV - Mais j'abandonne volontiers ces histrions aussi ingrats pour
dissimuler mes bienfaits qu'obstins feindre la pit. Car depuis
longtemps j'ai envie de vous parler des rois et des princes de cour qui
me rendent un culte trs fraflC et loyal comme il convient des hommes
libres. S'ils avaient seulement une demi-once de bon sens qu'y aurait-
il de plus triste ou de moins enviable que leur vie? Car personne
n'estimerait que le trne mrite un parjure ou un parricide si J'on
1. Voir chap. 1.
2. I,nteljection imite d'Homre, Gd., VI, 203.
3. Erasme, Adages, 35. Voir chap. XXV.
4. Paul: il s'agit de saint Paul, l'ermite ~ e Thbade (mort vers 342).
5. Antoine: allusion saint Antoine d'Egypte, l'un des fondateurs du monachisme
avec saint Paul ermite de la Thbade, clbre par les tentations fantastiques et effrayantes
qui vinrent le visiter pendant vingt annes (mort en 356).
LOGE DE LA FOLIE 77
prenait conscience du poids norme que doit soutenir sur ses paules
celui qui veut vraiment tenir le rle de prince. S'il se charge du
gouvernement il administre une affaire publique et non pas prive l, il
doit ne penser qu' l'intrt gnral, ne pas s'carter d'un pouce
2
des
lois dont il est lui-mme l'auteur et l'excuteur, rpondre de l'intgrit
des fonctionnaires et des magistrats; il est seul expos aux regards de
tous, soit comme un astre salutaire, qui peut apporter la plus grande
prosprit aux affaires humaines, soit comme une comte mortelle qui
n'amne que ruines. On ressent moins les effets des vices des autres,
et ils n'ont pas une telle rpercussion.
Mais le prince est une place telle que s'il s'carte un tant soit peu
de la moralit, aussitt une grave pidmie se propage chez la plupart
des hommes. Puis, comme la condition de prince apporte avec elle trop
de choses qui d'ordinaire cartent du droit chemin, tels que les plaisirs,
l'absence de contraintes, la flatterie, le luxe, il doit redoubler d'efforts
et bien se tenir en garde pour ne pas manquer son devoir, mme par
erreur. Enfin, sans parler des piges, des haines, de tous les autres
dangers et des craintes, au-dessus de sa tte se tient le roi vritable qui
va bientt lui demander compte mme de ses moindres fautes, avec
d'autant plus de svrit qu'il aura exerc un plus grand pouvoir. Si
un prince, disais-je, soupesait ces choses et bien d'autres semblables
(or il les soupserait s'il tait sage), il ne pourrait, je crois, prendre
aucun plaisir dormir ou manger. Mais voil que, par ma faveur, ils
abandonnent aux dieux tous ces soucis3, ne s'occupent confortablement
que d'eux-mmes et ne laissent venir jusqu' leur oreille que celui qui
sait leur dire des choses agrables, de peur que n'apparaisse dans leur
me quelque inquitude. Ils croient avoir rempli honntement tout leur
rle de prince s'ils chassent assidment, s'ils entretiennent de bons
chevaux, s'ils vendent leur profit magistratures et dignits, s'ils
inventent chaque jour de nouveaux moyens pour rduire les ressources
des citoyens et les faire passer dans leur cassette, mais en trouvant des
prtextes appropris pour que la chose prsente tout de mme un
semblant d'quit, mme si elle est totalement inique. Ils y ajoutent
dlibrment un brin de flatterie pour s'attacher tant bien que mal les
masses populaires. Figurez-vous maintenant, il y en a quelquefois, un
homme ignorant des lois, presque ennemi du bien public, occup de
son bien personnel, adonn aux plaisirs, hassant le savoir, hassant la
libert et la vrit, qui a pour dernier souci la prosprit de l'tat,
mesurant tout selon sa passion et ses intrts. Donnez-lui ensuite, le
collier d'or, symbole de l'accord de toutes les vertus runies; puis une
couronne orne de pierres prcieuses, pour lui rappeler qu'il doit
1. Voir rasme, Inst. princ. christ. (1516),
2. Erasme, Adages, 46.
3. Horace, Carm., l, 9, 9.
78
LOGE DE LA FOLIE
surpasser tous les autres hommes dans toutes les 'C' us hroques 1; de
plus, le sceptre, emblme de la justice et o'Ln cur toujours
incorruptible; enfin la pourpre, signe d'un amour ardent du bien public.
Si le prince compare ses objets avec sa vie, je crois qu'il aura grand
honte de ' ces ornements et il redoutera qu'un interprte moqueur ne
tourne en drision et en plaisanterie tout cet attirail de thtre.
LVI - Que dirai-je maintenant des Grands de la cour? Rien de plus
soumis, de plus servile, de plus insipide, de plus plat que la plupart
d'entre eux; et pourtant ils veulent passer pour l'lite de la Cration.
Il y a toutefois un projet o ils sont trs modestes; ils se contentent
de se couvrir le corps d'or, de pierreries, de pourpre, des autres
emblmes des vertus et de la sagesse, et laissent d'autres tout le soin
de les pratiquer. lis s'estiment assez heureux s'ils peuvent appeler le
roi Sire, s'ils ont appris le saluer en trois mots, s'ils savent placer
souvent des titres fort civils," Srnit, Domination, Magnificence, s'ils
s'en barbouillent joliment le museau, s'ils flattent avec grce. Voil
les arts qui conviennent vraiment un noble et un courtisan.
D'ailleurs si vous examinez de plus prs leur faon de vivre, vous
trouverez certainement de vrais Phaciens 2 , des prtendants de
Pnlope 3 ... ; vous connaissez la suite du vers, cho vous la redira
mieux que moi. On dort jusqu' midi, ce moment-l un petit prtre
gages est au pied du lit, tout prt expdier une messe alors qu'on
est encore couch. Puis c'est le petit peine est-il termin
que dj le djeuner les appelle. Ensuite: les ds, les checs, les
loteries, les bouffons, les fous, les filles, les jeux, les vulgarits. Entre-
temps, une ou deux collations. De nouveau table, puis des beuveries,
plutt deux fois qu'une par Jupiter! Et c'est ainsi que s'coulent sans
aucun ennui les heures, les jours, les mois, les annes, les sicles. Moi-
mme quelquefois, je sors de l en pleine forme, quand je les vois si
imbus de leur grandeur, tandis que chaque nymphe se croit d'autant
plus proche des dieux qu'elle trane 'une plus longue queue, tandis que
les grands jouent des coudes pour paratre plus prs de Jupiter4, tandis
que chacun est d'autant plus content de soi qu'il porte au cou une plus
lourde chane pour montrer non seulement sa richesse, mais aussi sa
force.
LVII - Mais en vrit depuis longtemps les souverains pontifes, les
cardinaux, les vques rivalisent dlibrment avec les habitudes des
princes et en sont presque les dpasser. Pourtant si l'un d'eux
rflchissait ce que rappelle l'habit de lin, blanc comme neige, c'est-
1. C'est--dire les vertus thologales, foi, esprance et charit.
2. Phaciens: jeunes gens de la cour du roi Alcinos qui passaient pour mener une
vie de ttes et de plaisir (Homre, Od. , VIII, 246-249; Horace, Epod., l, 2, 26-31).
3. Horace, Epod., l, 2, 28.
4. Le roi.
LOGE DE LA FOLIE
79
I\-dire une vie absolument sans tache; ce que veut dire la mitre
deux cornes dont les pointes sont runies par un mme nud, savoir
une connaissance parfaite la fois du Nouveau et de l'Ancien
restament; et les mains couvertes par des gants: l'administration des
pure et non souille du contact des choses humaines; et la
crosse: le soin trs vigilant du troupeau qui lui est confi; et la croix
porte devant lui: la victoire sur toutes les passions humaines; si l'un
d'eux, dis-je, rflchissait cela et bien d'autres choses du mme
ordre, ne mnerait-il pas une vie de tristesse et de souci? Mais
maintenant ils s'en tirent joliment puisque c'est eux-mmes qu'ils
mnent au pturage. Quant au soin du troupeau, ou bien ils le confient
IIU Christ lui-mme ou bien le rejttent sur ceux qu'on appelle frres
ou sur les vicaires. Et ils ne se souviennent mme plus de leur nom,
de ce que signifie le mot d'vque, c'est--dire travail, vigilance,
sollicitude. Mais pour attraper l'argent du troupeau, ils font
parfaitement les vques: ils surveillent 1.
LVIII - Il en serait de mme si les cardinaux pensaient qu'ils sont
les successeurs des aptres, qu'on exige d'eux la vie dont ils donnrent
l'exemple et qu'ils sont non pas les possesseurs mais les dispensateurs
des biens spirituels, dont ils auront bientt rendre un compte trs
exact. Mieux encore, s'ils philosophaient ,un petit moment ne serait-ce
que sur leurs ornements et pensaient intrieurement: Que signifie la
blancheur de ce vtement? N'est-ce pas une suprme et parfaite
innocence de vie? Et cette doublure intrieure de pourpre 2? N'est-ce
pas l'amour trs ardent de Dieu? Et puisqu'il tombe extrieurement en
vastes plis3, enveloppant jusqu' la mule ,entire du rvrendissime,
alors qu'il suffirait recouvrir mme un chameau, n'est-ce pas la
charit qui s'tend immensment pour sbvenir tous, enseigner,
exhorter, consoler, corriger, avertir, arrter les guerres, rsister aux
princes malhonntes et mme rpandre de bon ur son sang pour le
troupeau chrtien, non pas seulement ses richesses. Et d'ailleurs, au
total, quoi bon les richesses quand on tient la place des Aptres qui
taient pauvres
4
? S'ils valuaient tout cela, dis-je, ils n'ambi-
tionneraient pas cette place et l'abandonneraient volontiers ou du moins
ils mneraient une vie pleine de labeur et d'inquitude comme la
vcurent, jadis, les Aptres.
LlX - Quant aux souverains pontifes qui sont les vicaires du Christ,
s'ils s'efforaient d'imiter sa vie, c'est--dire sa pauvret, ses travaux,
1. Jeu de mots sur le mot vque, en grec episcopos celui qui a l'il sur ... ,
surveillant.
2. Doublure de la cappa magna.
3. Le manteau et la robe de pourpre taient les attributs des cardinaux depuis le rgne
du pape Boniface VIII, au dbut du XIV' sicle.
4. Le, IX, 3.
80 LOGE DE LA FOLIE
sa doctrine, sa croix, son mpris de la vie, s'ils rflchissaient
seulement leur nom de pape 1, autrement dit de pre ou leul
surnom de trs saint, qu'y aurait-il sur terre de plus malheureux'!
Et qui achterait cette place aux dpens de toutes ses ressources
et, aprs l'avoir acquise, la dfendrait par l'pe, par le poison,
par toutes sortes de violences
2
? Que d'avantages leur enlverait III
sagesse si elle s'emparait d'eux une seule fois! Que dis-je III
sagesse, mais un seul grain de ce sel dont a parl le Christ 3 ! Tant
de richesses, tant d'honneurs, tant d'autorit, tant de victoires, tous
ces offices, toutes ces dispenses, tous ces impts, toutes ces
indulgences, tant de chevaux, de mules, de gardes, tant de plaisirs.
Vous voyez quels trafics, quelle moisson, quel ocan de biens j'ai
embrass en quelques mots! A leur place il mettrait les veilles, les
j enes, les larmes, les prires, les sermons, les tudes, les soupirs,
mille peines misrables de ce genre. Et mme s'il ne faut pas ngliger
ce qui arriverait: tous ces rdacteurs, tous ces copistes, tous ces
notaires, tous ces avocats, tous ces promoteurs 4, tous ces secrtaires,
tous ces muletiers, tous ces palefreniers, tous ces banquiers, tous
ces entremetteurs (pour un peu j'ajoutais un mot plus tendre, mais je
crains d'offenser vos oreilles 5), en somme cette immense foule si
onreuse, pardon, je voulais dire si honorable, serait rduite la famine.
C'est vrai ce serait un acte inhumain et abominable, mais il serait
encore beaucoup plus dtestable que les grands princes de l'glise eux-
mmes, vraies lumires du monde, soient ramens la besace et au
bton.
En ralit ce qu'il y a de pnible ils le laissent Pierre et Paul,
qui ont bien du loisir de reste. Mais tout ce qu'il y a de lustre et de
volupt ils se le rservent. Ainsi c'est bien grce moi qu'il n'y a pas
de catgories d'hommes, ou presque, qui vive plus mollement et avec
moins de souci, car ils estiment avoir largement satisfait le Christ
s' ils jouent leur rle d'vquesl. avec leurs ornements pour mystre et
presque de thtre, avec des crmonies, des titres de Batitude, . de
Rvrence, de Saintet, d ~ s bndictions et des maldictions. Faire des
miracles est surann, dsuet, ce n'est plus du tout de notre poque;
instruire le peuple est fatigant; expliquer les Saintes critures c'est
l'affaire de l'cole; prier c'est oiseux; verser des larmes, lamentable
et bon pour les femmes; tre pauvre, sordide; tre vaincu, honteux et
1. rasme, Enchir., v, p. 49 B.
2. Allusion d'actualit aux papes Alexandre VI Borgia (1492-1503) et Jules Il (1503-
1513)
3. Mt, v, 13.
4. Promoteurs: procureur d'un tribunal de Curie.
5. Allusion aux amours obscnes pour des garons (Listrius).
LOGE DE LA FOLIE
81
indigne de celui qui accepte peine que les plus grands rois baisent
ses pieds bienheureux; enfin mourir est dplaisant; tre mis en croix,
infamant.
Seules leur restent les armes et les douces bndictions dont parle
PaulI et dont ils sont vraiment prodigues: les interdits, les suspensions,
les aggravations, les rdaggravations, les anathmes 2, les peintures
vengeresses 3 et cette foudre terrifiante qui vous envoie d'un seul geste
les mes des mortels au-dessous du Tartare
4
Mais cette foudre les Trs
Saints Pres dans le Christ et vicaires du Christ ne la lancent jamais
plus nergiquement que contre ceux qui, l'instigation du diabl
7
tentent d'amoindrir et de rogner le patrimoine de saint Pierre. Bien
qu'il y ait dans l'vangile 5 cette parole de lui : Nous avons tout quitt
et nous t'avons suivi, ce qu'ils appellent pourtant son patrimoine ce
sont des terres, des villes, des impts, des pages, des empires. Tandis
qu'enflamms de l'amour du Christ ils combattent pour tout cela par
le fer et par le feu, non sans grande effusion de sang chrtien, c'est
alors seulement qu'ils croient dfendre apostoliquement l'glise,
pouse du Christ, en crasant vaillamment ceux qu'ils appellent ses
ennemis. Comme si l'glise n'avait pas de plus pernicieux ennemis
que les Pontifes impies, qui par leur silence laissent le Christ dans
l'oubli, l'enchanent dans des lois vnales, le dnaturent par des
exgses dvoyes et l'assassinent par leur vie pestilentielle.
Enfin puisque l'glise chrtienne a t fonde par le sang, confirme
par le sang, accrue par le sang, maintenant ils combattent par le fer,
comme si le Christ n'tait plus, lui qui dfend les siens sa manire
propre. Alors que la guerre est chose si sauvage qu'elle convient aux
fauves et non aux hommes; si insense que mme les potes la
reprsentent envoye par les Furies 6; si pestilentielle qu'elle entrane
avec elle la corruption gnrale des murs; si injuste que ce sont
d'ordinaire les pires bandits qui la font le mieux, si impie qu'elle n'a
rien voir avec le Christ, eh bien ils ngligent tout le reste pour s'y
consacrer entirement. On y voit mme des vieillards dcrpis 7
manifester d'une force d'me juvnile, ne pas tre offenss par les
1. Rm, XVI, 18.
2. numration des diverses tapes menant l'excommunication.
3. On exposait Rome, peintes sur toile de lin, pour l'effroi et l'dification des fidles,
des images d'excommunis soumis des tourments (Lister).
4. Dsigne l'excommunication.
5. Mt, XIX, 27.
6. Virgile, Aen., 7, 322-562, o l'on voit la Furie Allecto souffler la folie et provoquer
la guerre.
7. Allusion Jules JI, devenu pape soixante ans, qui fit la guerre pendant dix ans,
ne reculant pas devant une alliance avec les Turcs. Grard Lister rappelle dans son
commentaire qu'aucun chrtien ne peut voquer sans gmir le nom dt; ce souverain
pontife; il ajoute que si l'on est choqu par la libert d'expression d' Erasme, il faut
avouer que l'allusion est faite en termes mesurs.
Il
I I ~ : I
li
1
82
LOGE DE LA FOLIE
dpenses, ni lasss par les fatigues, ni effrays de mettre sens dessus
dessous les lois, la religion, la paix, l'humanit tout entire. Et les
savants flatteurs ne manquent pas pour appeler cette folie manifeste,
zle, pit, courage, et pour imaginer une voie qui puisse permettre
de dgainer une pe meurtrire et de la plonger dans les entrailles
de son frre, tout en restant malgr tout dans cette charit parfaite
que suivant le prcepte du Christ un chrtien doit son
prochain.
LX - Quant mOI Je ne sais pas encore si certains eveques
allemands ont donn l'exemple en la matire o s'ils l'ont trouv l,
eux qui bien plus franchement renoncent leur habit, aux bndictions
et ;;lUtres crmonies de ce genre, pour vivre carrment en satrapes et
penser qu'il est lche et peu digne d'un vque de rendre Dieu son
me vaillante ailleurs que sur un champ de bataille.
Le commun des prtres estimerait impie de ne pas galer la saintet
de leurs prlats, et il fait beau les voir combattre en vrais soldats avec
des pes, des javelots, des pierres, toutes sortes d'armes, pour le bon
droit de leurs dmes; quels bons yeux pour tirer de vieux manuscrits
de quoi terrifier le menu peuple et le convaincre qu'ils ont droit plus
qu' la dme. Mais en attendant il ne leur vient pas l'esprit qu'on
peut lire partout beaucoup de choses sur les devoirs qu'eux-mmes
doivent rendre au peuple en change. Et leur tonsure ne leur rappelle
pas, ce serait pourtant bien le moins, que le prtre doit tre affranchi
de tous les dsirs de ce monde et ne songer qu'aux choses clestes.
Mais ces doux personnages prtendent avoir rempli parfaitement leur
devoir s'ils ont marmonn bon gr mal gr leurs petites prires eux;
et, par Hercule, je serais curieuse de savoir si un dieu les entend ou
les comprend, alors qu'eux-mmes les entendent et les comprennent
peine, quand ils les rcitent haute voix.
Mais il est vrai que les prtres ont ceci de commun avec les lacs
c'est qu'ils veillent tous leur moisson de profits et que l ' personne
n'ignore les lois. Quant au reste, s'il y a quelque fardeau ils le rejettent
prudemment sur les paules des autres et se ie renvoient de la main
la main comme une balle. Puisque les princes lacs eux aussi se
dchargent de la responsabilit d'administrer le royaume sur des
commis, le commis de mme la transmet un commis, laissant tout.
le soin de la pit au peuple, par modestie. Le peuple le rejette sur
ceux qu'il nomme des gens d'glise, comme si lui-mme n'avait
absolument aucun rapport avec l'glise, c o m ~ e si les vux du baptme
avaient t absolument sans effet. A leur tour, les prtres qui se disent
sculiers, comme s'ils avaient t vous au sicle et non au Christ,
repassent la charge aux rguliers, les rguliers aux moines, les moines
relchs ceux de stricte obdience, tous ensemble aux mendiants, les
LOGE DE LA FOLIE
83
mendiants aux chartreux l, les seuls chez qui la pit se cache, enterre,
et se cache si bien qu'on peut peine l'apercevoir parfois. De mme
les pontifes, si empresss pour moissonner l'argent, repassent les
charges trop apostoliques aux vques, les vques aux curs, les curs
aux vicaires, les vicaires aux frres mendiants. Ceux-ci leur tour les
repassent ceux qui tondent la laine des brebis.
Mais il n'est pas dans mon sujet de passer au crible la vie des
pontifes et des prtres, car je ne veux pas avoir l'air de composer
une satire au lieu de prononcer un loge, ni qu'on croit que je critique
les bons princes tandis que je loue les mauvais. Si j'ai abord ces
quelques points c'est poui" montrer c1airment qu'aucun mortel ne peut
vivre heureux s'il n'est pas un initi de mon culte et assur de ma
faveur.
LXI _ Comment en effet le pourrait-il puisque la desse de
Rhamnunte 2 elle-mme, qui rgle le sort des affaires humaines, est
tellement d'accord avec moi qu'elle a toujours t l'ennemi jur de ces
pauvres sages alors qu'aux fous elle a dispens tous les biens, mme
pendant leur sommeil? Vous connaissez ce Thimothe qui tenait mme
de l son surnom et le proverbe Ses filets pchent pendant qu'il dort 3
et cet autre encore: La chouette vole pour moi 4. Au contraire ceux-
ci se rapportent aux sages: Ils sont ns au quatrime jour de la lune 5,
II a le cheval de Seius
6
et II a l'or de Toulouse 7. Mais je cesse
d'enfiler des proverbes, pour ne pas avoir l'air de piller les
commentaires , de mon ami rasme 8.
Je reviens donc mon sujet: la Fortune aime les gens peu rflchis,
elle aime les audacieux et ceux qui plat le proverbe Les ds sont
jets 9. Mais la sagesse rend quelque peu timide et c'est pourquoi vous
1. Aux Chartreux : nom donn l'ordre des religieux, l'un des plus austres, fond
par saint Bruno en 1 084 dans le dsert de la Chartreuse prs de Grenoble.
2. Ovide, Met., XIV, 695. Nmsis desse de la justice et du chtiment que Folie
confond avec la Fortune.
3. Proverbe recuf;illi' par rasme dans ses Adages, 482. Thimothe est un gnral
athnien du IVe sicle.
4. Pour les Athniens le vol de la chouette tait bon signe: c' tait l'oiseau de Minerve
qui, disait-on, favorisait leurs entreprises mme lorsque celles-ci avaient t mal engages
(Adages, 76).
5. Ce prov!!rbe, qui s'applique aux personnes nes sous un mauvais astre, a t
recueilli par Erasme dans ses Adages, 77, o il explique que ce fut le cas d'Hercule,
dont la vie, dpourvue eje tout plaisir, ne fut qu'une longue suite de travaux.
6. Proverbe cit par Erasme dans ses Adages (997). Aulu-Gelle raconte dans ses N.
At. (III . 9) comment t o u ~ ceux qui montrent le cheval de Seius eurent une fin tragique.
7. Proverbe cit par Erasme dans ses Adages (998). Lorsque le consul Q. Cepius pilla
la ville de Toulouse en Gaule, l'or trouv dans les temples faisait mourir tous ceux qui
le touchaient (voir Aulu-Gelle, N. At., Ill, 9).
8. Tous les proverbes que cite la Folie ont t recueillis par rasme dans ses Adages
publi? Venise par Alde Manuce en septembre 1508.
9. Erasme, Adages, 332.
84
LOGE DE LA FOLIE
voyez en gnral ces malheureux sages aux prises avec la pauvret,
avec la faim, avec la fume, vivre oublis, obscurs, dtests; et les
fous regorger d'argent, tenir le gouvernail de l'tat, bref tre florissants
de toutes les faons. En effet si on pense que le bonheur c'est de plaire
aux princes l, frquenter ces dieux couverts de pierreries, mes familiers,
quoi de plus inutile que la sagesse, et mme de plus dcri chez ce
genre d'hommes? S'il s'agit d'acqurir des richesses, quel gain peut
bien raliser un marchand si, suivant la sagesse, il se formalise d'un
parjure; si, pris mentir, il rougit, s'il fait le moindre cas des scrupules
inquiets des sages, face au vol et l'usure? Et si on vise aux honneurs
et aux richesses ecclsiastiques, un ne ou un buf y arrivera plus vite
qu'un sage. Si vous tes men par le plaisir, les filles, rle principal
de cette comdie, se donnent de tout cur aux fous, mais ont horreur
du sage et le fuient comme un scorpion. Enfin quiconque est dispos
vivre u, peu gaiement et joyeusement, exclut avant tout le sage et
accepte plutt n'importe quel animal. Bref, de quelque ct qu'on se
tourne, vers les pontifes, les princes, les juges, les magistrats, les amis,
les ennemis, les grands, les petits, tout s'obtient contre argent comptant;
or, comme le sage les mprise, ils prennent l'habitude de le fuir
consciencieusement.
Mais, bien qu'il n'y ait ni mesure ni fin mes louanges, il faut
quand mme que mon discours finisse un jour. Je m'arrterai donc de
parler, mais je vous montrerai d'abord en quelques mots qu'il ne
manque pas de grands auteurs qui m'ont illustre tant par leurs crits
que par leurs actes; je ne veux pas avoir l'air de ne plaire btement
qu' moi seule, et les chicaneurs m'accuseraient faussement de ne rien
citer. Nous suivrons donc leur exemple, c'est--dire que je citerai sans
rapport avec le sujet
2

LXII - D'abord, tout le monde est persuad par un proverbe trs
connu de ceci: Quand une chose vous manque, mieux vaut faire
semblant de l'avoir. C'est pourquoi on a raison d'apprendre de bonne
heure aux enfants ce vers: Feindre la folie est le comble de la
sagesse 3. Devinez vous-mme aprs cela quel immense bien est la
folie, puisque mme son ombre trompeuse et sa seule imitation mritent
un tel loge des savants! Beaucoup plus franchement encore ce gras
et luisant porc du troupeau d'picure
4
conseille de mler la folie
1. Dbut d'un vers d'Horace (Epod., l, 17, 35) o il est dit que Plaire aux princes
n'est p'as un petit honneur, et qu'il n'est pas donn tout le monde d'aborder Corinthe.
2. Erasme, Adages, 445.
3. Deuxime vers d'un distique,de Denys Caton (Distiques, 2, 18,2) que les enfants
apprenaient par cur au Moyen Age dans leur initiation au latin (lnsipiem esta. cum
tempus aut res / Stultitiam loco. prudentia summa). Erasme dita cette uvre.
4. Porc. du troupeau d'Epicure: expression devenue proverbiale, qui a contribu
donner d'Epicure et de l'picurisme une image fausse et qu' Horace s'applique lui-
mme (Epod., l, 4, 16).
LOGE DE LA FOLIE
85
nos dcisions I}) mme s'il ajoute sans grande finesse passagrement.
De mme ailleurs : II est doux de draisonner propos 2 . Ailleurs
encore il prfre passer pour extravagant et sans talent plutt qu'tre
sage et d'enrager
3
.
Chez Homre, Tlmaque, que le pote loue sur tous les modes, est
surtout appel fol enfant
4
et c'est la mme pithte d'heureux augure
que les Tragiques donnent volontiers aux enfants et aux adolescents 5.
Au reste, que contient le pome sacr de l'Iliade sinon les fureurs
des rois et des peuples fous 6? Et quel loge plus parfait que celui de
Cicron: Le monde est plein de fous? Car qui ignore que plus un
bien est rpandu, plus . il a de prix?
LXIII - Pourtant l'autorit de ces textes a sans doute peu de poids
auprs des chrtiens. Donc, si vous le voulez bien, nous utiliserons le
tmoignage des textes sacrs pour appuyer ou, comme font les doctes,
pour btir mon loge, aprs avoir demand en premier lieu aux
thologiens qu'ils veuillent bien nous le permettre. Ensuite, comme
nous entreprenons une chose ardue et qu'il serait peut-tre de mauvais
aloi de faire venir encore une fois les Muses de l'Hlicon pour un
aussi long voyage, surtout dans une affaire qui leur est assez trangre,
il vaudra peut-tre mieux demander, pendant que je fais le thologien
et que je m'avance parmi ces pines, que l'esprit de ScotS, plus pineux
qu'un porc-pie ou qu'un hrisson, quitte un moment sa chre
Sorbonne9 et vienne en moi, avant de s'en retourner bientt o il
voudra, mme chez les corbeaux 10. Si seulement je pouvais aussi
prendre un autre visage et me parer de l 'habit thologique! Mais pour
le moment je crains qu'on ne m'accuse de vol et d'avoir pill
secrtement les dossiers de nos matres si j'ai une telle science
thologique! Pourtant cela ne devrait pas paratre tonnant qu'ayant eu
avec les thologiens des rapports si longs et si troits j'ai attrap d'eux
quelques bribes, puisque Priape, le dieu en bois de figuier Il, avait lui
1. Voir Horace, Od., IV, 12, 27.
2. Voir Horace, Od., IV, 12, 28.
3. Horace, Epod., Il , 2, 126.
4. Homre, Od., XI, 448, qui applique ce mot Tlmaque enfant.
5. Sophocle, par exemple.
6. Horace, Epod., l, 2, 8.
7. Cicron, Fam., IX, 22, 4.
8. Voir n. 8, p. 66.
9. Cottge fond en 1253 par Robert Sorbon, chapelain et confesseur de Louis XI. 11
fallait dix ans d'tudes et plusieurs soutenances de thse (mineure, majeure, sabbatine,
tentative, petite sorbonique et grande sorbonique) pour obtenir le titre g
e
docteur.
10. Aller chez les ' corbeaux: expression proverbiale rapporte par Erasme dans ses
Adages (II, 1,91) qui a le sens d'atter au diable.
II. Priape: nouvette allusion au Priape du figuier de la Sa/ire d'Horace (l, l, 8), le
figuier tant l'un des arbres dans le tronc desquels on faonnait couramment le dieu des
jardins. Cette anecdote se trouve dans les Priapes (LXIX), ensemble de pomes de
diffrents auteurs en l'honneur de Priape, datant de l'poque d'Auguste.
86 LOGE DE LA FOLIE
aussi not et retenu quelques mots grecs que lisait son matre et que
le coq de Lucien l, force de vivre avec les hommes, avait appris
parfaitement le langage humain.
Et maintenant au fait, sous d'heureux auspices! L'Ecclsiastique
crit au chapitre premier: Le nombre de fous est infini2. Lorsqu'il
parle de nombre infini ne dirait-on pas qu'il embrasse l'ensemble
des mortels de trs rares exceptions prs que personne peut-tre n'a
eu la chance de voir? Mais Jrmie le reconnat plus sincrement au,
chapitre x: Tout homme, dit.;il, est devenu fou par sa propre sagesse.
A Dieu seul il attribue la sagesse, laissant la folie tous les hommes.
Et dj un peu plus haut: Que l 'homme ne se glorifie pas de sa
sagesse
3
. Pourquoi ne veux-tu pas que l'homme se glorifie de sa
sagesse, cher Jrmie? Sans doute, dira-t-il, parce qu'il n'a pas de
sagesse. Mais je reviens rEcclsiastique. Quand il s'exclame:
Vanit des vanits, tout est vanit
4
, croyez-vous qu'il ait eu dans
l'esprit autre chose que, comme nous l'avons dit: la vie humaine n'est
qu'un jeu de la FolieS? Certainement, c'est un caillou blanc 6 ajout
l'loge cicronien cit plus haut 7 dont le mot est bon droit rest
clbre: Le monde est plein de fous. Le sage Ecclsiastique qui a
dit encore: Le fou change comme la lune, le sage est immuable
comme le soleil 8, que veut-il dire sinon que tout le genre humain est
fou et qu' Dieu seul convient le nom de sage? Car si on interprte
la lune comme tant la nature humaine, le soleil, source de toute
lumire, est Dieu. Confirme cela que le Christ lui-mme dans
l'vangile
9
veut que nul ne soit appel bon si ce n'est Dieu seul. Or,
si celui qui n'est pas sage est fou, et si celui qui est bon est en mme
temps sage, comme le veulent les stociens, il est assurment ncessaire
que la folie embrasse tous les mortels. Voyez encore Salomon,
chapitre xv 10: La folie, dit-il, fait la joie du fou; il va sans dire
qu'il reconnat ouvertement que sans la folie il n'y a rien d'agrable
dans la vie. A la mme ide se rapporte galement ceci Il: Qui ajoute
la science ajoute la douleur et beaucoup d'intelligence, beaucoup
d'indignation. N'est-ce pas la mme chose qu'avoue manifestement
notre minent prdicateur au chapitre VU
I2
: Le cur des sages habite
1. Le Songe ou le Coq (ASD, 1- 1,473).
2. Verset 15.
3. Jr, x, 7; x, 12; IX, 23.
4. Ecclsiastique, l, 2; XII, 8.
5. Chap .. XXVII, p. 33.
6. Voir Erasme, Adages, 453.
7. Voir supra, chap. LXII, et p. 85, n. 7.
8. Ecclsiastique, XXVII, 12.
9. Mt, XIX, 17.
10. Verset 21.
Il. Ecclsiastique, l, 18.
12. Verset 5.
LOGE DE LA FOLIE
87
avec la tristesse, celui des fous avec la joie? Aussi ne lui a-t-il pas
suffi d'apprendre fond la sagesse, il a voulu aussi faire connaissance
avec moi. Et si vous n'avez pas encore assez confiance en moi, coutez
ses propres paroles, au chapitre Il: J'ai vou mon cur connatre
la prudence et le savoir, les erreurs et la folie. Ici il faut remarquer
que c'est pour faire honneur la folie, qu'i! la nomme en dernier lieu.
L'Ecclsiaste l'a crit, et vous savez que c'est l'ordre ecclsiastique:
le premier en dignit occupe la dernire place, ce qui est du reste
conforme au prcepte vanglique 2.
Que la folie l'emporte sur la sagesse, le fameux ecclsiastique aussi,
quel qu'il ait t, l'atteste clairement au chapitre XLlV
3
; mais par
Hercule, je ne citerai pas ses paroles avant que vous n'ayez aid mon
induction 4 par une rponse approprie comme font dans Platon ceux
qui disputent avec Socrate. Que vaut-il mieux cacher: ce qui est rare
et prcieux, ou ce qui est commun et sans valeur? Pourquoi vous taisez-
vous? Mme si vous dissimulez, le proverbe grec rpond pour vous:
La cruche la porte; que personne ne soit assez impie pour le rejeter,
c'est Aristote
S
qui le rapporte, le dieu de vos matres. L'un de vous
serait-il assez fou pour laisser des pierres prcieuses et de l'or dans la
rue? Par Hercule, je ne le pense pas. Vous les dposez au plus profond
de la maison, et ce n'est pas assez, dans les coins les plus secrets des
cassettes les mieux protges; et c'est l'ordure que vous laissez la
vue de tout le monde. Donc, si on cache ce qui est le plus prcieux
et qu'on expose ce qui est vil, n'est-il pas vident que la sagesse que
l'ecclsiastique interdit de dissimuler est plus vile que la folie qu'il
recommande de dissimuler? coutez maintenant les termes de son
tmoignage: Meilleur est l'homme qui cache sa folie que l'homme
qui cache sa sagesse
6
.
De plus, les Lettres divines reconnaissent aussi au fou la candeur
d'me, tandis que le sage pnse que personne ne lui est semblable.
C'est ainsi que je comprends ce qu'crit l'Ecclsiaste au chapitre x:
Mais le fou qui se promne sur le chemin, bien qu'il soit insens lui-
mme, estime que tous les hommes sont fous ' . N'est-ce pas d'une
candeur rare de faire de tous ses gaux et, quand chacun a de .Iui-mme
l'opinion la plus flatteuse, de partager pourtant avec tous ses propres
mrites? C'est pourquoi un grand roi n'a pas rougi de ce titre, lorsqu'il
dit au chapitre xxx 8: je suis le plus fou des hommes. Et Paul, le
1. Verset 17.
2. Mt, XIX, 30.
3. Rfrence inexacte (XLI, 18).
4. Induction: raisonnement par analogie (Lister).
5. Rhet., l, 6 et Adages, 1065.
6. Ecclsiaste, XIX, 33.
7. Verset 3.
8. Pr, XXX, 2.
88
LOGE DE LA FOLIE
savant docteur des Gentils, crivant aux Corinthiens se reconnat bien
volontiers le titre de fou: Je parle en fou, dit-il, plus que personne 1 ,
comme si c'tait indigne d'tre surpass en folie.
Mais j'entends les protestations de certains petits grcisants, qui
veulent crever les yeux de tant de thologiens de notre poque, comme
si c'taient des corneilles 2, en rpandant sur les autres leurs
commentaires comme de la poudre aux yeux (dans ce troupeau le
second, sinon le premier 3, est mon ami rasme que je nomme souvent
pour lui faire honneur). Citation vraiment folle, clament-ils, et digne
de Moria en personne. La pense de l'Aptre est bien loin de ce que
tu rves! En effet, par ces mots, il ne cherche pas passer pour plus
fou que les autres, mais . aprs avoir dit: Ils sont ministres du Christ,
et moi aussi et s'tre, comme par vantardise, gal aux autres aussi
sur ce point, il ajoute pour se corriger: Moi plus que personne , car
il se sait non seulement gal aux autres aptres dans le ministre de
l'vangile, mais mme quelque peu suprieur. Comme il veut faire
entendre cette vrit, sans pourtant blesser les oreilles par une parole
trop orguei lleuse, il se retranche derrire l'excuse de la folie: <de parle
en insens, parce qu'il sait que c'est le privilge des fous de proclamer
seuls la vrit sans offenser.
Quel tait le sentiment de Paul quand il crivait ces mots, je les
laisse en disputer. Quant moi, je m'en rapporte ces grands
thologiens, gros et gras, communment les plus estims,. avec lesquels
la majorit des docteurs prfrerait, par Zeus, se tromper plutt que de
penser juste avec ces gens des trois langues 4. D'ailleurs aucun d'eux
ne fai t plus de cas des petits grcisants que des geais S, surtout quand
un thologi'en glorieux (dont je tais le nom par prudence pour que nos
geais ne lui lancent aussitt le brocard grec de l'ne devant la lyre6)
qui commente magistralement et thologiquement ce passage, partir
1. 2 CO, XI, 23.
2. rasme, Adages, 275. Expression proverbiale que l'on trouve chez Cicron (Mur ..
Flac. ) entre autres auteurs latins, et qui signifie: vouloir inventer quelque nouveaut pour
que les Anciens aient l'air de ne rien savoir. .
3. Si l'on prend l'incise au pied de la lettre, il est possible que le premier
auquel il est fait allusion soit Lefvre d'taples (vers 1455-1537) qui avait traduit les
ouvrages principaux d'Aristote (en 1499, 1501, 1505) et publi en 1509, le Psautier
quintuple. Dans ses leons de mathmatiques et de philosophie du collge du Cardinal-
Lemoine, Lefvre avait abandonn les discussions et les traditions de l'enseignement
scolastique.
4. Les trois langues: l' hbreu, le grec et le latin.
5. La phrase latine, graeculos illos p/uris facit quam graculos, renfenne un jeu de
mots: graeculos dsigne, de faon pjorative, les hellnistes; graculos signifie choucas
(Pline, Hist. nat., VIII, 101).
6. Allusion Nicolas de Lyre, thologien et commentateur de l'criture de la premire
moiti du XIV' sicle, qui enseigna. la facult de thologie de Paris. Pendant plusieurs
dcennies les spcialistes de l'Ecriture sainte durent une bonne part de leurs
connaissances ses Postilla et ses Moralia. Adage dj rencontr deux fois.
LOGE DE LA FOLIE 89
de cette phrase <de parle en fou, plus que personne, rdige un nouveau
chapitre et (ce qu'il n'aurait pas pu faire sans une dialectique
consomme) ajoute une coupure nouvelle, en interprtant de cette
faon; je cite ses propres paroles, non seulement en substance mais
aussi textuellement: Je parle en fou, c'est--dire, si je vous parais fou
en m'galant aux faux aptres, je vous paratrai encore moins sage en
me prfrant eux. Mais peu aprs, comme s'il oubliait son sujet,
notre docteur passe autre chose.
LXIV - Mais pourquoi m'attacher anxieusement un seul exemple?
Puisque c'est le droit public des thologiens d'tirer le ciel, c'est--
dire la Divine criture; comme une peau; puisqu'il y il chez saint Paul
des paroles qui contredisent la Divine criture mais ne la contredis.ent
pas dans leur contexte originel, s'il faut en croire le grand Jrme aux
cinq langues l , puisqu' Athnes ayant aperu par hasard l'inscription
d'un autel il la modifia l'avantage d'un argument pour la foi
chrtienne et, laissant de ct les autres mots qui auraient gn sa cause,
il n'en garda que les deux derniers: Au dieu inconnu 2, en les
modifiant aussi quelque peu, car l'inscription complte portait: Aux
dieux d'Asie, d'Europe et d'Afrique, aux dieux inconns et trangers.
C'est, je pense, cet exemple que partout aujourd'hui les fils des
thologiens dtachent, ici ou l, quatre ou cinq petits mots et, si besoin
est, les accommodent leur dessein, mme si ce qui prcde ou ce qui
suit n'a aucun rapport avec le sujet ou mme va l contre. Et ils font
cela avec une si heureuse impudence que souvent les jurisconsultes
sont jaloux des thologiens. Qu'est-ce qui pourrait ne pas leur russir
depuis que le fameux ... (pour un peu je lchais son nom, mais une
foi s de plus j'ai peur du proverbe grec
3
) a tir des paroles de Luc
4
un
sens aussi conforme l'esprit du Christ que l'eau au feu. En effet,
quand menaait le danger suprme, au moment o les clients fidles
se resserrent autour de leur patron et combattent ses cts de toutes
leurs forces, le Christ, voulant ter de l'esprit des siens toute confiance
dans ce genre de dfense, leur demanda s'ils avaient jamais manqu
de quelque chose depuis qu'il les avait envoys en mission ce point
dmunis de viatique qu'il ne leur donnait ni chaussures contre la
blessure des pines et des cailloux, ni besace contre ' la faim. Quand ils
lui eurent dclar qu'ils n'avaient manqu de rien, il ajouta: Mais
maintenant que celui qui a une bourse la dpose, de mme pour une
besace; et que celui qui n'a pas de glaive vende sa tunique pour en
1. Grard Lister nous indique que saint Jrme connaissait le latin, le grec, l'hbreu,
le dalmate et le chalden.
2. L'pisode est rapport au chap. XII des Actes des Aptres (voir saint Jrme,
Annotations aux Actes des Aptres, XVII, 23).
3. Voir n. 6, p. 88.
4. Le, XXII, 35-36.
90
LOGE DE LA FOLIE
acheter un. Comme toute la doctrine du Christ n'enseigne rien d'autre
que douceur, tolrance, mpris de la vie, qui ne verrait ici le sens de
sa pense? Bien entendu, il veut dsarmer ses envoys de telle sorte
que non seulement ils ne se soucient pas de chaussures et de besaces,
mais qu'ils rejettent aussi la tunique et abordent leur mission
vanglique nus et dpouills de tout, munis non seulement d'un glaive,
non pas ce glaive avec lequel attaquent les brigands et les parricides,
mais le glaive de l'esprit qui pntre dans les plus intimes replis de
l'me et retranche d'un seul coup toutes les passions pour qu'il n'y ait
plus rien d'autre dans le cur que la pit.
Mais voyez, je vous prie, de quelle faon notre illustre thologien
torture cela. Il interprte le glaive comme une dfense contre la per-
scution, la besace, comme une provision suffisante de vivres, comme
si le Christ, ayant compltement chang sa pense et jugeant qu'il avait
mis en route ses envoys en quipage trop peu royal, chantait la
palinodie de ses instructions antrieures, comme s'il oubliait qu'il avait
dit qu'il serait heureux quand ils subiraient les opprobres 1, les outrages
et les supplices, leur dfendant de rsister au mal, car la batitude est
pour les doux, non pour les violents, comme si, oubliant qu'il les avait
appels suivre l'exemple des passereaux et des lis
2
, il ne voulait plus
maintenant les laisser partir sans glaive au point qu'il leur ordonnait de
vendre la tunique pour en acheter un et prfrait les voir aller nus plutt
que sans glaive au ct. Et de mme qu'il pense que le mot de glaive
contient tout ce qui sert repousser la force, ainsi sous le nom de besace
il comprend tout ce qui sert aux besoins de la vie. Cet interprte de la
pense divine envoie ainsi les aptres munis de lances, de balistes, de
frondes et de bombardes prcher le Crucifi. De mme, il les charge
de bourses, de valises et de bagages pour qu'ils ne puissent quitter
l'auberge qu' jeun. Ce grand homme n'est mme pas branl parle
fait que cette pe 3 que le Christ avait tellement recommand d'acheter
il va bientt ordonner sur un ton de reproche qu'on la remette au
fourreau, et on n'a jamais entendu dire que les aptres se soient servis
d'pes ou de boucliers contre la force des paens, ce qu'iis auraient
fait sans aucun doute si le Christ avait pens ce qu'on lui (ait dire.
Il y en a un autre, et pas du dernier rang, que par gard je ne nomme
pas 4, qui des tentes dont parle Habacuc 5 (<< Les peaux du pays de
1. Le, XII, 4 et Mt, v, 3; X, 17,22,23,29.
2. Voir Le, XII , 27 et Mt, VI, 28.
3. Mt, XXVI, 52; Jn, XVIII, 11.
4. D'aprs une note de Grard Lister il s'agit du thologien Jourdain d' Eberstein,
appel plus communment Jourdain de Saxe, lu matre gnral de l'ordre de Saint-
Dominique en 1222, aprs la mort de son fondateur. Il est l'auteur de nombreux discours
et de commentaires sur la Bible.
5. Habacuc: le huitime des douze petits prophtes. Le fragment que cite rasme se
trouve au chap. III, 7, du livre des Prophtes.
LOGE DE LA FOLIE 91
Madian seront dans la confusion) a fait la peau de Barthlemy
corch 1. J'ai rcemment assist moi-mme une discussion
thologique, comme je le fais souvent. Quelqu'un demanda quel texte
des Saintes critures ordonnait de vaincre par le bcher les hrtiques
plutt que de les convaincre par la discussion; un vieillard svre et,
en juger par son front sourcilleux, thologien, rpondit de fort
mauvaise humeur que cette loi venait de l'aptre PauJ2, qui a dit:
vite l'hrtique aprs une ou deux rprimandes. Et comme il
rptait ces paroles d'une voix tonitruante et que la plupart se
demandaient avec tonnement ce qui lui arrivait, il finit par expliquer:
Tuez l'hrtique, et vite! Certains se mirent rire, mais il n'en
manqua pas pour trouver ce commentaire parfaitement thologique, et
quelques-uns protestaient encore lorsque survint un avocat de Tndos\
comme on dit, d'une autorit irrfragable. coute bien, dit-il. Il est
crit 4: Tu ne laisseras pas vivre le malfaisant 5, or tout hrtique est
malfaisant, donc, etc. Tous les assistants admirrent l'intelligence de
cet homme et lui emboitrent le pas avec leurs gros sabots pour
l'approuver 6. Et il ne vint l'ide de personne que cette loi concerne
les devins,. les enchanteurs et les magiciens, que les Hbreux appellent
en leur langage mehascefim, malfaisants. Autrement il aurait fallu punir
de mort la fornication et l'brit!
LXV - Mais je suis bien folle de continuer, les exemples sont si
nombreux qu'ils ne pourraient tous tenir dans les volumes de
Chrysippe 7 et de Didyme 8. Je voulais simplement, qu'avertis des
liberts que prennent nos divins matres, vous m'accordiez moi aussi
1. Saint Barthlemy: l'un des douze aptres. Selon certaines traditions il fut condamn
tre corch vif par le roi indien Astiage, dont il avait converti au christianisme le
frre, Polme; selon d'autres traditions il aurait t crucifi ou dcapit.
2. Tt, III, 10. Jeu de mots entre l'impratif devita (vite) et d,e vita (de la vie), que
nous avons essay de rendre par le rapprochement vite-et vite. Erasme assure dans ses
Annotations (LB, VI) avoir appris cette histoire de John Colet.
3. Un avocat d'aspect redoutable, l'image de la justice du roi Tns (voir rasme,
Adages, IV, l, 6) .
4. Voir Dt, XIII, 5.
5. Ex, XXII, 18.
6. L'expression ire pedibus in sententiam a/icujus se trouve chez les auteurs latins
(Tite-Live, Hist., IX, VIII, 13). rasme ajoute et quidem peronatis, et avec des pieds
chausss de bottes; ce genre de chaussures paysannes, comme le dit Grard Lister, voque
la btise et la lourdeur de l'auditoire.
7. Les ouvrages de Chrysippe taient fort nombreux (voir n. 10, p. 67).
8. Didyme l'Aveugle, auteur chrtien du IVe sicle, fut plac, grce ses grandes
connaissances religieuses et profanes la tte de l'cole catchtique d'Alexandrie o
il eut pour lve saint Jrme, Palladius et Rufin d'Aquile. Auteur trs fcond aussi
bien dans le domaine de l'exgse que dans celui de la thologie dogmatique, il .aurait,
selon l'crivain grec Athne, compos environ 3500 ouvrages.
92 LOGE DE LA FOLIE
thologienne en bois de figuier 1 votre indulgence s'il m'arrive de ne
pas toujours citer avec une parfaite exactitude.
Je reviens maintenant Paul: Vous supportez volontiers les fous ,
dit-il, parlant de lui-mme 2. Et encore: Acceptez-moi comme un
fou 3 et Je ne parle pas selon Dieu, mais comme en tat de folie 4.
Encore ailleurs: Nous sommes fous, dit-il, cause du Christ
5
. Vous
entendez: quel suprme garant, quel superbe pangyrique de la folie!
Bien mieux, il recommande ouvertement la folie comme une chose
absolument ncessaire et trs favorable pour le salut: Que celui
d'entre vous qui se croit sage qu'il devienne fou pour tre sage
6
. Et
chez Luc 7 Jsus appelle fous les deux disciples qu'il avait rencontrs
sur la route. Je ne pense pas qu'il faille s'en tonner puisque le divin
Paul attribue mme Dieu un grain de folie. Ce qui est folie de Dieu,
dit-il, est plus sage que les hommes
8
. Il est vrai que l'exgte
Origne 9 s'oppose ce qu'on puisse rapporter cette folie
l'intelligence humaine, comme ici: Le langage de la croix est folie
pour ceux qui prissent 10.
Mais pourquoi me fatiguer inutilement accumuler les tmoignages
puisque dans les psaumes sacrs le Christ lui-mme dit ouvertement
son pre: Tu connais ma folie
l l
!? Et ce n'est pas par hasard si les
fous ont si fortement plu Dieu; je pense que c'est cause de ceci: de
mme que les grands princes considrent comme des suspects et des en-
nemis les gens trop intelligents (comme Brutus et Cassius pour Csar,
qui ne redoutait rien de l'ivrogne Antoine 12, Snque pour Nron 13,
1. En bois de figuier: c'est-il-dire sans valeur (voir rasme, Adages, 685; Horace,
Sat., 1. 8, 1).
2. 2 CO, XI, 19.
3. 2 CO, XI, 16.
4. 2 CO, XI, 17.
5. 1 CO, IV, 10;
6. 1 CO, III, 18. Tous ces passages tirs de la premire et de la deuxime ptre aux
Corinthiens se comprennent si on les rapporte la conclusion que donne l'Aptre: Que
nul ne s'abuse! Si quelqu'un parmi vous se croit sage la manire de ce monde, qu'il
devienne fou pour tre sage: car la sagesse de ce monde est folie devant Dieu! (1 CO,
III, 18-19).
7. Voir Le, XXXIV, 25; allusion aux disciples d'Emmas.
8. 1 Co, l, 25.
9. Origne: pre de l' glise, philosophe et du III' sicle (185-254). Certaines
de ses doctrines ont t condamnes par l'Eglise comme entaches de philosophie
noplatonicienne.
10. 1 Co, l, 18.
Il. Ps, LXVIII, 6. Passage utilis volontairement contre-sens, puisqu'il s'agit du cri
de dtresse du pcheur devant Dieu (<< Dieu, tu sais ma folie, mes offenses sont nu
devant toi) et non pas, comme le prtend la Folie, une parole du Christ s'adressant
son Pre.
12. D'aprs Plutarque (Vie de Csar, Lxn), Csar redoutait ses deux futurs assassins,
qu'il jugeait trop ples et trop maigres.
13. Voir Tacite, Ann., XV, 62 et 65.
LOGE DE LA FOLIE
93
Platon pour Denys 1) et en revanche se plaisent avec les esprits un peu
grossiers et simplets, de mme le Christ dteste et condamne toujours
ces sages qui s'appuient sur leur prudence. Paul en tmoigne
sans la moindre obscurit quand il dit: Dieu a choisi ce qui pour le
monde est fo\ie 2 et quand il dit, Il a plu Dieu de sauver le monde
par la puisqu'il ne pouvait pas tre restaur par la sagesse.
Lui-mme le montre assez quand il s'crie par la bouche du prophte:
Je perdrai la sagesse des sages, et rprouverai la prudence des
prudents 4. A nouveau quand il rend grce pour avoir cach aux sages
le mystre du salut 5 et l'avoir rvl aux tout-petits, c'est--dire aux
fous. Car en grec pour tout-petits il Y a insenss qui s'oppose
sages. Ce qui s'accorde avec les passages de l'vangile o il attaque
les pharisiens, les scribes et .les docteurs de la loi, et o il protge
attentivement la foule ignorante. Car que signifie Malheur vous,
scribes et pharisiens 6, sinon: Malheur vous, sages!
Mais c'est avec les petits enfants, les femmes et les pcheurs 7 qu'il
semble s'tre plu le mieux. Bien plus, parmi les animaux sans raison
le Christ a marqu sa prfrence pour ceux qui sont les plus loigns
de la prudence du renard. Et il a choisi de monter un ne 8 alors qu'il
aurait pu, s'il avait voulu, s'asseoir impunment sur le dos d'un lion.
Et le Saint Esprit est descendu sous la forme d'une colombe 9, non d'un
aigle ou d'un milan, Et puis dans les Divines Lettres il est trs souvent
fait mention de cerfs, de faons, d'agneaux. Ajoutez-y qu'il appelle
brebis 10 les siens qui sont destins la vie ternelle; or il n'y a pas
plus sot que cet animal selon le tmoignage du proverbe aristotlicien,
ttes de brebis II, lequel nous rappelle que cette expression, tire de la
stupidit de cette bte, s'adresse comme une injure aux gens stupides
et borns. Or, le Christ se dclare le pasteur de ce troupeau; sans
compter qu'il aime lui-mme tre appel agneau, car c'est lui que
Jean 12 dsigne: Voici l'agneau de Dieu, mention qui revient souvent
aussi dans l'Apocalypse 13.
1. Denys, le tyran de Syracuse, 'que Platon voulait convertir lors de son premier sjour
en Sicile (390). Denys fit vendre le philosophe comme esclave.
2. 1 Co, l , 27.
3. 1 Co, l, 21.
4. 1 Co, 1, 19. L'Aptre cite lui-mme ce passage du prophte Isae.
5. Le, X, 21; Mt, XI, 25.
6. Lc, XI, 42-43; Mt, XXIII, 13-27.
7. Respectivement: Mt, XIX, 14 (les petits enfants); Marthe et Marie, la Samaritaine,
la femme adultre (les femmes); Mt, IV, 9 (les pcheurs).
8. Mt, XXI, 2.
9. Mt, 111,1 6.
10. ln, X, 1-27.
Il. Voir Aristote, Hist. animal., IX, 4. Proverbe repris par rasme dans ses Adages
(III, 1,95).
12. Jn, 1, 29 et 36.
13. Ap., V-VII.
94
LOGE DE LA FOLIE
Que proclament ces textes, sinon que tous les mortels sont fous,
mme ceux qui sont pieux? Que le Christ lui aussi pour venir au
secours de la folie des mortels, alors qu' il tait la sagesse du Pre l,
s'est pourtant fait en quelque sorte fou, puisqu il a pris la nature
humaine et s'est montr sous l'aspect d'un homme
2
? De mme qu'il
s'est fait pch pour gurir les pchs
3
Et il n'a pas voulu les gurir
par autre chose que la folie de la croix 4, par des aptres ignorants et
grossiers auxquels il prescrit avec soin la folie, les dtournant de la
sagesse, quand il leur propose en exemple les enfants, les lis, le snev
et les petits passereaux 5, tous des tres stupides et dpourvus de raison,
guids par la seule nature et qui vivent sans artifice ni souci; quand
en outre il leur dfend de s'inquiter du discours qu'ils tiendront devant
les tribunaux 6, qu'il leur interdit de surveiller les temps ou les
moments 7, pour qu'ils ne se fient pas leur prudence, mais dpendent
de toute leur me de lui seul. C'est encore pour cette raison que Dieu
l'architecte du monde interdit de goter l'arbre de la science 8, comme
si la science tait le poison du bonheur. D'ailleurs, Paul condamne
ouvertement la science 9, comme pernicieuse et source d'orgueil. Et
saint Bernard le suit, je pense, quand il voit dans la montagne sur
laquelle Lucifer avait tabli son sige la montagne de la science 10.
Il semble qu'il ne faudrait peut-tre pas oublier l'argument selon
lequel la folie a la faveur du ciel puisqu' elle seule est accord le
pardon de ses fautes, tandis qu'au sage il n' est pas pardonn ; c'est
pour cela que ceux qui demandent pardon, mme s'ils ont pch en
connaissance de cause, utilisent le prtexte et le patronage de la folie.
Car Aaron implore ainsi la grce de sa sur dans le livre des Nombres,
si je me souviens bien Il: (de t'en prie, Seigneur, ne nous impute pas
ce pch que nous avons commis par folie. Et c'est ainsi que Saul
excuse sa faute auprs de David: Il est clair, dit-il, que j'ai agi en
fou 12. A son tour, David lui-mme cherche amadouer ainsi le
Seigneur: Mais je te prie, Seigneur, d'ter l'iniquit de ton serviteur
par ce que j'ai agi en fou 13, comme s'il ne pouvait obtenir le pardon
1. Paul, 1 Co, 1, 24.
2. Paul, Ph, Il, 7.
3. Paul, 2 Co, v, 21.
4. Paul, 1 Co, 1, 21.
5. Respectivement dans: Mt, XVIII, 3; Le, XVIII, 17; Mc, X, 15. Mt, VI, 28; Le, XII,
27. Mt, XIIl, 31; Le, XIIl, 19; Mc, IV, 31. Mt, VI, 25; x, 29; Le, XII, 6.
6. Mt, x, 18; Le, XII, Il; XXI, 12; Mc, XIII, Il.
7. Ac, 1, 7.
8. Gn, Il, 17.
9. 1 CO, VIII, 1.
10. Saint Jrme, Commentaires d'Isae, XIV, 12.
Il. Nb, XII, Il.
12. 1 R, XXIX, 21.
13. 2 R, XXIV, 10.
LOGE DE LA FOLIE 95
que s' il prtextait la folie et l'ignorance. Mais voici qui est beaucoup
plus insistant : lorsque le Christ en croix, prie pour ses ennemis: Pre,
pardonne-leun>, il n'a pas avanc d'autre excuse que celle de
l'inconscience: parce que, dit-il, ils ne savent pas ce qu'ils font 1 .
De la mme manire Paul crit Timothe: Mais si j'ai obtenu la
misricorde de Dieu, c'est parce que j'ai agi par ignorance, dans mon
incrdulit
2
. Que signifie j'ai agi par ignorance sinon: j'ai agi
par foli e, non par malice? Que signifie si j'ai obtenu la misricorde
sinon qu' il ne l'aurait pas obtenue s'il ne s'tait pas recommand de
la protection de la folie? Pour nous plaide aussi le mystique auteur des
Psaumes3 qui ne m'est pt3 .venu l'esprit au bon moment: Ne te
souviens plus des fautes de ma jeunesse et de mes ignorances. Vous
avez entendu les deux raisons qu'il avance, c'est--dire: l'ge, dont je
suis toujours la compagne, et les ignorances, dont le nombre
considrable nous fait comprendre le pouvoir immense de la folie.
LXVI - Pour ne pas poursuivre cette numration sans fin disons
en gros que la religion chrtienne semble avoir une parent avec une
certaine folie et fort peu de rapport avec la sagesse. Si vous souhaitez
des preuves de ce fait remarquez d'abord que les enfants, les vieillards,
les femmes et les sots aiment plus que les autres les crmonies et les
choses religieuses et sont donc toujours trs prs des autels, assurment
sous la seule impulsion de la nature. En outre, vous voyez que les
premiers fondateurs de la religion, merveilleusement attachs la
simplicit, ont t des ennemis acharns des lettres 4. Enfin il semble
qu' il n'y ait pas de bouffons plus extravagants que ceux que l'ardeur
de la pit chrtienne a une bonne fois saisis tout entiers: ils prodiguent
leurs biens, mprisent les injures, se laissent tromper, ne font aucune
diffrence entre amis et ennemis, ont en horreur la volupt, se rassasient
de jenes, de veilles, de larmes, de peines, d'humiliations, ils n'ont pas
le got de vivre, ne dsirent que la mort, bref, ils paraissent
parfaitement insensibles tout sens commun, comme si leur esprit
vivait ailleurs que dans leur corps. Est-ce donc l autre chose que
dlirer? On doit donc moins s'tonner si les aptres ont sembl ivres
de vin doux 5, si Paul a sembl fou au juge Festus 6.
Mais maintenant que j'ai revtu une bonne fois la peau du lion 1, eh
bien, je vais vous dmontrer encore ceci: le bonheur des chrtiens,
1. Le, XXIII, 34.
2. 1 Tm, l, 13.
3. Ps, XXIV, 7.
4. Allusion aux premiers ermites, Antoine et Pau\.
5. Ac, Il , 13.
6. Ac, XXVI, 24.
7. Revtir la peau du lion: entreprendre une vaste tche. Voir rasme, Adages, 266.
96
~ O G E DE LA FOLIE
qu'ils recherchent au prix de tant d'preuves, n'est rien d'autre qu'une
espce de dmence et de folie; n'ayez pas peur des mots, examinez
plutt la chose. Tout d'abord l y a un point sur lequel les chrtiens
sont sensiblement d'accord avec les platoniciens l, c' est que l'me est
plonge et enchane dans les liens du corps dont l'paisseur l'empche
de pouvoir contempler les choses telles qu'elles sont et d'en jouir. Ainsi
Platon dfinit-il la philosophie comme une mditation de la mort 2,
parce qu' elle dtache l' me des choses visibles et corporelles, ce que
la mort fait aussi de toute faon. C'est pourquoi tant que l'me utilise
normalement les organes du corps on la dit saine; mais quand, rompant
ses liens, elle tente d'assurer sa libert, comme si elle mditait de fuir
cette prison, alors on la dit folle. Si d'aventure cela arrive du fait de
la maladie ou d' une altration des organes, tout le monde en est bien
d'accord: c'est de la folie. Pourtant nous voyons aussi ce genre
d'hommes prdire l'avenir, connatre des langues et des textes qu'ils
n'avaient jamais appris auparavant et manifester en eux quelque chose
de vraiment divin. Il n'est pas douteux que cela vient du fait que
l'esprit, un peu libr du contact du corps, commence manifester sa
vigueur native. C'est, je crois, pour la mme raison qu'un phnomne
semblable se retrouve chez les agonisants aux approches de la mort:
comme des inspirs, ils se mettent dire des choses prodigieuses 3.
Mais si cela s'est produit par une exaltation de la pit, c'est un genre
de folie qui n'est peut-tre pas identique mais cependant si voisin que
la majorit des hommes la jugent pure folie, surtout qu'ils sont trs
peu, les pauvres hommes qui se distinguent de la foule des mortels par
leur faon de vivre. C'est pourquoi il leur arrive ce qui arrive, je crois,
dans le mythe platonicien 4: les prisonniers de la caverne voient les
ombres des choses, mais l'vad, revenu dans l'antre, prtend qu'il a
vu les choses elles-mmes, et qu'ils se trompent compltement ceux
qui croient qu'il n'existe rien en dehors des ombres misrables. En
effet, ce sage plaint et dplore la folie de ceux qui sont tenus dans une
si grande erreur; eux, leur tour, se moquent de lui comme s'il dlirait
et le chassent. Mme le commun des hommes admire le plus les choses
les plus corporelles, et il pense qu'elles sont peu prs les seules
exister. Au contraire, les hommes pieux ngligent le plus ce qui touche
de plus prs au corps et sont totalement ravis par la contemplation des
choses invisibles
s
. Ceux-l accordent la premire place aux richesses,
la seconde aux aises du corps et laissent la dernire l'me laquelle
cependant la plupart ne croient mme pas, parce que les yeux ne la
1. Voir Platon, Gorg., 493 A; Phdre, 80 E; Phdon, 66 E.
2. Phdon, 80 E.
3. Voir Platon, Apol., 39 C.
4. Voir Platon, Rep. , Vif, 514 A sq.
5. 2 CO, IV, 18.
LOGE DE LA FOLIE
97
peroivent pas. Al' inverse, les autres tendent tous leurs efforts vers
Dieu lui-mme, le plus simple de tous les tres; en second lieu vers
ce qui est le plus proche de lui, c'est--dire l'me; ils ngligent les
soins du corps, mprisent et fuient les richesses comme l'ordure ' . Ou
s' ils sont obligs de s'occuper de ce genre de choses, ils le font
contre-cur et avec dgot, ils ont sans avoir, ils possdent sans
possder 2.
Encore y a-t-il aussi entre eux, dans chaque cas, des degrs et des
diffrences. Pour commencer, les sens, qui bien que tous apparents au
corps sont pour certains d'entre eux plus grossiers comme le toucher,
l'oue, l'odorat, le got; pour d'autres plus loigns du corps, comme
la mmoire, l'intelligence, la yolont. Donc l o l'me s'exerce, l
elle est puissante
3
Les hommes pieux se tendent de toute la force de
leur me vers ce qui est plus tranger aux sens grossiers, dans lesquels
ils s'moussent et s'engourdissent. Au contraire, le vulgaire a sa plus
grande force en eux, et la plus faible sur le reste. De l vient ce que
nous avons entendu dire qu'il est arriv de saints personnages de
boire de l'huile au lieu du vin 4.
En outre, parmi les passions de l'me, certaines ont un rapport plus
troit avec le corps grossier, comme le dsir sexuel, l'apptit de boire
et de dormir, la colre, l'orgueil, l'envie; contre elles les hommes pieux
mnent une guerre sans merci; tandis que le vulgaire ne pense pas qu'il
y ait de vie sans elles. Ensuite on trouve des passions intermdiaires et
comme naturelles, telles que l'amour de la patrie, l'affection pour les
enfants, pour les parents, pour les amis. Le vulgaire leur fait une place.
Mais les autres s'efforcent de les arracher elles aussi de leur cur,
moins qu'elles ne s'lvent jusqu' la partie suprieure de l'me, de
telle faon qu'ils aiment alors leur pre non pas en tant que pre (car
qu'a-t-il engendr, sinon le corps? Et encore cela mme est d Dieu
le Pre), mais en tant qu'homme de bien, en qui brille l'image de cette
intelligence suprme que seule ils appellent le souverain bien et hors
duquel ils proclament qu'il n'y a rien qui doive tre aim ni dsir.
C'est sur cette rgle qu'ils mesurent tous les devoirs de la vie: si
partout ce qui est visible ne doit pas tre totalement mpris il faut du
moins le considrer comme trs infrieur ce qui ne peut tre vu. Ils
disent en effet que mme dans les sacrements et les exercices de pit
on retrouve le corps et l'esprit. Par exemple dans le jene ils attribuent
peu de mrite la seule abstinence de la viande et d'un repas (ce que
1. rasme, Adages, 3930.
2. 1 Co, Vii, 30.
3. Voir Aristote, An., III, 4, 7.
4. L'pisode du saint buvant par mgarde de l'huile au lieu du vin est racont par
Grard Lister, dans son commentaire, et illustr dans la marge par un petit dessin
d'Holbein; cette aventure arrive, disait-on, saint Bernard tait un passage bien connu
de la Lgende dore (trad. Roze, t. Ii, p. 115).
98
LOGE DE LA FOLIE
le vulgaire pense tre tout le jene), si en mme temps on ne retranche
pas aussi quelque chose aux passions, de' faon laisser moins de
champ que d'ordinaire la colre ou l'orgueil pour que l'esprit ainsi
charg par la masse du corps, s'lance vers les biens clestes pour les
goter et en jouir. Il en est de mme ,pour la messe; ce qui a trait aux
crmonies n'est sans doute pas ddaigner, disent-ils, mais est paF
lui-mme peu utile ou mme pernicieux, si l'on n'y ajoute pas ce qui
est spirituel, c'est--dire ce qui est reprsent par ces signes visibles.
Or ce qui est reprsent c'est la mort du Christ, que les mortels doivent
reproduire en eux en domptant, teignant et comme ensevelissant les
passions du corps, afin qu'ils renaissent une vie nouvelle et puissent
devenir un avec lui et un aussi entre eux. Voil ce que fait l'homme
pieux, voil ce qu'il pense. Au contraire, le vulgaire ' croit que le
sacrifice consiste seulement tre devant l'autel, le plus prs possible,
couter le tumulte des voix et assister d'autres petites crmonies
de ce genre.
Ce n'est pas seulement dans les cas que j'ai proposs uniquement
pour exemple, c'est tout bonnement dans la vie entire que l'homme
pieux s'carte de toutes les choses qui touchent au corps et qu'il est
ravi vers les ternelles, les invisibles, les spirituelles. Par consquent,
comme il y a un dsaccord absolu entre les uns et les autres sur toutes
choses, chaque groupe passe pour fou aux yeux de l'autre. Mais ce
mot convient mieux aux hommes pieux qu'au vulgaire, mon avis du
moins.
LXVII - Cela vous paratra plus vident si, comme je l'ai promis,
je dmontre en peu de mots que cette suprme rcompense n'est rien
d'autre qu'une sorte de folie.
D'abord, considrez donc que Platon a rv quelque chose de
semblable quand il crit que le dlire des amants est de tous le plus
heureux '. Car celui qui aime avec ardeur ne vit plus en lui-mme, mais
dans ce qu'il aime et plus il s'loigne de lui-mme pour se retirer dans
l'autre plus il est heureux. Et lorsque l'me mdite de s'en aller du
corps et ne se sert plus normalement de ses organes, on dit sans aucun
.doute avec justesse que c'est de l'garement. Autrement que signifient
ces expressions que tout le monde emploie: Il est hors de lui et
Reviens toi, et II est revenu lui-mme? Plus l'amour est
parfait plus grand est l'garement, et plus heureux. Quelle sera donc
cette vie du ciel aprs laquelle les mes pieuses soupirent avec tant
d'ardeur? videmment l'esprit absorbera le corps parce qu'il est
victorieux et plus fort. Et il le fera d'autant plus facilement que pendant
la vie dj il a purifi et puis le corps en vue d'une transformation
de ce genre. Ensuite, l'esprit sera merveilleusement absorb par
1. Voir Phaedr., 244 A.
LOGE DE LA FOLIE
99
l' Intelligence suprme, qui lui est infiniment suprieure. Ainsi l'homme
sera tout entier hors de lui-mme, et son bonheur n'aura pas d'autre
raison que d'tre dtach de soi et recevoir quelque chose d'ineffable
de ce souverain Bien qui ravit tout en lui. Il est vrai que ce bonheur
ne pourra tre parfait que lorsque les mes ayant repris leurs anciens
corps recevront l'immortalit 1; mais puisque pour les hommes pieux
la vie n'est rien d'autre qu'une mditation de cette vie-l et comme
son ombre, il arrive qu'ils sentent aussi parfois un avant-got ou
quelque parfum de la rcompense. Bien que ce ne soit qu'une goutte-
lette minuscule auprs de la source de cet ternel bonheur elle surpasse
pourtant de loin toutes les volupts du corps, quand mme toutes les
dlices de tous les mortels seraient confondues en un seul. Tout le
spirituel l'emporte sur le corporel et l'invisible sur le visible. C'est bien
ce que promet le prophte: L'il n'a pas vu, l'oreille n'a pas entendu,
ct le cur de l'homme n'a pas imagin ce que Dieu a prpar ceux
qui l'aiment 2. Et c'est la part de Moria que le changement de vie ne
dtruit pas mais parachve. Donc ceux qui il a t donn de ressentir
cela (mais cela arrive trs peu) prouvent quelque chose de trs
semblable la folie; ils tiennent des propos qui ne sont pas cohrents
et n'ont rien d'humain; ils mettent des sons vides de sens, puis
souvent changent compltement l'expression de leur visage. Tantt
gais, tantt abattus, ils pleurent, rient, soupirent, bref, ils sont vraiment
tout entiers hors d'eux-mmes. Bientt, quand ils seront revenus eux,
ils dclarent qu'ils ne savent pas o ils taient, dans leur corps ou hors
de leur corps, veills ou endormis; ce qu'ils ont entendu, ce qu'ils
ont vu, ce qu'ils ont dit, ce qu'ils ont fait, ils ne s'en souviennent qu'
travers un nuage ou un songe, ils savent seulement qu'ils taient
parfaitement heureux pendant qu'ils dliraient ainsi. Et ce n'est pourtant
l qu'un maigre avant-got du bonheur futur.
LXVIII _ Mais depuis longtemps je m'oublie et j'ai dpass les
bornes 3. Eh bien si vous trouvez que j'ai parl avec trop de ptulance
ou de loquacit, songez que c'est la Folie et une femme qui a parl.
Mais souvenez-vous cependant du proverbe grec: Souvent mme un fou
parle propos4, moins que vous ne pensiez que cela ne s'applique
pas aux femmes?
Je vois que vous attendez un pilogue, mais vous avez vraiment
perdu l'esprit si vous croyez que je me souviens encore de ce que j'ai
ditS, alors que j'ai dvers un tel fatras de paroles. Voici un dicton
L Voir 1 Co, Il, 9. .
2. Voir Isae, LXIV, 4; et aussi 1 Co, Il, 9.
3. Citation du Songe ou le Coq de Lucien (ASD, 1-1, 475,6).
4. Proverbe grec cit par Aulu-Gelle (N. At., Il, 6, 9). Voir Erasme, Adages, 51.
5. La mmoire est l'une des vertus de .l'orateur.
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LOGE DE LA FOLIE
antique: Je hais le convive qui a de. la mmoire 1 ; en voici un nouveau :
Je hais l'auditeur qui a de la mmoire. Eh bien, portez-vous bien,
applaudissez
2
, vivez, buvez3, trs illustres initis de Moria.
FIN
l. Ce vieux mot, cit en grec par rasme, est galement cit la fin d'une pigraml11l
de Martial (/pigr., l , 28, 7). Celui qui rpte des propos de banquet trahit ceux qui l,
ont tenus; voir Adages, 60 l.
2. A Rome, fonnule traditionnelle de la fin des Prologues de thtre.
3. Jeu de mots sur vi vile, bibite la prononciation proche.
LE TRSOR
LES
Textes traduits du IBt
par Jean-Cil

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